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Pastormerlo, Sergio

Dossier

El nacimiento de un
mercado editorial en Buenos
Aires, 1880-1890
Orbis Tertius
2005, ao X, no. 11, p. 143-158

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Cita sugerida
Pastormerlo, S. C. (2005) El nacimiento de un mercado editorial en
Buenos Aires, 1880-1890. [En lnea] Orbis Tertius, 10(11).
Disponible en: http://www.fuentesmemoria.fahce.unlp.edu.ar/
art_revistas/pr.61/pr.61.pdf

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E L N ACI M I EN T O D E UN ME R C AD O ED I T ORI AL EN BUE N OS


AI R E S, 1880- 1890
Se r g i o P ast or m e r l o
Universidad Nacional de La Plata / Universidad Nacional del Sur

RESUMEN
Durante la dcada de 1880 se inici, concentrado en la ciudad de Buenos Aires, el proceso de formacin
de un mercado editorial moderno. Los detalles de este desarrollo quedaron registrados en el Anuario
Bibliogrfico de la Repblica Argentina (1880-1888). El artculo, a partir de los datos proporcionados por
ese excepcional registro de la cultura letrada de la poca, analiza la composicin y los cambios del
incipiente campo editorial y de su produccin. Al mismo tiempo, ensaya algunas hiptesis de carcter
ms general orientadas a examinar cmo se reconfiguraron las dimensiones simblica y material de la
cultura de la letra en esa etapa de cambios crticos derivados de la ampliacin del pblico lector.
In the 1880s, concentrated largely in Buenos Aires, the formation of a modern editorial market became
evident for the first time. The details of this development were registered in the Anuario Bibliogrfico de la
Repblica Argentina (1880-1888). The article, based upon data found in this extraordinary record of the
contemporaneous literate culture, analyses the composition and transformations of the incipient editorial
field and its production. At the same time, some general hypotheses are attempted in order to examine
how symbolic and material dimensions of the literate culture reconfigure themselves during a period of
critical changes derived from the sudden expansion of the reading public.
Palabras clave: editoriales Buenos Aires 1880-1890 ampliacin del pblico lector literatura y
mercado

Aqu no hay con excepcin de rarsimos ejemplos editores que puedan llamarse
propiamente as. La observacin de Ernesto Quesada (1893: 122), escrita a fines de 1882,
invita a ms de una consideracin. Parece paradjico, pero en los inicios del proceso de
modernizacin literaria, cada vez que las voces contemporneas se agudizaron para lamentar
los signos ausentes de una literatura moderna (escritores profesionales, un teatro nacional,
una crtica parecida a los modelos europeos, editores), las ausencias lamentadas estaban
dejando de serlo. Es que la maduracin misma de las condiciones de posibilidad de los
cambios preparaba a esos contemporneos para percibir como ausencias, con exacerbada
sensibilidad, realidades nacientes que no siempre adoptaban las maneras soadas. Una
historia de las editoriales argentinas, adems, no debera subestimar la aclaracin de Quesada
(con excepcin de rarsimos ejemplos) si tiene inters en captar el momento de emergencia
de un campo editorial. Lo que se espera encontrar, en tal caso, no es un mercado editorial
consolidado, sino los indicios dbiles y dispersos propios de una emergencia. Quesada
postulaba, finalmente, una dudosa entidad (editores que puedan llamarse propiamente as)
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cuya definicin permitira establecer con cierta puntualidad el momento de su aparicin.


Definida esa figura en base a una serie de requisitos1, no sera difcil identificar el segmento
histrico en que surgieron los primeros sujetos que cumplan las condiciones previstas por la
definicin. Pero quiz el mtodo no sea el ms apropiado. Si buscamos definiciones, parece
tan forzoso incurrir en peticiones de principio como improbable ponerse de acuerdo. La
independencia entre editor y librero, por ejemplo, ser un signo ms o menos relevante que la
separacin entre editor e imprenta? Por otra parte, el procedimiento otorga demasiada
importancia al rol de sujetos individuales, y el anlisis de la emergencia de un mercado editorial
debe hacer foco, tambin, en signos de otra ndole, tan numerosos como heterogneos.
La produccin de libros y folletos
Segn el Anuario Bibliogrfico2, los nmeros de libros y folletos editados en Buenos
Aires durante los nueve aos de la publicacin fundada por Alberto Navarro Viola fueron los
siguientes:
1879
420

1880
430

1881
560

1882
530

1883
560

1884
580

1885
680

1886
770

1887
890

Estas cifras requieren algunas aclaraciones. El Anuario recogi de un modo irregular y


parcial la creciente produccin de literatura popular3. Por otra parte, cada tomo del Anuario
inclua un Suplemento con las obras recibidas tardamente, de modo que los nmeros de los
ltimos aos quedaron subvalorados: si la publicacin hubiera continuado, suplementos de
aos posteriores habran agregado alrededor de 50 ttulos a los de 1887.
Unas dos terceras partes de los textos inventariados eran proyectos de obras pblicas,
memorias de ministerios, diarios de sesiones legislativas, presupuestos municipales, novenas y
1

Buonocore (1974: 67), por ejemplo, insisti en la doble funcin, tcnica y financiera, de la figura del
editor. Eujanin (1999: 570) propuso tres rasgos para definir al editor profesional: independencia de la
actividad del editor respecto de la puesta en circulacin del producto en la librera; control financiero de la
publicacin; iniciativa en la elaboracin de proyectos de publicacin.
2
Para establecer la cantidad de publicaciones no tom directamente la numeracin del Anuario, sino que
cont las obras registradas. En los tomos correspondientes a 1882 y 1885-1887, bajo el ttulo Editores,
el Anuario incluy cuatro cuadros estadsticos que inventariaban las imprentas, libreras y editoriales con
sus direcciones, nmero de ttulos y pginas impresas. El volumen de publicaciones qued sobrestimado
(en 1887, por ejemplo, se habran publicado algo ms de mil libros y folletos) porque computaban cada
obra publicada en dos o ms volmenes como dos o ms obras. Adems, el Anuario sigui privilegiando
la funcin de la imprenta sobre la instancia editorial: aunque hablaba de editores, tomaba el nombre de
la imprenta en aquellas publicaciones en las que el editor no usaba imprenta propia.
3
En el tomo correspondiente a 1882, por ejemplo, la seccin Literatura qued perfectamente
expurgada de textos populares. Eduardo Gutirrez tampoco figura en los tomos dedicados a 1884, 1885
y 1887.
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coronas fnebres, reglamentos de sociedades, programas de estudio, catlogos de comercios,


etc. Descontados estos textos, queda la produccin propiamente intelectual y destinada a las
libreras. Esta parte represent, casi sin variaciones durante el perodo, un 30% del total de las
publicaciones registradas. Aproximadamente la mitad eran textos de enseanza y literarios los
gneros de los best-sellers del 80: los libros de enseanza elemental de Marcos Sastre y los
novelones de Eduardo Gutirrez. El resto se distribua en modestas series de textos sobre
diversas reas temticas: derecho, historia, viajes y exploraciones, religin, medicina, etc.
Poco ms de la mitad de las publicaciones eran folletos de hasta 48 pginas. Bajo esta
forma, muy comn en la poca, se publicaban numerosos textos extraos a la ms amplia idea
de produccin intelectual. Este tipo de textos (estatutos de clubes, por ejemplo), que el Anuario
recoga con criterios veleidosos en su seccin Variedades, creci muy rpidamente a partir de
1885 (1884: 100; 1885: 150; 1886: 180; 1887: 290). En ese incremento puede verse un ndice
de la formacin de una esfera pblica, pero tambin de la mayor accesibilidad a la impresin.
Las publicaciones subvencionadas por el Estado (documentos de ministerios y
municipalidades; ediciones de leyes, cdigos y constituciones; mensajes de los poderes
ejecutivos; composiciones literarias premiadas en certmenes patrocinados por el Estado;
diarios de campaas militares; programas de estudio de colegios estatales; obras publicadas
bajo proteccin del gobierno, como la Historia de la Repblica Argentina de Vicente F. Lpez,
etc.) representaron, durante los nueve aos de vida del Anuario, entre el 20 y el 30% del total
de las publicaciones. El porcentaje funcion, por cierto, como un subsidio al incipiente mercado
editorial. Pero no es seguro que este mecenazgo estatal haya aumentado en la dcada de
1880. Segn Juan Mara Gutirrez (1864: 283), las publicaciones costeadas por el Estado eran
poco ms de un tercio del total en 1863. Si se concede alguna credibilidad a este dato, habr
que concluir que la participacin estatal no creci en la dcada de 1880. Al contrario, podra
estimarse inesperadamente menor a la de 1860 (de una tercera a una cuarta parte), a pesar de
la expansin del aparato estatal4.
Lo indudable es que la edicin de libros y folletos se duplic en menos de una dcada.
Este crecimiento, semejante al de la poblacin de la ciudad durante los mismos aos, no fue
ajeno al proceso de ampliacin del pblico lector, producto a su vez de causas heterogneas
entre otras, las campaas de alfabetizacin implementadas desde la dcada de 18605. Pero,
como lo advirti Eujanin (1999: 558), esta expansin del mercado de bienes culturales debe
4

La estimacin depende del peso que se asigne a las subvenciones estatales sobre un gnero de obras
no consideradas aqu: los libros de enseanza.
5
Prieto (1987: 27-31) inici su estudio sobre la ampliacin del pblico lector con un anlisis de las
campaas de alfabetizacin, pero tambin seal que fueron un fracaso.
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ser considerada tambin, sin sobrestimar su especificidad, como una dimensin de la


expansin general del mercado que acompa el proceso de modernizacin social.
Al aumento en la produccin de textos, que asumi formas espectaculares en el caso
del gnero novela6, le correspondi, desde luego, un crecimiento del mercado editorial: de los
cuarenta establecimientos de edicin de libros que existan hacia 1880 se pas a sesenta en
1886-1887. Ms relevante que este crecimiento fue el dinamismo que durante esos aos
mostr el mercado editorial, su capacidad de renovacin. De las 38 empresas registradas por el
Anuario en 1879, slo qued la mitad en 1887. Dicho de un modo ms contundente: de las 58
empresas registradas en 1887, 40 no existan en 1879. Este proceso de renovacin, sin
embargo, no excluy acontecimientos duraderos igualmente significativos: la fundacin de
empresas que perduraran como importantes casas editoriales durante el siglo XX (Kraft,
Peuser, Estrada).
Impresores, libreros, editores
Las ediciones de Coni, que junto a Biedma domin el mercado de la produccin de
libros durante la dcada de 1880, llevaban la inscripcin Imprenta de Pablo Coni, especial para
obras. La aclaracin (especial para obras) subrayaba una especificidad que, aunque dbil,
prometa cierta ventaja competitiva en el poco diferenciado mercado editorial de la poca. Al
menos un tercio de las imprentas que editaban libros eran, tambin, imprentas de diarios, y las
imprentas restantes se ocupaban, por lo general, de cualquier tipo de trabajo de impresin. En
cuanto a las libreras editoras, la edicin y venta de libros sola completarse con la venta de
peridicos, papelera, artculos de escritorio o estampillas de coleccin. Fue excepcional, en
cambio, la combinacin de imprenta y librera. A pesar del caso conspicuo de la Imprenta y
Librera de Mayo, de Casavalle, lo habitual era que las libreras editoras carecieran de imprenta
propia.
Durante los aos 1879-1887, la produccin de libros en Buenos Aires estuvo en manos
de tres figuras: impresores, libreros y editores (sin librera ni imprenta). Los primeros constituan
el grupo ms numeroso aproximadamente el 75%. El segundo grupo, formado por siete u
ocho libreras editoras, representaba un 15% del total. En los casos de las imprentas y libreras,
la cantidad de empresas guarda estrecha relacin con la cantidad de ttulos impresos. En el
caso de los editores, la relacin se rompe. En los dos ltimos aos del perodo, por ejemplo,
hubo ocho y siete editores, aproximadamente un 12% de la suma de empresas dedicadas a la
6

Segn el catlogo de Lichtblau (1957: 207-214), durante la dcada se publicaron algo ms de cien
novelas, casi el doble de las publicadas hasta entonces durante todo el siglo XIX.
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edicin de libros, pero su produccin no super el 4% del total. Los editores, en el momento de
su emergencia, fueron un grupo de escasa relevancia, pero mucho menos por su nmero que
por su produccin. Esta asimetra (entre nmero de productores y volumen de produccin)
sugiere una marginalidad emergente, previa a la profesionalizacin, en la que la figura del
editor an aparece atenuada por las inconstancias del aventurero.
Para analizar la composicin del incipiente mercado editorial, sin embargo, conviene
considerar cuatro grupos, subdividiendo el de las imprentas en imprentas comunes e imprentas
de diarios. Las ltimas estaban signadas por una doble inespecificidad: eran a la vez imprentas
de diarios y de libros, pero adems integraban un sistema periodstico, l mismo en proceso de
modernizacin, todava fuertemente determinado por la lgica del campo poltico. El grupo de
las imprentas de diarios representaba la zona ms arcaica del mercado editorial en formacin,
y su influencia durante la dcada de 1880, si bien importantsima, ya era residual.
La historia de la gravitacin de las imprentas de diarios sobre el mercado editorial
parece haber seguido, durante las dos dcadas previas a la de 1880, un itinerario sinuoso.
Entre las 18 empresas dedicadas a la produccin de libros en 1863 (Gutirrez 1864: 284-294),
slo 2 o 3 pueden ser identificadas como imprentas de diarios (La Tribuna, The Standard y,
quiz, El Nacional), lo que representara un 10 o 15% del total, cifras en cualquier caso muy
inferiores al 30% de imprentas de diarios que formaban parte del mercado editorial en 1880. A
principios de la dcada de 1860, por lo tanto, los diarios tuvieron escasa participacin en la
produccin libresca, pero esa participacin aument entre 1863 y 1880, y luego, segn se
advierte en el Anuario, volvi a disminuir. El aumento se habra producido durante la dcada de
1870, coincidiendo con la gran expansin de la prensa peridica portea7. Si se sigue esta
hiptesis, el desarrollo de la prensa contribuy decisivamente en los 1870s a la formacin de
un mercado editorial, que poco despus, sin embargo, comenz a ganar autonoma respecto
del campo periodstico.
A principios de la dcada de 1880, las imprentas de diarios representaban el 30% del
total de las empresas dedicadas a la edicin de libros, y hacia 1887 su presencia se redujo al
25%. Pero el declive slo se ve claramente, en realidad, cuando se consideran las empresas
con ms ttulos publicados: en 1879 y 1880, entre las veinte primeras empresas editoras, diez
eran imprentas de diarios; en 1886 y 1887, eran slo cuatro. El de las imprentas comunes fue
el grupo predominante y menos variable: represent aproximadamente la mitad del total de
empresas, domin el mercado del libro y no atraves cambios significativos. En el extremo
7

Segn Fernndez (1943), en la ciudad de Buenos Aires aparecieron durante esa dcada 192 nuevas
publicaciones, de las cuales 32 duraron al menos 5 aos; en la dcada anterior haban aparecido 62
publicaciones peridicas nuevas, de las cuales 17 duraron al menos 5 aos.
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opuesto se ubicaban los editores: un grupo reducido, de escasa produccin y participaciones


intermitentes en el que, sin embargo, se advierten las variaciones ms notables del perodo: en
1879 y 1880, el Anuario no registr un solo editor sin librera o imprenta; en 1886 registr ocho.
El grupo de las libreras ocup un lugar intermedio y ambiguo. Sin la especificidad de los
nuevos editores, su nmero se mantuvo casi constante durante el perodo lo que supone un
descenso porcentual. Al mismo tiempo, la delegacin del trabajo de impresin aproximaba a las
libreras al perfil de la editorial moderna, tal como lo corroboran otros rasgos de este grupo: la
mayor especializacin temtica o el uso ms frecuente del trmino editor.
En el uso mismo de la palabra editor, en efecto, se dejan leer signos de los cambios
del mercado editorial. En 1879 y 1880 el empleo del trmino era muy poco comn. Lo usaban
regularmente algunos libreros, como Manuel Re o los hermanos Ign, que eran tambin
raros ejemplos de editores sin imprenta propia. Otros libreros e impresores, como Juan Alsina,
Martn Biedma, Pablo Coni o Carlos Casavalle, slo lo usaban excepcionalmente. En 1880
siete establecimientos de edicin de libros se llamaron a s mismos, al menos en una de sus
publicaciones, editores. Poco despus, en 1886, el nmero ascendi a veintids. La
distribucin del uso del trmino editor tambin es significativa. No lo empleaban las imprentas
de diarios y apareca en muy pocas de las restantes imprentas (Biedma, Coni, Alsina, Peuser),
las de mayor produccin. Era utilizado, en cambio, por casi la totalidad de las libreras y
tambin, desde luego, por los editores sin librera ni imprenta.
La produccin de textos literarios y el nacimiento de la crtica
A la produccin literaria le correspondi, especialmente durante la segunda mitad de la
dcada de 1880, la zona ms dinmica del mercado editorial en formacin. Entre 1885 y 1887,
las principales empresas (Biedma, Coni, Stiller & Laass) siempre fueron superadas en la
edicin de textos literarios por alguna otra empresa, que nunca era la misma. La mayora de los
textos de las secciones Derecho, Administracin o Pedagoga proceda de unas pocas
empresas, las ms exitosas. Pocos establecimientos editaban estas publicaciones, y cada uno
editaba muchas. Las publicaciones literarias, en cambio, tenan un origen notablemente ms
disperso y parejo: muchos editaban textos literarios, y cada uno editaba pocos. En este tipo de
distribucin se dejan ver algunos signos de la democratizacin de la cultura letrada en el plano
de su produccin. La literatura, con los aportes fundamentales de la nueva literatura criollista
popular, fue el espacio de las novedades ms bruscas y menos esperadas en la cultura de la
letra, el campo propicio para las iniciativas aventureras tpicas de la instancia de nacimiento del
mercado editorial.

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Durante los aos de publicacin del Anuario, la produccin literaria alcanz un promedio
de poco ms de 50 obras anuales. El tomo correspondiente a 1886, que no evit catalogar las
publicaciones populares, registr casi 90 textos literarios. Uno de los significados de estas
cifras queda iluminado cuando se recuerda el proyecto de crtica literaria emprendido por
Goyena en la Revista Argentina (primera poca) a comienzos de la dcada de 1870.
Coincidiendo con otras voces de la poca, Garca Mrou (1890: 30) afirm que la serie de
reseas publicadas por Goyena en aquella revista haba representado el inicio de la verdadera
crtica en Argentina. Segn Groussac (2001: 105), Goyena estaba tan seguro de ser el crtico
por antonomasia que tom como un ataque personal un artculo contra la crtica publicado por
Mrmol en La Tribuna. La triunfante campaa crtica de Goyena, como Groussac la llam,
haba incluido artculos sobre Ricardo Gutirrez, Guido y Spano, Juan Mara Gutirrez,
Estanislao del Campo y otros. El proyecto, sin embargo, padeca una contrariedad. Cmo
escribir crtica sin una produccin literaria que le sirva de objeto? El status improbable de la
crtica a inicios de la dcada de 1870 fue el efecto de un inconveniente aritmtico elemental:
El inconveniente que traa consigo tan generoso intento resida en la ley
generalmente feble de la materia analizada, habindose adherido nuestro crtico al
procedimiento adoptado en sus Lunes por Sainte-Beuve, el cual, es muy sabido,
consista en juzgar semanalmente un libro recin salido a luz. La suerte, al principio,
favoreci a Goyena, deparndole para sus estrenos los versos de ambos Gutirrez
(Ricardo y Juan Mara) y la prosa de Jos M. Estrada []. Lo propio puede decirse
de las Hojas al viento, de Guido y Spano, as como de las obras de Echeverra, que
vinieron despus. Desgraciadamente, a poco comenzaba el desfile compacto de las
medianas. (Groussac 2001: 100-101).
La produccin era insuficiente y la crtica debi corrientemente ser, como en Juan Mara
Gutirrez, estudio histrico. La crtica bajo la forma de resea, orientada a las publicaciones
recientes, slo encontrara sus condiciones de posibilidad en la dcada siguiente. En los 1880s,
cuando el plan un libro por lunes dej de ser una importacin patritica destinada al estmulo
caritativo (Groussac 2001: 100) de autores argentinos, Goyena hubiera dispuesto de material
para iniciar verdaderamente la verdadera crtica.

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Las primeras colecciones populares


La lite letrada no pudo no advertir, hacia fines de la dcada de 1870, el xito de pblico
logrado por el Martn Fierro. Hernndez mismo se asegur de que le prestaran atencin
aunque el suceso, inslito, ya fuera suficientemente notorio. La reaccin inicial frente a la
primera aparicin de un nuevo pblico lector, una experiencia que, aunque ya atravesada por
las sociedades europeas modlicas, se present de un modo tan repentino como imprevisto,
fue la de estimular la elevacin de los recin llegados a la cultura de la letra.
En 1878, cuando se public la undcima edicin de El gaucho Martn Fierro, que vena
a saciar la demanda an no satisfecha por los 5000 ejemplares de la dcima (1876), mientras
Hernndez diriga certeros ejemplares a notabilidades intelectuales para recibir las esperadas
cartascrticas consagratorias y los editores de Buenos Aires competan por la publicacin de la
anunciada segunda parte del poema, surgi la iniciativa ms importante entre las colecciones
de literatura popular de las dcadas de 1870 y 1880: La Biblioteca Popular de Buenos Aires,
dirigida por Miguel Navarro Viola8.
La Biblioteca Popular comenz a aparecer en 1878 segn un plan que prevea la
publicacin de 12 volmenes anuales y que slo consigui cumplirse durante los dos primeros
aos. Cada entrega mensual era un tomo de unas 260 pginas en octavo que contena una
docena de textos miscelneos. Predominaban las novelas, los cuentos y los ensayos de
tendencia moralizante9. La tirada de cada volumen era, generalmente, de 2000 ejemplares. El
precio de cada entrega era de 15 pesos10.
El proyecto fue impulsado por el clan cultural de los Navarro Viola: Miguel Navarro Viola,
director de El Plata Cientfico y Literario (1854-1855) y cofundador junto a Vicente Quesada de
La Revista de Buenos Aires (1863-1871) diriga la coleccin, editada por la Librera Editora de
su hijo Enrique 11 y promocionada, desde las pginas del Anuario, por su otro hijo Alberto.
En 1880, una extensa resea de Vicente Quesada publicada en el primer nmero del
Anuario celebr los mritos de la coleccin, que vena a llenar la tarea til y patritica de
8

En su tomo XI, de noviembre de 1878, La Biblioteca Popular public un artculo sobre El gaucho
Martn Fierro que Hernndez incluira entre los materiales publicitarios de las siguientes ediciones. La
nota, sin firma aunque atribuible al propio Miguel Navarro Viola, fue una de las ms elogiosas reseas
tempranas del poema.
9
Vicente Quesada, Santiago Estrada, Avellaneda, Garca Mrou y Eduarda Mansilla figuraban entre los
colaboradores locales. De Amicis, Poe, Dumas hijo, Hawthorne, Gautier, Paul de Kock y Levin Schucking
fueron los escritores extranjeros ms presentes en la coleccin. Carlos Olivera (con sus traducciones de
Poe), S. N. V., Alejandro Korn y E. L. Negri eran los principales traductores.
10
El precio promedio de los libros nacionales rondaba entonces los 50$: La vuelta de Martn Fierro se
venda a 20$, las Poesas de Ricardo Gutirrez a 50$, las Rimas de Mitre a 60$ y los cinco tomos de la
Historia de la Revolucin Argentina de V. F. Lpez a 400$.
11
El primer tercio de la coleccin (hasta el tomo XIV) fue publicado por la Imprenta del Mercurio.
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acercar la cultura letrada a las clases populares. Recordaba el ejemplo de la Bibliothque


Rurale, una iniciativa del gobierno de Blgica para guiar la difusin de la cultura letrada entre
las clases populares campesinas. La Biblioteca Popular, de todos modos, era una empresa
ajena a las protecciones oficiales, que slo buscaba la proteccin del pueblo. Adems de sus
propsitos de educacin popular, la coleccin servira de estmulo a los escritores nacionales.
El mrito ms aplaudido por Quesada, sin embargo, era su orientacin altamente moral.
Pensada como un antdoto contra el naturalismo, la coleccin provea la lectura que con ms
confianza puede ponerse en manos de los jvenes. Si la higiene pblica intervena para que
los alimentos fueran sanos, una vigilancia anloga deba ejercerse sobre el alimento
intelectual:
Dejad en las manos de vuestros hijos las fascinadoras producciones de Zola, las no
menos peligrosas del actual Dumas [] y tantas otras de la actual enfermiza
literatura francesa, y habris dejado que un veneno lento se infiltre en la sangre de
vuestras hijas inocentes!
En 1880, cuando salieron apenas cinco de los doce volmenes anuales previstos, se
atribuy la irregularidad a los acontecimientos polticos que conmovieron el pas. Pero en
1881 se publicaron slo tres tomos, y dos ms en 1882. Con otros dos aparecidos en 1883 se
cerr el voluntarioso final de la Biblioteca Popular, que lleg a completar as, con aos de
retraso, la docena de volmenes correspondientes a 1880 y seguramente ya vendidos a los
suscriptores.
El Anuario se ahorr toda explicacin sobre el cierre de la Biblioteca Popular, pero los
motivos no resultan inimaginables. Aunque su precio era accesible, el mtodo de venta por
suscripcin pudo no resultar apropiado para el pblico popular que la coleccin esperaba
alcanzar. En un evidente intento por adaptarse a las exigencias del mercado, los cuatro ltimos
volmenes incluyeron captulos de El carcter de Samuel Smiles, el pionero autor de best
sellers de autoayuda. Pero, en general, el material publicado no buscaba ajustarse al gusto del
nuevo pblico lector: esperaba, ms bien, una adecuacin (elevacin) del pblico al material
de lectura ofrecido. La Biblioteca Popular comenz a decaer en 1880, cuando se iniciaba la
carrera triunfal de Eduardo Gutirrez como folletinista. El pblico amplio al que apuntaba la
coleccin ya estaba encontrando sus preferencias en otros textos acusados, desde el propio
Anuario (IX, 264), de explotar el psimo gusto del pblico grueso.

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La estructura de este episodio se repetira algo despus en el mbito del teatro. La


semana anterior ha nacido el teatro nacional, escribi con efectismo periodstico Carlos Olivera
(1887: 315) al comentar la representacin de la pantomima Juan Moreira en 1884. Hasta ahora,
argumentaba, cada obra de autor nacional haba sido un fracaso de pblico pese a todas las
estrategias de promocin implementadas: influencia oficial, presencia de literatos conocidos y
apellidos prestigiosos, bandas de msica en la puerta del teatro, publicidad en los diarios,
dedicacin del producto de las entradas a obras de beneficencia, etc. Se anuncia, en cambio,
la pantomima Juan Moreira y, aunque la mayora de los diarios hace el vaco alrededor del
suceso, la pantomima atrae inagotable cadena de espectadores al circo. Los cambios
fundamentales (materiales) de la literatura argentina de 1880 fueron a la vez populares y
comerciales. Procedieron de las zonas ms recientes y menos legtimas de la cultura letrada,
en el extremo opuesto a los clsicos del ochenta, all donde el pblico popular y el mercado
de bienes culturales sellaban por primera vez un acuerdo y abran la posibilidad del populismo
de mercado12. Olivera us la expresin teatro nacional, ya consagrada y por otra parte
justificable, pero toda su argumentacin se diriga a probar el nacimiento de un teatro
comercial, sustentado econmicamente por el pblico.
Del editor nacional al editor popular
Los inicios profesionales de Carlos Casavalle se remontan a 1853, cuando se instal en
Buenos Aires con un pequeo taller de imprenta. Durante esa dcada public, entre otros
materiales, los volmenes iniciales de la Biblioteca Americana de Magarios Cervantes. El
sptimo volumen inclua un estudio de Juan Mara Gutirrez (Apuntes bibliogrficos de
escritores, oradores y hombres de Estado de la Repblica Argentina), con quien Casavalle
inici una amistad que sera determinante en su futuro. En 1860, con cartas de recomendacin
redactadas por Gutirrez, se traslad a Paran, donde edit el Boletn Oficial del gobierno de la
Confederacin y la Revista del Paran, dirigida por Vicente Quesada.
Al regresar a fines de 1861 a Buenos Aires, Casavalle sum a su imprenta un negocio
de librera. En esta segunda etapa de su carrera, termin de definir el perfil de editor nacional
que haba comenzado a construir en la primera. Ese perfil se apoy en la red de relaciones que
estableci con los principales patricios letrados de la poca (M. Navarro Viola, Mitre, V.
Quesada, J. M. Gutirrez), la especializacin en el gnero patricio por excelencia, la historia, y
12

La expresin ha recibido varios usos. La empleo aqu para referirme a una coincidencia objetiva
(indiferente a toda distincin que necesite recurrir a hiptesis sobre las intenciones de los sujetos
participantes) entre tomas de posicin poltica favorables a las clases populares y apuestas comerciales
orientadas a un pblico amplio.
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su flexibilidad para dirigir una empresa comercial como una institucin sometida parcial pero
riesgosamente al principio antieconmico del estmulo patritico a las letras nacionales.
En el espacio editorial, Casavalle actu como el correlato de una figura que, sin faltar en
ciertos letrados de la generacin del 37 (J. M. Gutirrez), surgi especialmente con la
generacin posterior (M. Navarro Viola, V. Quesada) y encontr su forma clsica en algunos
hombres de letras de 1880 (Miguel Can, Alberto Navarro Viola, Ernesto Quesada), al tensarse
la relacin entre los dos circuitos en que acababa de quedar escindida la cultura de la letra: la
figura del protector cultural. El gnero propio del protector cultural fue la crtica, en tanto
permita cumplir su misin de gua y estmulo. Esa misin fue un signo y un deber de clase: un
signo de nobleza y un nobleza obliga. Deba estimular simblicamente, ante la insuficiencia
de estmulos materiales, el desarrollo de la cultura nacional, pero tambin orientar ese
desarrollo ejerciendo las funciones de un rbitro del gusto.
Si toda empresa editorial es una institucin de dos caras, una econmica y otra
simblica, la singularidad de Casavalle residi en la magnitud de la segunda dimensin. Su
empresa se llam Imprenta y Librera de Mayo, no sin las reverberaciones solemnes que
Esteban Echeverra, en especial, haba conseguido infundirle a esa palabra. Su logro mximo
fue el fracaso comercial de las Obras Completas de Echeverra. Y su principal capital, adems
de la red de contactos con los letrados ms prestigiosos dedicados a la historia americana y
nacional, fue el ttulo honorfico de editor nacional, que vena a recompensar el desinters con
que Casavalle colaboraba en el fomento el libro argentino relegando las ganancias ms
seguras del libro extranjero. Cuando Quesada afirmaba que aqu no hay con excepcin de
rarsimos ejemplos editores que puedan llamarse propiamente as, la primera excepcin
aludida era la de Casavalle. Fue un editor, o lo ms prximo a esa figura que tuvo Buenos Aires
en las dcadas de 1860 y 1870, cuando an no exista la suma de condiciones materiales
necesarias para su aparicin. La distancia entre las condiciones insuficientes y la relativa
plenitud con que Casavalle, no obstante, consigui ejercer esa profesin debi ser superada a
travs de constantes emisiones de una moneda simblica: el honor. El lugar que Casavalle
ocup en la cultura de la poca se lee en los intercambios de su correspondencia y en su
coleccin de autgrafos y documentos histricos13.
La despareja amistad con Juan Mara Gutirrez haba comenzado hacia 1860, cuando
despus de imprimir los Apuntes bibliogrficos Casavalle le propuso editar una compilacin
de sus poesas. Diez aos ms tarde trabajaban juntos en la preparacin del Boletn
Bibliogrfico SudAmericano (1870-1871) y las Obras Completas (1870-1874) de Echeverra,
13

El contenido de la extenssima coleccin de Casavalle puede consultarse en Swiderski (1996).

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que resultaron demasiado caras y no tuvieron la recepcin esperada. Pero Casavalle recibi
felicitaciones ilustres, y sera un error suponer que esos honores no terminaban por compensar
las prdidas econmicas. En 1874, cuando estaba por aparecer el ltimo tomo de las Obras de
Echeverra, Gutirrez lo premi regalndole un monumento de honor para las letras
argentinas: el manuscrito de la carta de Florencio Varela sobre los Consuelos incluida en el
quinto tomo de la edicin.
El destino del manuscrito era aumentar la coleccin de autgrafos que desde poco
tiempo atrs Casavalle haba comenzado a formar. Esa coleccin era la ms clara
representacin del poder simblico acumulado por su comercio. Con rdenes precisas,
Gutirrez haba definido el proyecto ubicndolo al margen de cualquier intercambio econmico:
Esta

coleccin

[]

debe

considerarse

como

parte

inseparable

de

los

establecimientos que llevan bajo su direccin, esfuerzos y cuidado, el nombre de


imprenta y librera de Mayo, y no como una alhaja enajenable o transferible, y es en
este concepto que yo contribuir a formar su coleccin.14
Las relaciones del editor con los escritores que integraban su catlogo y concurran a
las tertulias diarias de su librera no fueron, por supuesto, simtricas, y esta asimetra
aseguraba la eficacia de los estmulos simblicos atesorados por Casavalle. En 1880, Zeballos
le escribi a propsito de la publicacin de las cartas confidenciales dirigidas a Mr. MacreyNapier [Macvey Napier], editor de la Edinburgh Review a principios del siglo XIX: Las cartas
que Vd. guarda de los literatos que han entregado sus escritos a las cajas de la Imprenta de
Mayo merecern un da otro libro, como el que he citado. Y agregaba:
Las cartas de un editor son el tesoro de su modesta, pero legtima gloria. En la
publicacin de las suyas y en los esfuerzos con que Vd. ha honrado el pensamiento
nacional, hallar Vd. el premio, aunque tardo, de la fe y la decisin con que se ha
consagrado al adelanto de la Literatura Americana, y principalmente a iluminar el
cuadro de nuestra Historia15.
Tambin Casavalle crea que su coleccin de autgrafos sera la ms importante joya
que deje a mi familia16. Felicitar a un editor por sus errores comerciales y prometerle premios
14

Carta de Juan Mara Gutirrez a Carlos Casavalle, 5 febrero 1874. (Piccirilli 1942: 118).
Carta de Estanislao Zeballos a Carlos Casavalle, 9 marzo 1880. (Piccirilli 1942: 67-68).
16
Carta de Carlos Casavalle a Juan Mara Gutirrez, 18 julio 1877. (Piccirilli 1942: 125).
15

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morosos a cambio de fracasos actuales podran ser ironas que coronen un engao. La densa
red de intercambios simblicos sobre la que se basaba la empresa de Casavalle funcionaba,
sin embargo, segn mecanismos ms delicados y complejos. Las palabras obligantes
suponan reciprocidades tan inexorables como las de un contrato econmico. La circular con
que el editor ofreca a sus clientes un nuevo libro poda terminar con estas palabras: No
dudando de que Vd. prestar su valioso apoyo a esta produccin nacional, se le adjunta un
ejemplar (Piccirilli 1942: 99). La edicin de las Obras de Echeverra fracasaba, pero Mitre,
cumpliendo una obligacin feliz que honraba simultneamente al editor y a s mismo, escriba
una nota de lamentos y reconocimientos que, recogida por Casavalle, se imprima como juicio
crtico en los siguientes catlogos de su librera. Por lo dems, el crculo de relaciones
cultivadas por el editor supona el acceso a beneficios econmicos procedentes del Estado17.
En la confrontacin de la figura de Casavalle con la de Irume, uno de los varios editores
surgidos durante la dcada de 1880 y pioneros en la difusin del criollismo popular, puede
advertirse la redistribucin de las dimensiones simblica y material que tuvo lugar, durante el
proceso de modernizacin, en el caso especfico del espacio editorial: sin demorarse, el
mercado ira cumpliendo ciegamente los proyectos imaginados por el voluntarismo de la lite
letrada. Pedro Irume se inici como editor en 1885, un cuarto de siglo despus de que
Casavalle fundara su imprentalibrera. Fuera de su alcance el prestigio de las obras histricas,
casi todas las ediciones de Irume pertenecieron al campo ms fluido y accesible de la literatura.
Sin imprenta propia ni lealtades ajenas a la lgica del mercado, recurri a distintos
establecimientos tipogrficos (Stiller, SudAmrica, Juan Bernat), y desde el principio us el
nombre de editor. Casavalle haba sido reconocido como el editor nacional; Irume se llam a
s mismo editor de obras nacionales, slo que ahora no se trataba de un ttulo honorfico, y
bajo la palabra nacional volvan a traslucirse los trminos popular o comercial. A mediados
de la dcada, cuando tuvo lugar la aparicin casi sbita de un tipo de produccin literaria
[criollista popular] y de un aparato editorial destinados a satisfacer un espectro de lectura tan
amplio como notoriamente diversificado (Prieto 1988: 57), cre la Biblioteca Econmica de
Autores Argentinos (18851886). Como Casavalle, public textos de Echeverra, pero en una
edicin titulada Obras selectas que, segn el Anuario, vena a poner al alcance de todo el

17

V. Quesada, que lo haba favorecido en Paran cuando se le concedi la impresin del Boletn Oficial,
le encomend en 1877, por ejemplo, la publicacin de su informe sobre Las bibliotecas europeas y
algunas de Amrica Latina en una edicin de quinientos ejemplares, de los cuales cuatro cientos
ejemplares el gobierno se reserva. (Piccirilli 1942: 63). Casavalle no figur, sin embargo, entre quienes
ms beneficios obtuvieron en los 1880s con la publicacin de obras subvencionadas por el Estado.
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mundo la lectura de las obras del distinguido cantor de La cautiva, poco popularizadas a causa
de lo costoso de la edicin que de ellas exista.
La democratizacin de las letras y los nuevos signos de distincin
Es sabido que Rubn Daro, recordando su estada en Buenos Aires entre 1893 y 1898,
afirm que la publicacin de un libro slo era posible entonces para un Anchorena. La
afirmacin puede ser ms o menos acertada, pero su validez depende del punto histrico en
que se site la mirada. En los 1880s, las miradas confrontaban el presente con un pasado no
muy lejano y lo que vean era que el acceso a la publicacin se haba allanado de un modo casi
alarmante. Durante la dcada comenzaron a proliferar los ensayos: obras de aficionados y
novatos que, bajo la solicitud de indulgencia contenida en la palabra ensayo, probaban suerte
en el campo de la literatura. En el prlogo al tercer nmero, Alberto Navarro Viola justific su
publicacin remarcando la necesidad de un juicio firme y severo, que contribuyese [] a
retraer un tanto a los que parecen posedos por la mana de ser autores, y que darn alguna
vez ocasin para un estudio especial de curiosidades descabelladas. Fascinado por la rara
ingenuidad y la pretenciosa trivialidad de estas obras ridculas, el Anuario nunca dejaba de
comentarlas, y hasta copiaba fragmentos para solaz del lector. Las obras eran poemas y
novelas, pero sobre todo libros de viajes y en este punto la figura del escritor profano, posedo
por esa mana de ser autor responsable de tanta zoncera literaria que se publica en esta
Capital, se superpone a la figura contempornea y anloga del rastaquore, producto l
tambin de una democratizacin, la del viaje a Europa, y motivo de una renovacin de los
signos de distincin cultural (Gardi 2003: 207-218).
Mientras surga esta figura del escritor profano, naca tambin el gusto por la edicin
esmerada, se produca una revalorizacin de los papeles viejos y se afianzaba la figura del
amateur del libro, como llamaban entonces al biblifilo. En los 1880s, los lectores de la lite
letrada aprendieron a contemplar con intensidad erudita la materialidad de los libros. El arte de
la tipografa se convirti en un saber de alta legitimidad cultural y fue materia de certmenes.
Los diferentes lujos que llevaban en s y transferan a su poseedor las ediciones cuidadas se
volvieron un refinamiento indispensable para los sectores intelectuales contemporneos a las
primeras fiebres del coleccionismo y las novedosas voracidades del shopping raid que,
orientadas a la adquisicin de obras de arte y objetos decorativos, amenazaron el parecido de
las casas elegantes a museos colmados.

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