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Affaire des Esclaves

(Royaume-Uni c. tats-Unis)
Sentence arbitrale, Alexandre 1er , 22 avril 1822.
J.B. Moore, IA, 1929, vol. I. pp. 350-390: A. de la Pradelle et N. Politis, RAI, t.I.
d. A. Pedone, 1905. P. 325.
Lune des questions rcurrentes du droit des relations internationales
demeure celle de La place de lhomme dans ce droit. Ce que suppose Le
problme <<savant>>, encore mal rsolu de La valeur pistmologique
du droit international.
Cette sentence arbitrale de lempereur Alexandre 1er de Russie,
rendue la sute dum compromis darbitrage em date du 22 avril 1818 em
donne une ide.
Pendant La guerre de 1812 (guerre americano-britannique), les
Anglais, dbarqus sur divers points de La cote, enlevrent aux tats-Unis
um grand nombre desclaves, soit comme butin de guerre, soit comme
fugitifs volontaires, la sute de manoeuvres destines provoquer leur
dpart de chez leurs matres. la fin de la guerre, um contentieux se forma
autour du sens donner larticle premier du trait de Gand (24 dcembre
1815), qui avait trait notamment la possession des esclaves. Cet article
indiquait:<<Tous les territoires, lieux et possessions quelconques, pris par l
une des Parties sur lautre, durant la guerre, ou qui pourraient tre pris
aprs trait (...) seront rendus sans dlai et sans faire dtruire ou emporter
aucune partie de lartillerie ou autre proprit publique, originairement
prise dans lesdits forts et lieux et qui sy trouvera au moment de lchange
des ratifications du trait, ou aucuns esclaves ou autre proprit prive
(...)>>. La question de droit allait se ramener la possession des esclaves
fugitifs. Au-del des revendications amricaines, se posent la question plus
gnrale du statut international des esclaves et celle, em filigrane, de l
individu em droit international. Ce qui est devenu lAffaire des Esclaves
permet, tout Le moins, de saisir um contexte historique. V. notamment G.
Scelle, <<Une institution disparue, lassiento>>, RGDIP, 1906, p. 357.
I.

Le sens de la decision
La sentence rendue Saint-Pterbourg porte sur lapplication aux
esclaves de larticle 1er du trait de Gand (24 dcembre 1815). Dans
son dispositif, lempereur tranche em faveur des tats-Unis. Il decide
que le gouvernement amricain est en droit de rclamer de la
Grande-Bretagne une juste indemnit pour toutes ls proprits
particulires que ls forces britanniques ont emportes. Il sagit plus
spcialement des esclaves que ls forces britanniques ont emmens
des lieux et territoires, et dont le trait stipule la restitution. Les tatsUnis sont en droit de ls considrer comme emmens. Cependant,
sill y a des esclaves amricains emports de territories dont larticle
1er du trait de Gand na pas stipul la restitution aux tats-Unis, cet

tat nest pas en droit de rclamer une indemnit pour lesdits


esclaves.
Est en cause, au moins em grande partie, la question de la
personnalit juridique des esclaves. Mme si la dcision du tsar na
pas vritablement pour objet le <<statut>> de lesclave, elle
nemporte pas moins deux lements: le premier est relatif
lapplication aux esclaves du regime de la proprit prive em faveur
des personnes morales de droit public, et le second consacre le droit
interne des tats dans la dtermination de la personnalit juridique
des esclaves.
Enfin, un lment de la procdure suivie dans lAffaire des
Esclaves est conforme la prfrence que ls tats ont du mode
arbitral: Il sagit de la collaboration du tsar dans toute la phase
dexcution de la dcision. Une mdiation dAlexandre 1er a lieu afin
de liquider lindemnisation. Une convention est conclue pour decider
de la valeur moyenne des esclaves. Au final, des paiements
forfaitaires sont retenus par une convention du 13 novembre 1826. Le
Congrs amricain decide le 2 mars 1827 de la creation dune
commission special charge de statuer sur les reclamations
individuelles.
II.

La proscription international de lesclavage et de la traite


Lesclavage est aujourdhui proscrit. Mais la traite et lesclavage, du
XVIe au XIXe sicle, ont constitu <<la plus gigantesque tragdie de
lhistoire humaine par son ampleur et as dure>> (Jean-Michel
Deveau). LEspagne et lAngleterre ont fait trs tt de la traite um
secteur important de leur commerce.
LAffaire des Esclaves, qui se termine par lallocation
dindemnits, rappelle que des pages entires des relations
internationales se sont labores autour des ngoces internationaux
desclaves, noirs dAfrique notamment. Les soixante articles du le
Code noir franais (publi par Louis XIV, mars 1685) em tmoignent.
La personnalit des esclaves est contenu juridique variable et
hybride, tant admis malgr tout que la faculte dtre baptis leur est
reconnue (article 2 du Code noir)...Les Anglais interdissent la traite
transatlantique, le 2 mars 1807; ce que fait galement la France de
faon dfinitive le 27 avril 1848 (oeuvre em partie de V. Schoelcher).
Aux tats-Unis, le 13e amendement (18 dcembre 1865) precise
que:<<Ni esclavage ni aucune forme de servitude involontaire ne
pourront exister...>>, moins dune dcennie seulement aprs que
Cour suprme a rendu as fameuse dcision Dred Scott c. Sandford (6
mars 1857). La Cour y rejette le recours de M. Scott comme
irrecevable au motif quil n pas la citoyennet amricaine du fait
dtre noir et esclave.
Le droit international a volu avec le droit interne des tats,
qui, progressivement, ont mis hors la loi le phnomne de

lesclavage, y compris les servitudes arbitraires. cet sujet, dit Paul


Fauchille, <<tout attentat contre la libert dun home est contraire au
droit international>> (1922). Lacte du congrs de Vienne du juin
1815 envisage den finir avec <<un flau qui a si longtemps dsol
lAfrique, dgrad lEurope et afllig lhumanit>>. Afin de rgler les
conflits au Congo, un congrs est convoque Berlin le 26 fvrier
1885, son acte final pose la rgle selon laquelle << em application du
droit de gens, la traite des esclaves est interdite>>. Lacte antiesclavagiste de Bruxelles du 2 juillet 1890 va galement en ce sens.
Une convention, dont larticle 2 rprime et supprime la traite, est
adopte le 25 septembre 1926 (SDN). Aujourdhui, le droit des nations
rprime la traite et lesclavage, notamment larticle 99 de la
convention de Montego Bay sur le droit de la mer (10 dcembre
1982), qui interdit le transport desclaves, et larticle 7 de la
Convention sur la Cour pnale internationale (17 juillet 1998), qui les
qualifie de crime contre lhumanit. La France a adopt le 10 mai
2001 une loi em ce sens visant reconnatre ce caractere la << la
traite ngrire transatlantique ainsi que lesclavage perpetres partir
du XVe sicle>> (loi Taubira). Pour tude, V. O.Petre-Grenouilleau, La
Traite de noirs, PUF, 1997, 128 p.