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Revue d'conomie industrielle

Les frontires des entreprises : vers une thorie de la cohrence de


la grande entreprise
Giovanni Dosi, D. Teece, S. Winter

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Dosi Giovanni, Teece D., Winter S. Les frontires des entreprises : vers une thorie de la cohrence de la grande entreprise.
In: Revue d'conomie industrielle, vol. 51, 1er trimestre 1990. Organisation et dynamique industrielle. pp. 238-254;
doi : 10.3406/rei.1990.1315
http://www.persee.fr/doc/rei_0154-3229_1990_num_51_1_1315
Document gnr le 08/06/2016

G. DOSI
Universit de Rome
D. TEECE
Universit de Californie Berkeley
S. WINTER
General Accounting Office, Washington*

LES FRONTIRES DES ENTREPRISES


VERS UNE

THORIE

DE LA COHRENCE
DE LA GRANDE ENTREPRISE <

I. INTRODUCTION
II y a au moins deux caractristiques remarquables dans la dlimitation des
frontires de la grande entreprise moderne qui devraient attirer l'attention des
thoriciens : (i) la diversit de leur production, et en mme temps, (ii) la
distribution non-alatoire des portefeuilles de produits entre les entreprises. C'est que les
activits de la grande entreprise moderne tmoignent d'un degr lev de
proximit, que nous appellerons cohrence. Ainsi la Compagnie Shell est avant tout
prsente dans l'industrie ptrolire, IBM dans les technologies de l'information,
Intel dans les semi-conducteurs, ICI et Dupont dans la chimie, et Bing dans
l'industrie aronautique et spatiale. Exprime diffremment dans une perspective
analytique, la question qui se pose est qu'il est curieux que Bing ne fasse pas
d'autobus, Dupont des avions, que ICI ne possde pas de supermarch, que IBM
ne fabrique pas des automobiles et Shell de la joaillerie.
La thorie no-classique standard de l'conomie industrielle (J. Tirle 1988) est
presque totalement silencieuse sur cette question de la cohrence, bien qu'elle soit
un fait saillant de l'organisation industrielle. Dans cet article, nous traons les
contours d'une thorie de la cohrence de la grande entreprise. Dans ce but, nous
() Traduit de l'anglais par J.L. Gaffard et J.L. Ravix.
(1) Cet article est fond sur les recherches en cours des auteurs concernant de la diversification. Les
vues prsentes ici ont t pour la premire fois dveloppes Terni (Italie) en octobre 1987, Richard
Rumelt (UCLA) a fourni d'importants commentaires et est partie prenante de l'quipe de recherche.
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accordons une attention explicite, non seulement la micro-conomie des


changes et des cots de transaction, mais aussi aux processus de production et
d'innovation.
IL LE CONCEPT DE COHERENCE
Dans cet article, nous mettons l'accent, non pas sur le pourquoi de la
diversification des entreprises, mais sur celui de leur diversification dans des lignes de
produit particulires. En laissant de ct, pour le moment, la forme conglomrale
de l'organisation des activits, ce qui est remarquable propos de la grande
entreprise, dans une perspective thorique, c'est la relative cohrence de ses
activits latrales et horizontales (2) Bien sr, les frontires de l'entreprise sont parfois
totalement floues du fait de l'existence d'accords inter-firmes, de joint-ventures
et de consortia qui rendent imprcise la dlimitation de ses activits. Encore que
mme les accord inter-firmes, les joint-ventures et les consortia rvlent un
degr rel de cohrence avec les autres activits dans lesquelles les firmes
associes sont engages.
Sauf exception, peu d'entreprises sont proprement parler mono-productrices.
Dans de nombreux cas cependant, la diversification est une consquence directe
de la diversit micro-conomique des demandes des acheteurs, qu'il s'agisse de
la demande pour diffrents parfums de glace, pour diffrentes garnitures de
pizzas ou pour diffrentes destinations ariennes. Une grande part de cette diversit
est, sans difficult, satisfaite du ct de la production, de telle sorte que nous
pouvons utilement considrer les firmes en question comme des firmes produisant un
seul bien. C'est une diversit plus substantielle que nous souhaitons expliquer.
A un niveau trs superficiel, le trait le plus saillant de la diversification est qu'elle
tend augmenter dans le temps et que les nouvelles lignes de produits partagent
certaines similitudes technologiques et de march avec les anciennes. Ainsi,
gnralement, les entreprises commencent en produisant un seul bien et par la suite
deviennent multiproductrices plutt que d'emprunter compltement une autre
voie ; et trs souvent, quoique certainement pas toujours, de nouvelles lignes de
produits utilisent des capacits communes avec les lignes existantes. De fait, de
nombreuses prescriptions en matire de stratgies de diversification sont
caractrises par l'accent mis sur la ncessit pour les entreprises de s'en tenir leur
tricot ( stick to their knitting ), quoique de telles prescriptions ne spcifient
pas quel tricot quelle firme devrait s'en tenir.
L'empiriste occasionnel aura remarqu le fait que les taux de diversification
varient entre les entreprises. Ainsi la Western Union a t prsente dans l'activit
du tlgraphe et dans pratiquement rien d'autre pendant prs d'un sicle. La Shell
a t prsente dans l'industrie ptrolire presque aussi longtemps, n'ayant ajout
la ptrochimie que dans les annes d'aprs guerre. 3 M, en revanche, s'est
diversifi dans une trs large gamme d'enduits, d'adhsifs et de produits lis, au cours
des deux dernires dcennies. Il en est de mme pour Raychem.

(2) Dans cet article, nous ne nous intressons pas explicitement aux questions d'intgration verticale
qui ont t correctement analyses ailleurs, notamment chez O. Williamson (1985)
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La diversification de la grande entreprise est aussi un phnomne qui peut


s'amplifier ou se contracter. Les entreprises ne se limitent pas ajouter des
activits nouvelles, il est aussi courant qu'elles en abandonnent. De fait, on constate
que la manire dont de nouvelles activits sont ajoutes et ultrieurement
abandonnes est souvent circulaire. Cela est notamment le cas lorsque les socits se
diversifient par acquisition (3). D'un autre ct les socits offrent souvent de
remarquables similitudes quant leurs stratgies de diversification. Presque
partout les compagnies de construction de camions se sont diversifies dans la
production d'autobus . L'enjeu est de dvelopper une thorie qui explique, non
seulement la cohrence, mais aussi les similitudes et les diffrences entre entreprises
et entre industries quant au type de cohrence.
De ce point de vue, il est opportun de distinguer la cohrence au niveau des
activits et celle au niveau de l'entreprise. Il y a certainement une beaucoup plus
grande cohrence et stabilit au premier niveau. Depuis sa cration en 1918, Hertz
a eu au moins cinq socits-mres diffrentes, cependant son activit de location
d'automobiles a t fondamentalement indiffrente l'identit de ces socits. Dans
cet article nous sommes intresss la fois la cohrence des activits et la
cohrence de l'entreprise. Cette dernire nous amnera ncessairement considrer
diffrentes formes d'organisation y compris le conglomrat.
La cohrence, pour insister l dessus, est diffrente de la spcialisation. La
spcialisation se rfre l'accomplissement de tches particulires dans un cadre
particulier. C'est la manire dont A. Smith dfinit implicitement le concept et c'est
la manire dont nous en ferons usage. Ainsi, dans le fameux exemple de la
manufacture d'pingles, Smith se rfre la spcialisation en termes de tches
particulires. Une entreprise peut donc offrir une relle cohrence sans tre
ncessairement spcialise. La spcialisation est un cas particulier de cohrence, quand la
cohrence est confine une seule ligne de produits. Nous allons donc dfinir la
cohrence dans un contexte de production multiple. Une firme fait preuve de
cohrence quand ses lignes d'activits sont relies entre elles, dans le sens o elles ont
en commun certaines caractristiques. La cohrence s'accrot avec le nombre de
caractristiques communes entre les lignes d'activit et le niveau auquel elles
apparaissent. Une entreprise manque de cohrence quand des caractristiques communes
sont rparties entre les lignes d'activit avec une frquence et une importance qui
ne sont pas si grandes qu'elles ne peuvent pas tre expliques par le seul hasard.
III. LES LIMITATIONS DES THEORIES EXISTANTES
DE L'ENTREPRISE
Les thories no-classiques de l'organisation industrielle, y compris les thories
dites de la nouvelle conomie industrielle (J. Tirle, 1988), ont peu dire
propos des questions de diversification et d'intgration. Certes, des explications de
la diversification en termes de pouvoir de march et d'conomie de varit sont
proposes mais elles n'ont pas de fortes implications organisationnelles. Ainsi,
il est possible d' expliquer la diversification grce aux notions de full line
forcing ou d' conomies de varit mais de telles analyses expliquent rare(3) Ainsi le conglomrat ITT a t constitu par Harold Geneen avant d'tre dmantel par ses
successeurs. De mme Richard Ferris a constitu le groupe Allergis partir d'United Airlines qui sera
dfait quelques mois plus tard par ses successeurs.
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ment pourquoi un ensemble de relations contractuelles entre des firmes


spcialises ne pourrait pas atteindre les mmes objectifs. Prenons le cas des conomies
de varit.
Si la production de xl et de x2 entrane des conomies de varit, alors
c(xl,x2) < cl(xl,0) + c2(0,x2). Cependant, dans les traitements standards, la
question de l'organisation sous-jacente la fonction de cot joint C(xl,x2) n'est
jamais explicite. La combinaison qu'implique cette fonction de cot pourrait tre
ralise par divers mcanismes organisationnels incluant les contrats (D. Teece
1980, 1982). Une thorie de l'organisation multiproduits ne ressort donc pas de
la littrature sur les conomies de varit, ni des autres thories de l'entreprise
(voir tableau 1).
TABLEAU I : Auteurs et thories de la firme
Ecole
Economie

Auteurs
reprsentatifs
-Fama

(1980)

classique -Grossman &


Hart (1982)
-Milgrom &
Roberts (1988)
-Baumol, Panzar
& Willig (1982)
-Alchian &
Demsetz (1972)

Thme central

Types de
cohrence

Principal-agent
aucune
de contrat
"Residual claimant" aucune
"Influence costs"

aucune

Sous additivit des aucune


fonctions de cots
Contrle de
aucune
1 ' information

Thorie
-Hannah &
voluFreeman (1977)
tionniste -Nelson &
Winter (1982)

Slection
nementale
Routines/slection

latrale

Economie
-Coase (1937)
des cots
de tran-Williamson
(1975, 1985)

Cot de transaction verticale


et de communication
verticale
Cot de
tions (spcificit
des actifs)
Limites
tion

Economie
-Chandler (1977)
des
nisations
-Teece (1980-1982)

Processus
que (contraintes de
sentier)
Transfert de savoir
Cots
sage

aucune

verticale
+ horiz.
verticale
+ latr.

Toutefois, la thorie des cots de transaction est un lment important de la


fhorie de la cohrence que nous voulons dvelopper. Ainsi qu'il apparatra, les
facteurs l'origine des cots de transaction constituent autant d'lments de
mdiation entre les donnes fondamentales de l'volution et de la technologie et les
frontires efficientes de l'entreprise. C'est partir de la combinaison entre des
lments de la thorie evolutionniste et de ceux de la thorie des cots de transaction
qu'une thorie de la cohrence de la grande entreprise peut tre labore. L'apport
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de la thorie volutionniste est de mettre l'accent sur les relations de production,


celui de la thorie des cots de transaction est de d'insister sur les relations
d'change. Il est possible de considrer que la fusion des deux fournit les lments
d'une thorie conomique des organisations (tableau2). C'est partir d'une telle
thorie que nous construisons notre analyse de la cohrence de la grande
entreprise.
TABLEAU II : Principal centre d'intrt des thories de l'organisation
Production

Orthodoxie
des manuels

Echange

2
Orthodoxie
des working papers

Economie
volutionniste

Economie des cots


de transaction

Production et
change
3
0

Economie des
organisations

IV. ELEMENTS D'UNE THEORIE DE LA COHERENCE DE LA GRANDE


ENTREPRISE
Nous avanons la proposition fondamentale que les frontires de l'entreprise
doivent tre analyses, non seulement en prenant en considration les cots de
transaction, mais aussi en se rfrant l'apprentissage, aux contraintes de
sentier, aux opportunits technologiques, la slection, l'existence d'actifs
complmentaires. Nous sommes strictement en dsaccord avec les thories de
l'entreprise qui la considrent comme un systme de contrats engageant le travail, le
management et les fournisseurs , ou comme une fonction de production. La premire
de ces caracterisations n'accorde aucun poids aux capacits organisationnelles des
entreprises, tandis que la deuxime suppose l'existence de ces capacits qui, de
notre point de vue, doivent tre expliques. Cela vient de ce que, alors que la
fonction de production se prsente comme une relation technologique entre inputs et
outputs, et except le cas o la relation ainsi dcrite serait compltement incarne
dans une machine, des questions de comptences organisationnelles et
individuel es sont ncessairement poses. Chacun des lments-cls d'une thorie de la
cohrence va tre maintenant expliqu.
IV.l. L'apprentissage (4)
Une caractristique fondamentale de l'activit conomique est qu'elle offre une
opportunit d'apprentissage. L'apprentissage est un processus par lequel la rp(4) A propos de ces processus d'apprentissage, on trouvera davantage de dveloppements dans R. Nelson
et S. Winter (1982) S. Winter (1987), G. Dosi (1984) et (1988).
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tition et l'exprimentation font que des tches sont effectues mieux et plus vite
et que de nouvelles opportunits de production sont identifies. Dans le cadre de
l'entreprise, sinon plus gnralement, l'apprentissage a de nombreuses
caractristiques-cls .
En premier lieu, il est gnralement cumulatif. Ce qui est appris dans une priode
s'appuie sur ce qui a t appris au cours des priodes antrieures. La
connaissance individuelle acquise par apprentissage doit toutefois tre constamment
utilise pour tre prserve. Il peut y avoir des cots de dplacement associs une
mobilit entre les tches qui sont dues au temps de mise en uvre que suppose
une tche nouvelle et l'oubli qui se produit avant de revenir l'ancienne.
L'apprentissage global implique des comptences davantage organisationnelles
qu'individuelles. Bien que les comptences individuelles soient essentielles, leur
valeur dpend de leur emploi dans des montages organisationnels particuliers. Les
processus d'apprentissage sont intrinsquement des phnomnes sociaux et
collectifs. L'apprentissage se produit non seulement par l'imitation et l'mulation
des individus, comme cela se passe entre professeur et lve ou matre et apprenti,
mais aussi en raison de contributions conjointes la comprhension de
problmes complexes. L'apprentissage requiert des codes communs de communication
et des procdures coordonnes de recherche de solutions.
La connaissance engendre par une telle activit rside dans des routines
organisationnelles. Les routines sont des modles d'interactions qui constituent
des solutions efficaces des problmes particuliers. Ces modles d'interactions
sont propres au comportement de groupe quoique certaines routines infrieures
puissent tre propres au comportement individuel. En raison de la complexit d'un
tel comportement, la connaissance incarne dans des routines ne peut pas tre
pleinement codifie. C'est dire qu'elle a une dimension tacite qui souvent ne peut
pas tre clairement nonce. Par voie de consquence, ce sont les routines ellesmmes, et la capacit du management amener l'organisation les mettre en
uvre, qui constituent une capacit essentielle de l'organisation.
Les routines peuvent tre de diffrentes sortes. Les routines statiques
comprennent la capacit de reproduire certaines tches effectues antrieurement. Il va
sans dire que de telles routines ne sont jamais entirement statiques car, avec la
rptition, les routines peuvent tre constamment amliores. Les routines
dynamiques ou de niveau suprieur sont orientes vers l'apprentissage et le
dveloppement de nouveaux produits et procds. Ainsi l'activit de R. D. procde
de l'emploi de routines pour dterminer ce qu'il faut explorer, comment et dans
quelle mesure.
Parce que les routines ont une forte dimension tacite, elles ne peuvent pas
facilement tre imites. Dans cette mesure, les routines contribuent aux comptences
et aux capacits qui sont spcifiques la firme. De telles capacits, du fait qu'elles
voluent dans des contextes environnementaux et organisationnels particuliers,
doivent certainement diffrencier les entreprises les unes des autres et constituer
la base des diffrences des performances vis vis des concurrents.
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IV. 2. Les contraintes de sentier


IV. 2. a. En gnral
Dans les thories des manuels standard, les entreprises disposent d'une infinit
de technologies entre lesquelles elles peuvent choisir et il existe une infinit de
marchs sur lesquels elles peuvent se placer. Elles rpondront instantanment des
changements de prix des produits ou des facteurs en modifiant les technologies
en fonction de critres de maximisation. Ce n'est qu'en courte priode que des
irrversibilits sont reconnues. Des cots fixes - tels que ceux associs
l'quipement et aux frais gnraux - conduisent les firmes fixer des prix en de des
cots correspondant l'amortissement complet mais ils ne contraignent jamais
les choix d'investissement futur. Dans cette conceptualisation, bygones are
bygones .
O. Williamson (1975,1985) a fait beaucoup pour enrichir l'analyse standard en
introduisant la notion d'actifs spcifiques. De tels actifs ont des usages idiosyncratiques et ne peuvent tre redploys sans une perte substantielle de valeur.
Williamson dmontre comment la ncessit de tels actifs dtermine des exigences
particulires au regard de l'appareil de rgulation de l'industrie (governance
apparatus). Gnralement, l'intgration verticale ou quelque autre forme de garantie organisationnelle est ncessaire pour faciliter de tels investissements et raliser une offre
efficace.
La notion de contrainte de sentier va encore plus loin que les notions
d'irrversibilit impliques par l'conomie des cots de transaction. Elle reconnat que
l'histoire compte . Ainsi les investissements antrieurs d'une entreprise et son
rpertoire de routines (son histoire ) contraignent son comportement futur. Cela
vient de ce que l'apprentissage tend tre local. C'est dire que les opportunits
d'apprentissage sont encloses dans des activits antrieures et sont spcifiques
des transactions et des productions effectues (D. Teece, 1988, K. Pavitt, 1986).
C'est aussi parce que l'apprentissage est un processus d'essai, de rtroaction et
d'valuation. Si de trop nombreux paramtres changent simultanment, la
capacit des entreprises conduire in vivo des quasi-expriences significatives est
attnue. Ainsi, si de nombreux aspects de l'environnement d'apprentissage de la firme
changent simultanment, la capacit de constater des relations de cause effet
est perturbe car les structures cognitives ne seront pas constitues et il en
rsultera une diminution des rythmes d'apprentissage.
Ce qui est vrai au niveau oprationnel l'est galement au niveau stratgique.
Les limites cognitives des managers restreignent la gamme des activits et produits
que la plupart peuvent apprhender. La capacit d'apprhender des
environnements concurrentiels multiples semble tre un caractre rare, particulirement sur
des marchs o la concurrence est volutive.
Il en est ainsi non seulement parce que les dynamiques du changement
technologique et de l'volution de march sont toujours complexes, mais aussi parce que
ces dynamiques varient certainement de manire trs marque entre les industries
et entre les lignes de produit. Bien que des firmes de conseil en management s'enorgueillisent de leurs prouesses dans l'analyse rigoureuse et le diagnostic de n'importe
quelle industrie, les ressources considrables qui doivent tre dpenses pour y
parvenir tmoignent de la nature de l'enjeu.
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IV. 2. b. Les actifs complmentaires


L'existence d'actifs complmentaires est relie au phnomne de contrainte de
sentier. Des activits antrieures de commercialisation requirent des firmes et les
mettent en tat de construire de telles complmentarits. De tels actifs ou
capacits, bien que ncessaires pour les activits antrieures de l'entreprise, peuvent avoir
galement d'autres usages. De tels actifs sont prsents dans la chane de valeur
ajoute en aval du dveloppement de produits ou de procds. De nouveaux
produits ou procds peuvent soit accrotre, soit rduire, la valeur de ces actifs (Trushman et Romanelli, 1980). Ainsi, le dveloppement des ordinateurs a accru la valeur
de la force de vente directe en produits de bureau, alors que les freins disque
ont rendu sans objet la plupart des investissements des industries automobiles dans
les freins tambour.
La prsence d'actifs complmentaires, particulirement de ceux qui peuvent tre
mis en valeur par l'innovation, aide orienter l'volution des nouvelles
technologies. Ainsi l'une des raisons pour lesquelles la Marine Britannique, en dpit de
sa taille, a t lente commercialiser des missiles sous-marins auto-propulss,
laissant les Italiens introduire la torpille, a probablement quelque chose voir avec
le fait que la Marine Britannique avait, ce moment, le plus fort tonnage de
btiments de surface au monde. Et la raison pour laquelle l'entreprise de machines
coudre Singer s'est lance dans la production de fournitures de bureau est lie
au fait qu'elle avait conu et fabriqu des tables pour machines coudre dans
le but d'en faciliter la vente. Ainsi, les contraintes de sentier ne sont pas
seulement de nature technologique. Les sentiers suivis sont engendrs par des
trajectoires technologiques et contraints par les complmentarits d'actifs que
l'entreprise dveloppe au cours du temps.
IV. 2. c. Opportunits technologiques
II est possible de prolonger le concept de contrainte de sentier et d'en enrichir
le sens en considrant les opportunits technologiques d'une industrie. Il est
clairement reconnu que l'ampleur et la vitesse de l'expansion d'un champ d'activit
industrielle dpendent, pour partie, des opportunits technologiques qui s'offrent
elle. De telles opportunits sont habituellement un effet retard de la crativit
et de la diversit de l'activit scientifique de base, et de la rapidit avec laquelle
de nouvelles perces interviennent ce niveau.
Toutefois, les opportunits technologiques ne sont gnralement pas
compltement exognes l'industrie, non seulement parce que des entreprises ont la
capacit de s'engager ou au moins de supporter la recherche de base, mais aussi parce
que les opportunits technologiques sont souvent nourries par l'activit
innovatrice elles-mmes. Qui plus est, l'identification de telles opportunits est affecte
par les structures organisationnelles qui mettent en relation les institutions
engages dans la recherche de base (principalement les universits) et les entreprises.
Par suite, l'existence d'opportunits technologiques est une condition ncessaire
mais non suffisante de l'innovation.
Plus importante pour notre propos est la faon (i.e. la vitesse et la direction)
dont les frontires scientifiques et technologiques sont recules. Des entreprises
s'engageant dans la R. D. peuvent trouver que le sentier principal est bouch mais
que les perces dans les domaines lis sont suffisamment fortes pour tre
attractives. De mme si le sentier principal est extrmement attractif, il peut n'y avoir
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aucune incitation pour les firmes changer l'affectation des ressources et


abandonner leurs orientations traditionnelles. L'importance et l'ampleur des
opportunits technologiques au voisinage des activits de recherche antrieures de la firme
ont alors vraisemblablement des rpercussions sur les options de celle-ci, en
relation la fois avec le montant et le niveau de l'activit de R.D qu'elle peut justifier.
IV.2M. Convergence des contraintes de sentier
Alors que les contraintes de sentier sont uniques, elles ne sont pas
ncessairement parallles. Elles peuvent diverger ou converger. Le cas de convergence est
spcialement intressant dans la mesure o la confluence de sentiers d'volution
particuliers peut avoir d'importantes implications organisationnelles.
La convergence peut se produire de manire inattendue ou tre le rsultat
invitable de l'volution. Ainsi la convergence des ordinateurs et des
tlcommunications est-elle le rsultat de l'application de la micro-lectronique digitale aux deux
domaines. La convergence de la bio-technologie et de la pharmacologie est
pousse par une dynamique diffrente.
IV.3. Slection
La viabilit des entreprises dpend de l'environnement de slection et, en
particulier, du niveau de concurrence ( la fois sur le march des produits et sur celui
du capital), de la politique publique et de la frquence des discontinuits
technologiques. Dans des environnements de slection troits, des entreprises moins
efficaces peuvent survivre et mme prosprer pour quelque temps. L'environnement
de slection d'un produit peut tre plus fort ou plus faible qu'il ne l'est pour une
entreprise, suivant la manire dont le management de l'entreprise traite les
divisions internes et les produits qui ont des performances en-dessous de la moyenne.
La disponibilit de liquidits est sans doute la cl rgulatrice de la slection.
Si une entreprise ou une activit engendre suffisamment de liquidits pour se
maintenir et couvrir les besoins de rinvestissement et les opportunits d'investissement,
elle sera, typiquement, capable de survivre. Si ce n'est pas le cas, alors elle aura
besoin de recourir un endettement additionnel ou une augmentation de
capital. L'obtention de fonds de l'une ou l'autre manire expose l'entreprise la
discipline du march des capitaux qui, autrement, n'interviendrait pas. Par suite,
la capitalisation initiale et la structure hrite du capital de l'entreprise
affectent vraisemblablement la force des processus de slection qui s'exercent sur
chaque unit.
V. LE CONCEPT DE COMPETENCE FONCIERE
Une comptence foncire (D. Teece, 1988) est un ensemble de comptences
technologiques diffrencies, d'actifs complmentaires et de routines qui constituent
la base des capacits concurrentielles d'une entreprise dans une activit
particulire. Ces gens sont bons en matire de ... rsume les perceptions extrieures
quant la nature de ces comptences. Typiquement, de telles comptences ont
une importante dimension tacite qui rend l'imitation par d'autres difficile sinon
impossible. De fait, quand une comptence foncire existe, sa reproduction
procde, soit d'efforts dlibrs orients vers l'expansion interne, soit de la sortie
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d'individus-cls qui collectivement emportent avec eux certaines comptences et


qui obtiennent les capitaux pour acheter les actifs complmentaires ncessaires.
De notre point de vue, la force comptitive d'une entreprise particulire dpend
de sa comptence foncire et de ses relations avec ses clients et fournisseurs.
L'existence d'une comptence foncire explique pourquoi des usines et des quipements
produisent plus quand ils sont possds par une compagnie plutt que par une
autre. Dans un sens, la valeur-Q de Tobin - la diffrence entre les valeur de
march des titres d'une entreprise et le cot de remplacement de ses actifs - reflte
la prsence d'une comptence foncire.
De grandes compagnies comme IBM, Exxon, Toyota sont constitues de
grappes de telles comptences. En revanche les entreprises creuses (hollow
corporations) manquent de telles capacits. Les affaires sont menes dans le cadre
d'arrangements contractuels passs avec d'autres. Quand les contrats arrivent
chance, la capacit de la firme crer de la valeur s'vanouit. Nous dfinissons
une entreprise creuse comme une entit qui n'a pas de comptence foncire
et qui fait usage de mcanismes contractuels pour mettre un rapport des marchs
particuliers avec des capacits productives. Ainsi une entreprise creuse est un
nud de contrats pour la conception, la fabrication, la distribution et les services.
De mme, un conglomrat est un portefeuille d'entreprises autonomes
rassembles dans une compagnie holding. C'est un fonds mutuel d'affaires sans
comptence foncire au niveau du holding. Comme nous le verrons plus tard, nous
ne croyons pas que des organisations de cette sorte qui manquent de comptence
foncire aient des proprits de survie moins qu'elles ne soient, de quelque
manire, protges de la concurrence sur les marchs des produits et des capitaux.

VI. PROPOSITIONS QUI DECOULENT DE LA THEORIE


Une entreprise consiste en une agglomration de comptences cruciales et
d'actifs-supports complmentaires. Le degr de cohrence qu'elle manifeste dpend
de l'interaction entre l'apprentissage, les contraintes de sentier et les
opportunits, d'une part, les actifs complmentaires hrits et la slection, d'autre part.
Spcifiquement :
Proposition un : des firmes spcialises
Avec un apprentissage rapide et d'troites contraintes de sentier, on observera
des entreprises produisant un bien unique (spcialises) en croissance rapide.
Compaq Computer, Sun MicroSystems, Intel, Boeing et Airbus sont de bons
exemples.
Proposition deux : des firmes intgres verticalement
Avec un apprentissage lent mais de fortes contraintes de sentier et des actifs
spcialiss, on peut s'attendre trouver des firmes spcialises avec un certain degr
d'intgration latrale et une intgration verticale significative (par exemple Exxon,
Shell, Dupont).
Proposition trois : des firmes diversifies et cohrentes
Avec un apprentissage rapide, de fortes contraintes de sentier en raison de la
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prsence de technologies gnriques et une troite slection, on peut s'attendre


trouver des firmes diversifies de manire cohrente telles que IBM, Hewlett
Packard, W.R. Gore et Raychem.
Proposition quatre : des conglomrats.
Avec de fortes contraintes de sentier, un apprentissage lent et une slection
faible, nous prdisons l'apparition de conglomrats ou d'autres compagnies
fortement diversifies manifestant entre les composantes peu d'change et de transfert
de technologie.
Proposition cinq : des firmes rseaux.
vec un apprentissage rapide, des contraintes de sentier qui s'entrecroisent et une
slection troite, on peut envisager que les firmes concernes deviennent
enserres dans un cheveau dense de relations inter-entreprises impliquant des
dtentions partielles de capital ou un apprentissage conjoint. Ainsi, en raison de la
convergence entre les tlcommunications et les ordinateurs, A.T.T. s'est trouve
enserre dans un cheveau de relations inter-entreprises. Il en est de mme des firmes
de bio-technologie comme Genentech et Cetus parce que les paradigmes de
recherche en biotechnologie donnent des produits et des procds concurrents de ceux
de la chimie et de la pharmacie, pour prendre seulement deux exemples. Si
l'apprentissage le long des sentiers tait plus lent, alors il y aurait une relle possibilit
que les firmes puissent se diversifier en interne sans l'assistance d'accords
inter-firmes.
Proposition six : les entreprises creuses .
vec des contraintes de sentier convergentes, des opportunit apparaissent pour
les entrepreneurs d'utiliser des mcanismes contractuels pour assembler
rapidement diffrentes capacits orientes vers le dveloppement et la
commercialisation d'un produit particulier. Nous dsignons les entits correspondantes sous le
terme d'entreprises creuses . A moins que ces capacits soient tayes par des
liens financiers et moins que des ractions organisationnelles caractristiques
se produisent pour agglomrer de telles organisations, celles-ci ne survivront pas,
sauf quand l'environnement de slection est faible.
Ces propositions sont rsumes dans les tableaux 3a et 3b. Notons que le tableau
3b (environnement de slection faible) comprend les formes organisationnelles du
tableau 3a, parce que les formes organisationnelles qui peuvent exister avec une
troite slection peuvent srement exister avec une slection faible. Par suite, le
tableau 3 b ne contient que les formes organisationnelles additionnelles qui de notre
point de vue ne sont finalement pas soutenables, savoir les conglomrats et les
firmes creuses . Le conglomrat n'est pas associ des environnements dans
lesquels il y a des apprentissages et de l'innovation rapide, de plus les structures
hirarchiques sont incompatibles avec une prise de dcision (dcentralise) rapide
et de fortes incitations. Il est vident que, nous supposons une concurrence faible
et non son absence totale, parce que dans ce dernier cas n'importe quelle forme
organisationnelle serait possible.
La figure 3b est additive par rapport la figure 3a : les formes
organisation el es dcrites ici, peuvent coexister avec celles de la figure 3a, parce que
l'environnement de slection est suppos faible.
248

REVUE D'CONOMIE INDUSTRIELLE - n 51, 1" trimestre 1990

TABLEAU III a : Matrice de cohrence des entreprises (slection forte)


Slection Etroite
Apprentissage
lent

Apprentissage
rapide

Large

Diversification
cohrente
(faible croissance)

Diversification
cohrente*
(forte croissance)

Etroit

Produit unique
et intgration
verticale
(faible croissance)

Produit unique
(forte croissance)

Convergent

Firmes rseaux
(rseaux latraux
et verticaux)
(faible croissance)

Firmes rseaux
(rseaux latraux
et verticaux)
(faible croissance)

* Les firmes diversifies de manire cohrente peuvent


considres comme des firmes intgres latralement.

tre

TABLEAU III b : Matrice de cohrence des entreprises (slection faible).


Slection Faible
Apprentissage
lent

Apprentissage
rapide

Large

Conglomrat

"creuse"

Etroit

Conglomrat

Convergent

Conglomrat

"creuse"
corporation
"creuse"
corporation

VIL REMARQUES SUR LES COUTS DE TRANSACTION, LA SELECTION


ET LES MUTATIONS ORGANISATIONNELLES
L'apprentissage (et l'absence d'apprentissage)les contraintes de sentier et les
complmentarits (ainsi que les convergences) expliquent donc, par l'intermdiaire des
cots de transaction et de la slection, la cohrence (ou le manque de cohrence)
de la grande entreprise moderne. Dans cette section nous tudions plus avant le
rle des cots de transaction et de la slection.
REVUE D'CONOMIE INDUSTRIELLE - n 51, 1" trimestre 1990

249

Les cots de transaction sont partie intgrante de cette thorie. En ce qui


concerne l'intgration verticale, nous admettons que de forte contraintes de sentier
sont susceptibles de requrir l'utilisation d'actifs spcifiques de transaction afin
de raliser une production efficiente faible cot. La prsence de tels actifs
rclamera son tour l'intgration verticale (Williamson, 1975, 1985). Cela est d aux
risques de rengociation qui pourraient exister dans le cas contraire. Toutefois,
mme si les contraintes de sentier impliquent des actifs spcialiss, un
apprentissage rapide peut aller ['encontre de l'intgration verticale car celui-ci
augmentera vraisemblablement les possibilits de rinvestissement dans d'autres voies. De
plus, l'apprentissage rapide tendra raccourcir la dure de vie des actifs
spcifiques, auquel cas la protection contre les risques de rengociation est relativement
moins importante.
En ce qui concerne la diversification, de fortes contraintes de sentier dues
l'existence de technologie gnriques et de capacits complmentaires gnriques
permettront, comme l'a montr Penrose (1959), aux comptences d'une firme de
trouver une varit d'expressions possibles su le march du produit final. La nature
des transactions engendres par une telle activit et la rpartition des actifs
complmentaires entre les firmes rivales dtermineront lequel, de l'octroi de licence
ou de l'intgration latrale, sera le rsultat le plus vraisemblable (Teece, 1980, 1982).
On peut donc voir que les cots de transaction auront un impact sur la position
exacte des frontires de la firme puisqu'ils arbitrent entre les conditions
technologiques fondamentales et les structures de rgulation appropries (governance
structures).
Les questions d'appropriabilit ont aussi un impact sur les dcisions de trac
de frontires, bien qu'une grande part de ce qui est significatif pour l'appropriabilit puisse tre intgr dans les concepts de contraintes de sentier et d'actifs
complmentaires. Ainsi, lorsqu'une firme innove et fait de l'apprentissage dans un
rgime d'appropriabilit faible, elle peut chercher bnficier du dveloppement
de certains actifs complmentaires dans la fabrication et la distribution. Cela
s'explique par le fait que, lorsque les comptences techniques sont aisment
imitables, le succs commercial dpendra du positionnement relatif de l'innovateur
et des imitateurs sur les actifs et les technologies complmentaires pertinents (Teece,
1986). Ainsi, la meilleure dfense d'un produit nouveau est souvent un nouveau
processus de fabrication. Le premier sera expos l'imitation ; pas le second. Pour
tenir compte de ce genre de facteurs, on peut intgrer au concept de contraintes
de sentier la fois les notions de paradigmes technologiques et de conditions
d'appropriabilit.
D'un autre ct, les contraintes de sentier peuvent tre dfinies dans un sens
strictement technologique et les considrations d'appropriabilit peuvent tre
utilises pour expliquer pourquoi les firmes peuvent avoir besoin d'intgration
latrale ou verticale. Et chaque tape de diversification la firme dveloppera de
nouveaux ensembles d'actifs et de routines qui rendront conomiquement attractives
de nouvelles tapes.
Notre thorie prdit alors aussi que des firmes exhiberont diffrents degr
d'intgration verticale et de diversification horizontale suivant le secteur de leur activit
principale. Ceci parce que diffrentes lignes de production entranent diffrents
modes d'apprentissage, de contraintes de sentier et de slection ainsi qu'il a t
dbattu plus haut (nous suggrons aussi l'ide que notre interprtation est large250

REVUE D'CONOMIE INDUSTRIELLE - n 51. 1 trimestre 1990

ment compatible avec la taxonomie des modles sectoriels d'innovation identifis


par Pavitt (1984)).
Reste une classe de grandes firmes hautement diversifies dont l'ventail
d'activits est sans conteste en dissonnance avec toute variation d'une thorie sur le thme
introductif de more of the same . Les histoires de telles firmes sont
invariablement marques par une longue srie de concentrations. Cependant, puisque des
histoires semblables existent pour des firmes qui ne sont pas fortement
diversifies, la croissance par fusion n'est pas en elle-mme un fait anormal. L'anomalie
rside dans l'extrme degr de diversification lui-mme, ainsi que peuvent
l'illustrer des gants comme Tenneco, ITT et LTV. De tels exemples paraissent
assurment dfier l'interprtation du phnomne des grandes firmes par la thorie volutionniste qui en fait l'aboutissement caractristique d'un processus historique
qui a ml le succs, la reproduction, la modification et l'extension de la
comptence implique dans un ensemble de routines.
On peut fournir deux rponses ce dfi. La premire est de soulever la
question des frontires (thoriquement significatives) de la firme. Doter une socitmre commune de la proprit d'une gamme diversifie d'entreprise peut n'avoir
rellement qu'une faible signification pour ce qui est de l'volution de la
comptence productive. Il se peut que les activits individuelles, ou les sous-units qui
les composent, soient les ensembles de comptence qui importent.
L'histoire de la Compagnie Hertz fournit en l'occurrence un tmoignage suggestif.Hertz a eu un certain nombre de propritaires diffrents dans son histoire
qui s'tend sur prs de 70 ans. Dans les annes rcentes, elle a t achete par
United Airlines (plus tard rebaptise Allegis Corporation) RCA, puis vendue
la socit Park Ridge, entit forme par la direction de Hertz et la Compagnie
Ford Motor pour servir d'appui un rachat de Hertz (5). Nanmoins, pendant
cette priode, Hertz a fonctionn sous ses divers propritaires exactement de la
mme manire que lorsqu'elle tait une compagnie autonome (1954-1967).
Sous le contrle de RCA par exemple, Hertz payait 50 pour cent de revenu net
cette socit sous formes de dividendes et rinvestissait le reste. La direction et
le conseil d'administration de RCA s'informaient priodiquement des activits et
des projets de Hertz. RCA s'intressait aux questions de politique du personnel
de Hertz et exigeait, en particulier, que Hertz pourvoie les postes de direction et
d'administration de haut niveau avec des personnels de ses propres services. Les
affaires relevant directement de l'activit de location de voitures demeurrent du
ressort de Hertz pendant tout ce temps. RCA acheta Hertz quand la
diversification conglomrale tait en vogue et la vendit pour se replier sur son activit
centrale quand ce type de diversification perdit son crdit. A la question de savoir
o rsidait la comptence pour la location de vhicules et qui avait modul son
volution, la rponse semble claire. Hertz dtenait la comptence ; les concurrents,
les autres facteurs d'environnement et les propres efforts d'innovation de Hertz
faonnrent l'volution de cette comptence bien plus vigoureusement que ne le
firent les socits-mres.
Une des principales coles de pense sur le conglomrat soutient que sa
fonction conomique majeure est de servir de march du capital miniature (Wil(5) Un contraste intressant du point de vue de la stabilit des schmas transactionnels est fourni par
O.J. Simpson qui a labor les spots publicitaires de Hertz pendant plus d'une dizaine d'annes.
REVUE D'CONOMIE INDUSTRIELLE - n 51. 1" trimestre 1990

251

liamson, 1975, 1985) qui raffecte les fonds des activits qui engendrant un cash
flow courant lev vers celles dont les perspectives futures et les besoins
d'investissement courant dpassent les disponibilits en ressources courantes. Dans cette
interprtation, les relations entre les siges sociaux et les units productives
individuelles l'intrieur de la structure conglomrale se rsument pour une grande
part des flux financiers et du contrle financier. Dans la mesure o la relation
de proprit facilite le contrle et l'valuation de projets futurs par rapport ce
que permet de faire le march financier externe, la forme conglomrale peut avoir
une niche assure dans l'cologie institutionnelle de long terme du capitalisme (6).
Cette apprciation n'est pas vraiment en conflit avec le point de vue qui fait
des units de production individuelles les dpositaires de la comptence
productive, comme dans l'exemple de Hertz. Cela n'implique aucun jugement absolu
quant la qualit de la gestion financiress des conglomrats ; il leur est
seulement demand de justifier leur existence en tant suffisamment efficaces par
rapport d'autres formes d'institutions possibles. Le processus de slection
fonctionnerait diffremment s'il n'y avait pas de conglomrat mais on n'en infre rien
quant l'importance de cette diffrence. De ce point de vue, la consquence la
plus claire des conglomrats pour l'analyse volutionniste est qu'ils entravent
l'analyse de projet : au lieu d'un tat financier pour chacune des activits
indpendantes, nous avons un ensemble unique d'tats financiers pour le
conglomrat. Cela tend certainement faire obstacle aux efforts pour estimer la
performance des activits individuelles.
L'autre rponse au dfi analytique reprsent par les grands conglomrats
implique une apprciation plus ngative de la forme conglomrale et de ses
perspectives futures. Certains biologistes ( la suite de Goldschmidt, 1933) ont employ
le terme de monstres prometteurs (Hopeful monsters) pour dsigner de
nouveaux types apparaissant la suite d'une mutation systmatique
fondamentale, parmi lesquels un petit nombre possde parfois des caractres compatibles
avec la survie et arrive fonder une nouvelle espce. Rien dans les lois de
l'volution biologique n'empche l'apparition de tels types ; d'un autre ct, on ne s'attend
pas voir le catalogue des fossiles parsem d'exemples de ce genre car la slection
naturelle n'en laisse subsister qu'une minuscule fraction. En moyenne, il n'y a
pas beaucoup d'esprance de vie par monstre. Il peut en tre de mme pour les
grandes socits conglomrales.
Les techniques de gestion et de contrle financier sont de ce point de vue
suffisamment acceptables pour confrer temporairement un aire plausible la forme
conglomrale mais pas assez bonne cependant pour lui assurer une viabilit de
long terme face la concurrence d'organisations plus spcialises. Contrairement
ses quivalents biologiques, le monstre conglomrai typique n'expire pas juste
aprs sa cration. Sa morphologie singulire n'est pas fatale prcisment parce
qu'elle est trs loin d'tre un tout intgr ; elle est faite de l'agglomration
d'entits qui sont viables par elles-mmes ou peu prs. De plus, le pouvoir exerc par
l'tat major de la socit dans le domaine financier porte en lui un caractre significativement discrtionnaire en ce qui concerne la manire de rendre compte des

(6) Dans les priodes o l'on privilgie la taxation des gains de capital et o d'autres facteurs
institutionnels empchent le fonctionnement des marchs externes de capitaux, on peut s'attendre ce
que les conglomrats jouent un rle plus important qu' des moments o de tels biais n'existent pas.
252

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rsultats dans le rapport de gestion (sans parler de la possibilit de donner, au


moins, un air de prosprit aux locaux du sige). Une longue accumulation de
mauvaises performances peut tre dguise pendant un laps de temps tendu. La
question fondamentale est de savoir si l'tat major justifie son rle et l'on
suggre ici que non (7).
Faire le tri des faits concernant le fonctionnement de la forme conglomrale
et des questions plus larges concernant la diversification en gnral est une tche
plus importante que ce qui peut tre tent ici (8). L'interprtation en termes de
monstres prometteurs convient particulirement la thorie conomique volutionniste. Une dmonstration de sa validit devrait, du mme coup, tendre
soutenir notre point de vue sur la firme comme regroupement de comptences
productives. Lorsque ce regroupement n'a pas de logique en termes de comptence
productive, le ficelage d'un contrle financier suffira rarement monter une
entreprise russie.
De mme, nous concevons l'entreprise creuse comme une imitation
d'organisation. Si la firme est en fait un simple systme de contrats, il existe peu de
possibilits pour que les diffrents lments s'engagent dans un apprentissage mutuel.
Ceci parce que les units contractantes ont vraisemblablement de multiples
partenaires contractuels, ce qui complique encore l'apprentissage spcifique la
transaction. Un bon exemple de socit creuse tait World of Wonders, une socit
de jouets lectroniques fonde en 1984 Hayward (Californie).
La socit faisait appel une stratgie contractuelle pour presque toutes ses
activits - fabrication, dveloppement de nouveaux produits, ventes et marketing. Elle
crt jusqu'au-del de cent millions de dollars en un temps record, puis dispart.
On peut fournir des raisons diverses pour expliquer son chec parmi lesquelles,
et non des moindres, son absence de produits suivis. Mais la dpendance extrme
aux contrats permet d'expliquer la fois sa croissance rapide et sa prompte
disparition.
VIII. CONCLUSION
Nous avons expliqu la cohrence des entreprises par l'interaction complexe entre
l'apprentissage, les contraintes de sentier et les opportunits, d'une part, et les
actifs complmentaires, d'autre part. L'explication utilise implicitement les notions
de l'approche des cots de transaction, en particulier les actifs spcifiques. La
thorie apparat largement compatible avec les ralits observes. En tout cas, elle
conduit des propositions empiriquement testables sur les frontires diffrencies
des firmes dans le double sens latrale et vertical et leur changement dans le temps.
Les remarques prsentes dans ce texte sont hautement prliminaires, mais nous
sommes confiants dans le fait que la voie emprunte n'est pas un cul de sac .
(7) Dans les termes qu'utilise Williamson (1985, pp. 286-290) pour discuter des conglomrats, ce qui
est suggr ici revient dire que l'extension des techniques managriales de la forme M au contrle
d'activits plus fortement diversifies peut typiquement tre infructueuse - bien qu'un monstre
occasionnel puisse russir au moins pour un temps. Voir aussi Chandler (1977).
(8) Une partie de ce travail a t mise en chantier par une collaboration entre G. Dosi, R. Rumelt,
D. Teece et S. Winter pour chercher les dterminants de la diversit de la firme.
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