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Vert, histoire d'une couleur

Extrait du La Cliothque
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Michel Pastoureau

Vert, histoire d'une couleur


- Service de presse - Histoire - Histoire des arts -

Date de mise en ligne : mercredi 8 janvier 2014

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Vert, histoire d'une couleur

Michel Pastoureau, historien, spcialiste des couleurs et des images, est l'auteur de nombreux
ouvrages dont "Une histoire symbolique du Moyen Age occidental", "L'ours, histoire d'un
roi dchu" et de plusieurs livres, dont des monographies sur les couleurs. Son nouvel opus est
consacr au vert. Il faut souligner de suite la qualit des reproductions qui font aussi le succs
d'un tel ouvrage. Au passage, on pourra dcouvrir ou mieux apprcier quelques tableaux
comme les intrieurs de temples calvinistes d'Emanuel de Witte ou l'Et vert de Sir Edward
Burne-Jones.

Une couleur et une mthode

Le livre est organis autour de cinq chapitres, d'un index et d'une orientation bibliographique thmatique pour ceux qui veulent
aller plus loin. Chaque chapitre est subdivis en sous-parties. Le plan choisi est chronologique et chaque priode est identifie
autour d'une ide forte pour qualifier la place du vert. Ds l'introduction, Michel Pastoureau prcise son projet, c'est--dire qu'il
traite des socits occidentales, et qu'un certain nombre de prcautions mthodologiques existent pour traiter ce sujet. Il prcise
quelles sont les difficults : elles sont d'abord d'ordre documentaire, mthodologique et enfin pistmologique. Comme il
l'affirme, " Quelle que soit l'poque concerne, le regard est toujours culturel".

Une couleur incertaine : des origines l'an 1000

En commenant par les Grecs, on comprend de suite, avec des exemples, que les catgories de pense sont diffrentes selon les
poques. La coloration compte alors moins que les diffrentes qualits de l'objet. Chez les Romains, le vert est associ aux
Barbares et les dfenseurs des bonnes moeurs furent donc plutt contre. La couleur est depuis longtemps charge d'une force
symbolique et Michel Pastoureau voque travers l'histoire plusieurs priodes o les couleurs furent dnonces. Parmi les autres
difficults pour cerner la place d'une couleur, l'auteur revient sur la Bible et montre combien il est difficile de s'appuyer dessus

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pour en tirer des conclusions : en effet, sur quelle version s'appuie-t-on ? Vers le XII me sicle, le vert se transforme en couleur
moyenne, ce qui va plutt le valoriser. Il devient associ la modration.

Une couleur courtoise du XI me au XIV me sicle

Le vert connait donc alors une certaine promotion, mais bien moins forte que le bleu, dj l'objet d'un livre par l'auteur. La
couleur est vraiment culturelle comme le montre l'exemple du jaune et du vert. A l'poque mdivale, cette juxtaposition est
considre comme la plus violente et le bleu est alors synonyme de couleur chaude. Il ne faudrait pas croire non plus que la
Nature est forcment verte au Moyen Age, car la Nature englobe alors toute la Cration, et donc pas seulement la nature. Le vert
devient aussi la couleur chevaleresque et comme chevalerie et courtoisie ont partie lie, le vert se dveloppe.

Une couleur dangereuse : XIV me-XVI me sicles

Les temps changent et on dcouvre alors des diables verts. En plus, des animaux sont associs au Diable et sont souvent de
couleur verte comme la grenouille. Ils ont aussi un rapport avec le monde aquatique, qui l'poque est reprsent en vert et non
en bleu. Michel Pastoureau revient ensuite sur un point dj abord dans d'autres de ses ouvrages savoir la question du
teinturier. Il existe la fois des impossibilits techniques sur ce mtier mais aussi des interdits sociaux. En effet, on ne doit pas
mlanger les couleurs, au risque de se prendre pour le Crateur. Les rfrentiels anciens perdurent longtemps, car jusqu'en 1500
au moins, c'est l'ordre aristotlicien des couleurs qui est toujours la rfrence.

Une couleur secondaire : XVIme XIXme sicles

On assiste alors une dvalorisation du vert d'abord sur le plan moral et religieux. La Rforme protestante s'en est pris trs vite
aux couleurs, elle fut la fois iconoclaste et chromoclaste. C'est sans doute dans le domaine du vtement que l'influence a t la
plus forte. Michel Pastoureau s'arrte ensuite sur les expriences de Newton, tout en apportant des nuances. Sa dcouverte n'a
concern les peintres qu'assez tard. "inversement il est probable aussi que bien avant cette dcouverte les peintres avaient
empiriquement constat qu'en mlangeant du bleu et du jaune", on obtenait du vert. L'auteur en profite aussi pour signaler que
des pisodes considres comme bouleversant la vision du monde n'ont parfois aucune influence sur d'autres sujets : ainsi en
est-il de la dcouverte de l'Amrique ou du grand commerce transatlantique qui ne modifia en rien le march des couleurs. "Il
faut attendre la seconde moiti du XVIII me sicle et l'veil du sentiment romantique pour que le vert retrouve une certaine
dignit"
On continue ensuite le droul chronologique pour aborder la question des superstitions lies au vert. Il en existe au thtre, en
partie lie au fait que cette couleur laissait alors ses porteurs dans une certaine ombre. En Allemagne et en Autriche, le vert est
sens loigner les forces du Mal. On trouve en tout cas plusieurs significations et symboliques pour le vert qui demeura
longtemps une couleur ambivalente. Couleur du Destin, il pouvait donc pencher dans un sens ou dans un autre.

Une couleur apaisante XIX me-XXI me sicles


Dans cette dernire priode, c'est encore l'alternance qui caractrise le vert entre des moments de promotion et de dvalorisation.
L'invention du tube de peinture offrit d'autres possibilits aux peintres dont celui de peindre dehors et donc souvent du vert. Mais
en mme temps, le vert dut subir les assauts de la science et aprs les travaux de Chevreul, il est catgoris comme une couleur
secondaire. On dcouvre alors qu'en rapprochant une touche de bleu et une touche de jaune on obtient du vert : c'est donc le
couple oeil et cerveau qui produit le vert : il n'existe donc plus matriellement.
Michel Pastoureau rappelle aussi que " l'Europe savante et artistique a vcu plusieurs millnaires sans connaitre la distinction
entre primaire et complmentaire et ne s'en est pas porte plus mal".
Depuis plusieurs annes, le vert connait un retour en grce et il est mme devenu politique. Aujourd'hui la population dans les
sondages associe sant, libert et esprance au vert.

Au terme de ce parcours chronologique, le vert apparait dans toute sa complexit et sa diversit. L'ouvrage de Michel Pastoureau

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tient la fois de la fresque par l'ampleur de temps couvert, mais aussi par l'abondance des documents cits. Le plaisir du lecteur
n'est pas oubli grce un texte qui marie la clart la qualit du raisonnement. Il fait partie de ces livres qui rendent intelligents.
Vivement le rouge et le jaune qui sont annoncs !

Pour ceux qui veulent en savoir davantage, un entretien dans Tlrama

Jean-Pierre Costille, Clionautes.

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