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Jean Valjean a t condamn, pour avoir vol un pain alors qu il tait au chmage avec troi

nfants, 5 ans de bagne, ports 19 ans aprs des tentatives d vasion. Il repense son
t, et le narrateur commente : Il faut bien que la socit regarde ces choses puisque
c est elle qui les fait... C tait, nous l avons dit, un ignorant ; mais ce n tait pas un
imbcile... Sous l ardent soleil du bagne, sur le lit de planches des forats, il se r
eplia en sa conscience et rflchit.

Il se constitua tribunal.
Il commena par se juger lui-mme.
Il reconnut qu il n tait pas un innocent injustement puni. Il s avoua qu il avait commis
une action extrme et blmable ; qu on ne lui et peut-tre pas refus ce pain s il l avait
nd ; que dans tous les cas il et mieux valu l attendre, soit de la piti, soit du trav
ail ; que ce n est pas tout fait une raison sans rplique de dire : peut-on attendre
quand on a faim ? que d abord il est trs rare qu on meure littralement de faim ; ensu
ite que, malheureusement ou heureusement, l homme est ainsi fait qu il peut souffrir
longtemps et beaucoup, moralement et physiquement, sans mourir ; qu il fallait do
nc de la patience ; que cela et mieux valu mme pour ces pauvres petits enfants ; q
ue c tait un acte de folie, lui, malheureux homme chtif, de prendre violemment au co
llet la socit tout entire et de se figurer qu on sort de la misre par le vol ; que c t
, dans tous les cas, une mauvaise porte pour sortir de la misre que celle par o l on
entre dans l infamie ; enfin qu il avait eu tort.
Puis il se demanda :
S il tait le seul qui avait eu tort dans sa fatale histoire ? Si d abord ce n tait pas u
ne chose grave qu il et, lui travailleur, manqu de travail, lui laborieux, manqu de p
ain. Si, ensuite, la faute commise et avoue, le chtiment n avait pas t froce et outr.
n y avait pas plus d abus de la part de la loi dans la peine qu il n y avait eu d abus de
la part du coupable dans la faute. S il n y avait pas excs de poids dans un des plat
eaux de la balance, celui o est l expiation. Si la surcharge de la peine n tait point
l effacement du dlit, et n arrivait pas ce rsultat : de retourner la situation, de rem
placer la faute du dlinquant par la faute de la rpression, de faire du coupable la
victime et du dbiteur le crancier, et de mettre dfinitivement le droit du ct de celu
i- l mme qui l avait viol. Si cette peine, complique des aggravations successives pour
les tentatives d vasion, ne finissait pas par tre une sorte d attentat du plus fort s
ur le plus faible, un crime de la socit sur l individu, un crime qui recommenait tous
les jours, un crime qui durait dix-neuf ans.
Il se demanda si la socit humaine pouvait avoir le droit de faire galement subir se
s membres, dans un cas son imprvoyance draisonnable, et dans l autre cas sa prvoyance
impitoyable, et de saisir jamais un pauvre homme entre un dfaut et un excs, dfaut
de travail, excs de chtiment. S il n tait pas exorbitant que la socit traitt ainsi pr
ses membres les plus mal dots dans la rpartition de biens que fait le hasard, et
par consquent les plus dignes de mnagements.
Ces questions faites et rsolues, il jugea la socit et la condamna.
Il la condamna sa haine.
Il la fit responsable du sort qu il subissait, et se dit qu il n hsiterait peut- tre pas
lui en demander compte un jour. Il se dclara lui-mme qu il n y avait pas quilibre e
e le dommage qu il avait caus et le dommage qu on lui causait ; il conclut enfin que
son chtiment n tait pas, la vrit une injustice, mais qu coup sr c tait une iniqui
La colre peut tre folle et absurde ; on peut tre irrit tort ; on n est indign que lo
u on a raison au fond, par quelque ct. Jean Valjean se sentait indign.
Et puis, la socit humaine ne lui avait fait que du mal. Jamais il n avait vu d elle qu
e ce visage courrouc qu elle appelle sa justice et qu elle montre ceux qu elle frappe.
Les hommes ne l avaient touch que pour le meurtrir. Tout contact avec eux lui avait
t un coup. Jamais, depuis son enfance, depuis sa mre, depuis sa s ur, jamais il n avai
t rencontr une parole amie et un regard bienveillant. De souffrance en souffrance
, il arriva peu peu cette conviction que la vie tait une guerre ; et que dans cet
te guerre il tait le vaincu. Il n avait d autre arme que sa haine.
Victor Hugo, Les Misrables (1862).

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