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Itinraires

2011-1 (2011)
Les Mmoires, une question de genre ?
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Jean-Louis Jeannelle

Le sexe des Mmoires


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Rfrence lectronique
Jean-Louis Jeannelle, Le sexe des Mmoires, Itinraires [En ligne], 2011-1|2011, mis en ligne le 01 avril 2011,
consult le 12 fvrier 2015. URL: http://itineraires.revues.org/1596; DOI: 10.4000/itineraires.1596
diteur : Pliade (EA 7338)
http://itineraires.revues.org
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Document accessible en ligne sur : http://itineraires.revues.org/1596
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Pliade (EA 7338)

Le sexe des Mmoires

Abstract
Everybody knows that since the beginning, women wrote memoirs. Why did so few
women produce egohistorical narratives precisely from the moment they were
granted a wide array of rights and achieved formal equality? Most of the time, the
apparent disappearance of women writing memoirs during the twentieth century is
explained by a natural evolution of the genres towards intimate forms of narratives. I
would like to examine here if such a restriction whether or not it is intentional to
the autobiographical model as opposed to those of Souvenirs, memoirs, and other
historical testimonies has diminished the place women should hold in field of self
narratives, consequently confined them to a gynaeceum of life writings.
Keywords: memoirs, feminism, bibliography, Aragon, Proust
Mots cls: Mmoires, fminisme, bibliographie, Aragon, Proust

Dans la prface au premier tome de son uvre potique, paru aux ditions
du Livre Club Diderot en 1974, Aragon avoue son trouble lheure o se
met en branle la confection (seul mot qui se propose [lui], assez malencontreusement, pour dsigner ce travail, fort tranger pourtant au travail
de la couture) des uvres potiques compltes de quelquun qui porte
[son] nom1. Un astrisque renvoyant une note en bas de page corrige
aussitt le titre donn cette vaste entreprise ditoriale, qui fait suite la
publication, entre 1964 et 1974, de ses uvres romanesques croises
celles dElsa Triolet aux ditions Robert Laffont:
Je sais quon a prfr le titre au singulier: uvre potique, qui nous
pargne toujours lerreur dun oubli possible, ou dun texte gar, publi
ou non mais la confection en question se propose en tout cas dtre
complte, ce qui rpond davance une question que lon pourrait se poser,

1. Louis Aragon, uvre potique, I, 1917-1926, Paris, Livre Club Diderot-Messidor, 1989
[1974], p.10.

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le sexe des mmoires

touchant la nature de cette collection. Y figure ce quon a retrouv, que ce


qui fut crit me plaise ou non, aujourdhui. Voil, cest dit.

Qui prfre le titre au masculin singulier? Lditeur? La langue ellemme? Par quel miracle la mort dun crivain (que ldition de ses uvres
permet danticiper) suffit-elle faire passer la collection des uvres
compltes en un uvre, jug clos sur lui-mme, suffisant? Que cache
ce changement de genre? Il y a demble hsitation sur le genre du mot
uvre. Or tout au long de cette longue prface qui a pour titre: crit
au seuil, loscillation entre masculin et fminin semble peu peu se
communiquer la division entre le vers et la prose, mls sous une
mme couverture, ou aux diverses alternances sexuelles2 des rimes,
puis, quelques pages plus loin, fait retour sous la plume dAragon travers
lambigut du mot uvre, qui, mis au fminin, dsigne la runion
de toutes les uvres publies du vivant de lauteur et change de genre
grammatical son dcs pour dsigner la mme chose. Au masculin
singulier, uvre sapplique gnralement aux productions des peintres
ou des graveurs et, lit-on dans Le Grand Robert de la langue franaise,
de manire plus technique ou affecte lorsquil sagit dun crivain.
En la matire, le changement de genre importe moins que le changement
de nombre qui a pour effet de fusionner les diffrentes uvres auparavant disperses et de suggrer ainsi une plus grande unit, par consquent
une plus grande exhaustivit. Mais si le choix du masculin est, malgr
quAragon en ait, assez peu dcisif en ce qui concerne le nombre de textes
rassembls, en revanche, les connotations sexues quil vhicule savrent
plus dcisives. Dun emploi rare, il se dmarque nettement de lusage
au fminin du mme mot et voque toute une srie dassociations dont
Aragon se saisit lorsque, rappelant quavec Breton et ses compagnons
surralistes, il avait dclar la guerre ce qui, dans le langage, relve du
sens tout fait, il condamne les avatars de cette rvolution littraire, sa
pratique vulgarise, non seulement chez les surralistes de la gnration suivante mais aussi chez des littrateurs de niveaux divers, les
plus bas:
Permettez-moi de ne pas salir des lignes de certains exemples. Ceci nest
quune simple enseigne, un en-tte plutt, ce grand pilori de moi-mme,
la collection (la dcollation) de ce quon appelle, au singulier viril, mon
uvre potique. Et je nai envie que de parler des autres, vous voyez bien3.

Luvre est ici consignation, obligation faite lindividu de se rassembler, de se dresser, malgr la menace de castration qui pse sur celui qui
se rigidifie en un corps fait de volumes empils. Dune certaine manire,
les uvres romanesques croises de Louis Aragon et Elsa Triolet
2. Ibid., p.14.
3. Ibid., p.17.

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(42volumes) offraient, par leur alternance, une forme dhermaphrodisme


assum et panoui. Cest la fragilit dun tel quilibre que le jeu autour du
masculin singulier, revendiqu et nanmoins redout, met en vidence au
seuil de la dernire grande entreprise ditoriale dAragon. Il y a bien un
sexe des uvres on en discute perte de vue, comme de celui des anges
ou de quelques autres objets tels quils se disent en franais.
Si le cas du mot Mmoires parat plus clair et plus tranch, le
mme jeu entre genres et nombres sy observe l aussi. Cette fois, lambigut tient au fait que le genre littraire des Mmoires (entendus comme
ouvrage faisant le rcit des vnements dont lauteur a t le tmoin)
sest construit au xviesicle essentiellement partir du mot mmoire,
masculin singulier (dsignant des crits destins exposer des comptes,
une affaire juridique ou une question scientifique), lui-mme driv par
changement de genre (Dictionnaire historique de la langue franaise) au
xiie de mmoire, fminin singulier4. Certes, le phnomne de drivation
parat assez facile reconstituer; reste que la rpartition smantique en
fonction du nombre et du genre ne se fait gnralement pas aussi aisment:
en multipliant les possibilits, elle favorise les risques de confusion.
Notamment lerreur sur le genre, traditionnelle, surtout depuis qu partir
de la seconde moiti du xixe, le genre sest dmocratis, ainsi que Jean-Luc
Benoziglio en fait la remarque dans une scne de Cabinet portrait o le
narrateur interroge un dmnageur sur le comportement de ses clients et se
voit rpondre:
Oh, mon collgue vous racontera a mieux que moi, si a vous intresse. Il
note tout. Prtend quavec la mode actuelle des Mmoires, il ny a pas de
raison pour quun jour on sarrache pas les siennes.
Siens, dis-je?
Quoi?
Rien, dis-je.
Hausse les paules et exit5.

Le phnomne sest accentu plus rcemment avec lentre, partir


des annes 1980, dans lre de la mmoire, plus prcisment, lre des
mmoires collectives et autres lieux de mmoire, puisque lincroyable
extension accorde au fminin pluriel de mmoire a souvent eu
pour effet den faire un substitut de Mmoires il suffit pour sen
convaincre de parcourir la liste de ce qui se publie aujourdhui sous ce
4. Des mmoires, avec une minuscule, cest simplement, lorigine, le pluriel du substantif masculin, lui-mme driv de son homonyme fminin. Un mot modeste, un mot de la
langue de tous les jours: pour lavocat, lapothicaire ou la matresse de maison, un mmoire,
cest un crit dans lequel on consigne tout ce quon ne doit pas oublier. (Andr Bertire,
LeCardinal de Retz mmorialiste, Paris, Klincksieck, coll. Bibliothque franaise et romaine, 1977, p.12.)
5. Jean-Luc Benoziglio, Cabinet portrait. Roman, Paris, Seuil, coll.Fiction & Cie, 1980, p.78.

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le sexe des mmoires

terme: trs souvent, il nest plus question de rcits en prose, rtrospectifs


et continus dans lesquels un individu raconte les faits dont il fut lacteur
ou le tmoin privilgi, mais danthologies ou de rcits portant sur des
pratiques sociales qui ont pour fonction dentretenir un certain rapport
au pass Mmoires de lArdche paysanne, Mmoires de dports,
Mmoires du dsert (sous-titrs: Des Sahliens se souviennent) Lerreur
(ou la substitution volontaire, je ne sais) est ds lors frquente: un album
de photographies sur le quartier de Lyon consacr lindustrie de la soie
sintitule (parmi cent autres exemples) Croix-Rousse, mmoires interdites
(ditions G, 1979). tonnant phnomne de dilution o le masculin
pluriel, appliqu chaque fois un texte singulier, sefface au profit dun
fminin pluriel, tendu lensemble de ce que lon nomme aujourdhui de
manire trs floue mmoires collectives.
Mon intention nest pas de dnoncer une erreur de langue mais de
men saisir comme dun prtexte: un prtexte pour interroger lapparente
vidence qui entoure, dans ce cas comme bien souvent en franais, lusage
du genre masculin. Les polmiques qui ont entour les efforts de fminisation du vocabulaire (en 1984, 1986, 1997) le prouvent amplement6:
la grammaire vhicule tout un imaginaire de genre et de sexe dautant plus
prgnant quil reste soit implicite (par consquent rarement discut) soit
(lorsquune rforme soulve le livre) objet dun trs violent attachement
une norme assimile de manire confuse au gnie de la langue. Ce sont les
connotations qui sattachent la catgorie littraire des Mmoires que
jaimerais examiner. Sil ny a aucun sens sinterroger sur lapplication
de ce terme au corpus qui nous intresse au milieu du xviesicle, il est
en revanche utile dinterroger les reprsentations viriles qui sy attachent
depuis lors. Quil sagisse de ses origines nobles (comme les Mmoires
dpe ou les Mmoires dtat), des fonctions qui y prdisposent tout particulirement (charges militaires, diplomatie, engagements politiques)
ou encore des gestes qui sont attendus de ses auteurs (honneurs obtenus,
responsabilits exerces, revendication dun lignage), tout semble justifier lancrage trs largement masculin des Mmoires.
Il ny a l toutefois rien de naturel, bien au contraire. Nul nignore
que les Mmoires se sont ds le dbut crits au fminin. Marguerite de
Valois, Franoise de Motteville, Hortense et Marie Mancini, la duchesse de
Montpensier, la marquise de Caylus, Mme de Genlis, Mme Campan, Mme
Roland, Georges Sand, la comtesse de Boigne, Marie dAgoult, Louise
Michel sont les plus connues dune trs longue foule et trs nombreuse
ligne de femmes mmorialistes7. Certes, les textes en question ont autrefois
6. Voir Edwige Khaznadar, Le Fminin la franaise, Paris, LHarmattan, 2002; Olivier
Houdard et Sylvie Prioul, La Grammaire, cest pas de la tarte, Paris, Seuil, 2009.
7.Voir notamment Henri Rossi, Mmoires aristocratiques fminins: 1789-1848, Paris,
H.Champion, 1998.

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pu faire lobjet de stigmatisations (ce fut le cas par exemple au xixesicle,


lorsque linstitution dune tradition mmoriale juge typiquement franaise
a conduit faire le tri parmi les sources disponibles), mais lessentiel est
toutefois que, compte tenu des effets de slection sociale quimplique
le projet de publier le rcit de sa vie, de nombreuses femmes ne se sont
pas senties indignes de ce genre. Pourquoi ont-elles ds lors t si rares
livrer un rcit gohistorique (ainsi peut-on dsigner la reprsentation
que lon livre de soi-mme dans sa condition historique) prcisment
partir du moment o elles ont conquis toute une srie de droits et bnfici dune galit, il est vrai encore bien incomplte, mais incomparable
avec leur situation passe? On supposera peut-tre que le statut de reine ou
daristocrate, le fait de tenir salon ou mme la participation des vnements rvolutionnaires ont pu favoriser lmergence de figures mmoriales
fminines l o laccs au droit de vote ou les efforts pour faire respecter la parit ont paradoxalement dtourn les femmes dcrire lhistoire
mais cela paratra bien simpliste. Une autre rponse se prsente immdiatement lesprit: une sorte dvolution naturelle des genres expliquerait ce
lent passage des rcits de Vies majuscules des formes de rcits plus
intimes (journaux, correspondances, autobiographies), plus propices
lexpression de lidentit fminine. Lide repose sur un syllogisme dont la
prmisse majeure est que les genres la premire personne rendent de plus
en plus directement compte de lindividu moderne dans son intimit et la
prmisse mineure est que les femmes sont portes lexpression subjective
de soi, la conjonction des deux expliquant la proportion importante dauto
biographies fminines. Le problme est que cette prmisse majeure se voit
infirme par les faits on publie au xxesicle tout autant de Mmoires
que par le pass et que la prmisse mineure repose sur un postulat tout
fait contestable. Jaimerais ici me demander si le fait de se limiter ou
de se voir limiter aux modles autobiographiques au dtriment du ple
gohistoriques (Souvenirs, Mmoires, tmoignages historiques) na pas
amoindri la place que les femmes sont en droit doccuper dans le champ
des rcits de soi et ne les a pas confines une sorte de gynce des crits
la premire personne.
Vies de femme majuscules

Pour commencer, un trs rapide bilan de la production mmoriale


fminine au xxesicle. Et un test avant den venir lexamen des bibliographies disponibles: Beauvoir excepte, combien de clbres femmes
mmorialistes aprs George Sand et Louise Michel pouvons-nous citer, si
nous nous donnons une dfinition relativement stricte du genre? Pour ma
part, je lavoue, les candidates ne sont pas nombreuses. On me rpondra
quen me limitant un modle traditionnel des Mmoires (domin par le
canon des grands Mmoires dtat), je fausse ncessairement le jeu et exclus
toute une quantit dcrivaines ayant linverse vis le renouvellement du

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le sexe des mmoires

modle mmorial et son hybridation avec toutes sortes de formes connexes,


plus propices lintrospection. Mais ce serait, l encore, ignorer ce qui
me parat tre lenjeu principal dune lecture genre de lhistoire des Vies
majuscules, savoir se demander pour quelle raison, alors quelles nhsitaient pas jusquau xixesicle crire lhistoire de leur temps, les femmes
ne revendiqueraient plus ou ne se verraient plus reconnatre un tel droit
(sous sa variante mmoriale) de nos jours.
En dbutant en 1996 mes recherches sur les Mmoires au xxesicle,
je me suis engag dans un long dpouillement bibliographique et, afin de
faire varier les chelles, me suis efforc dtablir deux corpus. Le premier
regroupait les Mmoires au sens le plus large de ce terme: lunique critre
retenu tait celui de linscription du terme gnrique dans le titre je ne
prtais, autrement dit, aucune attention aux thmes dvelopps ou aux
formes empruntes, mais uniquement au fait que lauteur (ou lditeur)
des volumes avait choisi de recourir ce nom de genre particulier, quelle
que soit la raison de son choix. Ce corpus extensif o se croisaient des
journaux, des entretiens, des rcits de vie, des autobiographies, des romans
ou mme des recueils de posie et des ouvrages rotiques ou h umoristiques
comportait un nombre relativement important dcrivaines. Le second
corpus, limitatif, concernait les Mmoires envisags non plus en extension mais en comprhension, cest--dire conformes au canon hrit des
sicles passs et pouvant tre trs simplement dfinis comme le rcit rtrospectif et continu quun individu fait des vnements historiques auxquels
il a particip ou dont il a t tmoin. Ce corpus se composait de quelque
cinq cent cinquante textes8. Il rsulte du croisement des deux corpus une
slection de vingt-six auteures de Mmoires au sens restreint du terme9,
parmi lesquelles notamment Juliette Adam, Dominique Desanti, Annie
Kriegel, Lise London, Jeannette Thorez-Vermeersch, et Louise Weiss.
Vingt-huit sur cinq cents, le rapport est, on le voit, nettement dfavorable
aux femmes. En revanche, celles-ci savrent beaucoup plus nombreuses
lorsque lon puise dans le corpus extensif, puisquy abondent les Mmoires
daristocrates (comme Mmoires: au temps des quipages, dlisabeth de
Gramont) que jai classs dans les Souvenirs en raison de leur caractre
totalement anecdotique, sans plus aucune vritable prise sur lHistoire , les
8. Jinsiste sur le fait quil ne sagit pas, en dgageant un corpus ferm, de dlimiter une
identit gnrique immuable. Le modle des Mmoires dtat, si important soit-il en raison de
la place quoccupe cette tradition littraire et historiographique en France, ne peut prtendre
aucun monopole gnrique.
9. Juliette Adam, Victorine B., Simone de Beauvoir, Suzanne Bidault, Suzanne Blum, Jeanne
Bohec, Marie Boudier-Salter, Janine Bouissounouse, Dominique Desanti, Anne-Marie Dupuy,
Odette Fabius, Marie-Madeleine Fourcade, Brigitte Friang, Annie Kriegel, Lise London,
Simone Martin-Chauffier, Suzanne Massu, Lucie Mazauric, lizabeth de Miribel, Henriette
Nizan, Ccile Ouzoulias-Roumagon, Amde Ozenfant, Jeannette Thorez-Vermeersch, Anna
Trahin, Louise Weiss.

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tmoignages de vedettes (Toute ma vie, de Mistinguett, Une vie de toutes


les couleurs de Josphine Baker, La Nostalgie nest plus ce quelle tait, de
Simone Signoret), les rcits hybrides (comme Une enfance stalinienne,
trs beau texte o Lily Marcou livre un tmoignage sur lhabitus communiste aprs la Seconde Guerre mondiale, ou les Mmoires prcoces suivis
des Contre-Mmoires de Franoise dEaubonne, qui invente une forme
narrative o les fils temporels se croisent et se court-circuitent de faon
rvlatrice10), enfin toutes sortes de parcours professionnels et de rcits de
vies ordinaires.
Un point me frappe: cest que parmi les femmes qui ont choisi dcrire
des Vies majuscules traditionnelles, en dehors de quelques cas particuliers o les mmorialistes font preuve dune grande inventivit formelle
(telle Louise Weiss), le plus souvent rien de particulier ne distingue leur
rcit de celui des hommes la mme poque. Bien entendu, il est facile
didentifier certains points de divergence sexue: on peut ainsi juger que
l o les hommes reconstituent leur parcours de vie sur fond dvnements
politiques ou historiques, les femmes semblent raconter plus volontiers
lhistoire dun couple, commencer dailleurs par lauteure de La Force
de lge et La Force des choses: Suzanne Bidault, Dominique Desanti,
Suzanne Massu, Henriette Nizan, ou Jeannette Thorez-Vermeersch
voquent, comme Clara Malraux dans Le Bruit de nos pas, une histoire
vcue pour une large partie deux. Reste que si une telle divergence
est avre, elle devrait, en toute logique, tre tout aussi rvlatrice de la
nature suppose des mmorialistes masculins; or, nous sommes bien
entendu plus rticents tirer une telle conclusion tout du moins plus
enclins juger quelle relve dun lieu commun quil serait peu rigoureux
dexplorer. La question est en quelque sorte moins de savoir sil existe des
diffrences notables entre les Mmoires de femmes et leurs quivalents
masculins, que de sinterroger sur les prsupposs dune telle approche.
Car le point essentiel me parat tre que nous aimerions quil en aille de
la sorte: nous aimerions (quels que soient les mobiles dun tel dsir) quil
soit possible de produire des divergences significatives autrement dit
montrer que parce quils ont t crits par des femmes, les textes considrs peuvent tre considrs comme fminins, alors quil y a l une
dduction htive, et qui nest que le pendant du prsuppos inverse selon
lequel parce que les Mmoires sont souvent signs par des hommes, le
genre serait en soi masculin.

10. Voir Franoise dEaubonne, Chienne de jeunesse. Mmoires prcoces 1 et Les Monstres
de lt. Mmoires prcoces 2, Paris, Julliard, 1965-1966, puis LIndicateur du rseau:
contre-mmoires, Paris, Encre, 1980. Lensemble des Mmoires de Franoise dEaubonne
a t republi sous le titre: Mmoires irrductibles: de lentre-deux-guerres lan 2000
chez Dagorno en 2001.

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le sexe des mmoires

La femme en gnral

La question est complexe, car sy mlangent la fois les prjugs les


plus misogynes et les bonnes intentions fministes les plus louables. En
effet, on peut, par souci de valoriser un corpus de rcits de soi fminins,
reprocher aux auteures de Vies majuscules de sen tenir un tmoignage
historique, comme si un rcit principalement exogne avait par dfinition
moins de valeur que les rcits plus personnels publis au cours de ce mme
sicle par quantit dautobiographes, de diaristes ou dpistolires. Outre le
fait quil me semble totalement faux de privilgier par principe lintime sur
lhistorique, un tel jugement me parat discutable pour des raisons dordre
thorique et politique. Attendre des femmes que leur production reflte,
dune manire ou dune autre, un trait quelconque de leur identit de genre
suppose (une tendance introspective, une attention particulire la vie
motionnelle et affective, ou encore, comme je viens de le faire moi-mme,
un plus grand soucis des relations de couple) revient hypostasier une
nature fminine: Clara Malraux a beau parler plus souvent dAndr que
delle-mme dans Le Bruit de nos pas (o celui-ci nest absent que dans le
premier et le dernier des six tomes), alors que lauteur du Miroir des limbes
ne mentionne mme pas le nom de sa premire pouse, on ne saurait en faire
un argument pour divaguer sur les diffrences entre hommes et femmes.
Spontanment, nous aimerions pouvoir revaloriser les Vies majuscules de
femmes en mettant au jour des traits singuliers de leur sensibilit. Mais
une telle stratgie nest jamais que lenvers des prjugs dont la littrature
fminine fait souvent lobjet. Bien sr, le temps nest plus o lon pensait
que lorsquune femme se raconte, on lui reproche aussitt de ntre
plus femme11, ainsi que le notait Marguerite Yourcenar; aujourdhui,
on attendrait plutt, linverse, dune femme qui crit quelle se raconte
automatiquement dans son intimit. Jen trouve un exemple frappant dans
le bilan sur la place des femmes de lettres dans les histoires littraires que
Michle Touret tablit en tant que directrice de lHistoire de la littrature
franaise du xxesicle publie en deux volumes, en 2000 et en 2008, aux
Presses universitaires de Rennes pour le numro 7 de la revue en ligne
Fabula-LHT, dirig par Audrey Lasserre. Michle Touret note, en effet,
limportance du journal, de lcrit intime dans la production fminine,
quelle oppose aussitt aux Mmoires au sens ancien du terme dans la
mesure o ceux-ci concernent la place de lindividu dans lhistoire gnrale
de son temps et sont gnralement le fait des hommes12, comme si un
tat de fait contemporain (le corpus rduit de Mmoires publis par des
11. Marguerite Yourcenar, Carnets de notes de Mmoires dHadrien, dans uvres romanesques, Paris, Gallimard, coll.Bibliothque de la Pliade, 1982, p.526.
12. Michle Touret, O sont-elles? Que font-elles? La place des femmes dans lhistoire
littraire. Un point de vue de vingtimiste, Fabula-LHT [En ligne], n7: Audrey Lasserre
(dir.), Y a-t-il une histoire littraire des femmes?, septembre 2010 (http://www.fabula.
org/lht/7/dossier/185-7touret).

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femmes), joint au prsuppos communment partag que la tendance


naturelle des femmes serait de se confier, suffisait gommer quau cours
des sicles classiques et jusquau xixesicle, des reines, des combattantes,
des tmoins proches du pouvoir, ou des salonnires crivirent la premire
personne lhistoire de leur temps. Tout se passe comme si en cherchant
sauver les femmes de loubli en valorisant leur propension lexpression
de lintime, on leur interdisait un droit mon sens plus fondamental
lexpression du mmorable.
Car les femmes ont-elles gagner se voir ainsi assigner une caractristique dont la valorisation entrane incontinent une rduction de leur
sphre dexercice? Leur attribuer une comptence autobiographie particulire revient, me semble-t-il, entriner cette remarque de Julien Gracq qui
condense tous les prjugs dont les Mmoires fminins peuvent faire lobjet
(je prcise que je me suis interdit de puiser mon exemple dans LeJournal
inutile de Paul Morand le rsultat aurait t si caricatural quil aurait perdu
toute valeur):
Les neuf diximes de notre temps vcu, de ce temps dont rien aprs tout
nest inintressant pour la littrature, se droulent dans un monde sans pass
et sans avenir, dans le monde de ce quluard a nomm la Vie immdiate,
monde o lhistoire mord peine, o le souci de laction et de lengagement
na pas de prise. Le monde norme du rve, du rve endormi et du rve
veill, chappe [la littrature contemporaine]. Celui des paysages. Celui,
tout de mme immense, des religions. Celui de lamour, qui refuse les
servitudes de temps et de lieu. Lunivers fminin peu prs tout entier,
cest--dire la moiti du monde de la conscience: la femme en gnral ne
se sent gure dans lhistoire: chercher lintroduire dans une uvre aussi
compltement fminine que celle de Colette, cest chercher une place libre
dans un uf lisse et ferm13.

Dduire des textes de Colette une vrit sur la femme en gnral


ainsi que lcrit Gracq: qui se permettrait aujourdhui lquivalent
partir dAndr Malraux (lexercice consisterait divaguer sur la nature
profondment virile et exogne de ses romans au personnages quasi
exclusivement masculins) ou de Marcel Proust (avec qui le processus
de gnralisation se rvlerait particulirement dlicat)? Toute spculation de ce type saccompagne dun cot intellectuel et politique: il est
indniable que les femmes se sont au xxesicle pleinement appropri le
modle autobiographique; quant savoir ce quil faut en dduire sur les
liens vritables des femmes lautobiographie ou aux Mmoires, on risque
toujours de glisser dun constat sappuyant sur des dterminismes subis
une hypothse sur des propensions juges naturelles. En la matire,
les bonnes intentions militantes risquent dtre tout aussi dangereuses
13. Julien Gracq, Pourquoi la littrature respire mal, Prfrences, dans uvres compltes,
t. I, d. Bernhild Boie, Paris, Gallimard, coll.Bibliothque de la Pliade, 1989, p.878.

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le sexe des mmoires

que le jugement lemporte-pice de Julien Gracq. La position la plus


prudente et la plus rigoureuse me parat tre (je mautorise ici des analyses
de Michle Le Doeuff sur ce quelle appelle Le Sexe du savoir) de ne rien
supposer, ou plutt de supposer que les femmes jouissent en droit et par
principe dune gale disposition aux Mmoires ce qui nimplique, bien
entendu, pas que les conditions sociales, intellectuelles ou ditoriales qui
leur sont faites leur permettent dy prtendre rellement.
Cest pourquoi je prfre men tenir au fait que dans le cas des textes o
des femmes ont choisi de raconter leur engagement dans la rsistance, leurs
luttes politiques, leur parcours intellectuel, ou leur traverse dun demisicle (ainsi que Catherine Clment vient de le faire en publiant un texte
sobrement intitul: Mmoires, paru chez Stock en 2009), leur identit de
genre na pas influenc de manire dcisive leur usage du modle mmorial.
Cest la raison pour laquelle la perce des femmes dans le domaine autobiographique au xxesicle, tout fait essentielle pour le dveloppement de ce
champ narratif14, me parat cependant moins importante que sa contrepartie, savoir leur dpossession de lexercice dun droit crire lHistoire
sous cette forme particulire quest le genre des Vies majuscules tout du
moins, puisqu partir des annes 1970 est apparue une histoire des femmes,
reprsente en France par Michelle Perrot, Christine Bard ou Franoise
Thbaud15. Dans les faits, il y a donc bien un sexe des Mmoires, mais qui
varie selon les poques et se confond avec celui de ses contributeurs/trices,
en sorte que le nombre plutt rduit de mmorialistes femmes au xxesicle
soulve une question littraire et politique essentielle pour autant que lon
admet que les Vies majuscules exercent un effet sur la reprsentation que les
membres dune communaut se font de leur pass rcent.
Cest lhomme quil faut chercher ici, et si on ne le trouve pas, il
ny a rien. (Albert Sorel)

Afin dinterroger cette distribution dun genre littraire en fonction


des genres sexus, forme particulire et fluctuante au cours des sicles
de ce quErwin Goffman nomme larrangement des sexes, jaimerais
saisir cette question son point darticulation historique, cest--dire au
moment mme o les femmes apparaissent, pour la dernire fois, comme
14. Sur ce point, voir larticle dliane Lecarme-Tabone, Lautobiographie des femmes,
Fabula-LHT [En ligne], n7: Audrey Lasserre (dir.), Y a-t-il une histoire littraire des
femmes?, septembre 2010 (http://www.fabula.org/lht/7/dossier/168-7lecarme-tabone).
15.Voir par exemple Johanna Alberti, Gender and the Historian, Harlow, Pearson Education,
2002; Mary Spongberg, Writing Womens History since the Renaissance, New York, Palgrave
Macmillan, 2002; Nicole Pellegrin, Histoires dhistoriennes, Saint-tienne, Publications
de lUniversit de Saint-tienne, 2006; Sylvie Steinberg et Jean-Claude Arnould (dir.),
Les Femmes et lcriture de lhistoire, 1400-1800, Mont-Saint-Aignan, Publications des
universits de Rouen et du Havre, 2008.

jean-louis jeannelle

des reprsentantes autorises et puissantes (par leur nombre tout du moins)


du genre mmorial, et se voient nanmoins frappes dillgitimit, comme
chasses de ce domaine dexercice au profit de la sphre intime. Exemplaire
ce titre me semble la synthse quAlbert Sorel, professeur dhistoire diplomatique lcole libre des sciences politiques et successeur de Taine lAcadmie franaise, publia dans Minerva en 1903. Tout leffort de lgitimation
des Vies majuscules par les historiens romantiques trouve son aboutissement
dans ce texte, o ce genre se voit confirmer son statut dauxiliaire privilgi
de lhistoire cinq ans aprs que Langlois et Seignobos, bien plus influents
que Sorel, lui ont refus de telles prrogatives dans leur Introduction aux
tudes historiques. Le texte de Sorel nest donc pas en phase avec les volutions que connat alors la discipline sous linfluence des historiens mthodistes, fort mfiants lgard de tmoignages perus comme bien trop
apologtiques, mais savre nanmoins intressant par les prjugs quil
condense et auxquels il confre une plus grande densit que partout ailleurs.
Au cours de son examen des diffrentes formes prises par les Vies
majuscules, Sorel aborde ainsi le cas de notre corpus:
Je devrais, pour tre complet, parler des Mmoires de femmes; mais
il faudrait tout recommencer en rhabillant tout leur taille. Aussi bien
le lecteur trouvera-t-il aisment la transposition. Javoue que je nai pas
beaucoup plus de got pour les mmoires politiques des femmes que pour
les femmes politiques elles-mmes. Celles qui ont eu du gnie politique
et qui sont de vritables monstres, en leur sexe, ont crit, comme elles
agissaient, en hommes. Celles qui ont vcu et crit en femmes dimagination
et de cur, quelles taient, comme Madame de Stal, en ses Annes dexil,
ont laiss la postrit le beau rve dune politique illusoire: tmoins
loquents, touchants, pathtiques des gnreuses utopies de leur temps. Il y
a beaucoup de politique dans les Mmoires de Madame Roland, mais que de
prventions fminines, de partialits en cette politique-l, et comme il faut
y faire la part mme de la rpulsion physique, pour Danton, par exemple,
ou, ailleurs, de la sduction toute personnelle, de la voix, du regard!
Confessions ici; commrages chez la duchesse dAbrants, confidences
chez laimable chanoinesse de Chastenay. La plus politique, au fond, est
Madame de Rmusat, qui a d brler ses mmoires en 1814, afin, comme
son ami Talleyrand, qui peut-tre lui en a souffl plus dun passage, de les
remettre au got de la socit nouvelle appele les connatre.
Ce quil faut lire toujours, en ces Mmoires de femmes, et relire,
et mditer et savourer, cest la partie vraiment fminine et naturelle, la
partie intressante et intresse, les affaires de cur, damour, de jalousie.
Les femmes ont la vision, le trait, le mot, elles gratignent, mais le sang
parat et cest la vie. Dans la politique, quand elles en parlent, luvre est
presque toujours artificielle, de reflet. Ce nest plus le miroir o elles se
regardent, cest la miniature o elles regardent leur amant. Cest lhomme
quil faut chercher ici, et si on ne le trouve pas, il ny a rien. Elles sont
trop proccupes, trop obsdes de se crer un personnage, de se faire un
salon dans lhistoire, un salon o lon cause, et o lon cabale davantage, et
den faire le rouage principal de la machine. Il faut sattacher surtout ce

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le sexe des mmoires

quelles ont observ sans le vouloir, cueilli comme au hasard, au passage,


ce quelles rapportent sans y donner dimportance: elles ny ont pas
retouch, et il y a des chances pour que ce soit vrai. Leurs Mmoires sont
sems de ces traits-l; il y en a de singulirement suggestifs dans les petits
cahiers de Madame de Coigny. Pour leurs impressions sur les hommes,
sur les vnements, plus importantes, chez elles, que les faits mmes, se
demander toujours de quel ct elles regardaient le jour dont elles parlent,
et de quel ct elles regardaient encore le jour o elles ont crit16.

On ne peut qutre frapp par les effets ravageurs de la logique essentialiste. Les mmorialistes se trouvent ici condamnes une sorte de doublebind: lorsquelles soccupent des affaires de leur temps, les femmes se
muent en hommes et inspirent ds lors une sorte de rpulsion quAlbert
Sorel nprouve mme pas le besoin de justifier; mais si elles se limitent
linverse la sphre de la vie prive, leur tmoignage na plus quun
intrt anecdotique, rcratif en quelque sorte. Un adage, vritable loi
garantissant le bon usage des Mmoires, rsume lenjeu: Cest lhomme
quil faut chercher ici, et si on ne le trouve pas, il ny a rien.
Lanalyse de lhistorien savre toutefois moins intressante que la
rponse indirecte que lui apporta Marcel Proust, son ancien lve lcole
libre des sciences politiques, tout dabord dans Journes de lecture,
puis dans une snob (chapitre des Plaisirs et les jours), enfin dans
la recherche du temps perdu, o Mme de Villeparisis incarne la mmorialiste que le jeune crivain avait dcrite dans Journes de lecture
comme cette sorte de personnes, souvent trs bien nes, mais, on ne sait
pourquoi, peu recherches et que les femmes la mode dsignent volontiers par lappellation de chameaux17. La sinueuse rflexion du narrateur de ce texte part des Mmoires de la comtesse de Boigne: le chameau
y devient un puissant stratge capable de regagner grce aux Mmoires,
et aux dformations quautorise le fait de citer tel nom, de glisser telle
anecdote, de se placer au centre des attentions de tel homme clbre, ce
que sa vie mondaine navait pas russi lui apporter de succs. Habile
tactique, qui font des Vies majuscules un champ de bataille o le snobisme
se substitue la gloire militaire ou politique et o les femmes, parce quelles
dirigent les salons, vritables centres vitaux de la vie mondaine, clipsent
les gnraux et les diplomates. Lanalyse que fait Proust de ce phnomne
savre tonnante. Prenant acte de la prsence de plus en plus massive au
xixesicle des femmes dans le champ mmorial, celui-ci redessine lhistoire
rcente du genre; l o son ancien professeur tentait de limiter les dgts
au regard de la tradition des Mmoires dtat, il entrine la rduction que
dnonait Albert Sorel tout en y voyant le charme vritable de ces rcits:
16. Albert Sorel, Histoire et Mmoires, Minerva, n22, 15 janvier 1903, p.175-176.
17. Marcel Proust, Journes de lecture, Contre Sainte-Beuve, prcd de Pastiches et
mlanges et suivi de Essais et articles, d. Pierre Clarac et Yves Sandre, Paris, Gallimard,
coll.Bibliothque de la Pliade, 1971, p.926.

jean-louis jeannelle

Les Mmoires de la fin du xviiiesicle et du commencement du xixe,


comme ceux de la comtesse de Boigne, ont ceci dmouvant quils donnent
lpoque contemporaine, nos jours vcus sans beaut, une perspective
assez noble et assez mlancolique, en faisant deux comme le premier plan
de lHistoire18.

La chane des liens que tissent les souvenirs et les rcits anecdotiques
donne limpression dune proximit avec le pass envisag travers
le prisme des frquentations, mais elle ne livre accs qu une histoire
transforme en dcor, simple fond sur lequel lpoque contemporaine se
dtache. Le pass historique se voit chez ces mmorialistes tout entier
contamin par les codes de la mondanit: les femmes deviennent les
dtentrices dune nouvelle sensibilit, la frivolit, envisage comme une
forme de rapport au pass que Proust nhsite pas comparer aux extraordinaires dcouvertes des archologues et des archivistes, pour qui rien
nest oubli; le rcit dtaille dune mmorialiste prouve ainsi, mieux
que la dcouverte dun monument, que la plus chtive circonstance
de la vie, la plus loigne de nous, est alle marquer son sillon dans les
immenses catacombes du pass o lhumanit raconte sa vie heure par
heure19. Lintrt des Vies majuscules est ds lors dexhiber des personnages comme ces personnages en cire et grandeur nature qui, au premier
plan des panoramas, foulant aux pieds de lherbe vraie et levant en lair
une canne achete chez le marchand, semblent encore appartenir la foule
qui les regarde, et nous conduisent peu peu la toile peinte du fond,
qui ils donnent, grce des transitions habilement mnages, lapparence
du relief de la ralit et de la vie20. Voici lhistoire devenue une toile de
fond, nayant plus de ralit qu travers leffet doptique quautorisent
la transmission des noms et la continuit des grandes familles aristocratiques. La mondanit est une dimension inhrente au genre lui-mme;
mais l o Saint-Simon peignait un microcosme qui dtenait le pouvoir,
Mme de Boigne dcrit un univers dsormais priv de ses prrogatives
sociales et politiques les plus tangibles et qui lpoque de Proust ne
dispose plus pour lessentiel que dun capital symbolique.
Lanalogie de Proust entre les Mmoires et les panoramas rvle la
consquence dune telle volution, savoir la mise plat de la profondeur
historique dont jouissaient les textes mmoriaux. Cette mutation essentielle
du genre, ainsi transform en une simple chronique de la vie mondaine, est
ses yeux troitement lie sa conqute par des femmes et son invasion
par la sociabilit salonnire quelles dominent. Processus ambigu, o Mme
de Boigne et ses semblables acquirent une forme de reconnaissance mais
cela au moment o le genre arrive puisement: la recherche du temps
perdu va recueillir lhritage de la longue tradition mmoriale, redploye
18. Ibid., p.531.
19. Ibid., p.925.
20. Ibid., p.531-532.

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le sexe des mmoires

dans lunivers fictionnel, travers les rveries du narrateur sur lessence


dune caste quil pare de tous les prestiges, son entre dans un monde dont
les codes obissent un constant souci de distinction, son intrt pour lonomastique ou les gnalogies dont Charlus se fait le sourcilleux garant, puis
sa dcouverte de linluctable dclin de laristocratie dont la mcanique ou
les prjugs se communiquent dautres milieux le bouleversement final
de la charte des situations que dcrit La Recherche fait bien de Proust
la fois le successeur de Saint-Simon et le liquidateur de cet imaginaire
mmorial.
La IIIe Rpublique est prcisment le moment o le genre des Vies
majuscules connat lun de ses plus profonds moments de dclin. Plusieurs
facteurs sont considrer. Premirement, le reflux de la violence rvolutionnaire qui avait longtemps divis la communaut nationale jusqu
ce dernier sursaut de guerre civile que fut la Commune, et la rgulation
du pouvoir politique exerc par une classe politique nayant plus offrir
de destins exceptionnels (un homme comme Clemenceau ncrira ses
Mmoires quen rponse aux polmiques lances par Foch et sans donner
son rcit la hauteur attendue). Deuximement, lappauvrissement du
modle que montrent les tmoignages de grands chefs militaires, ou de
diplomates publis aprs la Grande Guerre, au point de vue troitement
militaire ou politique ne permettant pas de rendre compte de lexprience
vcue par les soldats franais cest prcisment cette poque que les
formes de souvenirs collectifs prennent lampleur que nous leur connaissons
aujourdhui: constructions de monuments, dveloppement des pratiques
commmoratives, publication en masse de tmoignages ou de correspondances dindividus ordinaires Troisimement, lexpulsion de ce genre
vieux de plus de cinq sicles de ses deux domaines dexercice privilgis,
lhistoire ainsi que nous lavons vu, et la littrature, o lautobiographie
est progressivement devenue depuis la fin du xixesicle un modle de rcit
de soi plus lgitime. La synthse dAlbert Sorel obit donc manifestement
une fonction prophylactique, mais en vain: le transfert des champs de
bataille aux salons mondains est dj largement amorc, ainsi que le montre
Proust, et il ne sert rien de prtendre redonner aux Mmoires une valeur
historiographique quils ont dj perdue, en cherchant les expurger de leur
composante fminine.
Dans ce contexte trs particulier de dclin, les deux interventions de
Sorel et de Proust ont en commun de faire du sexe des mmorialistes un
facteur cl de dtermination et dvaluation des Vies majuscules. Quelle
vise dnoncer le rle jou par les femmes ou au contraire lillustrer,
cette assignation identitaire savre dommageable pour celles-ci. Proust
a beau priser la littrature de salon qui connat lpoque une formidable
extension, sa lecture de la comtesse de Boigne lui livre un contre-modle
que Mme de Villeparisis incarnera au cur mme d la recherche du temps
perdu la lecture dans Le Temps retrouv des Goncourt, dont la littrature

jean-louis jeannelle

est lmanation de cet univers des salons et des valeurs qui le structurent,
achvera le processus par lequel Proust transmue un modle mmorial
rduit une chronique mondaine en roman de la mmoire involontaire.
L me semble lessentiel, savoir le caractre ambigu de toute spculation
sur le sexe des Mmoires, quand bien mme il sagit dy dfendre le rle
jou par les femmes. Quils visent les stigmatiser ou les valoriser, les
discours qui portent sur la contribution du deuxime sexe sont rarement
sans effets ngatifs pour elles. Il y a l une sorte dimpasse, quil est fort
dlicat dviter. Depuis plusieurs annes sont conduits des travaux particulirement utiles sur les mmorialistes femmes des sicles classiques: si
ces publications contribuent faire connatre des uvres quelque peu ngliges et soulever dintressantes questions sur leur place dans lhistoire du
genre, peut-tre lavenir nous montrera-t-il quune telle approche militante
a pour effet involontaire de fausser la perspective et de nous conduire lire
leurs textes plus pour ce que ces derniers nous rvleraient des femmes (ou
de ce que nous pensons des femmes, lavenir certainement aussi caricatural qu la Belle poque) que pour ce quils nous apprennent de lHistoire.
Peut-tre lunique manire de se prmunir des dangers dont il vient
dtre question est-elle avant tout de reconnatre nos limites en la matire.
Jaimerais donc conclure en revenant lpineuse question de la singularit des Mmoires fminins, mais en mimpliquant dans cette question, au
lieu de prtendre pouvoir y rpondre dans labstrait. Mme si je considre
quil sagit dune fausse question, ou plutt dune sorte de pige, je ne
reconnais pas moins le caractre dterminant du sexe (biologique et/ou
social) au regard de lhistoire du genre mmorial. Elle a pour principal
intrt de nous contraindre dbusquer dans chacune de nos analyses une
part daveuglement. Car en dbutant cet article par quelques rfrences
bibliographiques, je me suis retranch derrire des donnes qui se voulaient
objectives. Vaine illusion: reparcourir aujourdhui ces corpus constitus
lors du travail de thse, je suis frapp des a priori sexistes qui sy cachent.
Pourquoi en avoir exclu Lucie Aubrac, Dominique Auclres, Franoise
dEaubonne, lisabeth de Gramont, Franoise Verny, ou dautres? Dans
chacun des cas, des raisons formelles mont conduit distinguer leur textes
du modle canonique: Franoise dEaubonne par exemple en raison du
caractre plus exprimental de son rcit, lisabeth de Gramont par sa trop
grande proximit avec les Souvenirs mondains, Franoise Verny parce que
Le Plus beau mtier du monde emprunte le modle du parcours professionnel Reste que non seulement le parcours du Tableau de la littrature
autobiographique fminine de langue franaise publie en France de 1944
1994 par lisabeth Sire montre quune partie assez importante des textes
publis cette poque sont intituls Mmoires par leurs auteures, mais
que, de plus, dans diffrents cas, la part de ce que jai considr comme
proccupations secondaires par rapport au rcit mmorial traditionnel

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le sexe des mmoires

fut plus importante dans le cas des femmes que dans celui des hommes.
En sorte que si, aprs George Sand, les femmes ont bien massivement
dlaiss le domaine des Vies majuscules, ce constat ne doit tre fait quavec
prudence et pondr par un facteur stratgique, savoir notre indracinable
propension confiner les femmes, malgr quelles en aient, un domaine
dexpression. Au xxesicle, les femmes ont contribu crire lHistoire,
non pas ncessairement sous une forme qui nappartiendraient qu elle,
mais plus simplement en dpit de nos grilles de lecture, qui nous cachent le
plus souvent leur contribution.
Jean-Louis Jeannelle
Universit Paris-Sorbonne IUF