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NEUROEDUCACIN, O CMO EDUCAR CON CEREBRO

Los reciente descubrimientos acerca de cmo funciona el cerebro estn


arrojando luz sobre los procesos de aprendizaje. Entender mejor cmo
adquirimos nuevos conocimientos puede ayudarnos a mejorar las escuelas
y el sistema educativo. Cientficos y maestros comienzan a ir de la mano.

los primeros manuales dedicados a este tema y que se ha convertido en un


fenmeno de superventas.
Conocer esos cdigos de funcionamiento del cerebro ha permitido
demostrar, por ejemplo, la importancia de la curiosidad y la emocin para
poder adquirir nuevos conocimientos; que el deporte es esencial para fijar
el aprendizaje y tambin que el cerebro no es un continuum, sino que hay
ventanas de conocimiento que se abren y se cierran en funcin de las
etapas de la vida.
Y si hasta ahora educadores y cientficos haban estado aislados, unos en
las aulas y los otros en sus laboratorios, ahora comienzan a ir de la mano.
Universidades como la John Hopkins, en Estados Unidos, ya han puesto en
marcha proyectos de investigacin en neuroeducacin, como tambin
Harvard, que dispone de un programa llamado Mente, Cerebro y Educacin
que pretende explorar la interseccin de la neurociencia biolgica y la
enseanza. Es la era de la Neuroeducacin.
Emocinate!

Si pudiramos colarnos de puntillas en una clase de literatura de una


escuela finlandesa, tal vez pensaramos que los nios estn en el recreo o
haciendo una pausa. Porque no nos encontraramos al profesor en la
tarima explicando la obra de, pongamos por caso Shakespeare, y a los
chicos tomando apuntes y escuchando. Nada eso. Muy probablemente,
veramos a los alumnos repartidos en pequeos grupos elaborando listas
de msica que funcionen de banda sonora para expresar los sentimientos
de los personajes de Hamlet. O de Romeo y Julieta.
Es slo un ejemplo real de algo que la ciencia ahora ha demostrado y que
muchos profesores y educadores ya comenzaron a intuir hace tiempo: que
no aprendemos a base de memorizar conceptos, repitiendo y repitiendo,
sino de hacer, de experimentar y, sobre todo, de emocionarnos. Y que si
aprendemos en grupo, esos conocimientos perduran con mayor intensidad
en la memoria.
Hasta hace apenas 30 aos, se desconoca en gran medida cmo
funcionaba el cerebro. No obstante, los desarrollos y avances tecnolgicos
en reas como la medicina y, sobre todo, las neurociencias nos han
permitido escudriar las neuronas, sus relaciones, y entender un poco ms
la actividad cerebral.
Eso ha abierto una nueva etapa para poder conocernos mejor a nosotros
mismos, para entender mejor cmo funcionamos y aplicar ese
conocimiento a reas tan diversas como la economa, la cultura y tambin
la educacin, considera David Bueno, profesor de gentica de la
Universidad de Barcelona, especializado en la formacin del cerebro y
divulgador cientfico.
Y es as como en los ltimos aos hemos comenzado a escuchar nuevos
trminos, como neuromarketing, neuroeconoma, neuroarquitectura y
tambin, neuroeducacin, un movimiento internacional, an incipiente, de
cientficos y educadores que pretenden aplicar los descubrimientos sobre el
cerebro en la escuela y la universidad para ayudar a aprender y a ensear
mejor.
Hasta ahora habamos hablado de la memoria, de la atencin, la emocin,
pero de forma desperdigada, sin realmente darnos cuenta de cmo los
cdigos que trae el cerebro para aprender o para memorizar son tan
esenciales para la supervivencia como comer o beber, seala el
neurocientfico Francisco Mora, quien ha publicado recientemente
Neuroeducacin. Slo se puede aprender aquello que sea ama, uno de

Recuerdan cuando iban a la escuela y en determinadas asignaturas les


hacan aprender decenas de cosas de memoria? Que si frmulas de fsica
y qumica, que si la capital de Colombia es Bogot, que si la Revolucin
francesa estall en 1789 Datos y ms datos que el tiempo acaba
borrando. Y an ms si el profesor que tuvieron fue bien aburrido. En
cambio, seguro que recuerdan a algn maestro que consigui despertar su
atencin e inters.
Y es que la emocin es el ingrediente secreto del aprendizaje, dice la
Neurociencia, fundamental para quien ensea y para quien aprende. El
binomio emocin-cognicin es indisoluble, intrnseco al diseo anatmico y
funcional del cerebro, explica Francisco Mora, experto en neurofisiologa.
Al parecer, la informacin que nos llega a travs de los sentidos pasa por el
sistema lmbico o cerebro emocional antes de que sea procesada por la
corteza cerebral, encargada de los procesos cognitivos. Dentro del sistema
lmbico, la amgdala juega un papel esencial. Es una de las partes ms
primitivas del cerebro y se activa ante cosas que considera importantes
para la supervivencia, lo que ayuda a consolidar de forma ms eficiente un
recuerdo.
Las historias, por ejemplo, suelen funcionar como autnticos despertadores
de esta regin cerebral. David Bueno lo tiene comprobado con sus alumnos
universitarios. Cuando me toca explicarles, por ejemplo, el tringulo de
Tartaglia, una frmula matemtica que necesitan para resolver muchos
problemas de gentica, les suelo contar que en realidad el matemtico
italiano que lo formul no se llamaba Tartaglia, sino Niccolo Fontana. Lo
que pasa es que era tartamudo, o tartaglia, en italiano. Y al final el apodo
que tena acab dando nombre a la frmula. Esa ancdota hace estallar de
risa a los estudiantes y lo mejor es que ya no se olvidan de la frmula.
La sorpresa es otro factor esencial para activar la amgdala. El cerebro es
un rgano al que le gusta procesar patrones, entender cosas que se repiten
siempre de la misma forma, es la manera como se enfrenta al mundo que
lo rodea. Ahora bien, todo aquello que escapa a esos patrones se guarda
de forma ms profunda en el cerebro. De ah que usar elementos en la
clase que rompan con la monotona, con lo esperado, impacte ms en el
aprendizaje.
En este sentido, Jaime Romano, mdico y neurlogo, al frente del proyecto
pionero Ne... propone: En una clase de historia, que el profesor llegue un
da disfrazado de Napolen, por ejemplo, y que los chicos tambin se

disfracen y se diviertan representando algn episodio de la historia. Eso s


que va a quedar profundamente grabado en sus mentes. Y Romano sabe
muy bien de qu habla.
Este neurocientfico mexicano lleva investigando el cerebro desde hace
ms de 30 aos como investigador de UCLA y del Instituto Mexicano de
salud mental. Tambin ha atendido a nios y adolescentes con problemas
de aprendizaje y desarrollo. Una dcada atrs ech a andar un laboratorio
de neurociencias para tratar de entender mejor el proceso de aprendizaje
en los chicos y mejorarlo.
Para ello, dise un modelo que se conoce como neuropirmide, que
cuenta con seis peldaos. En cada uno de ello se plantea qu sucede con
la informacin cuando va entrando por los rganos de los sentidos, cmo
se procesa en el cerebro hasta que se convierte en aprendizaje. Y hemos
visto que tiene que ver con procesos de poner atencin, emocionales,
explica Romano.
Ahora, este mdico mexicano est poniendo en marcha un proyecto que
confiesa que es todo un sueo para l. De la mano de desarrolladores, est
diseando videojuegos ldicos, muy atractivos para los nios, pero que
impacten en todos y cada uno de los peldaos de la neuropirmide. Habr
juegos que refuercen, por ejemplo, el proceso de atencin de los chicos;
otros, el proceso de anlisis y sntesis, explica Romano. As, la idea es
crear una plataforma con videojuegos orientados a distintas edades para
que los nios al llegar a casa del cole se pongan a jugar y a la vez que la
pasan bien, desarrollen sus actividades mentales.
Queremos mejorar la capacidad emocional y mental de los chavales, los
procesos de clculo, de comprensin, y eso repercutir en que aprendern
mejor las matemticas, a leer y a entender mejor los textos, a fijar su
atencin explica Romano ilusionado. Y destaca la importancia que tiene el
juego, la parte ldica, divertida, vivencial en el aprendizaje. El juego es una
puerta hacia el aprendizaje y las nuevas tecnologas son un gran aliado,
puesto que captan muy rpidamente la atencin de los nios.
Mueve tus neuronas
En Antigedad ya intuan la relacin entre ejercicio y bienestar fsico y
mental, Mente Sana in Corpore Sano. Y en los ltimos aos, la ciencia ha
demostrado esta relacin. Al parecer, cada vez que practicamos deporte
cardiovascular, al contraer y estirar los msculos estos segregan una
protena que viaja al cerebro y all fomenta la plasticidad cerebral, que se
creen nuevas neuronas, nuevas conexiones entre ellas o sinapsis, y
justamente en los centros de memoria.
A veces cuando un alumno va mal en la escuela seala el profesor
universitario David Bueno- lo quitan del deporte, para que as pueda
estudiar ms. Pero es un error, porque lo que estamos haciendo es
sustraerle la cualidad que le permite memorizar aquello que estudia.
Muchas veces no es una cuestin de cantidad de horas, sino de calidad de
horas.
Tambin se ha visto que el deporte activa la secrecin de unas molculas
llamadas endorfinas y que son opiceas, capaces de generar sensacin de
bienestar, de placer, optimismo, e ntimamente relacionadas con la
concentracin y la atencin.
Aprovechando las ventanas

Una de la cosas ms interesantes y nuevas que defiende la


neuroeducacin son las ventanas. Al contrario de lo que mucho tiempo se
crey, el cerebro no es esttico y va aprendiendo cosas sin ms una detrs
de otra, sino que existen ventanas plsticas, perodos crticos en los que
un aprendizaje se ve ms favorecido que otro, seala Francisco Mora,
autor de Neuroeducacin.
As, por ejemplo, para aprender a hablar la ventana se abre al nacer y se
cierra a los siete aos, aproximadamente. Eso no quiere decir que pasada
esa edad el nio no pueda adquirir el lenguaje, porque gracias a la enorme
plasticidad del cerebro, lo conseguira aunque le costara mucho ms y,
asegura Mora, nunca tendra un dominio de la lengua como otro nio que
haya aprendido a hablar de los 0 a los 3 aos.
El descubrir que existen perodos de aprendizaje concretos hace que las
escuelas deban tambin replantearse el modelo educativo. Para David
Bueno, experto en formacin del cerebro, hasta los 10 o 12 aos, el
cerebro tiene una ventana especfica para aprender aptitudes, para
manejar informacin, para razonar. Tal vez esa etapa sea el momento de
potenciar la comprensin de un texto; que sean capaces de entender y
extraer informacin; que aprendan a razonar de forma matemtica, en lugar
de memorizar mucho contenido. En definitiva, trabajar aquellas habilidades
que despus conformarn un cerebro con ganas de aprender cosas
nuevas.
El sistema educativo actual en algunos casos choca contra esas ventanas
cerebrales. Por ejemplo, cuando los nios son muy pequeos, tenerlos
sentados en una clase, quietos, sabemos que impacta negativamente en
su cerebro, alerta Jaime Romano, al frente de Neuromarketing. Porque
para poder madurar, crear nuevas redes de neuronas, el cerebro necesita
experiencias nuevas. Imagnate nios chiquitos expuestos cada da a las
mismas cosas Acaban haciendo menos redes neuronales y su cerebro
est menos desarrollado, aade.
Desde la neuroeducacin se aconseja que en los primeros aos de vida se
est en contacto con la naturaleza, una fuente inagotable de estmulos,
porque es a esas edades, sealan, cuando se construyen los perceptos,
las formas, los colores, el movimiento, la profundidad, con los que luego se
tejern los conceptos. Para construir buenas ideas hay que tener buenos
perceptos. Son los tomos del conocimiento, de pensamiento, recalca
Francisco Mora, que aade no podemos entender la educacin
adecuadamente si no tenemos en cuenta cmo funciona el cerebro. La
neuroeducacin es mirar la evolucin biolgica y aprender de ella para
aplicarla a nuestros procesos educativos. Durante los dos primeros aos de
vida, lo sensorial es bsico para la construccin de futuros conceptos. Los
abstractos, que son la construccin de las ideas, vienen despus, cuando
el mundo perceptivo ha sido rico. .
Ay, la adolescencia!
Una de las cosas de la escuela actual que est totalmente en contra de los
cdigos del cerebro es la forma en que se intenta ensear a los
adolescentes. A esta edad empiezan a tener materias como biologa,
qumica, fsica, que deben aprender de forma totalmente racional. El
problema es que a esa edad el cerebro es plenamente emocional. Desde
un punto de vista evolutivo tiene sentido porque en esta poca de la vida
los chicos buscan sus propios lmites e intentan superarlos. Forma parte de
una estrategia de supervivencia de la propia especie, explica Bueno.
As pues, tenemos cerebros desregulados de manera natural
emocionalmente a los que intentamos ensear cosas de manera racional.
Por eso muchos chavales en esta etapa dicen que no quieren hacer

ciencias y se pierden muchas vocaciones cientficas y sobre todo en el


caso de las chicas, aade este investigador en gentica.
Pero, cmo solucionarlo? Pues introduciendo emocin. En lugar de
hablarles slo de frmulas y teoremas, tratar de acercar la ciencia a sus
vidas, enganchar a su cerebro social. Y si el profesor de matemticas no
explicara directamente el teorema de Pitgoras, sino que contara su vida,
sus aventuras y desventuras, para comprender qu llev a este filsofo y
matemtico griego a enunciar este principio?

Pero el mundo, afortunadamente ha cambiado. Nuestra sociedad ya no se


basa en la produccin masiva de objetos, sino cada vez ms en la de
ideas, en la creatividad y surgen nuevas profesiones que se adaptan a esta
nueva poca en que vivimos. Necesitamos maestros que preparen a los
nios para afrontar esos nuevos retos. Ellos son capaces de transformar el
cerebro, tanto fsica como qumicamente, de los alumnos, de la misma
manera que un escultor con su cincel es capaz a partir de un mrmol
amorfo crear una figura tan bella como el David, afirma el neurocientfico
Francisco Mora.

Tambin habra que tener en cuenta los horarios. Al entrar en la


adolescencia, el cerebro de forma automtica retrasa la hora de ir a dormir
y tambin de despertarse por la maana. En cambio, en esa etapa muchos
centros educativos avanzan la hora de entrada de los chicos. Se deberan
adaptar los ritmos escolares a los biolgicos, destaca Bueno. Tampoco es
necesario que estn tantas horas en clase. De hacerse ms vivenciales,
afirman los expertos en neuroeducacin, en menos tiempo se impartira
ms conocimiento.

Los docentes, reclama la Neuroeducacin, deberan comenzar a


aprovechar todo lo que se conoce del funcionamiento del cerebro humano
para ensear mejor. Y eso no implica tan slo matemticas, lengua o
literatura. Muchas veces formamos a las personas para que sean grandes
profesionales pero nos olvidamos de que antes tienen que ser personas. Y
eso tambin quiere decir aprender a disfrutar de su tiempo libre. Aburrirse
porque no tienen nada que hacer, trabajar muy rpido y mucho rato
seguido considera David Bueno.

Cambiar el colegio
El sistema educativo actual es totalmente anacrnico. Los nios se
aburren. Enseamos de la misma manera desde hace 200 aos. No tiene
ningn sentido, exclama Mark Prensky, experto en educacin e inventor
del concepto nativos digitales. Para Sir Ken Robinson, otro de los grandes
gurs en educacin, la escuela actual se dise durante la revolucin
industrial, cuando haca falta tener trabajadores preparados para repetir lo
mismo una y otra vez. El colegio segua ese mismo patrn: nios que
aprendan de memoria determinados conocimientos y que los repetan
como loros.

Sabemos que no hay cerebro cognitivo que no haya sido filtrado por el
cerebro emocional. Por tanto, insiste Mora, hay que buscar el significado
emocional de lo que se ensea, para que el alumno piense: Siga profesor
contndome eso, que me interesa mucho. Los profesores tienen que ser
la joya de la corona de un pas, porque sobre sus espaldas recae una
enorme responsabilidad. Tienen que estar muy formados y conseguir que
los nios se sientan realmente entusiasmados por lo que aprenden. Porque
esa es la base para crear no slo ciudadanos cultos, sino tambin honestos
y libres.
(este reportaje se public en la revista Quo Mxico, en septiembre de 2014)