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Littrature et politique

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RETOUR : Contributions

Littrature et politique. Le partage du sensible selon Jacques Rancire


: Pierre Campion.
Voir ici, par ailleurs, une rflexion sur J. Rancire et l'criture de l'histoire.
Mis en ligne le 29 septembre 2002.

Littrature et politique
RANCIRE Jacques, Le Partage du sensible. Esthtique et politique, Paris, La
Fabrique, 2000, 80 p., ISBN 2 913372 05 8.

Jacques Rancire poursuit sans relche une uvre exigeante qui, mme si elle
concerne l'esthtique en gnral, intresse directement la thorie de la littrature.
Depuis le dbut, il continue examiner, dans une perspective philosophique, les
rapports que les arts (littrature, thtre, cinma, photographie, arts plastiques) et les
savoirs entretiennent entre eux, cela travers les relations qu'ils entretiennent avec la
politique. mesure qu'il avance, il jalonne son itinraire et formule des mises au point,
parfois teintes de polmique : le prsent petit livre est l'une de ces stations.
Rpondant des questions poses par deux jeunes philosophes, Rancire [a]
essay de marquer quelques repres, historiques et conceptuels, propres reposer
certains problmes que brouillent irrmdiablement des notions qui font passer pour
dterminations historiques des a priori conceptuels et pour dterminations
conceptuelles des dcoupages temporels. Au premier rang de ces notions figure bien
sr celle de modernit, principe aujourd'hui de tous les ple-mle [] (p. 10).
Cela donne cinq textes brefs :
1 - Du partage du sensible et des rapports qu'il tablit entre politique et esthtique
2 - Des rgimes de l'art et du faible intrt de la notion de modernit
3 - Des arts mcaniques et de la promotion esthtique et scientifique des anonymes
4 - S'il faut en conclure que l'histoire est fiction. Des modes de la fiction
5 - De l'art et du travail. En quoi les pratiques de l'art sont et ne sont pas en
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exception sur les autres pratiques


Pour comprendre entirement les implications de ces prises de positions, ainsi que
la nature et l'unit de la pense qui s'exprime dans ce livre, il faudrait remonter aux
premiers temps de ses travaux, quand Rancire rcusait les notions de culture
populaire ou de littrature proltarienne, dans lesquelles on cherche souvent
cantonner la revendication de l'galit, et qu'il dnonait les rcuprations de l'utopie
ouvrire que la pense savante et la pratique militante tendent oprer, chacune sa
manire. Sans doute mme faudrait-il voquer les textes o il mditait sur les illusions
de certains courts voyages au pays du peuple , ceux de quelques crivains
(Wordsworth, Michelet ou Rilke, par exemple), des aptres saint-simoniens en
mission dans les annes 1830, et ceux de sa propre gnration.
En fait, je me bornerai ici essayer de mettre en vidence la cohrence et la force
de cette pense, dans la mesure o elle intresse la thorie de la littrature. Ce travail
portera principalement sur le premier de ces cinq textes, replac dans le contexte des
derniers ouvrages de l'auteur.

1 - La msentente
Partons du livre de La Msentente (1995). Remontant bien au-del de Marx et
jusqu' la relation entre Platon et Aristote, Rancire y mettait en lumire la difficult que
la philosophie prouve depuis toujours penser la politique et il exposait l'origine de
cette difficult.
Selon Rancire, la nature de la politique rside dans un certain conflit entre les
hommes, et ce conflit a trait prcisment leur humanit. Ds que l'on a reconnu avec
Aristote que l'homme est un animal politique (zon politikon) et que, seul de tous les
animaux, l'homme possde la parole , il faut admettre que cet animal sera un tre
politique en tant qu'il parle. Tout conflit qui met en jeu l'ordre du vivre en commun selon
l'humanit revient un certain litige et, en dernier ressort, ce litige porte sur la dfinition
et sur l'usage des mots et des rgles en jeu dans la discussion, et surtout sur l'existence
et le fonctionnement de la discussion elle-mme, en tant qu'elle inclut telle ou telle
catgorie des humains, ou qu'elle l'en exclut.
Strictement entendue, la msentente ne provient donc pas de l'opposition des
intrts, ni d'un mensonge dlibr ou de la mauvaise foi ; elle n'est pas non plus le
malentendu ; elle n'est pas la guerre ; elle ne relve pas du judiciaire : L o la
philosophie rencontre en mme temps la politique et la posie, la msentente porte sur
ce que c'est qu'tre un tre qui se sert de la parole pour discuter. Les structures de
msentente sont celles o la discussion d'un argument renvoie au litige sur l'objet de la

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discussion et sur la qualit de ceux qui en font un objet (La Msentente, pp. 14-15).
Telle est la nature de la politique, qui ds maintenant, notons-le, l'associe la posie au
regard de la philosophie, et dans la mme suspicion. Cela notamment dans La
Rpublique de Platon.
La tentation de la philosophie, depuis Platon, consisterait donc exclure la posie
(qui est le rgime mme de l'quivoque) et rationaliser la politique, cela en
prsumant que la msentente provient d'un usage erron des mots et qu'elle pourrait se
rsoudre par les moyens d'une bonne smantique et d'une critique bien conduite des
systmes politiques en usage : Ce qu'on appelle philosophie politique pourrait bien
tre l'ensemble des oprations de pense par lesquelles la philosophie essaie d'en finir
avec la politique, de supprimer un scandale de pense propre l'exercice de la
politique. Ce scandale thorique n'est lui-mme que la rationalit de la msentente. Ce
qui fait que la politique est un objet scandaleux, c'est que la politique est l'activit qui a
pour rationalit propre la rationalit de la msentente (ibid., p. 15).

2 - La rationalit spciale de la msentente


Qu'est-ce donc que cette rationalit si particulire, que la philosophie tente
constamment d'luder ou de domestiquer ?
Dans l'Antiquit classique, mais aussi bien d'autres moments de l'histoire, ou
maintenant, il y a d'un ct ceux des hommes qui peuvent tre qualifis et compts :
qualifis par leur valeur morale ou/et par leurs biens (sous le nom, par exemple, des
aristoi) et compts comme tant le petit nombre (par exemple, les oligoi) ; de l'autre
ct, les gens de rien, la multitude, non ordonns et non dnombrables, et muets. vrai
dire, justement, on ne saurait parler de l'un et de l'autre ct : car les premiers occupent
tout le champ disponible de l'humanit et les seconds ne comptent pas, ni mme ne se
comptent, comme des humains. Ce qui leur est dni, mais implicitement et en quelque
sorte tout naturellement, par ceux qui se comptent et qui comptent, c'est justement leur
appartenance au champ du logos. C'est pour cela que Platon dcrit le dmos comme
un gros animal qu'on doit approcher et nourrir avec prcautions, une crature capable
de manifester des affects par des bruits (phnai, des sons de voix, non des paroles),
mais incapable censment de dlibrer. Pour dsigner l'ensemble des lois et
rglements qui rgissent un tat social ainsi constitu, o les uns parlent et les autres
n'existent pas, Rancire emploie le vieux mot franais de police (venu de politeia), sans
nuance pjorative particulire, prcise-t-il (ibid., p. 51). La philosophie politique dcrit,
critique et suggre d'amliorer ces polices ; elle en fait aussi l'histoire.
Par opposition ces polices, la politique s'inscrira en rupture dans le cours ordinaire
de l'histoire et avec les institutions du moment. Elle surgira donc l'occasion d'un
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certain coup de force (d'un coup de thtre), par exemple celui de la scession de la
plbe romaine sur l'Aventin, telle qu'elle est raconte par Tite-Live, dans le rcit clbre
que Ballanche reprendra et commentera en 1830 (ibid., pp. 45-48). En constituant leur
ordre symbolique face celui du patriciat et en obligeant Menenius les convaincre par
la fiction des membres et de l'estomac, les sans-parole se firent reconnatre, sans coup
frir, comme entendant le Snat et pouvant se faire entendre de lui.
Mais ne nous y trompons pas : cet pisode, choisi pour sa valeur dmonstrative en
gnral et pour faire comprendre le moment particulier de l'histoire sociale o il reparat
avec Ballanche, ne spare pas un tat de nature d'un tat dsormais politique, et il ne
s'analyse pas dans la problmatique du contrat. Car il se renouvelle dans l'histoire, sous
diverses formes, chaque fois que ceux qui ne comptent pas comme des humains (et il
y en a toujours) se posent et s'imposent en acteurs d'une discussion entre gaux.
Ainsi se forme une totalit, mais traverse par une incommensurabilit, la totalit
paradoxale de la politique qui articule entre elles en son sein, un moment donn, les
parties de l'humanit qui monopolisent le logos et la sans-partie qui en revendique
l'usage pour tous les hommes, celles qui exercent la domination et la sans-partie qui,
articulant la pure et simple exigence d'galit, participe ainsi instaurer une nouvelle
police, laquelle son tour sera mise en cause travers une nouvelle occurrence du
litige politique. Ce litige fondamental et toujours recommenc, prend donc, certains
moments de l'histoire mais sous des formes bien diffrentes, le nom rcurrent de la
dmocratie.
Ainsi la politique n'est-elle ni la rationalit simple de l'tat de la socit constitue ni
non plus irrationnelle. Simplement il faut la penser selon sa rationalit propre, qui ne
peut tre que celle du paradoxe : relever les vnements qui font avnement de la
politique dans l'histoire, spcifier les conditions et les formes selon lesquelles cet
avnement se produit, dcrire les activits humaines au sein desquelles sa tension
propre apparat et comment elle agit alors spcifiquement.
Ainsi, dans une activit et un ordre qui intressent particulirement la politique : ceux
de l'esthtique.

3 - La scne de la msentente
Cet ordre de l'esthtique est double titre invoqu par Rancire : non seulement
parce que l'esthtique est, comme on le verra, l'un des domaines privilgis o
s'oprent les ruptures propres la politique mais aussi parce que la pense particulire
de l'esthtique (on peut l'appeler la potique) propose des modles appropris pour
penser la politique.

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En effet, cette philosophie de la politique ( distinguer toujours de la philosophie


politique ) se dploie dans le rseau d'une vaste mtaphore, pas vritablement ni
compltement explicite comme telle par l'auteur, mais qui lui permet pourtant de faire
jouer un ensemble de notions et un raisonnement.
Cette mtaphore est celle de la scne.
La relation politique appartient la matrialit des choses et des tres, elle s'exprime
(elle se ralise) dans le sensible. Le sensible, c'est ce qui se voit et s'entend, un
espace o se meuvent des corps parlants l'gard de corps qui, en parlant autrement,
revendiquent la parole. D'o la scne comme le lieu idal o il s'agit (agitur) du
partage du sensible , entre des acteurs agissant sous des espces corporelles : ils
parlent, cette parole y met en jeu le logos et, par l, le fait mme de l'humanit.
La scne de la politique est donc l'espace symbolique non homogne, constitu d'un
lieu et d'un non-lieu, o se reprsentent la domination d'abord ignorante d'elle-mme et
la revendication de la reconnaissance, qui s'ignorait galement jusque l ; cet espace
paradoxal est habit par des tres dont les uns paraissent exercer le langage selon un
droit naturel et les autres s'efforcent de faire reconnatre comme un langage ce que les
premiers prennent pour des grognements de btes ; il est donc partag, dans les deux
sens du terme : divis par une sparation conceptuelle, et commun nanmoins aux uns
et aux autres. L'action implique les deux parties ; elle consiste dans l'invention
dramatique des modes de la reconnaissance des autres par les uns, et le pathos de
cette action rside dans les dngations des uns, dans les appels des autres, et dans le
trouble ainsi rendu visible entre les deux tonalits de la parole, entre celle qui exprime la
loi ordinaire de la vie sociale et celle qui conteste cette loi, quelle qu'elle soit. Cette
action opre une refiguration radicale des rapports sociaux existants, qu'une nouvelle
occurrence de la scne politique devra un jour nouveau refigurer ; elle consiste dans
des actes de paroles et, ce titre, elle relve d'une certaine pragmatique ; ces paroles
sont ncessairement celles de certains corps, au sens propre comme au sens figur et
collectif. L'ensemble revt l'existence du thtral, celle de l'vidence (Rancire crit
aussi : celle d'une aisthsis), entendons le mode de signification d'un spectacle dont le
sens n'est pas rflchi comme celui d'un discours : ainsi la contradiction fatale dans
laquelle s'tait engag Menenius en parlementant avec la plbe ne peut-elle apparatre
comme telle, lui comme aux plbiens, que lorsque tout a dj t accompli. Sans
que la plbe emploie la force des armes, et simplement parce que le porte-parole du
Snat a entrepris de persuader les rebelles, chacune des deux parties reconnat
l'intgration des proltaires : c'est fait.
Le concept pertinent de la politique, c'est donc l'image doublement potique de la
scne : c'est une mtaphore, et cette mtaphore renvoie au lieu thtral et sa
potique propre. Ce n'est pas, par exemple, l'image du tribunal, malgr ce que
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pourraient laisser entendre les termes ici rcurrents du tort, du litige et des parties. Car,
mme s'il peut arriver que tel tribunal devienne une scne de la politique, comme dans
le cas du procs de Blanqui en 1832 (ibid., pp. 61-64), nulle instance judiciaire ne
saurait dpartager des sujets de droit qui ne sont pas encore constitus comme tels. Au
contraire, la mtaphore de la scne permet d'articuler de manire adquate les modes
du faire, les modes de l'tre et les modes du dire (ibid., p. 65), cela sous la modalit
de l'vnement comme priptie. Il ne s'agit pas de l'arrive au visible et la parole de
ce qui aurait t jusque l invisible ou implicite, mais de l'vnement singulier qui rend
vidente l'exigence toujours vide de l'galit, jamais autrement ni ailleurs spcifiable
que dans son avnement.
En effet, l'galit n'est pas par elle-mme une notion politique mais une notion
thique et philosophique, qui dtermine des situations et des conflits politiques. Elle
n'exprime pas des intrts, conomiques ou autres ; elle ne se formule pas dans telles
revendications de lois ou d'institutions. L'galit est l'exigence de l'humanit,
constamment dnie par les uns (et ce titre reconnue) et non moins constamment
ritre par les autres (et ainsi proclame), et constamment redfinie et redfinir.
Parce qu'elle est une exigence et non un fait, l'humanit se joue entre les humains,
dans la politique et dans l'esthtique, diversement suivant les moments de l'histoire,
diversement dnie et diversement proclame, jamais effectue au sens de consacre
dans des institutions et dans des formes de l'esthtique.
Ainsi la politique n'est pas faite de rapports de pouvoir, elle est faite de rapports de
mondes (ibid., p. 67). C'est pour cela que l'image de la scne reprsente au mieux la
nature et l'effectivit, la pense spciale de la politique.
Si l'on se demandait alors quels sont les spectateurs de cette scne, on rencontrerait
trois rponses possibles, non exclusives l'une de l'autre. Rancire nous donne lui-mme
la premire (ibid., pp. 77 et suiv.). Sous le rgime ancien des arts, la scne de la
politique se joue dans et pour une socit d'ordres, l o la rhtorique obit des fins
dtermines et dfinit le rpertoire des moyens adquats : au thtre ou dans la chaire,
au tribunal, dans le commerce social, au Parlement ou dans le Conseil du roi. Mais
partir du XIXe sicle, c'est--dire partir du moment o Ballanche rcrit de son ct la
scne de l'Aventin, les acteurs de la scne sociale s'adressent une opinion publique,
non pas celle de nos actuels sondages mais une opinion politique, une opinion qui
juge de la manire dont on se parle et dont l'ordre social tient au fait de parler et son
interprtation. Par l peut se comprendre le lien historique entre la fortune de quelques
valets de comdie et la formation de l'ide mme d'opinion publique. Dans sa presse
et dans ses opuscules, dans toutes ses manifestations, le nous qui revendique
l'galit en appelle une tierce partie intresse au drame pour dnoncer ce vous
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la dngation de discussion et d'humanit que lui opposent ces ils auxquels ce


nous est affront : Voyez et jugez ce qu'ils nous font. C'est donc tout ce thtre
imaginaire, salle et scne, qui est politique, dans l'un et l'autre rgime, diversement.
Si l'on interroge maintenant la mtaphore en tant que telle, la deuxime rponse
concerne la mthode de Rancire. cet gard, la scne revt videmment le statut
d'une image heuristique. L o Rousseau et les thories du contrat s'efforcent de
construire le modle narratif, pique et/ou historique, d'un vnement principiel et
explicatif, Rancire s'emploie constituer, dans l'intrt de la pense spculative, la
fiction d'un thtre aux formes changeantes o se joue un spectacle constamment et
diversement repris, celui de l'instant propre de la politique.
La troisime rponse pourrait se formuler ainsi : cette scne dcidment paradoxale
signifie aussi le mode de comprhension que les acteurs de ce thtre entretiennent
l'gard de leur propre action. Comme s'ils taient aussi les spectateurs d'eux-mmes, ils
prennent une connaissance globale et synthtique de la politique (aisthanontai) :
connaissance synthtique par le mode de l'opration d'intelligibilit immdiate qui s'y
forme ; connaissance globale en ceci qu'elle concerne la totalit de l'humanit et de son
monde, telle que cette totalit se spcifie cet instant-l de manire sensible, encadre
et partage, dfinie exclusivement et insparablement par cette action de ces acteurs et
par cette prise de conscience.
videmment on peut retrouver ici le modle aristotlicien de la priptie et de la
reconnaissance. Si, avec Aristote et d'aprs sa Potique, la philosophie a appris
penser l'espace paradoxal de la scne thtrale relle, on ne voit pas pourquoi l'espace
de la politique, si htrogne soit-il, ne pourrait pas tre pens travers le schme
heuristique de la scne. Car, ainsi reprsente, la politique se trouve comprise dans sa
double dimension de discussion argumente et de l'vnement dramatique qui produit
cette discussion : comme sur la scne thtrale, ce qui fait la preuve des arguments
dans la discussion politique, c'est la ralisation mme du lieu, de l'objet et des sujets de
cette discussion. Ils sont, cela suffit. Cela leur suffit, et cela suffit faire entendre la
logique de la politique comme une dramaturgie : L'invention politique s'opre dans
des actes qui sont la fois argumentatifs et potiques []. C'est pourquoi le potique
ne s'y oppose pas l'argumentatif (ibid., p. 90).
Ainsi se trouve doublement justifie l'ide de partage du sensible : comme concept
philosophique d'approche et de comprhension, comme exigence de faire de
l'esthtique en gnral un domaine privilgi de la politique. Nulle irrationalit
finalement, mais la rationalit spciale de la msentente que fait natre la notion de
l'homme comme animal littraire . Car telle est la formule consonance
aristotlicienne que Rancire aime reprendre de livre en entretien depuis Les Mots de
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l'histoire (p. 108 : la proprit malheureuse qu'a l'tre humain d'tre un animal
littraire ), La Msentente (p. 61 : L'animal politique moderne est d'abord un animal
littraire, pris dans le circuit d'une littrarit qui dfait les rapports entre l'ordre des mots
et l'ordre des corps qui dterminaient la place de chacun ), et nouveau ici (Le
Partage du sensible, p. 63) : L'homme est un animal politique parce qu'il est un animal
littraire, qui se laisse dtourner de sa destination naturelle par le pouvoir des mots.
Chez Rancire, l'histoire articule en son sein la politique et la littrature, en faisant le
rcit des vnements qui scandent ces dtournements.
C'est ce pouvoir des mots qu'il nous faut maintenant dvelopper dans la
littrature elle-mme, cette capacit, travers ceux qui les crivent, dfaire l'ordre
dans lequel s'inscrivaient des corps. En un mot, il faut rechercher comment, tel
moment de l'Histoire, par le fait de la littrature, des corps muets et astreints un
certain ordre se mettent parler et se mouvoir, se rendre visibles, tous et euxmmes.

4 - Pratiques littraires et pratiques politiques


Dans Le Partage du sensible, Jacques Rancire peut donc dfinir l'esthtique
comme un mode d'articulation entre des manires de faire, des formes de visibilit de
ces manires de faire et des modes de pensabilit de leurs rapports, impliquant une
certaine ide de l'effectivit de la pense (p. 10). Et il prcise : [] c'est ce niveaul, celui du dcoupage sensible du commun de la communaut, des formes de sa
visibilit et de son amnagement, que se pose la question du rapport
esthtique/politique (ibid., pp. 24-25). Savoir prcisment quand et comment la
pense est effective dans la politique par les voies et moyens de la littrature (entre
autres modes de l'esthtique), tel est le projet que formule ce livre.
La rflexion de Rancire sur la littrature est domine par une constatation simple :
mme si son histoire est plus ancienne et plus embrouille que cela, l'apparition de la
littrature et de son nom, quand l'criture en tant que telle succde aux Belles-Lettres,
produit le fait paradoxal de la page bavarde et muette : muette parce que l'criture ne
reprsente plus aucune parole, bavarde en ce qu'elle disperse le sens aux quatre vents
et que chacun peut lui faire dire ce qu'il entend. Dsormais, avec l'ge du roman,
s'ouvre une re nouvelle de la dmocratie. Partout et chacun indistinctement, les
livres de la littrature proposent une espce de bruissement mancip de toute
garantie : plus d'orateur, partant plus de rhtorique ; disparue cette scne tragique dont
l'appareil supposait un monde en ordre, gouvern par la hirarchie des sujets et
l'adaptation des situations et manires de parler cette hirarchie (ibid., p. 23) ; perdu
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lui-mme ce sujet fortement identifi qui garantissait encore la parole lyrique jusqu' la
mort de Hugo, de [ce] gant qui identifiait [le vers] sa main tenace et plus ferme
toujours de forgeron (Mallarm, Crise de vers).
La page crite, celle du roman mais aussi bien celle de Mallarm, assume dsormais
la condamnation anciennement porte par Platon contre l'criture, dans le Phdre :
dlibrment elle s'adresse chacun, indiffremment et l'aventure, de manire
irresponsable (elle ne rpond pas). Ce faisant, elle mancipe son lecteur, elle prononce
et remplit sa manire l'exigence de l'galit : la littrature est proprement l'esthtique
de l'ge dmocratique. De naissance, elle s'affranchit du devoir de reprsenter l'ordre
constitu et d'y jouer sa partie naturelle : c'est ainsi qu'il faut entendre, pour elle
comme pour les arts plastiques, l'espce d'autonomie que l'une et les autres ont gagne
l'gard de l'obligation de la reprsentation, au risque de passer pour autotliques et
formalistes. C'tait le prix payer pour que l'criture et les arts deviennent le lieu et la
formule de la revendication politique propre notre moment.
Esquissons ici une premire discussion.
On pourrait soutenir que, chez Mallarm prcisment, la parole nouvelle ne renonce
nullement s'autoriser, au contraire ; qu'elle dploie tous les moyens d'imposer tout
lecteur ses stratgies et ses tactiques de sens, jusque dans l'vocation du coup de ds
potique, et mme si c'est en dsespoir de cause ; que, en dernire instance, ce
dsespoir de cause fonde cette proclamation prophtique d'autorit ; que le pote
affirme clairement la revendication d'tre l'interroi, entre Hugo et tout rgne venir dans
et par la posie, et que, dans cette interrgne, Mallarm entend maintenir les
prrogatives et la rhtorique du vers national, voire en tendre les principes toute
prose ; que les proses mallarmennes, justement, fonctionnent de manire
rigoureusement articule, sous le contrle de la Langue, et mme que l'une d'entre
elles, Le Mystre dans les Lettres, somme brutalement des contemporains par trop
irresponsables d'apprendre lire ce qui est effectivement crit ; que les projets de Livre
et de Thtre, certes irraliss, attestent la volont de runir les moyens de l'Esthtique
et de l'conomie en vue d'un gouvernement rien moins que dmocratique sur la Foule
et d'abord de constituer celle-ci en un corps. Quant Proust (autre exemple), il institue
en toute connaissance de cause un absolu narratif, fond uniquement sur une criture
matrise de la parole. Rarement peut-tre un crivain aura affirm de manire plus
forte une subjectivit littraire mieux identifie et de manire plus autorise. Et ne
disons pas que ces deux crivains ralisent objectivement et leur corps dfendant
une uvre dmocratique en esprit, car Rancire, tout le premier, sait et dit ce que valait
cet argument, par exemple quand il s'agissait du cinaste Rossellini et de son film
Europe 51 (Courts voyages au pays du peuple).
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Il reste que Rancire construit une thorie de la littrature et de la politique qui se


propose de respecter l'autonomie de la premire en la liant la seconde et que,
s'agissant de Balzac, cette liaison revt une certaine pertinence.

5 - Balzac : Le Cur de village


Un moment particulier de ce partage du sensible se joue donc au passage de la
scne des classiques et de l'espace public ancien l'ordre dsordonn du roman. Ce
moment fait l'objet des deux livres de Rancire publis l'un et l'autre en 1998 : La Parole
muette. Essai sur les contradictions de la littrature et La Chair des mots. Politiques de
l'criture. Le premier constitue une enqute sur la notion de la littrature, son
avnement et son histoire, sur le rle spcial du roman dans cet avnement et sur les
apories qu'il met en vidence ; le deuxime runit des tudes ponctuelles qui couvrent
un champ tendu (de Wordsworth Mandelstam et Rimbaud, de Balzac Proust, du
roman la littrature des philosophes comme Althusser et Deleuze). L'exemple
central d'un roman de Balzac et des analyses qu'il suscite dans chacun de ces deux
livres permettra de prciser la pense de Rancire.
Il s'agit du Cur de village. Plutt tourne vers les problmes de potique, l'tude de
La Chair des mots, intitule Balzac et l'le du livre , analyse et interprte les
impossibilits narratives dans lesquelles ce roman est en effet emptr. Profondment
remani entre sa publication en revue et la version parue en volume, nanmoins le rcit
se trouve toujours pris entre deux exigences contradictoires : roman lui-mme et
comme tel destin tous, il veut pourtant dnoncer les ravages que produit le roman de
Paul et Virginie dans la vie de deux enfants du peuple, Vronique Sauviat et l'ouvrier
porcelainier Jean-Franois Tascheron. Dans l'usage du langage propre ceux et
celles qu'attend une vie de travail [] la parole est porte par un corps, adresse d'un
corps un autre corps et dsigne des tats prouvs ou des actes accomplir ; au
contraire, le roman roule au hasard des paroles adresses par on ne sait plus qui
n'importe qui (La Chair des mots, p. 124). L'hrone ne pourra expier la faute d'avoir
rv sa vie l'instar de celle de Virginie et l'le de la Vienne Limoges comme son le
de France qu'en inscrivant dans le paysage disgraci de Montgnac les lacs et les
canaux qui transformeront la plaine cailloux en campagne prospre. Mais, partag
entre sa doctrine anti-dmocratique qui l'attache l'ancien rgime de la socit et de
l'esthtique et sa fonction de romancier qui l'assigne au nouveau, Balzac ne sait plus o
placer dans son rcit respectivement la cause (la lecture du livre) et l'effet (le
dclassement de la fille du ferrailleur et le crime du jeune ouvrier), ni trancher entre la
potique qui ordonnerait les lieux suivant le trajet d'un personnage et celle qui inscrirait
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les personnages dans des lieux, ni comment incorporer l'ordre de la narration la


pesante leon de morale et de politique qu'il entend donner, ni choisir comme figure
centrale entre Vronique, l'hrone de fait, et le cur Bonnet, le promoteur de civilisation
et confesseur des deux pcheurs.
Dans son autre livre, Rancire reprend ces analyses et conclusions, pour les porter
au niveau du moment historique qu'il analyse comme celui de la guerre des
critures . Ici encore Balzac se trouve empch, mais cette fois entre deux mutismes
galement loquents : la parole muette confre toute chose par la grande potique
romantique et la lettre muette de l'criture trop bavarde (La Parole muette, p. 89). En
effet, le romancier entend exalter, dans la lettre errante et vaine d'un rcit d'abord offert
tous en feuilleton, l'criture plus qu'crite que l'ingnieur saint-simonien Grard
imprime mme la terre dans le dpartement de la Vienne, aussi bien que le souffle
non crit de l'criture, lequel inspire la clairvoyance et la parole apostoliques de ses
deux vques et de son cur. L'infortune mais aussi bien la gloire du roman, exprimes
au mieux dans Le Cur de village, rsideraient donc dans cette aporie : [] il est le
genre mme de la littrature, le genre qui la fait vivre de l'entrechoquement de ses
principes. [] [Le] champ [de la littrature] est alors un champ de bataille qui la renvoie
sans cesse de la dmocratie de la lettre muette-bavarde aux innombrables figures de
l'hyper-criture, de l'criture non crite, plus qu'crite. La scne des enchantements de
la fantaisie est devenue celle de la guerre des critures (ibid., p. 100).
Tel serait le nouveau partage du sensible, essentiellement politique au sens que l'on
a dit plus haut, et que le roman produirait comme tant proprement le partage qui a
cours l'ge dmocratique (La Chair des mots, p. 126) : La dmocratie, en effet, ne
peut simplement se dfinir comme un rgime politique, parmi d'autres, caractrise
simplement par une autre rpartition des pouvoirs. Elle se dfinit plus profondment
comme un certain partage du sensible, une certaine redistribution de ses lieux.
Comme tel, ce partage est ncessairement polmique et en quelque sorte impossible :
il affronte et conjoint les rgimes anciens de l'criture et son rgime nouveau ; il forme
un genre sans genre ; il rside dans l'adresse d'un corps quelconque (entendons : que
ne distingue nul sacerdoce, nulle magistrature, nulle lection aristocratique ou potique,
nul style) d'autres corps tout aussi indtermins ; grand peine, ce corps dfinit au
nom de ces corps et pour eux un espace problmatique de parole, de pense et
d'action.
Certes on peut faire plusieurs objections cette analyse du Cur de village et la
gnralisation que Rancire en retire.
La principale concerne le personnage, la confession et la mort de madame Graslin,
et la place que ce caractre prend dans l'conomie du rcit. Bien avant d'avoir lu Paul
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et Virginie, Vronique est l'enfant du miracle et en mme temps, comme il convient,


dj marque par le malheur. Tout la distingue au sein du lieu et de la famille disgracis
o elle apparat : sa beaut qui la fait nommer la petite Vierge par la voix du peuple
comme sa dfiguration par la petite vrole, les fugitives apparitions ensuite d'une sorte
d'aura sur son visage, les prils que lui fait courir sa premire instruction ds l'ge de
sept ans ( Vronique Sauviat fut leve chrtiennement. [] La sur grise enseigna
la lecture et l'criture Vronique, elle lui apprit l'histoire du peuple de Dieu, le
Catchisme, l'Ancien et le Nouveau Testament, quelque peu de calcul. Ce fut tout, la
sur crut que c'tait assez, c'tait dj trop Le Cur de village, dans La Comdie
humaine, Pliade, IX, pp. 647-648). Son prnom, ses souffrances assumes et sa
mise au tombeau , la prsence farouche de sa mre auprs d'elle jusqu'au bout, tout
l'associe au mystre de la Passion du Christ. Sa confession publique et sa mort
exemplaire, bien plus que ses grands travaux, seront sa vritable expiation. Encore
cette confession et cet exemple apparaissent-ils ambivalents. L'hrone les impose
l'archevque, et il s'arrange pour les drober aux assistants (ibid., p. 864). Tellement le
destin de Vronique et sa figure, le portrait vivant qu'elle offre du Christ dans sa
personne, et jusqu' son humiliation orgueilleuse, entrent mal dans les desseins de
l'glise, mais aussi mal dans l'intention difiante du roman et dans le choix de son titre.
Plus manifestement encore que dans madame de Mortsauf, laquelle on la renvoie
souvent juste titre, il y a en elle quelque chose des hros de Bernanos, un projet
providentiel mais obscur, mme la perspicacit des prlats, un projet que le roman
veut porter, et qui le dborde ; et c'est cela qui fait justement sa beaut.
J'cris, dit Balzac, la lueur de deux Vrits ternelles : la Religion, la Monarchie,
deux ncessits que les vnements contemporains proclament, et vers lesquelles tout
crivain de bon sens doit essayer de ramener notre pays. ( Avant-propos de La
Comdie humaine, d. cit., I, p. 13.) Pour cet crivain par ailleurs peu religieux, la
Rvolution est le fait par lequel le mouvement est devenu la raison immanente et
mystrieuse de la Socit. Dieu a distingu le Peuple, non seulement dans Vronique
mais aussi dans Tascheron, dans Sauviat et sa femme, dans Denise et Farrabesche. Et
ce n'est pas pour rien que Lamennais est nomm dans Le Cur de village et que l'abb
Dutheil, le futur archevque, plus heureux certes que l'excommuni, lui est compar : il
s'agit bien de refondre une doctrine de l'galit et de la restituer sa puret
vanglique, cette histoire sainte apprise pour son malheur Vronique, une
perspective thocratique et proprement ractionnaire.
Mais Balzac n'a plus sa disposition le providentialisme de Bossuet et les pauvres,
trop videmment, ne sont plus dans l'glise : sa philosophie techniciste tourne une
mystique du Calvaire, et sa potique montre ses apories. Quand rien ni personne n'est
plus sa place dans la socit, qu'un mouvement obscur l'a investie et qu'on peine y
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lire la rincarnation du peuple de Dieu, comment surprendre le sens cach dans cet
immense assemblage de figures, de passions et d'vnements [], cherche[r], je ne dis
pas trouve[r], cette raison, ce moteur social [] ( Avant-propos , ibid., p. 11) ?
Comment distribuer la cause et l'effet, choisir le hros ponyme, intgrer sans reste la
pense de cette histoire ? Dans la catastrophe de ce rcit qui, rejouant celle de la
Rvolution, cherche la rparer et rarticuler l'Intelligence, la Justice et l'glise, c'est-dire les ordres de la socit qui se dit civile et d'un sacr qui se croyait perdu, le
roman en gnral apparatrait alors lui-mme, sous la figure de Paul et Virginie, pour le
trouble qu'il introduit en propre, mais sans plus.
S'il faut approuver Rancire de chercher attacher la signification politique de ce
roman au fait de sa potique et de la crise que celle-ci atteste, on peut douter que cette
crise soit exactement l o il la place et qu'elle soit tellement significative du roman en
gnral et de la littrature. Dans les mmes temps, Stendhal publie La Chartreuse de
Parme, dont les peintures enthousiasment Balzac mais dont il regrette qu'elle ne
concde pas les sacrifices que tout auteur doit savoir faire au plus grand nombre , ce
roman politique qui exalte la dynamique mancipatrice de la Rvolution et ddi
cependant, de manire provocante, To the happy few . Quant Chateaubriand, tirant
Lamennais dans l'autre sens et inventant sa propre criture, il conclut en voquant la
grande rvolution allant son terme : Le monde ne saurait changer de face (et il
faut qu'il change) sans qu'il y ait douleur. [] Je vois les reflets d'une aurore dont je ne
verrai pas se lever le soleil (Mmoires d'outre-tombe, d. Flammarion, IV, p. 606).
On pourrait encore objecter Rancire qu'il fait un sort celui des romans de Balzac
qui peut-tre problmatise le mieux l'art et la notion du roman. Mais, si l'on examinait de
manire systmatique le corpus entier de La Comdie humaine, il est certain que l'on
trouverait des romans encore plus mal ficels que celui-ci et une potique plus
incertaine (par exemple dans La Femme de trente ans), une Comdie humaine moins
cohrente qu'on ne le croit habituellement, un narrateur moins savant et moins assur,
une doctrine politique moins ferme, un ralisme moins simpliste, un corps d'crivain
plus humain (et trop humain). C'est ce que pense, un tout autre point de vue, un
crivain comme Pierre Michon (Trois auteurs, Verdier, 1997, pp. 27-28) : Je n'oublie
jamais Balzac quand je le lis Proust notait un sentiment semblable, et tous les
lecteurs sans doute le ressentent. En mme temps que les grandes marionnettes,
Vautrin, de Trailles, Diane, en mme temps que les petites marionnettes, Chabert,
Pierrette, Eugnie, je vois le montreur. Je veux dire que rien dans cette dramaturgie ni
dans cette prose ne peut me faire oublier le gros corps solitaire, burlesque, qui s'active
derrire, se dfonce au caf, la gloriole, et se fait pour lui-mme l'puisant cinma du
gnie. On me dit que c'est un dfaut de Balzac, cette impossibilit disparatre de son
texte : je ne le crois pas. Encore un corps derrire et dans tout cela, mais rsolument
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quelconque, au sens de Rancire. Cette parole mal assure ; cette prsence ellemme, affaire et brouillonne, fort peu souveraine, provocante et problmatique ; les
difficults s'imposer auprs de ses divers publics et jusqu' la perte d'inspiration dans
les dernires annes ; tout cela n'est-il pas l'indice du trouble du roman balzacien ,
de ses contradictions, de son genre d'impossibilit, ds son premier patron et bien
avant que l're du soupon ne s'empare de son cas et ne le mette plat, et trop
plat ?
On pourrait ajouter, pour aller encore dans le sens de Rancire, que la scne
romantique, au sens propre cette fois, est travaille au mme moment par des
impossibilits de mme nature, de manire mortelle. Hugo, pendant ces annes 18301840, recherche dsesprment le lieu et la formule d'un thtre qui, accomplissant les
deux Rvolutions et totalisant tous les genres, formerait le creuset du peuple ; Dumas
pense l'avoir trouv avec son Antony (1831) ; Vigny s'tonne et s'amuse de voir la
bonne compagnie dans la salle de la Porte-Saint-Martin, la premire de cette pice :
Les chapeaux bleus et roses, les ceintures moires, les figures ples et gracieuses
ont remplac les bonnets ronds, les tabliers et les figures larges, rouges et luisantes,
voil les salons venus, cela sent bon (Vigny, Une lettre sur le thtre. propos
d'Antony , uvres compltes, La Pliade, II, p. 1230) ; la polmique se dveloppe
entre le drame et le mlodrame ; et la scne du premier XIXe sicle choue finalement
trouver des solutions au problme du thtre de l'ge dmocratique.

6 - Esthtique et politique, suite et fin


Revenons maintenant au Partage du sensible, ses quatre autres textes, l'ampleur
et la gnralit de ses prises de positions.
Dans la logique de La Msentente et selon l'ide du partage du sensible qu'elle
soutenait, le deuxime texte ( Des rgimes de l'art et du faible intrt de la notion de
modernit ) rcuse donc cette notion comme tant non significative. En effet, l o la
notion de modernit voque une rupture radicale au sein de l'esthtique et une
autonomisation de celle-ci, une double rupture trop sommairement corrle
l'vnement rvolutionnaire et considre dans ses aspects les plus spectaculaires,
Rancire veut voir un nouveau partage du sensible, qu'il appelle esthtique des arts
et qui dfinit une nouvelle transformation des mondes humains : Le rgime esthtique
des arts est celui qui proprement identifie l'art au singulier et dlie cet art de toute rgle
spcifique, de toute hirarchie des sujets, des genres et des arts. Le rgime esthtique
des arts n'oppose pas l'ancien et le moderne. Il oppose plus profondment deux
rgimes d'historicit (Le Partage du sensible, pp. 31-35). Aussi, loin que ce rgime

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nouveau des arts constitue une rupture pure et simple, il assume le rgime ancien et le
rinterprte, au sein de sa nouvelle vision des choses et de l'humanit, comme tant
justement une pratique signifiante de la civilisation ancienne, dsormais comprise. L'ge
moderne, exactement entendu, c'est Vico dcouvrant le vritable Homre, c'est-dire non pas un inventeur de fables et de caractres mais un tmoin du langage et de la
pense imags des peuples de l'ancien temps ; Hegel marquant le vrai sujet de la
peinture de genre hollandaise : non point des histoires d'auberge ou des descriptions
d'intrieurs, mais la libert d'un peuple, imprime en reflets de lumire [] (ibid.,
p. 35). Ds lors, la notion de modernit semble invente tout exprs pour brouiller
l'intelligence des transformations de l'art et de ses rapports avec les autres sphres de
l'exprience collective (ibid., p. 37). En un mot, Rancire accuse cette notion d'avoir
absolutis une poque de l'art et d'avoir ainsi lud la signification historique que
Schiller lui avait assigne, savoir d'tre, mais entre d'autres moments, le moment de
formation d'une humanit spcifique (ibid., p. 33). Quant au postmodernisme, en un
sens, [il] a t simplement le nom sous lequel certains artistes et penseurs ont pris
conscience de ce qu'avait t le modernisme : une tentative dsespre pour fonder un
propre de l'art en l'accrochant une tlologie simple de l'volution et de la rupture
historiques (ibid., p. 42). Ce revirement critique actuel, li l'chec de la rvolution
politique et au malentendu qui lui avait brivement et sommairement associ la
rvolution esthtique, ne pouvait aller sans raction et sans culpabilit. D'o le grand
concert du deuil et du repentir de la pense modernitaire, [] le grand thrne de
l'irreprsentable-intraitable-irrachetable, dnonant la folie moderne de l'ide d'une
auto-mancipation de l'homme et son invitable et interminable achvement dans les
camps d'extermination (ibid., pp. 43-44).
Que cette position nettement polmique soit vraiment fonde ou non, qu'elle
maintienne ou non, et quoi qu'elle en ait, une coupure en deux de l'histoire de
l'esthtique et de la politique autour de la Rvolution franaise, elle rvle la
proccupation essentielle de Rancire. S'appliquant rcuser toute fracture
infranchissable dans l'histoire et notamment les coupures abusivement poses au dbut
du XIXe sicle sous le coup de la Rvolution franaise puis au dbut du XXe sous celui
de la Rvolution de 17, il entend refonder la dmocratie comme une exigence
permanente d'humanit et penser cette exigence dans une histoire complte et
cohrente des vnements proprement historiques, de l'esthtique, et de la
philosophie ; dans une histoire o cette exigence fait chaque fois une occurrence
nouvelle et demande une impossible mais fconde ralisation. Par l, sa pense
s'oppose pleinement certaines aberrations de nos annes les plus rcentes : le culte
du consensus et l'oubli de la politique, l'exaltation de la mmoire et le refus de l'histoire,
l'absolutisation de l'poque et la sacralisation de l'esthtique Encore faut-il noter que
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ses premiers travaux remontent il y a plus de vingt-cinq ans, quand il a commenc


penser comme continues, comme spcifiques et nanmoins conjointes, l'histoire de
l'esthtique et celle de la politique. Sans doute parce qu'il entendait alors dfinir la
politique par le bord qu'elle trace avec l'esthtique, et non pas traiter l'esthtique comme
une dpendance de la politique. Cela ds le dbut des annes 60, quand il prouvait
les rsistances que le film Europe 51 opposait aux vieux tours de l'esthtique
marxiste en vigueur (Courts voyages au pays du peuple, pp. 137-171).
Le troisime texte ( Des arts mcaniques et de la promotion esthtique et
scientifique des anonymes ) est bref. De manire d'abord surprenante, il runit la
naissance de la nouvelle histoire et l'apparition de la photographie et du cinma.
Cela pour montrer que la reconnaissance des arts mcaniques dans l'esthtique et celle
des anonymes dans l'ordre de la science historique n'interviennent qu'aprs que la
littrature a proclam, avec Hugo, Balzac et Flaubert, l'gale valeur de tout sujet et ce
qu'il appelle la gloire du quelconque (ibid., p. 50).
Ds lors, le texte sur l'histoire ( S'il faut en conclure que l'histoire est fiction. Des
modes de la fiction ) vient prolonger les trois prcdents et le livre Les Mots de
l'histoire. Dnonant les deux erreurs symtriques qui consistent l'une comprendre les
noncs potiques ou littraires comme des reflets du rel et l'autre analyser toute
construction de l'historien comme arbitraire, Rancire confronte les deux grands
rgimes successifs des rapports entre histoire et fiction. Avec Aristote, le premier
soutient que feindre, ce n'est pas proposer des leurres, c'est laborer des structures
intelligibles (ibid., p. 56). Le second constitue le nouveau rgime des arts ( le rgime
esthtique ), que la littrature a inaugur et que le cinma continue. Ce rgime de
partage du visible dclare le caractre signifiant en histoire des actions obscures et
des objets quelconques et se propose de donner voir cet ordre signifiant dans
l'organisation des signes que construit la fiction. Ainsi l'histoire potique dsormais
articule le ralisme qui nous montre les traces potiques inscrites mme la ralit et
l'artificialisme qui montre des machines de comprhension complexes (ibid., p. 60), et
Rancire veut voir dans le nouvel art du rcit qu'est le cinma la double ressource de
l'impression muette qui parle et du montage qui calcule les puissances de signifiance et
les valeurs de vrit (ibid.). Ainsi conus, les noncs politiques ou littraires font
effet dans le rel. Ils dfinissent des modles de parole ou d'action mais aussi des
rgimes d'intensit sensible. [] ils introduisent dans les corps collectifs imaginaires
des lignes de fracture, de dsincorporation (ibid., pp. 62-63).
C'est comme cela que l'homme remplit sa nature d' animal littraire : en se
prtant ce dtournement de sa destination naturelle que lui imprime le pouvoir
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mancipateur des fictions.


Le dernier texte ( De l'art et du travail. En quoi les pratiques de l'art sont et ne sont
pas en exception sur les autres pratiques ) assigne donc les pratiques de l'art aux
pratiques de l'agir humain en gnral. La distinction historique entre le rgime
mimtique et le rgime esthtique des arts reparat et, dans ce dernier, Rancire
distingue et articule les productions de l'art et du travail. Entre fabriquer et produire, le
travail passe de l'espace-temps priv et obscur du travail nourricier l'acte de
mettre au jour, de dfinir un rapport nouveau entre le faire et le voir (ibid., p. 71). Ainsi
l'art anticipe le travail [sa fin, que le travail n'est pas encore en mesure de conqurir
par et pour lui-mme] parce qu'il en ralise le principe : la transformation de la matire
sensible en prsentation soi de la communaut (ibid., pp. 70-71). Parce qu'ils
appartiennent, quoique de manire distincte entre eux, la production comme
expression-ralisation d'un rapport politique entre les humains, les pratiques
esthtiques et le travail participent ensemble une recomposition du paysage du
visible, du rapport entre le faire, l'tre, le voir et le dire (ibid., pp. 72-73).

Dans son dveloppement actuel, l'uvre de Jacques Rancire reprsente un effort


remarquable pour penser nouveaux frais le lien historique de l'art et de la politique,
cela de manire vritablement rciproque : au sein de la scne politique, par le partage
antagonique et asymtrique de la mme humanit entre ceux qui la confisquent pour
eux-mmes et ceux qui la revendiquent pour tous ; entre la politique et l'esthtique, par
les effets qu'elles produisent indistinctement l'une sur l'autre (faire, tre et dire ;
travailler, produire et exprimer ; crire et inscrire) ; au sein de l'histoire considre
jusqu' nous, par la reprise du rgime ancien des arts au sein du rgime nouveau.
Dans cette perspective, la littrature occupe une place privilgie. Par exemple, la
fin du XVIIIe sicle, c'est Schiller qui dfinit l'ambition universaliste du nouveau rgime
de la politique dans sa Lettre sur l'ducation esthtique de l'homme. Et, au XIXe, c'est
l'criture qui ouvre la voie au rgime actuel des arts : en rcusant les hirarchies de
dignit des sujets, en abolissant la pense dans les choses et les choses dans leurs
signes, en concevant la littrature comme un travail (de physiologiste, de casseur de
cailloux ou de terrassier). Dans la perspective de Rancire, Balzac, Flaubert et
Mallarm sont des figures principales du rgime nouveau des arts et des figures
significatives de la politique.
C'est cela qui justifie la place de sa philosophie dans la thorie de la littrature, et qui
demanderait une discussion dtaille et approfondie.

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Pierre Campion
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