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BIOPOLITIQUE

Article crit par Frdric GROS

Prise de vue
C'est Michel Foucault qu'on doit l'invention du concept de biopolitique. Ce terme, apparu en 1974 dans
une confrence prononce au Brsil sur la mdecine sociale, est largement repris et dfini en 1976,
simultanment dans l'uvre publie (La Volont de savoir) et le cours public au Collge de France (leon du
17mars, Il faut dfendre la socit, 1997). Foucault parle cette poque plus gnralement de
biopouvoir. Cette notion lui sert distinguer une forme traditionnelle d'une forme moderne de
pouvoir exerc sur la vie, marquant par l une importante csure dans l'histoire des techniques par lesquelles
la conduite des hommes est dirige, leur comportement agi, leur corps investi.

I-Une nouvelle logique de pouvoir


Cette rupture est cependant plus thorique que proprement historique, car les deux formes ne cessent en
fait de coexister. La forme traditionnelle est le pouvoir de souverainet. Il procde par prlvement
contraint et marquage symbolique. Par exemple: soustraire une partie des rcoltes, supplicier les corps de
condamns, rquisitionner des richesses matrielles ou des forces de travail, offrir des crmonies o clate la
puissance du prince. Ce premier pouvoir fait mourir et laisse vivre. Le souverain, le roi ou l'tat, se dfend
de ses ennemis, soit en les tuant directement (ennemis intrieurs), soit en envoyant ses sujets mourir pour le
sauver des ennemis extrieurs. Il n'intervient sur la vie de ses administrs que sous la forme d'une menace de
mort.
Le biopouvoir, partir de l'ge classique, va fonctionner d'une manire trs diffrente. Foucault en dcrit
deux grandes modalits: discipline des corps et biopolitique des populations. Mise en uvre dans des
institutions (casernes, usines, coles), la discipline consiste investir, par des techniques de rpartition dans
l'espace, de dcomposition des gestes, d'examen des capacits, par des mcanismes de surveillance et de
sanction, le corps de chaque individu, afin d'en extraire des forces utiles, de les finaliser et de les majorer. Il ne
s'agit plus simplement de marquer le corps (comme dans la crmonie des supplices) ou d'exiger de lui des
signes extrieurs de soumission, mais, par cette anatomo-politique, de le rendre docile, adaptable,
rentable. La biopolitique par ailleurs au sens troit d'une des deux modalits du biopouvoir consiste,
cette fois pour l'tat, rguler la population: modifier les taux de natalit, enrayer les endmies, rduire
les infirmits ou invalidits, contrler le milieu gnral d'existence (politiques de la ville). L'objet de la
biopolitique devient la population, et non plus le peuple des sujets appartenant au souverain. Par
population, il faut entendre un processus biologique anonyme et massif, quantifiable, valuable ( travers
les tudes dmographiques, les sciences statistiques, etc.), susceptible de variations comme
d'inflchissements. La rgulation de la population par l'tat s'accomplit au moyen de mesures souples et
continues (pressions assurantielles, proposition de rgles d'hygine, politiques d'incitation), bien loignes du
tranchant autoritaire et brutal des manifestations du souverain. Au point de recoupement des deux logiques de
biopouvoir (discipline institutionnelle des corps individuels et rgulation tatique de la population comme
squence biologique), on trouve la sexualit. L'importance prise par la sexualit au XIXesicle ne relve donc
pas pour Foucault de la prise en compte d'une ralit anthropologique essentielle qui, par-del les
obscurantismes et les prjugs, aurait t dcouverte par des savants audacieux, mais s'explique parce qu'elle
constitue pour le biopouvoir un point d'accroche essentiel.

II-La norme contre la loi


Cette mutation dcisive le pouvoir, qui longtemps s'tait fait reconnatre comme le matre de la mort
devient l'administrateur de la vie ne peut tre isole pour Foucault de l'apparition du capitalisme. Le
biopouvoir constitue en effet une des conditions indispensables de son dveloppement. Car il fallait tout la
fois brancher le corps des individus sur des appareils de production concrets (problme du travail) et ajuster
des phnomnes globaux de population des logiques conomiques gnrales (exigences de la croissance).
Cette transformation des logiques de pouvoir se marque encore pour Foucault par l'importance grandissante
de la norme au dtriment de la loi. La loi, instrument privilgi du pouvoir de souverainet, ordonne la faon
d'un commandement (on lui obit), tablit des partages exclusifs et abstraits (elle dit ce qu'il ne faut pas faire,

en laissant libre pour le reste), fixe des identits statutaires (le pre, le sujet responsable, etc.). La norme, par
quoi le biopouvoir se diffuse dans les vies, dfinit plutt un programme d'existence complet, auquel chacun
suspend une identit mouvante (rester un bon lve, une mre normale, un ouvrier docile, etc.), se sert d'une
pression insistante et continue, permet de majorer d'un seul mouvement la docilit et l'utilit des corps, se
prsente comme une rgle naturelle suivre, sous peine de devenir un dgnr. Cette importance de la
norme se vrifie dans la mdicalisation accrue des existences, la sant des populations devenant, au lieu de
l'ancien salut ternel des sujets, la pierre de touche du bon gouvernement. Ce biopouvoir, s'il conditionne
sournoisement plutt qu'il ne brutalise spectaculairement, peut cependant se rvler terriblement mortifre et
violent, comme l'aura dmontr l'histoire du XXesicle. Le racisme d'tat comme la pratique gnocidaire se
comprennent en effet pour Foucault partir du biopouvoir: c'est pour garantir les conditions de vitalit d'une
population qu'on en massacrera une autre. Foucault note enfin que cette constitution d'une biopolitique finit
par provoquer un retournement stratgique de la part des gouverns: prenant au mot la promesse de l'tat de
bien grer leur vie, ils lui opposent bientt le droit la vie, au bonheur, la sant.
Foucault, aprs les analyses dcisives de 1976, ne reviendra plus de manire frontale l'analyse de la
biopolitique. Pourtant, en 1979, il avait annonc au collge de France un cours sur la naissance de la
biopolitique (Naissance de la biopolitique, 2004). Mais il prvient trs vite qu'il entreprendra finalement une
vaste tude sur le libralisme. Le libralisme, qui devait constituer au dpart le cadre gnral pour
tudier la biopolitique, devient ce par quoi Foucault s'loigne de cette problmatique. L'tude serre du
libralisme remet en effet fortement en cause la thse d'un interventionnisme abusif de l'tat dans l'intimit
des corps, puisqu'il sera pens prcisment comme l'inquitude de trop gouverner, le souci de laisser se
dployer sans contraintes un jeu de ralits naturelles, objectives, comme le march, les intrts, etc., en
repoussant toutes les contraintes artificielles. Le libralisme suppose des formes souples et dlies de contrle
auxquelles participent les individus, bien loignes de la prise normative sur le corps.
Les dernires recherches de Michel Foucault sur l'Antiquit grecque le dtourneront encore un peu plus de
recourir au terme de biopolitique, car le bios grec (vie) s'y dfinit comme un style d'existence, une
manire de vivre faisant l'objet d'un travail thique et d'un souci de soi, bien loigns du processus naturel
massif suppos par les politiques d'hygine du XVIIIesicle.

III-Un terme multiples facettes


Aprs la mort de Foucault, l'usage du terme biopolitique connat une inflation importante. On en trouve
un premier emploi trs gnraliste, soit qu'il s'agisse de reprer, au travers de politiques actuelles,
l'intervention des pouvoirs publics sur le corps (D.Fassin et D.Memmi, Le Gouvernement des corps, 2004), soit
qu'on tente de dcrire les problmes politiques poss par les possibilits techniques de la science gntique
dans ses derniers dveloppements (G.Hottois, Essais de philosophie biothique et biopolitique, 1999). Giorgio
Agamben, de son ct (Homo sacer, 1995), fait du biopolitique une analyse qui en radicalise la teneur. Alors
que la biopolitique renvoyait pour Foucault une squence proprement moderne, Agamben la dfinit comme
rapport politique originaire: est souverain le pouvoir qui expose sa dcision la vie nue, savoir la simple
existence biologique de ses sujets. Cette pure exposition se matrialise dans les camps de concentration, qui
deviennent, par l mme, le chiffre pour dnoncer la tentation totalitaire de toute dmocratie gestionnaire.
L'ide de biopolitique se retrouve encore au cur du livre de M.Hardt et A.Negri (Multitude. Guerre et
dmocratie l'ge de l'Empire, 2004). Mais un retournement dcisif de sens s'opre. Rvalue dans une
perspective spinoziste, la biopolitique devient la capacit de composition des puissances. Elle exprime un dsir
collectif de dmocratie relle, elle cre des solidarits nouvelles. La biopolitique ne renvoie plus l'autorit
publique quand elle tente de contrler et d'organiser les forces vitales ce ne serait l qu'un sens second et
dvoy mais aux capacits d'organisations immanentes et cratrices des puissances de vie. On pourrait citer
galement, bien que son auteur n'emploie pas directement le terme de biopolitique, l'essai de Peter Sloterdijk
(Rgles pour le parc humain, 1999) qui dclencha une forte polmique en Allemagne. Il s'agit cette fois de
penser la politique comme domestication de l'tre humain et de s'interroger sur la part que pourraient y
prendre dans le futur les techno-sciences gntiques. Agamben, Negri, Sloterdijk reprsentent sans doute trois
postrits trs contrastes du concept de biopolitique forg par Foucault. Ils n'en relancent pas moins la
question, actuelle et fondamentale, du rapport entre le pouvoir et les sujets politiques pris dans leur dimension
d'individualits biologiques.
Frdric GROS

Bibliographie

G.AGAMBEN, Homo sacer. Le pouvoir souverain et la vie nue (1995), trad. M.Raiola, Seuil, Paris, 1997

D.FASSIN & D.MEMMI dir., Le Gouvernement des corps, ditions de l'cole des hautes tudes en sciences sociales, Paris, 2004

M.FOUCAULT, La Naissance de la mdecine sociale, in Dits et crits, tomeIII, Gallimard, Paris, 1994; La Volont de savoir, ibid.,
1976; Il faut dfendre la socit, d. A.Fontana, Gallimard-Seuil, Paris, 1997; Naissance de la biopolitique, d. M.Senellart, ibid.,
2004

M.HARDT & A.NGRI, Multitude. Guerre et dmocratie l'ge de l'Empire, trad. N.Guilhot, La Dcouverte, Paris, 2004

G.HOTTOIS, Essais de philosophie biothique et biopolitique, Vrin, Paris, 1999

P.SLOTERDIJK, Rgles pour le parc humain, trad. O.Mannoni, 1001Nuits, Paris, 1999.