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DU MME AUTEUR

Dans la mme. collection :


DEMAIN LE CAPITALISME

Collection Pluriel
dirige par Georges Libert

HENRI LEPAGE

Demain
le libralisme

LE LIVRE DE POCHE

Iibrairi~Gnrale Franaise, 1980.

Sommaire
9

Introduction
PREMlllRE PARTIE

LA NOUVELLE ECONOMIE :

le retour l'Economie politique


1. L'conomique gnralise ..................

25

2. La politico-conomique : une nouvelle approche de l'conomie mixte ..................

44

3. Le retour l'conomie politique............

68

DEUXIllME PARTIE

POURQUOI KEYNES NE MARCHE PLUS


La nouvelle approche librale
de la politique conomique
1. La thorie des anticipations rationnelles.

91

2. Les thses du frein fiscal ..............


3. Une nouvelle conception du rle de l'Etat..

100
113

Demain le libralisme
TROISIm PARTIE

March politique et groupes de pression


LES ROUAGES DE LA SOCIALISATION

1. L!conomiste et le march politique .... 127


2. Pourquoi l'Etat crot trop ................ 146
3. L'conomie politique des transferts sociaux .. 170
4. Y at-il une spcificit franaise? . . . . . . . . . . . . 192
QUATRIm PARTIE

NE TUONS PAS LA CONCURRENCE


AU NOM DE LA CONCURRENCE

1. La concurrence et ses mythes : Pourquoi- le


march? .................................. 213
2. Marchs et monopoles : des vrits pas si videntes .................................... 241
3. Retour aux sources d'une lgende: la loi de la
jungle .......................... ........ 264
4. Analyse conomique, pratiques restrictives et
. concurrence .............................. 312
5. Analyse conomique, prix d'appel et refus de
vente ~ .................... J- ~ 338
CINQUIm PARTIE

POURQUOI

LE

PROFIT?

1. L'mergence du profit en tant que mode de


rgulation interne de l'entreprise '......... .353

Sommaire

2. Le profit en tant que motivation la recherche


des coilts de production les plus bas possibles 358
3. Le profit en tant que contrle externe des
choix de l'entreprise . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. 362
4. Le profit en tant que systme de contrle de
l'entrepreneur capitaliste .... ".:............ 365
5. Le profit en tant que systme de discipline des
managers non propritaires ................ 368
6. L'conomie du non-profit et les consquences de la disparition de la fonction capitaliste .................................... 381
7. Le profit en tant que rgulateur du march des
conditions de travail . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 392
SIXIIlME PARTIE

HAYEK OU L'ECONOMIE POLITIQUE


DE LA LIBERTE
1. L'cole de Vienne .......................... 410
2. La thorie haykienne des crises...........

413

3. La rivalit avec Keynes ......... "........... 417


4. Pourquoi la libert? ................... :..

422

5. La route de la servitude . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. 429


6. La Grande Synthse .......................

434

La dgnrescence du principe dmocratique ................................. 436

La faute Descartes ..................

~ Sociali~me et la rsurgence d'instincts ataVlques .................... 445

440

Demain le libralisme
CONCLUSION

La Crise! QUELLE CRISE? .................. 455


469
Les origines du fait totalitaire . . . . . . . . . . . . . . 471
Les no-libraux et l'ide de justice. . . . . . .. 478
Les libertariens et les contradictions du libralisme .................................. 482
Nouveaux conomistes et nouvelle droite .. 485
Scientistes et scientifiques ................ 489
Les trois fondements de l'conomie de march ...................................... 492
Peut-on planifier une conomie de march.. 496
L'volution des comportements devant le travail ...................................... 503
L'analyse cononique et la dimension socioculturelle de l'emploi .................... 509
Le salaire minimum et l'emploi des jeunes . . 514
L'approche no-classique de la production
sociale .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. 521

ANNEXES

1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.
10.
11.

12. La crise des systmes sociaux : une menace


pour la libert ........................... 527
CRITIQUES ET COMMENTAIRES.................... 533

INTRODUCTION

Depuis la publication de Demain le capitalisme, en


janvier 1978 1, le climat politique et idologique a sensiblement volu. Il y a d'abord eu l'chec de la gauche aux
lections de mars 1978. Puis surtout, avec le second gouvernement Barre, le changement radical de cap de la
politique conomique oriente vers le retour davantage
de march (suppression du contr61e des prix, rforme
de la commission de la Concurrence, philosophie libraIe du redploiement industriel, rduction des crdits
et subventions aux entreprises publiques...).
Partout les doctrines tatistes refluent. Experts, hommes
politiques, conomistes, prennent conscience des effets
pervers produits par l'hypertrophie cancreuse de l'EtatProvidence. Les rapports officiels fleurissent, qui font le
procs des techniques d'intervention bureaucratique et
recommandent le retour une rgulation par un jeu plus
libre du mcanisme des prix. Mme dans les universits,
on note un changement sensible chez les tudiants qui, en
nombre croissant, prouvent un intrt nouveau pour les
doctrines et rponses librales aux problmes de notre
temps.
Le recul des idologies socialistes ou socialisantes est
encore plus net dans les pays angl~saxons 2. En GrandeBretagne, 1979 a vu la victoire surprise de l'quipe
Thatcher tout imprgne des ides d'HlQ.yek et de Milton
Friedman. Aux Etats-Unis, c'est le phnomne Reagan qui,
aprs le spectaculaire succs de la Proposition 13 en
1. Depuis sa publication,
et Demain le capitalisme a
l'anglais, ce qw n'est pas
On trouvera en appendice

25 000 exemplaires ont t vendus


t traduit en six langues - dont
le moins tonnant de ce succs.
de larges extraits de la revue de

Prr.s~~ir le livre-enqute de Franois Fejto : La Social-Dmocratie quand mIme, Editions Robert Laffont, collection
Liberts 2000 .

12

Demain te libralisme

Califotnie 8 (imite dans prs d'une dizaine d'autres-Etats),


cristallise la rvolte d'une partie croissante -de l'opinion
amricaine contre les excs et les dsillusions du Big
Government. Meme des pays comme la Sude (olt les
socialistes sont dans l'opposition depuis 1976, aprs plus
de quarante annes de rgne), ou le 1'0rtugal (qui revient
sur les excs de la rvolution des illets ) participent au
mouvement.
_
Les effets du dsordre conomique international, l'installation d'un ch6mage durable, la hausse record de l'inflation, l'alourdissement des impdts ou des cotisations
sociales, ne sont pas trangers cette raction. Mais le
phnomne est beaucoup plus profond. C'est au niveau
meme des ides qu'il se passe quelque chose avec l'mergence de courants de pense ou de mouvements scientifiques qui n'hsitent pas renverser les dogmes et les
tabous sur lesquels vivaient nos socits depuis plusieurs
gnrations.
L'objectif de Demain le capitalisme tait d'attirer l'attention du public franais sur les profonds renouvellements
affectant depuis une dizaine d'annes l'univers de la
thorie conomique no-classique. Simultanment, il tait
de montrer comment ces progrs scientifiques contribuaient renouveler le dbat idologique. Il s'agissait,
comme l'a fort bien not Jean-Franois Revel dans son
commentaire de L'Express, d' un reportage d'ides .
Ce livre est la suite de Demain le capitalisme. Mais son
caractre et sa structure ont t conus dans une perspective trs diffrente. Alors que le premier ouvrage visait
situer la gographie gnrale du courant no-libral
amricain, celui-ci se prsente surtout comme un approfondissement. Son objectif est de prciser certains aspects
de lace nouvelle conomie . D'olt une construction qui
relve plus du recueil de sujets ou de thmes, que de
l'ouvrage qu'on lit en continu. Chaque partie peut sans
inconvnient etre lue indpendamment des autres.
La quatrime partie consacre la concurrence en
constitue sans doute l'lment le plus original. J'y pr3. Cette proposition adopte par rfrendum en. juin 1978
aboutit la rduction massive des taux de l'impt foncier
.. pay par les propritaires californiens.

Introduction

13

sente un ensemble de travaux peu connus en France, bien


qu'ils conduisent remettre en cause la plupart des
convictions thoriques et empiriques sur lesquelles sont
fondes les approches traditionnelles du march et de la
concurrence.
C'est un domaine sur lequel je m'tais fort peu attard
dans Demain le capitalisme, me contentant de rsumer
les conclusions souvent surprenantes de certains auteurs
amricains en ce qui concerne les effets des lgislations
antitrust. A l'poque de la parution du livre, je n'avais
pas encore les ides trs claires quant aux conclusions
auxquelles menaient les approches de la nouvelle conomie en matire de concurrence. Cependant, les hasards
de l'actualit franaise m'ont amen me pencher plus
avant sur ce dossier. Ce que j'y ai dcouvert est, mes
yeux, fascinant - mme si certains de mes amis qui ont
partag comme moi le label de nouveaux conomistes
ne sont pas toujours d'accord.
Je tiens prciser que mon ptopos n'est pas d'attaquer
systmatiquement tous les efforts dploys par les pouvoirs publics pour garantir le bon fonctionnement du jeu
de la concurrence. Mais je suis convaincu de trois choses:
d'abord qu'en matire de concurrence et de droit de la
concurrence, nous vivons sur des concepts qui conduisent
systmatiquement surestimer les dfauts d'une conomie
de libre march; ensuite, que s'il est normal que les
pouvoirs publics se donnent les moyens de rprimer certaines pratiques ou certains abus, rien ne permet de
lgitimer le fait qu'une lgislation de la concurrence doive
ncessairement s'accompagner d'une gestion gouvernementale des situations de concurrence; enfin que, contrairement ce que nous croyons, l'histoire ne suffit pas
dmontrer l'incontestable ncessit d'un engagement de
plus en plus actif de l'Etat pour faire respecter le libre jeu
du march. Plus que dans aucun autre, c'est un domaine
o nous vivons sur de vritables fantasmes collectifs.
L'une des conclusions de ces chapitres sur la concurrence est de montrer que c'est sur les marchs rguls ou
rglements par les pouvoirs publics que les gaspillages
sociaux lis aux comportements anticoncurrentiels ont le
plus de chances d'tre quantitativement ~t qualitativement les plus importants. Ce qui m'a conduit consacrer
une autre part importante de ce livre au fonctionnement
du march politique .

14

Demain le libralisme

Les analyses du Public Choice (c'est--dire l'application de la dmarche conomique l'tude des processus
de choix politique) est incontestablement ce qui a le plus
marqu les lecteurs de Demain le capitalisme. Cependant,
ces analyses taient restes superficielles. D'o une
certaine incrdulit du public qui, tout en tant vivement
intress par les perspectives nouvelles ouvertes par ces
travaux, a du mal imaginer comment l'outil conomique
permet vraiment d'apprhender les phnomnes politiques.
Dans la troisime partie de cet ouvrage, intitule Les
Rouages de la socialisation , j'essaie de montrer comment
le raisonnement conomique en termes d'action dialectique des groupes de pression permet de mieux comprendre
les vritables mcanismes qui font que nous vivons dans
une socit o l'Etat ne peut que croUre, indpendamment
mme des prfrences relles des citoyens.
Ces chapitre recoupent le contenu de certains passages de Demain le capitalisme. Mais l'approche est
toute autre. Il s'agit ici de dmontrer de faon plus
prcise comment le raisonnement conomique permet de
modliser le comportement des diffrents agents intervenant aux niveaux successifs des processus de dcision
politique. Dmarche qui, mon avis, dbouche sur un
systme de reprsentation de la ralit du jeu politique
bien des gards plus concret et plus oprationnel que les
schmas implicites hrits de la pense politique traditionnelle. Simultanment, ma proccupation a t de
montrer qu'il s'agit d'un modle de reprsentation dont ta
valeur est beaucoup plus universelle qu'on le croit, mme
si la ralit de la vie politique n'est pas vcue de la mme
faon des deux cts de l'Atlantique; ceci pour rpondre
tous ceux qui, quoique intresss, n'en concluent pas
moins de faon restrictive qu'il s'agit de schmas plus
valables pour le monde anglo-saxon que pour l'univers
franais et latin.
L encore, il s'agit d'un travail relativement original
dans le contexte franais. D'abord, parce que, ma
connaissance, il n'existe pas encore de synthse franaise
dmontant les mcanismes de la production publique
partir d'une analyse mene en termes de jeu des groupes
de pression. Ensuite, parce qu'on trouvera dans cette
partie un essai d'application avec la recherche d'une explication positive de la croissance des transferts sociaux.

Introduction

15

Deux conclusions importantes mergnt de ce travail.


La premire est qu'on ne. peut pas isoler l'explication des

phnomnes de transfert d'une rflexion plus globale sur


les raisons contemporaines de la croissance du fait tatique. La seconde, que, sur le march politique, il existe
aussi une main invisible mais qui fonctionne rebours:
alors que la particularit des mcanismes du march est
que, en poursuivant leurs stricts intrts individuels, les
agents conomiques concourent la production d'un rsultat global qui profite tout le monde sans que cela entre
dans les plans de personne,. l'inverse, la caractristique
du march politique, dans l'tat actuel de nos institutions
(pouvoir majoritaire illimit), est que ceux qui croient
agir en fonction de l'intrt gnral contribuent en ralit
favoriser les intrts particuliers de certains, sans que
cela soit dans leurs intentions.
D'o ce que je considre comme tant la troisime
contribution importante de ce livre : les pages consacres
la vie et l'uvre de Friedrich Hayek.
Je ne connaissais presque pas Hayek lorsque j'ai crit
Demain le capitalisme. Comme tout le monde, mes
accointances avec lui se limitaient La Route de la
servitude, livre paru. la fin des annes 1940. Mais il s'est
pass ce que certains de mes camarades du groupe des
nouveaux conomistes ont galement connu: la nouvelle conomie m'a amen redcouvrir l'importance
fondamentale pour notre poque de l'uvre de ce grand
savant enterr sous les clichs, mais qui fait depuis quel.
ques annes un extraordinaire come back.
La nouvelle conomie ne conduit pas ncessairement
adopter sans critique l'idologie haykienne. Sa critique
des perversions quantitativistes de la thorie conomique
contemporaine ainsi que son approche subjectiviste , en
font un auteur difficile accepter par des chercheurs
forms une conception stricte du positivisme scientifique . Mais ds lors que l'on s'intresse de prs l'analyse
conomique du march politique et des institutions, il me
semble difficile de ne pas tre progressivement sduit par
l'extraordinaire richesse d'une uvre qui, par bien des
aspects, a anticip de plusieurs dizaines d'annes les
dveloppements rcents de l'application du raisonnement
cyberntique la connaissance des processus sociaux.
Plus que tout autre, Hayek nous fait redcouvrir quels
sont les vritables fondements, non seulement de nos

16

Demain le libralisme

systmes d'conomie de march, mais aussi de toute


l'thique librale. Il nous aide aussi mieu;c comprendre
la suite de quelles perversions intellectuelles les institutions librales de l'Occident chouent prserver durablement ce qu'elles avaient prcisment pour mission de
dfendre.
.
Hayek m'a fait dcouvrir quel point, mime lorsque
nous prtendons agir de faon strictement empirique,
l'abri de tout prjug idologique, nous restons en ralit
esclaves de schmas idologiques et de systmes de pense
dont nous n'avons souvent mime pas conscience. Mais il
m'a aussi aid mieux comprendre le vritable statut
pistmologique de la thorie conomique fonde sur un
retour systmatique aux disciplines de ce qu'il appelle
1' individualisme mthodologique ; tant il est vrai qu'on
ne peut pas parler de science sans commencer par faire
un retour sur une meilleure comprhension du statut
vritable de la connaissance scientifique.
C'est pourquoi, la diffrence du prcdent ouvrage,
celui-ci est truff de rfrences haykiennes. Aussi m'a-t-il
paru indispensable d'introduire un chapitre consacr la
vie et l'uvre d'Hrayek (VI" partie: Hayek ou l'conomie politique de la libert ).
Cette uvre est d'une telle diversit et d'une telle
. richesse qu'en rsumer le contenu en quelques dizaines
de pages relve de la gageure. Ce chapitre est donc trs
imparfait. Mais si je russis convaincre certains lecteurs de l'intrt qu'il y a se procurer le dernier ouvrage
d'Hayek lorsque celui-ci paratra prochainement dans sa
traduction franaise, j'aurai alors atteint le but que je
m'tais fix.
Si j'ai insist sur ces trois lments du prsent livrela concurrence, le march politique, Hayek -, ce n'est
pas pour dvaloriser le reste, mais pour orienter le-lecteur vers ce qui, dans le dbat idologique et politique
actuel, me parait le plus important - notamment du
point de vue de la redcouverte des vritables fondements
d'une idologie librale.
La premire partie (<< La nouvelle conomie ou le retour
l'conomie politique ) a t crite pour liminer un
certain nombre de malentendUs ou d'ides errones qui
se sont rpandues la suite de nos efforts pour faire
connaitre les nouvelles perspectives de la pense conomique et librale contemporaine. Il s'agit d'une synthse

Introduction

17

visant : mieux faire comprendre comment la nouvelle


conomie se place dans l'univers des ides scientifiques.
Tout au long de ces pages, ma proccupation a galement
t de multiplier les rfrences : des travaux franais
s'inscrivant dans la mouvance de la nouvelle conomie ,
afin de mieux faire' percevoir la ralit concrte de ce
courant d'ides en pleine expansion. Etant donn l'aspect
parfois technique de leurs dveloppements, certains passages de cette premire partie peuvent aisment tre
sauts par le .lecteur qui ne tient pas : entrer dans le
dtail des querelles scientifiques qui opposent les diverses
coles d'conomistes.
La deuxime partie (<< PourquOi Keynes ne marche
plus ) est plus classique, et se rfre des sujets davantage d'actualit. Il s'agit de rpondre tous ceux qui tirent
prtexte des difficults conomiques actuelles pour dnoncer l'incapacit de la thorie conomique : rendre raisonnablement compte des faits droutants qui nous entourent.
On y trouvera notamment rfrence : la polmique sur la
fiscalit qui fait couler beaucoup d'encre aux Etats-Unis
et dont il est dommage qu'elle n'inspire pas encore davantage de travaux en France:
Quant : la cinquime partie (<< Pourquoi le profit? ),
il s'agit d'un essai personnel visant : dcrire le sens profond des rouages d'une conomie de march fonde sur le
profit. Dans Demain le capitalisme, j'expliquais que
l'approche conomique par la thorie des droits de proprit (Theory of Property Rights) renouvelait la thorie
conomique traditionnelle de la firme. Mais je n'avais pas
eu l'occasion d'en dire davantage. C'est pour combler cette
lacune que cette partie a t crite - bien qu'il y manque
encore un lment important: l'explication conomique
de la nature de la firme, et la description du fonctionnement du mtamarch des droits de proprit
(thorie cqnomique du droit, .des institutions, et de
l'Etat).
On trouvera enfin, en annexe de ce livre, reproduits un
certain nombre de textes de circonstance, crits : l'occasion de confrences ou d'interventions dans divers colloques.
L'un des atouts de Demain le capitalisme tait son style
de reportage mettant l'conomie la porte de lecteurs
plus nombreux que ceux qui, d'ordinaire, s'intressent aux
livres de thorie conomique. La lecture de celui-ci sera
sans doute plus difficile. C'est le contenu lui-mme qui l'im-

18

Demain le libralisme

pose. Dans Demain le capitalisme, je m'tais limit citer


les auteurs et leurs conclusions, vitant de m'attarder dans
des explications ou des dmonstrations superflues pour
la plupart des lecteurs. C'est l le privilge, mais aussi le
dfaut du journaliste qui, pour tre lu, est souvent
contraint de choisir la voie de l'argument d'autorit. Dans
le prsent livre, il s'agit au contraire d'expliquer, d'argumenter, afin de rpondre aux malentendus qu'une criture
superficielle. - mais pas ncessairement dnue derigueur - dclenche automatiquement. D'o un ton diffrent, qui n'en vise pas moins le mme objectif: faire
connatre un courant de pense dont je crois qu'au cours
des prochaines annes il contribuera puissamment modifier .l'environnement intellectuel qui est aujourd'hui le
ntre, et qui, s'il n'volue pas, risque de nous conduire
notre insu aux pires catastrophes.
Un dernier mot pour remercier tous ceux qui, l'Institut de l'Entreprise notamment, m'ont, un titre ou
un autre, encourag et permis d'approfondir un travail
commenc il y a maintenant quatre ans.
Henri LEPAGE,
avril 1980.

PREMIP.RE PARTIE

LA NOUVELLE ECONOMIE
OU
LE RETOUR
A L'ECONOMIE POLITIQUE

C'est dans l'hebdomadaire Le Point, sous la signature


de Daniel Garric, qu'est apparue, pour la premire fois
dans la presse franaise, en 1977, l'expression nouveaux
conomistes 1 . Celle-ci comporte une ambigut qu'il
convient de lever immdiatement.
Dans certains cas, le terme est utilis pour dcrire un
courant de renouvellement et d'extension de la thorie
conomique no-classique dont le foyer est aux Etats-Unis
(l'Ecole de Chicago 2), mais qui a un caractre international.
En ce sens, on trouve des nouveaux conomistes: .
En Grande-Bretagne - avec Alan Peacock, nouveau directeur
de l'Universit libre de Buckingham, Jack Wiseman de York
University, John Burton de l'Universit de Manchester, S.C.
Littlechild de l'Universit de Birmingham, ainsi que la jynamique quipe de l'Institute for Economic Affaus : Ralph
Harris rcemment anobli par Mrs. Thatcher, Arthur Seldon
et John Wood;
En Allemagne fdrale - Christian Watrin, V.W. Engels,
l'quipe du professeur Giersch l'Universit de Kiel;
En Suisse - avec Bruno Frey et ses camarades de l'Universit .de Zurich : Friedrich Schneider, Werner Pommerehne ... ;
En Italie - Antonio Martino et Domenico da Empoli
Rome, Sergio Ricossa Turin;
En Espagne - Pedro Schwartz Madrid, Hernandes
Iglesias l'Universit de Sville;
En Belgique - Louvain ou Gand avec par exemple
les professeurs Paul de Grauwe et van Meeraeghe;
1. Daniel Garric, La Rvolte contre l'Etat, Le Point du
11 juillet 1977.
2. Si, dans Demain le ca1(italisme, nous avons surtout identifi la nouvelle conomIe l'Ecole de Chicago, pour sa
part l'conomiste britannique John Burton prfre utiliser
l'expression de CH/VILA School (contraction de ChicagoVirginia-Los Angeles, les trois foyers amricains de la nouvelle conomie ). Dans L'Economique retrouve, Alain Wolfelsperger parle de l'cole no-librale. de Virginie pour
dcrire la composante Public Choice de ce mouvement mtellectuel.

22

Demain le libralisme

mais. aussi au Japon en Australie, etc.

Chiaki Nishiyama -, en Isral,

Dans d'autres cas, l'expression nouveaux conomistes


a t applique de faon plus spcifique pour dsigner un
groupe d'universitaires franais qui, une certaine poque, ont dcid de se manifester publiquement sous un
sigle commun. Au nombre d'une douzaine 3, ces nouveaux conomistes ont publiquement dnonc les incohrences des propositions conomiques du Programme
commun de la gauche (fvrier 1978). En 1979, ils ont
collectivement rendu public un manifeste fiscal dfendant
l'ide d'un impt unique sur la dpense. Sous la direction
du professeur Jacques Garello, ils organisent Aix-enProvence une universit d't qui s'adresse autant aux
jeunes tudiants entrant dans le cycle universitaire qu'aux
chercheurs et professeurs dsireux de se familiariser avec
les dveloppements les plus rcents de la pense conomique.
Mais, pour avoir une ide plus exacte de ce que reprsente en France le courant scientifique de la nouvelle
conomie", il faut ajouter les noms d'autres universitaires ou chercheurs qui, sans avoir adhr ces manifestations cOmmunes, partagent d'une faon ou d'une
autre sensiblement les mmes approches m~thodologi
ques : Louis Lvy Garboua et Bertrand Lemennicier,
animateurs de l'quipe de recherche associe au C.N.R.S.
conomie sociologique qui dpend du C.R.E.D.O.C.;
Christian Morrisson, directeur du laboratoire d'conomie
de l'Ecole normale suprieure; Alain Wolfelsperger, de
Paris V (qui, dans un article de L'Express, prfra se
prsenter comme un conomiste nouveau plutt que
comme un nouvel conomiste ) ; Philippe Cazenave, de
Rennes; Jean-Dominique Lafay, de Poitiers; Yves Simon
(C.E.S.A.-H.E.C.), Christian Ferry (Dijon), Jean-Franois
Henner (Orlans), Pierre Salmon (Florence), Henry Tznas du Montcel (Paris-Dauphine), Michle Riboud (Sville),
Jacques Mlitz (LN.S.E.E.), Philippe D'Arvisenet (Commissariat au Plan), etc.

3. Les professeurs Jean-Jacques Rosa (Institut d'Etudes


Politiques de Paris), Pascal Salin et Emile Claassen (ParisDauphine), Jacques Garello et Grard Bramoull (Aix-enProvence), Florin Aftalion, Andr Paul Weber, Frdric Jenny
et Andr Fourans (ESSEC), Maurice Nussembatim (Lille),
Georges Gallais Hamonno (Orlans), Daniel Pilisi (Paris IX).

La Nouvelle conomie

23

Qu'est-ce qui est vraiment nouveau?


L'expression nouvelle conomie est en soi un peu
malheureuse. Elle porte en effet croire qu'il existerait
en France une nouvelle cole d'conomistes dont les travaux seraient appels rvolutionner tout le champ de
la science conomique. C'est ainsi qu'ont eu tendance
l'interprter certains mdias trangers (en Espagne ou en
Italie). En fait, il n'en est rien. De ce point de vue, il n'y a
pas plus de nouveaux conomistes qu'il n'y a rellement de nouvelle conomie .
La nouvelle conomie n'est pas autre chose que la
thorie conomique dite no-classIque; mais une thorie
conomique no-classique qui, depuis une quinzaine
d'annes, subit un certain nombre d'volutions ou de
rvolutions internes lies la prise 'en-compte systmatique de la raret du temps, ou l'intgration de concepts
nouveaux tels que les notions de coilts de transaction ou
de coilts d'information; rvolutions internes qui, sans
qu'ait t modifi le paradigme fondamental de l'conomie no-classique, conduisent nanmoins la remise en
cause d'un certain nombre d'approches, de messages ou
de conclusions qui font partie de l'enseignement noclassique conventionnel, celui des manuels et des cours
universitaires traditionnels.
S'il est donc justifi d'utiliser le vocable de nouvelle
conomie, c'est essentiellement parce que nous vivons
dans un pays o, du fait de la marxisation croissante du
corps enseIgnant et de la sclrose de la pense non
marxiste, l'opinion publique ignorait tout, jusque rcemment, des nouveaux horizons ouverts par la recherche
conomique moderne. Ainsi qu'aime le rappeler JeanJacques Rosa, il n'y a pas de nouvelle conomie; il n'y
a que la thorie conomique. Si l'adjectif nouveau se
justifie, c'est essentiellement parce que, pour .la premire
fois en France, se dveloppe un courant universitaire qui
affiche ouvertement son dsaccord tant avec l'orthodoxie
marxienne ou anti-conomique qui rgnait en matre sur
les universits et les mdias intellectuels, qu'avec le
conformisme de l'enseignement conomique franais traditionnel.
La nouvelle conomie est no-classique. Mais ses
ides et ses approches font qu'elle constitue un dpassement de la forme no-classique dominante symbolise par
le contenu du fameux manuel de Paul Samuelson,
L'Economique. Sur le plan historique, on peut dire
qu'aprs une domination quasi exclusive de la macroconomie keynsienne, la nouvelle conomique reprsente la fois une entreprise de rnovation et de

24

Demain le libralisme

dpassement des analyses micro et macro-conomiques


conventionnelles, et un retour aux principes fondamen~
taux de l'conomie politique n<H:lassique; mais avec un
appareil mthodlogique et scientifique qui bnficie de
tous les apports de la recherche mathmatique et conomtrique moderne.
Son origine anglo-saxonne. est un lment qui heurte le
nationalisme intellectuellafent de beaucoup d'conomistes
franais, dont le rve secret est de rinventer une conomique purement franaise. Pourtant, il faut savoir qu'une
large part de cette nouvelle conomie a des racines
continentales (l'Ecole autrichienne d'Economie politique
du dbut du si~cle, l'Ecole italienne de finances publiques,
le Sudois Wicksell, l'cole de la London School of Economics dans l'entre-deux-guerres ...), et .qu'elle constitue une
rupture avec la tradition conomique anglo-saxonne telle
que celle-ci fut reprsente pendant plus d'un demi-sicle .
par l'influence des deux Cambridge (Cambridge-U.S.A. o
se trouvent localiss Harvard et le M.I.T. et CambridgeGrande-Bretagne o enseigna Keynes).

L'conomique gnraUse
La premire caractristique de la nouvelle conomie est constitue par ce qu'il est convenu d'appeler
l'conomique gnralise. Les conomistes no-classiques appartenant ce courant scientifique ne se
contentent plus en effet d'tudier le fonctionnement
de l'conomie nationale, de la croissance, des changes internationaux, l'emploi, les prix ... d'une manire
gnrale comment se fait la production et la rpartition des richesses matrielles; ils se livrent galement des incursions croissantes dans des domaines
qui, jusqu' prsent, n'taient apparemment pas de
leur ressort, et o les outils de l'analyse et de la
recherche conomique entrent en concurrence avec
ceux des chercheurs des autres sciences sociales et
humaines.
Cette gnralisation est fonde sur l'ide que, si
comme l'affirme la thorie conomique, les agents
conomiques ont un comportement relativement
rationnel et poursuivent en rgle gnrale leur plus
grande prfrence lorsqu'il s'agit pour eux de produire, d'investir, de consommer, il n'y a pas de raison de penser qu'il en aille diffremment dans leurs
autres activits sociales : par exemple lorsqu'il s'agit
d'lire un dput, de choisir une formation professionnelle, puis un mtier, de prendre un conjoint, de
faire des enfants, de prvoir leur ducation ... Le
paradigme de l'Homo oeconomicus est ainsi utilis
non seulement pour expliquer des comportements

26

Demain le libralisme

de production ou de consommation, mais galement


pour explorer l'ensemble du champ des relations
sociales fondes sur l'interaction de dcisions et
d'actions individuelles.
C'est ainsi qu'il existe maintenant une thorie
micro-conomique no-classique du mariage (conu
comme l'association volontaire d'un homme et d'une
femme pour exploiter leurs diffrences et leurs
similitudes en maximisant conjointement leurs ressources de plein temps par l'intermdiaire d'un
contrat de mariage pour obtenir un bien-tre suprieur ce qu'ils pourraient produire chacun sparment 4 ) ; une analyse conomique de la production
domestique (pour comprendre les facteurs affectant
l'volution du travail fminin dans les socits occidentales); une approche micro-conomique de la
fertilit (pour expliquer les variations dmographiques). De la mme faon, les outils conomiques sont
utiliss pour comprendre le fonctionnement du march politique, pour tudier les effets inattendus des
interventions rglementaires, pour analyser la logique de fonctionnement des institutions dmocratiques, ou encore pour rendre compte de l'volution
du droit et des institutions sociales. Des travaux
montrent que l'altruisme est une composante soci~le
qui n'est pas incompatibl avec une vision conomique des comportements humains et des processus
sociaux, cependant que d'autres travaux appliquent
la thorie conomique l'tude des activits illicites
(le march du crime, la drogue, la prostitution, la
fraude ...), aux incidences de l'activit des groupes de
pression sur l'allocation des ressources (thorie des
manifestations, thorie des rentes sociales et politiques, thorie conomique de la discrimination),
l'analyse des effets du changement social sur le comportement et la consommation des mnages. Enfin,
alors que la socio-biologie est la mode, on assiste
d'intressants mariages entre l'approche conomique et l'tude des phnomnes biologiques (Gary
Becker, Gordon Tullock).
4. Cf. Bertrand Lemennicier, Des faits en qu8te d'une thorie : l'analyse conomique du divorce.: Communication aux
journes d'conomiesociie de Gif-sur-Yvette, 7-9 juin 1979.

La Nouvelle conomie

27

Dans'\ sa. critique des nouveaux conomistes 5 ,


Pierre Pascallon fait remarquer que ces incursions
dans des domaines non marchands et non montaires
ne constituent pas un vnement en soi totalement
nouveau, c'est vrai. A la fin du sicle dernier, l'conomiste italien Vilfredo Pareto avait dj largement
ouvert la voie. N'oublions pas non plus qu'au XVIIr' sicle, de Bernard de Mandeville Adam Smith, l'conomie est ne d'une rflexion sur les institutions de
la socit avant de s'identifier une analyse des
mcanismes de la production dans une socit complexe .. Ce n'est que progressivement que les conomistes ont rduit le champ de leur rflexion sociale
au domaine restreint de la production de richesses
marchandes 6. 'Mais c'est la premire fois que cette
application gnralise de l'approche conomique
des phriomnes sociaux autres que purement marchands est conduite de faon aussi systmatique dans
autant de domaines diffrents, et cela dans le cadre
d'une dmarche scientifique bnficiant de tous les
apports de la critique statistique et conomtrique
moderne (la prise en. compte du concept de coQ.t du
temps dans l'allocation des activits humaines permettant de gnraliser l'application des techniques
d'analyse quantitative dans des domaines jusque-l
rebelles ce genre d'exprimentation scientifique).
Mais comment des conomistes peuvent-ils parler
d'autre chose que d'conomie (au sens usuel du
terme) ?

Le principe d' conomicit


La rponse est simple. Il suffit de partir de la constatation banale, mais trop souvent nglige, que nous
vivons dans un univers o, par dfinition, tout est
rare. Pas seulement les ressOurces naturelles, les
matires premires, l'nergie, l'argent... mais aussi
le temps (la plus rare de toutes nos ressources car
5. Cf. Pierre PascaIlon, Les nouveaux conomistes sont-ils
vraiment nouveaux? l> La Croix, 20 octobre 1978
. 6. Cf. le rmarquable livre d'IzraelKirznr, The Economie
Point uf VieW, Sheed and Ward, Kansas City, 1976.
.

28

Demain le libralisme

inextensible par nature), l'information (qui mobilise


du temps, des efforts de recherche, de l'nergie),
l'imagination, l'action, la dcision...
.
. Ds lors que tout est rare (principe d'conomicit),
il y a ncessairement choix, et rien n'est gratuit. Il
n'y a pas un objet qui soit gratuit. Mais il n'y a pas
non plus une activit, une dcision, un choix qui le
soient. Du fait que nous ne pouvons pas faire deux
choses la fois, et que bien des dcisions sont exclusives l'une de l'autre, tout acte, toute dcision, toute
activit humaine impliquant l'usage du temps comporte un cot qui est le montant des satisfactions
alternatives que, par une autre dcision, un autre
usage de notre temps et de nos ressources (matrielles ou immatrielles) nous aurait rapport. C'est
ce que les conomistes appellent le cot d'opportunit (opportunity cost), et qui correspond au cot du
renoncement qu'implique ncessairement tout choix
humain.
'
Par exemple, si l'on vous propose de faire quelques
heures de travail supplmentaire et que vous refusez, .cela
signifie implicitement ,que vous donnez une certaine valeur,
que vous accordez un certain prix aux loisirs dont vous
bnficiez et dont V01.J,S refusez de faire le sacrifice pour
jouir des autres satisfactions personnelles auxquelles le
salaire supplmentaire que vous auriez rapport la
maison vous aurait permis d'accder. Autrement dit, votre
loisir n'est pas gratuit. Le prix qu'implicitement vous
acceptez de payer pour ces heures de non-travail est reprsent par le salaire marginal que vous auriez pu toucher,
et le fait que vous prfriez ne pas en bnficier signifie
que la valeur que vous accordez votre temps de loisir
est, en la circonstance, suprieure la valeur de toute
autre satisfaction alternative que vous auriez pu vous
procurer avec le pouvoir d'achat supplmentaire de votre
salaire.
.
De la mme faon, on peut considrer que l'altruisme
n'est pas ncessairement un acte gratuit et compltement
dsintress. Le don, la bienveillance, le dvouement aux
autres peuvent tre interprts comme des formes d'investissement personnel (en temps, en ressources, en nergie),
utilises pour agir sur les autres afin que ceux-ci produisent un certain niveau d'actes ou de valeurs sociales que
l'individu valorise particulirement, mais qu'il ne peut :pas
acheter sur le march parce qu'il s'agit par dfinition
de valeurs non' marchandes : le besoin de considration
par exemple, ou. enore celui de se sentir aim, celui de

La Nouvelle conomie

29

s'affirmer personnellement par rapport son environnement social, etc.


Ce concept de cot d'opportunit est tout fait
fondamental. C'est lui qui permet d'largir les principes de l'analyse conomique la prise en compte
des phnomnes non montaires ou non marchands,
polir lesquels il n'existe pas de prix explicites ou
objectifs, mais o l'on peut identifier des prix implicites, susceptibles d'tre quantifis partir de l'observation du comportement des individus et des groupes, et des renoncements ou arbitrages que ces
comporteplents mettent en lumire. C'est sur son
utilisation gnralise que repose toute la nouvelle
conomie .. Par exemple, pour l'homme politique
toute dcision de gouvernement a un cof:tt d'opportunit qui est le nombre de voix que cette dcision
risque de lui faire perdre aux prochaines lections.
Par exemple, dans l'entreprise, le contrle que les
actionnaires exercent sur l'activit et les dcisions
des managers salaris a un cof:tt d'opportunit constitu par l'ensemble des efforts personnels que ces
actionnaires devraient dployer pour tre exactement
informs sur la gestion de leurs mandataires (ce qui
explique que dans les grandes entreprises les managers bnficient d'une libert d'action plus grande
que dans les petites entreprises : les cots de contrle
ayant toutes chances d'y tre plus levs du fait du
grand nombre d'actionnaires et de la distance plus
grande entre les propritaires et la gestion effective
de la firme 7).
Nombreux sont ceux qui se disent choqus par une
telle approche, comme si on pouvait rduire l'homme
une machine calcul passant son temps faire
des comparaisons de cof:tts et avantages - Alain de
Benoist par exemple, pour qui le crime de la nou~
velle conomie est de faire de n'importe quelle
manifestation de la volont et de l'esprit humain le
rsultat d'une activit comptable 8 . Certains dnon7. Voir l'analyse dveloppe plus loin dans Pourquoi le
profit?
8. Alain de Benoist, Les nouveaux conomistes .., dans
le .nUmro de mars 1979 de la revue Elmentspublie par
le G.R.E.e.E.

30

Demain le libralisme

cent cc la pauvret d'une anthropologie qui, disent-ils.,


ne reconnat aux individus, comme quipement' de
base dans leurs rapports sociaux, que la recherche
de l'intrt individuel 9 . D'autres, enfin, s'en prennent aux perversions culturelles. que reflte, selon
eux, l'extension abusive du concept de march: rification de l'homme que l'on traite comme un instrument, une chose; avilissement des' valeurs affectives,
esthtiques, thiques ou collectives; exaltation des
qualits humaines les. plus viles (gosme, gocentrisme) au dtriment des qualits les plus belles de
l'homme 10.
De telles ractions sont lgitimes; on 'les 'comprend. Mais leur nature est plus motive que. scientifique. Elles reposent sur une srie de malentendus
concernant la signification scientifique des outils et
approches de la cc nouvelle conomie .
.
L'analyse conomique cc gnralise ne prtend
pas se substituer aux autres disciplines sociales. Son
apport est plus complmentaire qu'exclusif.
Ainsi que l'a bien prcis Alain Wolfelsperger dans sa
contribution L'Economique retrouve : Ce qui fait
l'unit de la thorie micro-onomique traditionnelle (des
marchs), de la thorie micro-conomique applique. de
nouveaux domaines (politique, dmographique, etc.) et de
la thorie macro-conomique, c'est fondamentalement le
recours parfois inconscient ou implicite une mthode
intellectuelle dtermine, un style d'interprtation propre. Ce style se caractrise, entre autres, par les deux
hypothses d'individualisme (la ralit sociale est le produit de comportements individuels) et de rationalit (chaque individu utilise des moyens adapts aux fins qu'il
poursuit) mme si celles-ci ne sont ni formalises ni touJOurs clairement perues (en macro-conomie notamment). A l'aide de cette mthode, l'conomiste ne prtend
(ounedevrait prtendre) apporter qu'un clairage sur la
ralit sociale dans son ensemble sans en exclure d'autres
a priori tout aussi intressantes. En d'autres. termes, l'conomiste ne s'attribue aucun monopole .explicatif. C'est
a posteriori, en considrant les rsultats obtenus grce
sa mthode par comparaison avec ceux procurs par
d'autres mthodes que l'on. pourra juger de la' qualit
9. Jean Denizet, Libralisme et ralit dans L'Ex.pansion
de juin 1978.
. .
. 10. Serge Christopl!.e Kolm dans La Rcip!,ocit gnrale,
document ronotyp du CEPREMAPi avril 1979.
.

La Nouvelle conomie

31

respective des diffrentes disciplines entre lesquelles se


partagent les spcialistes des sciences humaines 11 .
Dans cette. optique, la thorie conomique n'est pas
autre chose qu'un instrument dont la vocation est
d'aider comprendre les comportements humains,
individuels et collectifs, ainsi que de contribuer
interprter l'volution des institutions ou des phnomnes sociaux en gnral en partant d'une dmarche
mthodologique qui peroit les socits et leurS
lments comme' des systmes d'acteurs organiss
engags dans des interactions complexes. La caractristique de cette dmarche est de s'opposer aux
philosophies traditionnelles qui abordent les phnomnes sociaux partir d'une vision o la socit
globale est compartimente en institutions dont chacune est cense remplir des fonctions distinctes 12
- visions Organique qui par exemple inspire trs
clairement les conceptions philosophiques de la
Nouvelle Droite .
Ce retour l'individu (l'acteur) comme base de
dpart de l'analyse et de l'explication des faits
sociaux ne signifie pas que la .nouvelle conomie
prne l'individualisme comme une valeur en soi. Il
ne signifie pas non plus, .contrairement ce que l'on
voit souvent -affirm, que la nouvelle conomie
ignore l'existence des groupes et 'des phnomnes
collectifs. Il s'agit d'abord et avant tout d'une discipline mthodologique qui part de l'ide que tout fait
social n'est jamais que la rsultante de 'l'interaction
d'un ensemble de comportements individuels, mme
lorsque ceux-ci se trouvent contraints par l'influence
de normes ou de systmes de valeur collectifs.
Ce qui caractrise la nouvelle conomie par rapport aux autres systmes d'explication - notamment
le modle sociologique habituel - est simplement
qu'elle part du principe qu'aucun modle de comportement et d'analyse socio-conomique n'a de chances d'tre scientifiquement pertinent s'il ne tient pas
11. Alain Wolfelsperger, Le contenu idologique de la
science conomique , dans Rosa, Mtalion et al, L'Economique
retrouve, Economica, 1977, pages 11 et suivantes.
12. Louis-Lvy Garboua, Information et Formation des choix
du consommateur, document CREDOC, septembre 1978.

32

Demain le libralisme

compte de la logique iIidividuelle d'action de l'ensemble des divers acteurs intervenant un point ou
un autre de la construction thorique, et cela en
tenant compte de la spcificit des contramtes individuelles ou collectives qui psent sur chaque catgorie d'acteurs du jeu social.
Ce principe n'est pas normatif. Il s'agit d'un principe d'efficacit scientifique. Certes, il n'est pas niable
que cette hypothse mthodologique est a priori arbitraire. Mais il en va ainsi de tous les autres principes
mthodologiques, qu'ils soient conomiques ou non
conomiques, ou mme - comme le met en vidence
l'pistmologie moderne depuis les travaux pionniers
de Karl Popper - qu'ils appartienneIit au domaine
des sciences humaines et sociales ou celui des sciences (faussement) dites exactes . Par exemple, tout
aussi arbitraire est la dcision qui consiste considrer la collectivit nationale ou les classes sociales,
ou encore toute autre structure, comme les phnomnes de base dont doit procder toute tude de
la ralit sociale. Ce qui compte, c'est l'efficacit
a posteriori du principe mthodologique adopt c'est--dire sa capacit rendre compte du plus grand
nombre de rgUlarits observes sans ncessiter le
recours, chaque fois, un nouvel outil d'explication
ou d'observation ad hoc. A cet gard, l'argument
majeur des conomistes est de faire remarquer que,
par rapport l'Homo Sociologicus, l'avantage de
l'Homo Oeconomicus est de permettre la prise en
compte d'une. beaucoup plus grande diversit de
comportements et d'objectifs au sein d'un seul systme de reprsentation thorique d'une relative simplicit 18 .
13. Extrait du rapport scientifique de l'quipe "Economie
sociologique associe au C.N.R.S. (ERA, n 776), CREDOC,
1979. Signalons que dans son livre La Misre de l'historicisme
(Plon, 1956), Karl Popper ne cache pas qu' ses yeux le principe de l'individualisme mthodologique est celui qui, dans
les sciences sociales, t'rsente le plus de garanties scientifiq.ues
en raison de ses affinits avec le nominalisme mthodolOgique
aujourd'hui assez ~nralement accept comme principe de
la connaissance sClentifique dans les sciences de la nature.
Pour Karl Popper, l'opposition entre sciences exactes et sciences humaines provient moins, comme on le croit habituellement (" vulgairement ), de la nature des phnomnes tudis,
que de ce que les sciences humaines sont' restes fidles .

La NQuVeU& -conomie
La

rationaZit~

33

de l'Homo Oeconomicus

De la mme faon, le postulat de rationalit qui


forme le cur du modle' de reprsentation de
l'Homo Oeconomicus ne signifie pas que pour ~ te nouvelle conomie tout homme est ncessairement parfaitement rationnel dans ses actes et dans ses dcisions j . ni que la nature humaine se ramne une
conception troitement matrialiste et gocentriste
d'un tre incap~ble de passion et de gnrosit. Le
principe de rationalit implique seulement qu'en
rgle g~n~rale, les gens ne sont pas idiots j que leurs
dcisions et leurs actes refltent assez bien ce que
sont leurs prfrences en fonction de leurs passions
personnelles j enfin, qu'ils sont capables d'effectuer,
explicitement ou implicitement, un certain nombre
d'arbitrages entre prfrences pour l'immdiat et
prfrences futures, entre intrts matriels et immatriels, en fonction de l'ide qu'ils se fo~t de leur vie
personnelle et de leur environnement. Ide qui ellemme est largement dtermine par les paramtres
du systme socioculturel auquel l'individu participe,
et qui est susceptible d'voluer selon les diffrentes
phases de la vie humaine.
Ce concept n'est pas absolu mais relatif (l'ide de
calcul recouvre seulement un principe dominant de
cOhrence), subjectif (l'homme est rationnel par rapport lui-mme et la connaissance imparfaite qu'il
a de son environnement), statistique (dans leur
ensemble les hommes se comportent comme si ils
taient rationnels).
Adopter le postulat de la rationalit comme base
de nos systmes de reprsentation individuelle ou
collectifs ne signifie pas que l'on pose comme principe que la rationalit incarne le trfonds de la nature

une dmarche mthodologique de type essentialiste, oppose


au nominalisme des sciences physiques. Pour lui, si les sciences sociales sont scientifiquement moins avances, cela vient
wiiquement de cette fidlit anachronique des principes de
rec:lierche prims. Traduit autrement, nous dfrons qu'aux
yeUx de Karl POj)per, l'individualisme mthodologique est LA
mthode scientifique.

34

Demain le libralisme

humaine en soi. On n'a jamais dit que l'homme tait


par dfinition rationnel parce qu'il est homme.
Dans le dernier volume de sa trilogie, Law, Legislation
and Liberty, Hayek fait remarq,uer que la rationalit
est d'abord et avant tout un pnncipe de comportement
qui est le rsultat d'une longue histoire, et d'une slection
progressive entre systmes de valeurs ou de comportements concurrents. Lorsque l'conomiste part du postulat
de nltionalit, il ne dit pas que tous les hommes sont par
nature rationnels; il constate simplement que nous
vivons dans une socit o l'usage de la rationalit est
devenu une rgle de vie dominante, et donc l'un des facteurs clefs dont il nous faut tenir compte pour comprendre l'organisation et le fonctionnement de cette socit 14 .
L'mergence de la rationalit en tant que comportement constitutif des relations sociales est donc
autant la consquence des dveloppements du progrs conomique et des facteurs d'conomicit lis
la multiplication des choix qu'entrane ce progrs,
qu'elle en est la cause.
L'originalit de la nouvelle conomie est d'largir le champ d'application du principe de rationalit
des domaines dont il tait jusqu' prsent exclu.
Cet largissement peut paratre abusif et illgitime;
mais, comme le rappelle Louis~Lvy Garboua dans
l'introduction son travail sur la formation des choix
des consommateurs, il est lui-mme la simple consquence logique de ce que, dans un univers social de
plus en plus complexe, o l'ensemble des choix
offerts chaque individu est de plus en plus grand,
l'conomicit est une proprit constitutive des tres
humains qui dpasse le seul domaine restreint des .
choix et consommations matrielles.
Il n'est pas sr, crit Louis-Lvy Garboua, que les
conomistes aient jamais t intimement persuads de la
validit et du caractre gnral de l'hypothse de compor14. F.A. Hayek, Law, Legislation and Liberty, volume 3,
pages 75-76, Routledge and Paul Keagan, Londres, 1979. Notons
au passage, comme le fait remarquer Mancur OIson dans
La Logique de l'Action collective (P.U.F., 1978) que l'un des
paradoxes du marxisme, et non des moindres, est qu'il prte,
~avers le concept 'de lutt!' des classes,. un comportement
rattonnel aux groupes humams, alors qu il refuse cette proprit aux individus. Un exemple des contradictions auxquelles conduit l'Homo sociologicus habituel.

La

Nouv~lle cono~e

35

tement rationnel. Mais elle leur paraissait suffis~te pour


tudier le fonctioimement des marchs et elle leur Vitait
d'avoir se :prononcer sur des questions aussi difficiles
que les passIons hUltlainesJ l'irrationalit, et les dterminismes sociaux. Celles-ci etaient donc relgues dans la
catgorie des questions non conomiques, et on n'en
parlait plus. Le dfaut de cette position est qu'inlassablement des esprits malins se demandaient jusqu'o l'on
pouvait aller en se servant de l'hypothse de comportement rationnel. Quand certains conomistes ont arialys
de cette faon les phnomnes non marchaD.d.s ou les
comportements dviants, beaucoup de confrres ont sans
doute estim que la limite du raisonnement venait' d'tre
franChie. De nombreux psychologues et sociologues,
qu'une longue observation des comportements' individuels
et collectifs avait habitus plus de circons:p.ection,
o:t}t dl1 croire galement que ces conomistes avmentt .
pervertis par un usa~e intensif de leurs outils intellectuels
et qu'ils avaient firii p'ar oublier leurs limites. En fait,
c'est la mauvaise spcification de l'hypothse de comportement rationnel qui fait chaque fois rejaillir une contro.
verse strile suries frontires de l'conomie.
CI La rationalit dont nous parlons, poursuit Louis-L~
Garboua, n'est pas une hypothse de comportement particulire qui, par exemple, conviendrait mieux l'tude des
dcisions marchandes qu' celle des dcisions non marchandes. Nous la considrons comme un principe d'une
gnralit ingal~e, justifiap,t l'application: de l'approche
conomique tous les comportements humains. La force
de cette approche vis--vis des autres sciences humaines
rside dans le fait que l'conomicit est une caractristique universelle des systmes physiques ou vivants quels
qu'ils soient, indpendante de la nature de leurs enVIronnements et de leurs buts. .
'
CI Nanmoins, conclut l'conomiste franais, la plupart
des conomistes ne peroivent pas encore le potentiel de
gnralit de leur a:pproche parce qu'ils hsitent reconIialtre que l'conomlcit est une proprit constitutive de
l'tre humain. Ceci les empche d'appliquer l'hypothse de
comportement rationnel au processus de dcision tou,t
entier, c'est--dire l'excution du choix (action) et la
formation du choix. L'incapacit d'expliquer de nombreux
types de comportements humains drive en ligne droite
de cette faille de l'conomie traditionnelle. C'est elle qui
est l'origine du mouvement toujours plus ample de cnti.que et d'abandon de l'analyse conomique et de l'hypothse de comportement rationnel - qu'il soit d'obdience
wbrienne, galbraithienne, radicale ou dterministe -,
et de l'intrt toujours plus vif port la pense sociologiq,ue. Nous pensons quant ' nous qUI! liapproche IconomUJue est la plus capable d'expliquer tous les types de

36

Demain le libralisme

comportement, non pas parce que nous sommes conomistes, mais parce que l'conomicit rgle les comportements 15.
Dans cette perspective, l'largissement du champ de
l'analyse conomique nersuIte pas des seules ambitions imprialistes d'une poigne de chercheurs fiers
de l'efficacit de leur outil et dsireux d'tendre son
app~cation l'exploration d'autres champs sociaux,
indpendamment de la prise en considration comme le leur reproche Christian Schmidt 18 - des
proprits smantiques particulires de ceux-ci. Sa
justification ne rside pas seulement, comme l'ont
suggr certains, dans le verdict des tudes empiriques utilises pour en tester l'efficacit (ce qui relverait d'une approche positiviste trop courte vue).
Cette. gnralisation de l'analyse conomique n'est
pas seulement de nature analogique (un peu comme
les paraboles souvent 1,ltilises pour faire de la vulgarisation scientifique 17). Elle est la consquence logique de la reconnaissance du caractre gnral du
principe de raret. Elle tire sa lgitimit scientifique
non pas de ce que le. temps, c'est de l'argent ,
mais de ce que dans un monde complexit et productivit croissantes, toute dcision humaine, tout
choix individuel ou collectif .est ncessairement
consommateur de ressources matrielles et immatrielles qui imposent aux acteurs .ou aux dcideurs
un ensemble de coflts personnels.
.
Que cet. imprialisme de la nouvelle conomie
heurte bien des habitudes scientifiques, c'est normal
et humain. Mais; il nous faut sortir de l'attitude traditionnelle qui dfinit chaque science sociale par son
champ d'application. Nous devons cesser de raisonner comme si l'conomique s'identifiait exclusivement
avec les phnomnes marchands, la sociologie avec
les phnomnes collectifs de socit, la science politique avec les problmes de la chose publique . Ce
15. Louis-Lvy Garb0W!c Information et Formation des choix
des consommateurs, CR~DOC, septembre 1978.
16. Christian Schmidt". Quelle nouvelle conomie , dans
Le Monde du 23 mai b/8.
:
17. Cf. les apprciations du professeUr Maurice Duverger
dans son article L'illusion de -la scienc , dans Le Monde
du 25 juillet 1979.

-.-

- -

- _.

La Nouvelle conomie

37

qui diffrencie les sciences sociales n'est pas leur


champ d'application, mais l'outil utilis pour reconstitUer et tudier les processus sociaux.

Les applfcations
Cette gnralisation de l'analyse conomique suscite parfois des travaux dont l'utilit scientifique est
plutt douteuse. Par exemple lorsqu'un conomiste
publie un article dont l'ambition est de mettre en
modle l'allocation du temps consacr aux relations
amoureuses extra-conjugales. Lorsqu'une revue des
plus importantes aux Etats-Unis publie un papier
traitant de l'conomie du. brossage de dents . Ou
encore lorsqu'un tudiant consacre sa thse laborer un modle destin simuler l'volution du temps
des mnages affect la pratique religieuse. Il s'agit
l d'allocations de temps dont on peut douter qu'elles
soient trs efficaces; - encore que le dernier exemple, comme le faisait remarquer rcemment un
patron franais membre d'une association catholique,
soit susceptible d'apporter un enseignement concret :
savoir que la frquentation des glises est probablement un trs mauvais indicateur de l'volution
relle de la foi dans la population, dans la mesure
o cette frquentation est affecte par des facteurs conomiques indpendants des facteurs spirituels 18.
Mais cet clatement du champ de l'analyse conomique ne constitue pas seulement un jeu de l'esprit
dont le seul objectif serait de satisfaire. l'amour propre ou la curiosit de ceux qui s'y livrent. Cette
reformulation de la thorie micro-conomique ouvre
en effet sur de nombreuses applications concrtes
des problmes contemporains.
Par exemple, elle apporte une nouvelle approche
des phnomnes de consommation suscepti~le de nous

18. Par ailleurs, il faut tenir compte de la valeur de la


intellectuelle de ceux qui fabriquent ces modles
. Pour .certains une t.elle ativit est plus rmunratrice que
la lecture d'un roman policier.
.
sa~faction

38

Demain le libralisme

faire faire des progrs dans la prvision long terme


des styles de vie et des comportements de,s mnages.
Jusqu' prsent, la structure des besoins des consomm~teurs tait prise comme une donne exogne que
les chercheurs se contentaient de constater sans
l'expliquer. Les nouveaux modles micro-conomiques
fonds sur la prise en compte du coClt du temps dans
l'allocation des ressources des mnages, ainsi que
l'ide que toute consommation ne correspond jamais
qu' la transformation d'un panier de caractristiques en une satisfaction finale produite par le
consommateur lui-mme avec le temps dont il dispose, devraient nous conduire une meilleure
connaissance des forces profondes qui gouvernent le
comportement des mnages; connaissances nous per. mettant de relier l'ensemble des, phnomnes affectant le revenu, l'offre de travail, l'volution, des
salaires relatifs, la demande de loisir, le besoin
d'information ou encore la stabilit de l'institution
familiale.
En France, une quipe du C.R.E.D.O.C., l'quipe d' Economie sociologique , associe au C.N.R.S., s'est ainsi
spcialise dans la ralisation d'tudes s'inspirant de cette
mthodologie. La faon dont ses animateurs rsument les
buts et la mthode d'une de leurs recherches sur les
tendances profondes de la consommation permet d'illustrer ce que la nouvelle conomie esti concrtement,
susceptiole d'apporter dans de tels domames.
Vouloir prdire l'volution de la consommation des
mnages daris ses aspects marchand et non marchand,
crivent-ils, est de plUs en plus souvent considr comme
une. g/ilgeure. Devant la mutation profonde qui, semble
invitatile dans les conomies industrielles avances, statisticiens et conomtre~ h~sitent I?rolonger les. tendances passes. Cette hSItatIon prennIse un tat d'IDcertitude qui nuit la reprise d'une expansion durable. Elle
doit donc tre vaincue. Mais elle ne peut l'tre, nos yeux,
qu'au prix d'une ranalyse plus complte et plus puissante
des forces qui ont provoqu les tendances passes et de
l'orientation qu'elles ont prises rcemment.
. La thorie traditionnelle du consommateur qui interprte les volutions en termes d'effets ,de prix et de revenus, n'est certainement p~ inutile, poursuivent-ils. Mais
l'application qui en est faite pc1ie souvent par une
mesure incomplte du revenu et des' 41 prix qui contraignent effectivementles hoix des mna.iE's. -Les statistiques usuelles de la consommation marchaD.cte soUffrent

lA Nouvelle conomie

39

naturellement du. mme dfaut puisqu'elles concernent


uniquement la dpense montaire directe. Il n'est gure
surprenant, dans ces conditions, que les prvisions de
consommation soient entaches d'une grande incertitude.
Heureusement, les progrs rcents de la thorie conomique autorisent un renouvellement des analyses condition de ne plus regarder la consommation de manire
aussi troite. La nouvelle thorie de la demande incorpore en effet le processus de dcision en amont de
l'achat, et la production domestique de satisfactions en
aval. Les comportements de recherche d'information,

d'offre de travail et d'organisation familiale sont ainsi


naturellement relis la demande de consommation (marchande ou non) des mnages. Grce ces extensions, il

devient possible de remplacer l'observation des postes de


consommtion (ex:. : alimentation, services, etc.), forcment conventionnelle et confuse, au niveau d'agrgation
habituel des statistiques, par une tude des forces profondes qui gouvernent le comportement des mnages. Or,
c'est ce niveau seulement que le chercheur utilisant des
statistiques nationales peut apporter une contribution
utile la connaissance; car, aux niveaux plus concrets,
l'ingnieur, le spcialiste du marketing, l'industriel et le
distributeur sont sftrement mieux informs que lui des
croissances potentielles et des substitutions prvisibles de
produits.
Cc Ce que nous proposons, quant nous, concluent-ils,
c'est d'analyser de manire rtrospective l'volution de la

consommation marchande et non marchande en relation


avec les changements survenus dans la famille, l'emploi et
le type de croissance conomique. Dans la mesure o
croissance conomique et expansion des marchs et des
choix vont de pair, nous croyons pouvoir examiner cer-

tains effets sociologiques imprvus de la croissance conomique et dmographique de l'aprs-guerre. Des phnomnes tels que l'largissement des changes marchands,
le dveloppement de la comptition sociale, de la difficult
des -choix, la monte des incertitudes... seraient analyss
avec leurs consquences et illustrs par des statistiques
d'volution choisies dans plusieurs pays. Ces analyses
rtrospectives sont un support indispensable toute prdiction de l'volution prochaine car le dilemme march/
autarcie est en partie rversible. Le ralentissement de la
croissance conomique et dmographique amorc depuis
quelques annes pourrait donc bien engendrer des effets
contraires ceux' qui s'taient produits dans le l?ass.
Encore fautil PQuvoir identifier et mesurer ces dernIers
partir d'indicateurs simples et gnraux, ce que nous
esprons pouvOir faire en utilisant les statistiques de
consommation, de dmographie et d'emploi dans le sens

40

Demain le libralisme

indiqu par l'approche conomique suivie. Cette recherche


dbute eh ce moment 19.
.
Fonde sur le couplage de domaines d'analyses traditionnellement spars (la production domestique et
l'offre de travail par exemple, ou encore l'organisation du systme familial et la dmographie, l'ducation et les modes de vie, l'information et les choix
de consommation ...), cette nouvelle approche des
activits de consommation permet de mieux comprendre les vritables raisons de l'essor des modes de
vie contemporains, ainsi que le rle que jouent dans
une conomie moderne des activits tell(;ls que la
publicit, le marketing ou encore le dveloppement
des formes modernes de distribution. En intgrant
la prise en compte des facteurs de risque ou d'apprentissage qui interviennent dans la formation des' choix
individuels, elle permet mme d'apporter une explication scientifique un phnomne tel que la raction consumriste des dernires annes (raction lie
la multiplication du nombre de choix possibles et
donc l'augmentation des coCr.ts de recherche individuels 20). Elle ouvre aussi de nouvelles perspectives
en matire d'endognisation des phnomnes dmographiques et d'identification des variables conomiques fondamentales affectant ou commandant l'volution des taux de fertilit de la population.
Par exemple, les Amricains viennent de mettre au point
un modle qui montre comment, dans le cas des EtatsUnis, les variations du taux de fertilit Sont troitement
corrles avec les mouvements de l'offre de travail fminin
et l'volution relative des salaires masculins et fminins.

19. Extrait du rallPort scientifique de l'quipe Economie


sociologique lI, CREDOC, 140, rue du Chevaleret, 75013 Paris,
juin 1979 pages 2325. Dans le mme rapport sont dcrits des
projets de recherche appliquant la thorie conomique rno-'
deme " l'tude de problmes tels que: l'information du
consommateur; les effets conomiques de la crise dmogra
phique; la thorie des manifestations; la raction des mna
ges aux changements de leurs conditions de vie: les effets
non pcuniaires de l'ducation, etc.
"
20. Sur ce sujet voir LouisLvy Garboua, Difficult des.
choix et souverainet du consommateur. Communication au
sminaire D.G.R.S.T., Consommation et Comportement du
Consommateur, Paris, 11 et 12 dcembre 1979..
.

La Nouvelle conomie

41

En France, Bertrand Lemennicier suggre que la baisse


de la fertilit'est lie aux consquences que l'augmentation
du travail salari des femmes entratne sur la stabilit des
mariages 21. '
Par ailleurs, en dveloppant le concept de Capital
humain - lequel n'est pas noUveau puisqu'il existait
dj au Xlxe sicle, malS qui, pour la premire fois,
's'appuie sur une masse dj assez importante de travaux empiriques -, la thorie conomique moderne
ouvre de nouveaux horizons :
- en matire de politique de l'ducation et de la
formation : tude de la rentabilit sociale de l'instruction; prvision de la demande d'ducation;
effets de l'ducation sur l'volution des, goLts, les
comportements socio-conomiques, sur l'organisation
de la production domestique, sur la hirarchie des
salaires et rmunrations, etc., comparaison entre les
rendements sociaux de l'ducation publique ou' pri~
ve; recherches sur l'organisation des systm.es
d'enseignement ou de formation 22 ... ;
"'"
- en matire de fiscq.lit : explication de la formation des diffrentiels de revenus; mise en vidence de la surimposition du capital physique et
21. Voir Butz et Ward, The Emergence of Countercyclical
US Fertility, dans l'American Economic Review, juin 1979.
Bertrand Lemennicier, La Spcialisation des rljles co~iu
gara, les gains du mariage et le divorce, Paris, CREDOC, 1979.
B. Lemennicier, Divorce-failZite ou mobilit matrimoniale,
Centre de recherche pour l'tude et l'observation des conditions d vie, CREDOC, ~uin 1980.
Les 4 et 5 juin 1980, s est tenu Paris, un colloque universitaire, organis par le CREDOC et consacr l'Economie de la
Fam"'e avec quatre thmes : 1. Famille, mariage, divorce;
2. F8ii1ilie et nombre d'enfants; 3. L'emploi du temps desmembres de la famille; 4. Famille, travail fminin et production
domestique.
22. Pour, des exeDlPles de travaux empiriques fran~s, voir
Economique de l'Eucation, 1979, ditions Economica. Cet
ouvrage collectif runit un ensemble de communications et
de travaux effectus' en liaison vec l'Institut de recherche
sur l'conomie de l'ducation (I.R.E.D.U.). Les princip~ux
articles ont t crits 'par Jean-Claude Bicher LouisJ,.Vy
Garbouat Serg~ Cuenin, Franois Oriverl, Benoit Millot. Dans
ce domame, l'Universit fran~se dispose a~ourd'hui de travaux de niveau tout fait mterriational. Voir aussi Planification et rRulation de 1'!JI2Seigne~ent suprie,!r, en France
de L.Lvy Garboua, Cahiers de 1 1.8.B.A., srie SG, n" 1.
B. Lemennicier, L.Lvy Garboua, J.P. Jacousse, Incidences
de l'ducation sur la consommation,CREDOC, dembre 1978.

42

Demain le libralisme

financier par rapport l'accumulation du capital


humain individuel; recherches sur les effets pervers
de nos. structures fiscales contemporaines; reprage
des transferts indus, etc. 23 ;
..
- pour mieux comprendre la nature et la dynamique de certains aspects gnralement ngligs des
problmes contemporains d'emploi et de chdmage :
raisons et consquences du dveloppement du travail .
fminI;l. 24; explications de la croissance du taux de
chmage par la thorie dite de la Prospection
d'emploi JI; applications l'tude du dveloppement
des formes nouvelles de travail temporaire, aux problmes d'amnagement et d'organisation du temps
de travail 211

23. Sur ce sujet, voir la Charte fiscale des cc nouveaux conomistes publi~e dans le numro d'octobre 1979 de Vie et
Sciences conomiques. Voir galement les articles de Pascal
Salin dans Le Monde (juillet 1979) et dans L'Economie
(fvrier 1979), ainsi que la controverse C).ui l'opposa Pierre
Uri dans les colonnes de Commentaire (nO I 3 et 4, 78-79).
24. Cf. Bertrand Lemennicier et Louis-Lvy Garboua, L'Offre
de travail fminin et le dilemme autarci~march~ CREDOC,
dcembre 1979. Nabil Aboud et Philippe Cazenave, lA Division
du travail entre les conjoints et l'enyJloi du temps des mnaIl~&.. communication au colloque Economie de la famille,
C~DOC, Paris, 4 et 5 juin 1980.
25. En matire d'application des approches de la thorie
conomique moderne du capital humam et de la thorie de
la prospection aux problmes franais d'emploi et de chmage, nous commenons enfin disposer de travaux de
recherche empirique grce aux efforts du professeur JeanJacques Rosa et de son quille de la Fondation pour la nouvelle conomie (107, avenue Henri-Martin, 75016 Paris). Voir
notamment Jean-Jacques Rosa" Le Chmage des annes 1980 ,
document publi dans la srie des Cahiers de Recherche de
la F.N.E.P.
Pour une autre application du concept de prospection au
fonctionnement du march de l'emploi, voir l'tude de Philippe d'Arvisenet sur la mobilit gOgraphique dans la rgion
lilloise : cc Prospection sur le marcli du travail et mobilit
gographique , parue dans la revue Consommation (2, 1979).
A partir des donnes d'enqutes locales, PhiliK~:1 d'Arvisenet
y montre que la mobilit spatiale apparait
ement plus
largement motive par son intrt (acte volontaire) que par
le dcouragement ,
Sur les problmes d'amnagement du temps de travail, voir
la thse de Jean-Louis Michau, Amnaflement et rduction
du temps de travail, rpartition sur l'extstence, Universit de
Paris X.Nanterre. Ralis sous la direction du professeur

La Nouvelle conomie

43

Enfin, si les nouvelles thories du consommateur


et de la consommation n'apportent pas grand chose
aux praticiens du marketing, de la publicit et du
management, elles prsentent nanmoins l'intrt de
combler une large part du hiatus qui, traditionnellement, existe entre la faon dont les conomistes
dcrivent l'conomie, et la faon dont les p,raticiens
la vivent. Comme le lecteur pourra le vrifier dans
certains des chapitres qui suivent, pour la premire
fois la thorie conomique, avec l'utilisation gnralise du concept de coCtt d'information apporte des
instruments qui permettent de mieux comprendre
la rationalit de comportements qui font partie de
la pratique quotidiemi.e de la gestion des entreprises,
mais qui taient jusqu' prsent trs mal pris en
compte par la thorie traditionnelle du march (d'oil
un dialogue souvent difficile entre thoriciens et praticiens) : politiques de segmentation et de diversification des produits, politiques de marques, stratgies.
publicitaires, certaines pratiques commerciales traditionnellement juges. comme tant contraires la
concurrence et aux intrts du consommateur, mais
dont il est maintenant dmontr qu'elles contribuent
en ralit amliorer .l'efficience du fonctionnement
des marchs, et donc le bien-tre des consommateurs.
Bien que souvent apparemment beaucoup plus
abstraite que les schmas conomiques classiques qui
font partie de notre enseignement et de nos connaissances de base, la nouvelle conomie est bien
des gards plus concrte, plus proche de l'exprience
vcue et quotidienne que les individus ont de l'conomie..

Guy Caire, ce travail a pour mrite d'apporter au public


franais une prsentation de l'at'plication des thories de
Gary Becker sur le capital humam et l'allocation du temps
aux .problmes de l'organisation du temps dans le travail et
hors travail.

II

La politico-conomique
. une nouvelle approche
de l'conomie mixte
La seconde grande caractristique de la nouvelle
conomie est lie l'ide que l'on ne peut pas dissocier l'analyse des mcanismes d'allocation de ressources dans une conomie de march, d'une
rflexion simultane sur la faon dont se crent et
voluent les rgles collectives qui encadrent l'action
des agents conomiques.
Si, en effet, la thorie conomique part du postulat
que les individus agissent en fonction de la recherche de leur plus grand avantage personnel, il ne faut
pas perdre de vue qu' tout moment la structure
relative des intrts individuels est troitement conditionne par l'ensemble des contraintes collectives
(institutions politiques, droit public ou priv, jurisprudence des tribunaux, murs et coutumes, tabous
sociaux ou religieux...) qui psent sur tous les comportement individuels. Cette structure des intrts
individuels ne dperid pas seulement des prfrences
intrinsques de chacun; mais aussi de la faon dont
les systmes de contraintes associs tout mode
d'organisation collective favorisent ou pnalisent certains types de choix, certaines prfrences ou certains comportements particuliers par rapport
d'autres; par exemple les comportements de type

La Nouvelle conomie

4S

goste et gocentrique par rapport aux valeurs


altruistes, ou l'inverse.
Ainsi que le rap~lle avec raison Serge Christophe Kolm
dans sa RciproCIt gnrale : Un systme conomique

ne produit 1?as seulement des biens et des services. Il


produit aUSSl des tres humains et des relations entre eux.
La faon dont la socit produit et consomme a une
grande influence sur les personnes, les caractres, les
connaissances, les dsirs, les bonheurs, les types de relations interpersonnelles.

Or la thorie conomique conventionnelle souffre


cet gard d'une grave lacune : elle traite les institutions sociales et politiques comme des donnes
exognes fixes une fois pour toutes. Elle ne tient pas
compte des interrelations troites qUi existent nces-'
sairement entre le fonctionnement mme de la vie
conomique et l'volution du cadre politique et institutionnel. Elle ne tient pas compte de ce que si le
fonctionnement du systme social dpend des choix
individuels, l'inverse ceux-ci sont troitement conditionns par la' structure existante des institutions,
cependant que l'volution de ces dernires est ellemme conditionne par les ractions des acteurs du
systme aux contraintes que les institutions existantes leur imposent. Moyennant quoi, ses adversaires
marxistes ont beau jeu de lui reprocher de ngliger
certains aspects fondamentaux de toute ralit
sociale.
Dans . cette optique, l'une' des originalits de. la
nouvelle conomie est de montrer qu'une thorie
de l'allocation des ressources qUi. part de l'analyse
logique des choix individuels, comme c'est le cas de
la thorie conomique no-classique, n'est pas ncessairement ferme la prise en compte des phnomnes de pouvoir ou de conflit qui interfrent avec le
fonctionnement des mcanismes de march, et dont
on reproche traditionnellement aux conomistes libraux de ne tenir aucun compte 28. C'est tout le
domaine des thories dites du Public Choice, carae26. Voir par exemple Pierre Rosanvallon dans son article
L'UtQPie des NouvejilUlt Economistes , publi dans Cacfres.;
C.F.D.T. de septembre-octobre 1978, repris dans ProbUmes
konomiques, n 1615 du 21 mars 1979.'

46

Demain le libralisme

tris par l'application de la dmarche conomique


l'tude de la dynamique des organisations collectives : thorie des biens collectifs et de l'Etat, thorie
des clbset des groupes de pression, analyse cOnomique de la production du droit et des institutions ...
Intgrer l'Etat

Nombre de commentateurs ont ragi aux apports


du Public Choice en considrant qu'il ne s'agissait l
que d'un retour l'anti-tatisme viscral qui, selon
eux, serait inscrit au cur mme de la philosophie
sociale librale 2'1. Outre le fait qu'elle traduit une
mconnaissance profonde des sources philosophiques
du libralisme, une telle raction est non seulement
excessive; elle passe compltement cOt de ce qui
constitue l'inspIration fondamentale des travaux des
conomistes du Public Choice. Ainsi que je l'ai rsum
l'occasion d'une confrence prononce devant
l'Association des conomistes belges de langue franaise 2S, le Public Choice - dfini comme l'application des techniques de l'individualisme mthodologique l'exploration des choix politiques et institutionnels - n'es~ pas autre chose qu'un effort pour
resituer la problmatique des conomies mixtes
contemporaines dans une perspective d'exploration
scientifique diffrente de celle laquelle nous sommes gnralement habitus; perspective dont le.s
nouveaux conomistes ont seulement la faiblesse
de penser qu'elle dbouche sur des modes de repr27. Cf. par exemple Blandine Barret-Kriegel dans L'Etat et
tes Esclaves, Calmann-Lvyl 1979. c Il y a bien une doctrine
politi9.ue librale mais, cnt-elle, elle se rduit la philosophie mdividualiste des droits de l'homme. Il y a bien une
politique librale, mais elle est restreinte la garantie des
Ciroits individuels. Il n'y a pas, il ne peut pas y avoir une
doctrine et une politique tatistes, librales. Sur la question
de l'Etat, le libralisme est muet. Ce qui est faux 1 mme si
une certaine forme de prsentation classique des Ides librales n'chappe pas cette critique.
28. Henri Lepa~e, L'Etat ou le March: une nouvelle approhe de l'conomIe mixte, Congrs des conomistes belges de
langue franaise, Namur, 17 et 18 novembre 1977.
.

La Nouvelle conomie

47

sentation thorique plus ralistes que totis les modles jusqu' prsent dvelopps tant par les conomistes, que par leurs collgues sociologues ou
spcialistes des sciences politiques.
Les conomistes, font en effet remarquer ceux qui
s'inscrivent dans ce courant de pense, ont consacr
depuis un quart de sicle beaucoup d'efforts et
d'nergie recenser toutes les imperfections et faillites (dysfonctionnements) qui empchent le march
d'assurer l'allocation optimale des ressources. Mais,
ajoutent-ils, ils le font en supposant implicitement
qu'il suffit de confier aux pouvoirs publics le soin de
corriger ces dfauts des mcanismes de l'conomie
de march pour que le problme de l'allocation des
ressources soit ncessairement rsolu dans des conditions plus efficaces que celles. qui auraient prvalu
si l'on avait laiss le march, mme imparfait, fonctionner librement. Or, qu'est-ce qui nous le garantit?
L'Etat, rappellent les fondateurs du mouvement du
Public Choice 29, n'est pas une construction dsincarne, dote du don d'ubiquit et d'infaillibilit, mais
une organisation humaine o les dcisions sont prises
par des tres hmnains, des hommes' politiques, des
fonct~onnaires, des experts, des conomistes, ni meilleurs ni pires que d'autres, eux aussi sensibles leurs
intrts particliliers (pcuniaires, professionnels,
thiques), eux aussi capables de se tromper. Comme
toute socit ou organisation, l'Etat n'est pas un
corps homogne, mais un microcosme au sein duquel
coexistent et s'affrontent une mliltiplicit de groupes
et d'intrts diffrents, concurrents, parfois divergents, qui constituent autant de sources de friction
et de dysfonctionnement susceptibles de modifier le
.cours de l'action publique indpendamment des finalits originelles de celle-ci.
De ce fait, concluent-ils, le problme des conomistes n'est pas seulement de rpertorier les sources
29. Cf. James Buchanan, The Public Seetor versus the Privat Seetor in a Market Eeonomy, communication au sminaire du Centro de Estudios y Comunicacion economica,
Madrid, 21 novembre 1978. James Buchanan, From Private
preferences to Public Philosophy : the Development of Public
Choice , dans. The EconomIes of PoUties, Institute of Economie Affairs, I.E.A. readings 18, Londres, 1978.

48'

Demain le libralisme

de friction oprant sur le march et faussant le jeu


de l'allocation des ressources, pour s'en remettre
ensuite aux bons soins d'une sorte de despote clair,
conseill par des conomistes impartiaux et objectifs.
Il est galement de s'assurer que l'intervention de
l'Etat, pour chaque cas donn, permet effectivement
d'arriver ex-post un rsultat meilleur que celui
auquel, sans cette intervention publique, serait arriv
le, march - ' mme imparfait. Autrement dit, toute
action destine corriger le fonctionnement impar.
fait du march est insparable d'une rflexion simul
tane sur les conditions concrtes de la prise de
dcision politique ou administrative.
Prenons deux exemples
L'Economie politique de J.-M. Keynes
Le premier concerne les politiques de rgulation ke)'P:sienne. Brivement rsum, celles-ci partent de l'Ide
qu'une politique de rgulation budgtaIre, alternant dfi
cits et surplus en priodes soit de ralentissement conomique, soit d'inflation, doit permettre d'arriver l'idal
d'une croissance rgulire sans heurts.
Cependant, font remarquer James Buchanan et Richard
Wagner dans leur livre Democracy in Deficit : The Poli..
tical Legacy of Lord Keynes 80, Keynes a oubli que ce
ne sont pas des conomistes 9,ui font la politique conomi~ue, mais des hommes politiques - qui prennent les
dCISions, et des fonctionnaires - qui les prparent et
sont ensuite chargs de les mettre en application. Ces
hommes sont, certes, aussi soucieux que les conomistes
d'arriver rguler les mouvements de la conjoncture,
mais cet objectif n'est pas leur seul souci. Les uns sont
proccups par leur rlection lors des prochaines consul
tations electoraIes: les autres par leur carrire dont le
droulement n'est pas seulement fonction de la qualit de
leur gestion conomique.
,
Or, l'action conjoncturelle n'est pas neutre par rapport
ces contraintes non conomiques. Les politiques de dfi
cit budgtaire ont pour caracteristi~ues qu'elles rapportent des dividendes politiques relatIvement rapidement
(relance de l'conomie, diminution du chmage dans les
30. Cf. James Buchanan et Richard Wagner Democro,py in
Deficit : the PotiticaZ Legacy of Lord Key,nes, Academic Press,

1977. Pour une version rsume, voir J.M. Buchanan, Jobri


Burton et R. Wa~er, The Consequences of Mr. Keynes,. Ins
rsm~e of, EconottUc Mairs, Hobart Paper 78, I.E.A., Londres,

La N ouvette

conomie

49

deux ou trois trimestres qui suivent), alors que leurs coll.ts


. sont eux relativement plus longs se manifester (relance
ultrieure de l'inflation). A l'inverse, les politiques de surplus budgtaires ont, court terme, un coefficIent d'impopularit lev (ralentissement de l'activit conomique,
accroissement du chmage) alors que leurs effets bnfiques prennent beaucoup :plus de temps porter .leurs
fruits (rduction de l'inflation 81).
Quel est alors le rsultat de ce dsquilibre temporel
dans la distribution des coll.ts et avantages politiques de
l'action conjoncturelle? Il est, expliquent James Buchanan et Richard Wagner, que dans nos dmocraties parlementaires occidentales il y a ncessairement, du faIt des
contraintes du systme politique sur les dcisions et
actions des dcideurs, un dsquilibre qui fait que la
logique de nos socits est de cder aux facilits du dficit
budgtaire, la compensation dans le long terme entre
dficits et surplus ne se faisant pas comme l'avait pens
Keynes. D'o le fait que nos politiques conomiques, en
dpit des espoirs qW 1 une poque, furent placs en
elles, sont plus dstabtlisatriees que stabilisantes: l'inflation y est pratiquement invitable. Ainsi que le rsume
John Burton (qui, lors de l'Universit d't de 1978,
Aix-en-Provence, fit un expos sur l'analyse politicoconomique de l'inflation 82), le problme en l'occurrence
ne vient pas de l'outil lui-mme, mais de ce qu'il a t
conu indpendamment d'une rflexion sur les conditions
.
concrtes de sa mise en uvre .
Moyennant quoi, conclut le principal disciple europen
de.!'Ecole du Public Choiee, le professeur Bruno Frey, de
l'Universit de Zurich, ~ si nous voulons rellement amliorer notre comprhension des fluctuations conomiques,
il est indispensable de disposer de modles et de thories
qui intgrent de faon endogne les principales interactions entre le secteur conomique et le secteur politique - en ajoutant, par exemple aux variables macroconomiques traditionnelles des relations liant l'volution
conjoncturelle des lments tels les sondages d'opinion, l'estimation de fonctions de popularit, les mou31. Pour un exemple de calcul des dlais d'action des instruments de politique budgtaire et montaire appliqu l'conomie franais~ voir Andr Fourans Inflabon and Output
Growth : the .t'rench Experience, Journal of Monetary Economies, janvier 1978.
32. G. Hughes, M. Hawkins and J. Burton, Inflation and
Electoral Competition : a Comt'arative Approach. The Kingston Discussion Papers in PolitIca1 EconomyI979. (Kingston
POlytechnic, Kingston upon Thames, KTI 2: E, Grande-Bretagne).

50

Demain le libralisme

vements du personnel politique, la localisation des dates


d'lection, etc. 88 .
'

Le Myope et le Presbyte
Le' deuxime exemple concerne l'habitude que nous
avons prise de considrer que le march est ncessairement myope" en ce sens qu'il ne pense et n'agit qu'en
fonction d'intrts court terme, et donc qu'il convient
de confier l'Etat la prise en charge de la gestion du long
terme. Attitude rsume par cette rflexion d'un grand
patron qui, au lendemain de la publication de Demain le
capitalisme, me dclarait ,: En tant qu'industriel, je peux
vous affirmer que l'entreprise n'agit qu'en fonction d'horizons et de proccupations court terme: il faut donc bien
qu'il y ait un Etat pour s'occuper du long terme'84.
Une telle dclaration traduit une surprenante incomprhension des mcanismes fondamentaux d'une conomie
de march. Parler de l'efficacit essentiellement court
terme du march n'a aucun sens. Ce n'est pas parce que
le chef d'entreprise a le sentiment de ne faire que de la
gestion court terme que ses dcisions n'intgrent pas
une certaine vision de l'avenir. Car, dans un systme de
march, les prix et les col1ts intgrent le long terme en refltant l'opinion que les agents conomiques ont sur l'volution future des principales donnes de la vie conomi9ue
et sociale. L'entrepreneur est comme Monsieur Jourdain:
il n'a pas' besoin de faire consciemment dU: lo~ terme
pour intgrer celui-ci dans ses dcisions. C'est prCIsment
l l'une des vertus fondamentales des mcanismes de
march. Le march ne reflte pas seulement la structure
des besoins immdiats des consommateurs, mais aussi,
via les prix qui intgrent ncessairement (lorsqu'on n'est
pas en rgime de contrle administratif des, prix) les
anticipations individuelles de chaque agent conomique
en fonction des informations personnelles dont il dispose
sur son environnement, la structure prvisible des
donnes conomiques de' demain, pour autant qu'on en a
33. Pour une prsentation synthtique des modles _politic:oconomiques appliqus la ;J?rvislon conjoncturelle, voir
Jean-Dominique Lafa)', La Politico-Economie : Vers une nouvelle Economie politique , dans Analyses de la Sedeis, n 12,
novembre 1979. Ainsi que M. Schneider, W. Pommerehne et
J.-D. Lafay, Les Interactions entre conomie et politique:
synthse des analyses thoriques et empiriques, Institute for
empirical research in economics, Universit de Zurich, mai
1979.
'
, 34. Voir galement les dclarations de Raymond Barre
une interview de L'Expansion (sept. 78) o le Premier ministre
exprimait d.es ides absolw,nent Identiques.
"

La Nouvelle conomie

51

une conriaissance imparfaite dans un monde fondamentalement incertain.


Il est vrai qu'un certain nombre d'conomistes rputs
(comme Kenneth Arrow) ont dmontr, il y a dj longtemps, 9,ue le march ne conduit pas automatiquement
l'utilisatIon la plus efficace possible de toutes les informations qui circulent dans une socit moderne - notamment les informations concernant le futur. Et cela parce
que l'information ayant un caractre marqu de bien
collectif, la logiCIue du march et de la libre-entreprise est
de n'affecter la production de celle-ci qu'un montant de
ressources infrieur celui qui correspondrait l'allocation optimale des ressources de la collectivit (logique
de sous-production). Mais cela suffit-il pour considrer que
ce que le march fait mal, l'Etat le fera automatiquement
mieux que lui ? Pour conclure que l'Etat est ncessairement en position d'assurer une meilleure mobilisation de
l'information, et une meilleure prise en compte de l'incertitude du futur que ce n'tait le cas avant, ou que ce
n'aurait t le cas si l'Etat n'tait pas intervenu?
Dans un article qui a jou un rle considrable dans le
dveloppement de la pense et des approches de la nouvelle conomie BIS, Harold Demsetz a dmontr qu'en
rpondant oui implicitement ces deux questions, l'approcliemoderne du welfare (conomie du bien-tre), sur
laquelle sont fondes toutes les thories contemporaines
de l'conomie mixte ou de la planification souple en conomie de march, commet l encore une erreur d'optique.
Elle nglige que le vrai problme n'est pas seulement
d'tudier comment fonctionne la production d'information
ou la prise en charge du risque dans une conomie de
marchi!, mais aussi d'tudier comment cette production
est assure dans le cadre des institutions publiques censes complter ou suppler aux dfaillances du march, et
de com}!arer l'efficaCIt relative de ces deux modes concurrents d allocation. Or, cet gard, le bilan collts/avantages
n'est pas ncessairement favorable l'Etat.
Pourquoi? Parce que, pour faire de la bonne prvision
dans un monde de plus en plus complexe oh la somme des
informations ncessaires au fonctionnement de la vie
sociale dpasse tout ce que pourrait intgrer un cerveau
individuel, mme aid des ordinateurs les plus sophistiqus, l'accumulation de donnes ne suffit pas. La qualit
et la pertinence des informations slectIonnes, collectes et traites sont encore/lus importantes et plus fondamentales que leur quantit du frut que l'information est
elle aussi une ressource rare qu'il faut conomiser et
35. Harold Demsetz, c Information and Efficiency:, Another
Viewpoint , Journal of Law and Economies, avril 1969.

52

Demain le libralisme

utiliser de la faon la :plus efficace possible. Ce qui pose la


question de la motivatIon qu'ont les agents conoIIllques
rechercher et traiter la meilleure iiormation possible
dans le contexte des problmes essentiellement subjectifs
qui sont les leurs.
.
Or, sur ce plan il existe une diffrence essentielle entre
les institutions du march et les institutions publiques.
Dans l'entreprise, la sanction est immdiate : la conctJl."o
rence limine impitoyablement celui 'dont le jugement ou
la clairvoyance se rvlent infrieurs; l'intrt que l'entrepreneur ou ses cadres ont faire le meilleur effort
d'information possible est donc trs direct. Ce qui n'est
pas du tout le cas dans les administrations mme dconcentres ou dcentralises, mme les mieux quipes, o
ceux qui paient les pots casss d'un mauvais jugement
sont rarement les mmes que ceux qui ont conu la politique en cause (exemples du Concorde, de la politique
ner$tique ou de la politique sidrurgique; avec, a contrano, l'exemple de Boussac).
Il est vrai qu'avec l're des managers, la monte de la
technostructure et le divorce entre gestion et proprit, le
profit ne joue plus exactement le mme rle de contrle
de l'efficacit que celui qu'on trouve dcrit dans le schma
classique de l'entreprise des manuels. Il est vrai aussi que
les processus d'ajustement ne sont pas instantans et que
les plus mauvais gestionnaires (du point de vue de la
socit) ne sont pas limins aussi rapidement qu'il
pourrait tre souhaitable. Mais cela n'a pas d'importance.
Car l encore, ce qui compte, explique Harold Demsetz, ce
n'est pas l'cart entre la ralit et une norme idale, mais
le fait de savoir quelle est des deux institutions rivales et
complmentaires (le march, mme imparfait, ou l'Etat),
d'une part, celle o le systme de contraintes qui dtermine les comportements et les motivations des dcideurs
est celui qui garantit le mieux que les dcisions prises se
rapprocheront le plus de ce qui est ncessaire pour assurer l'auto-rgulation du systme conomique et social;
d'autre part, celle o les erreurs sont les plus rapides se
rvler, et les sanctions les plus rapides intervenir.
L'analyse et l'exprience montrent que c'est rarement
l'Etat.
Cet exemple est un peu plus complexe que le prcdent,
mais il permet encore mieux de saisir la vritable perspective du problme 'pos par les nouveaux conomistes
de l'cole du Publrc Choice. Ainsi que l'a un jour rsum
Lord Ralph Harris lors d'un colloque organis Rome par
la Fondation Einaudi (novembre 1978) : Que dirait-on
d'un jury qui, dans le tour final d'un concours de chant,
dciderait brutalement d'accorder le prix au second candidat, aprs avoir cout le premier, mais sans attendre
que le second passe son tour l'preuve, sous le prtexte

La Nouvelle conomie

53

que le premier tant particulirement mauvais, le second


ne peut pas tre pire? On jugerait sans doute qu'il est fou.
C'est pourtant, conclut Ralph Harris, ce genre de dmarche que les conomistes pratiquent quotidiennement lorsqu'il s'agit de justifier l'extension croissante du secteur
public et de l'intervention de l'Etat dans la vie conomique.
Aux yeux des tenants de la nouvelle conomie , le
principal dfi pos la science conomique contemporaine est de sortir de cette fiction qui fait que les
conomistes se comportent comme s'ils faisaient deux
poids et deux mesures selon que ce qu'ils tudient
ressort de l'conomie prive ou de l'conomie publique. Au lieu de partir du principe que toute intervention est lgitime ds lors que l'on a recens une
srie d'imperfections et de dysfonctionnements dans
le fonctionnement du march, il faut tre sr que les
imperfections des mcanismes tatiques ou publics
ne seront pas suprieurs aux imperfections auxquelles on dsire lgitimement porter remde. Autrement
dit, .le problme est de rompre avec une habitude
de pense et d'action ce point ancre dans nos mentalits et nos rflexes que certains des nouveaux
conomistes en sont eux-mmes parfois victimes
sans le savoir.

Les effets pervers de la rglementation


De cette approche dcoule que les analyses cots/
avantages des rglementations et interventionspubliques tiennent une si grande place dans la littrature
scientifique de la nouvelle conomie, comme je
l'ai montr dans Demain le capitalisme.
Lors d'une rcente intervention dans un colloque
organis Paris, le professeur Jean-Luc Migu de
l'Ecole nationale d'Administration publique du Qubec, a ainsi rsum les principaux enseignements des
recherches thoriques et empiriques menes en Amrique du Nord.
Dans les secteurs concurrentiels et non monopolistiques, la consquence de la r~ation en matire d'entre
et de prix a t d'lever les pnx de l'industrie rglemente
au-dessus du cot, et donc des niveaux non concurren-

S4

Demain le libralisme

tie1s. C'est l'effet premier que la tradition analytique fait


ressortir 88. Il n'est pas le sew.. Il reste que les illustrations
de cet impact ne manquent pas. Au Canada, les politiques
de mises en march des produits agricoles sont expressment destines gonfler les prix qu'obtiennent les feJ:lo
miers aux dpens des consommateurS (les seuls offices
provinciaux de mise en march du lait co~.tent une douzaine de millions de dollars l?ar an aux consommateurs de
l'Ontario et de la ColomDle britanniq.ue). Les lois du
travail et du salaire minimum sont f81tes pour hausser
les salaires de la maind'uvre syndique, au dtriment
des consommateurs et des autres travailleurs non sl'D,diqus. Les commissions des transports sont l pour faire
obstacle l'entre de concurrents et maintenir des prix
de cartel dans ce s.ui autrement donnerait lieu des prix
concurrentiels. : 1aviation, le taxi, le camionnage (les
tarifs de camionnage sont suprieurs d'environ lU p. 100
dans les provinces o cette profession est rglemente, par
rapport aux tarifs moxens des autres rgions), le transport public urbain et 1interurbain.
e Dans l'aviation, poursuit JeanLuc Migu 81!,.,W.A. Jordan estime que la rgulation a maintenu aux ~tats-Unis
des prix de 32 47 p. 100 suprieurs ce qu'ils seraient
sans elle. Le mme auteur a, plus rcemment (1978),
calcul que les tarifs ariens sont au Canada de 111
191 p. 100 suprieurs ce qu'ils seraient sans rglementation ni rationalisation. La rgulation a aussi contribu
tablir et perptuer des prix discriminatoires dans l'industrie du chemIn de fer.
e On peut en dire autant de la rgulation des professions dOnt la fonction historique principale a t de restreindre l'information des consommateurs par l'interdiction faite la rclame et aussi de limiter la venue de
concurrents l'exercice de l'occupation par le contingntement et l'imposition de codts excessifs d'entre. On
connatt, l'ar exemple, les rsultats deR.A. Kessel qui fixe
40 p. 100 la hausse des tarifs des mdecins imputables
la corporation professionnelle institUe par la loi. Par la
faute des contraintes opposes la rclame, le prix des
verres correcteurs se situerait des niveaux CIe 25 '
36. Pour une revue synthtique de cette tradition analytique,

voir Florin Aftalion, Rglementation et Croissance de l'Etat.


dans Vie et Sciences tconomiqus, avril 1978.
37.leanLuc Migu,Rtgulation, Production bureaucratique
et Standardisation en rtgime dtmocratique, Rono! Ecole
nationale d'Administration publique, Qubec, .fanvier 980. Le

professeur Mi~ est galement l'auteur d'un livre: L'EconD-.


mute et la Chose putilique (Les Presses de l'Universit-de
Qubec, 1979) ott fi multiplie les exemples d'aplillcation: de la
nouvlle onomie. des problmes d'act1alit canadiens.

La Nouvelle conomie

55

40 p. 100 plus levs dans les Etats amricains interdits


la publicit. Au Canada, le C.R.T.C. limite artificiellement
le nombre de chaines de radio et de tlvision au profit
des diffuseurs en place; il interdit la tlvision page et,
en gnral, rtrcit les choix des auditeurs en matire de
contenu, sous le douteux prtexte que le lgislateur sait
mieux que les individus eux-mmes les missions qui leur
conviennent. Les commissions de valeurs mobilires im,l;?osent aux courtiers une structure de commissions (tanfs)
totalement dissocie de la structure des cots de production dont les principaux effets ont t: 1) d'attnuer la
concurrence entre les agents de change en place et les
agents potentiels, et 2) de hausser les prix des grosses
transactions et des actions prix levs. L'une et l'autre
consquences constituent le sousproduit de la cartellisation des offreurs organise par le lgislateur. Toutes deux
rduisent le bientre de l'pargnant-investisseur que les
commissions de valeurs mobilires taient censes protger.
'L'effet de la rgulation introduite dans les secteurs
concurrentiels, conclut le professeur Migu, a donc t
principalement de hausser les prix aux consommateurs
au-dessus du coCU de production et d'oprer des transferts
de rente des consommateurs aux dtenteurs de facteurs.
En contrepartie de cette action restrictive dans les secteurs concurrentiels, on ne peut pas nier le fait que la
rgulation ait occasionnellement abaiss le prix l'ache:teur dans les secteurs o l'entreprise aurait dj joui d'un
certain pouvoir monopolistique sans l'avnement de la
rgie publique. Par rapport aux rsultats engendrs par
le march, la rgulation aurait dans ces cas rapproch le
prix du cot et ainsi transfr une partie de la rente de
monopole aux consommateurs. Mais, soit que l'effet ici
not s'avre ngligeable, soit que le biais des analystes
traditionnels de la rgulation les ait ports le sousvaluer, toujours est-il que le fait de l'abaissement des
prix et son ampleur semblent plus difficile tablir que
leur contrepartie dans les secteurs concurrentiels. Les
auteurs amricains dcouvrent en effet que le prix de
l'lectricit, du tlphone, du chemin de fer et du gaz
naturel (jusqu' ces dernires annes dans ce cas particulier) n'aurait subi que des variations minimes par suite
de l'institution des rgies publiques.
Partant de l, le professeur Migu montre que
l'intervention rglementaire des pouvoirs publics,
dans des systmes dmocratiques tels que les ntres,
conduit en dfinitive deux types d'effets:
- Un effet de discrimination par les prix analogue
celui dont on rend responsable, dans les thories

S6

Demain le libralisme

de la concurrence imparfaite, les entreprises en position monopolistique, avec la diffrence, crit-il,


qu'ici c'est la rglementation publique qui en est responsable . Mais le rsultat est le mme : Les
consommateurs demande forte ou inlastique portent dans ces cas le fardeau de prix suprieurs aux
demandeurs demande faible ou lastique ;
- Un effet de subventions croises:
Les entreprises rglementes, expliq1.le-til, maintiennent des prix en dessous des cots dans des services dficitaires qu'elles financent par le maintien de prix suprieurs aux cots dans les services payants. Les demandeurs
subventionns sont les groupes de consommateurs cot
lev qui n'assument qu'une fraction du cot. Les gens .
cot de production lev empochent cette fois-ci la rente.
Au Canada, prcise-til, Baldwin a construit un dossier
convaincant sur l'tendue des subventions internes accordes par Air Canada aux itinraires locaux et de faible
densit. Un phnomne semblable s'observe aussi dans la
tarification de Bell Canada pour ses services tlphonisues. La structure canadienne des tarifs serait telle que
1interurbain subventionnerait les appels locaux, le tlphone d'affaires le tlphone domestiCl,ue et le tlphone
urbain le tlphone rural. Aux Etats-Ums, Ippolito dmon
tre que la rgulation de l'assurance auto par les Etats
comporte un certain degr de subvention aux conducteurs
risque lev par la majorit des conducteurs. La structure des tarifs de l'assurance auto publique au Qubec
prvoit cette forme explicite de subvention. La pratique
de la subvention croise s'observe aussi dans les tarifs de
l'HydroQubec et du transport par peu prs tous les
modes. Le rsultat global de cette sorte de pratique reste
partout le mme: l'galisation plus grande des prix, de la
quantit et de la q,ualit du service travers le rseau,
travers la populatlOn d'acheteurs.
Les tudes ayant pour objectif de quantifier les
effets pervers ou les effets de transfert indu (c'est-dire non volontaires) des rglementations conomiques et sociales sont encore rares en France. Lors
d'une runion de comit du VIlle Plan, le professeur
Babeau exprimait rcemment le regret qu'en cette
priode d'inquitude devant. la croissance du chmage et au moment o l'une des ambitions des pouvoirs publics est de rduire l'cart de la hirarchie
des rmunrations dans l'industrie, rien n'ait par
exemple encore t fait pour mesurer les effets de la
lgislation du salaire minimum sur le chmaged~s

La Nouvelle conomie

57

jeunes et leurs perspectives de vie active. L encore


nous dpendons pour l'essentiel d'tudes amricaines 88 .
La situation est cependant en train d'voluer.
L'analyse des effets conomiques et sociaux des
rglementations publiques constitue en effet l'un des'
points clefs du programme de recherche de la Fondation pour la Nouvelle Economie politique, dirige
par le professeur Jean-Jacques Rosa (qui par ailleurs
anime l'Institut d'Etudes politiques de Paris un
programme de doctorat dont les activits sont elles
aussi largement centres sur l'application des outils
de l'analyse conomique l'tude des effets des rgIe- .
mentations). C'est ainsi que dans les premiers Cahiers
de Recherche de la F.N.B.P. on trouve une tude
de Florin Aftalion et Jean-Jacques Rosa sur le monopole de la tlvision 89, une analyse sur les consquences de la modification du systme d'indemnisation
du chmage 40, une tude conomique des syndicats 41. La F.N.E.P. a galement men un long travail
de recherche sur les consquences et perspectives de
38. Cette lacune devrait cependant tre J;lrochainement comble par la publication d'un article du professeur Andr Fourans o l'auteur montre que la hausse du SMIC expliquerait
prs de 80 % de l'accroissement du taux de chmage des
moins de 2S ans entre 1973 et 1977. Sur les consquences de
la lgislation sur le salaire minimum, voir Philippe d'Arvisenet, Les Effets des l~slations du salaire minimum sur le
fonctIonnement du march du travail , Analyses de la SEDEIS,
octobre 1978. Michel Lutfalla, Les Co1ts sociaux du salaire
minimum aux Etats-Uni$ , Analys~s de la SEDEIS, fvrier 1979:
Par ailleurs, pour un remarquable et trs complet survey
de l'ensemble des travaux consacrs aux consquences inattendues -et aux effets pervers des lgislations sociales, tant
en Europe qu'aux Etats-Unis, voir la contribution du professeur belge H. Deleeck, L'effet Mathieu - de la rpartition ingale des biens collectifs ", dans Recherches sociologiques de Louvain, n 3 1978.
39. Florin Aftalion et Jean.Jacques Rosa, Tlvision : la
fin d'un monopole ", Cahier de recherche n 1 de la F.N.E.P.,
Rappelons ce sujet que Pascal Salin et Alain Wolfelsperger
ont, il y a dj quelques annes, publi dans Le Monde
(4 janvier 1972), une remarquable Economie politique. de
France Musique o il tait clairement montr comment un
monopole public fonctionnait davantage pour la satisfaction
de ses animateurs que pour celle de ses auditeurs.
40. Laurence Forteville, Note sur le co1t d'opportunit
du chmage ,F.N.E.P., Cahier de Recherche, n 2.
41. Jean-Jacques Rosa, L'Analyse conomique des syndicats Il, F.N.E.P., Cahier de recherche, n S.

58

Demain le librali$me

notre systme actuel de Scurit sociale; travail dont


les rsultats ont t publis dans L'Express 42.
Par ailleurs, sous la direction du professeur Georges Gallais Hamonno; l'Institut orlanais de Finances
mne des tudes sur les consquences de la rglementation des marchs financiers. Deux de ces tudes, l'une concernant la rglementation des socits d'assurances 43, l'autre la rglementation des
SICAV 44, ont t publies dans le numro de
janvier 1979 de la revue Vie et Sciences conomiques;
numro dans lequel on trouve galement une tude
de Jean Kaufman et Maurice Nussembaum sur les
effets de la loi Galley sur le march du terrain
btir 45 .
Tout cela n'est pas grand-chose relativement aux
prolifrations de la littrature nord-amricaine. Mais
c'est un dbut. L'analyse conomique des rglementations constituera sans doute l'un des principaux
domaines d'expansion de la recherche conomique
des prochaines annes.

Plus d'Etat qu'il n'en faut


Toutes ces tudes sont fondes sur l'analyse des
comportements des diffrents intervenants agissant
sur ces marchs. Elles mettent en lumire que la plupart des rglementations en place partent le plus
souvent d'hypothses arbitraires quant aux ractions
des agents. Cependant,. pour comparer l'efficacit
42. cr Comment sauver la Scurit sociale? par JeanJacques Rosa, dans L'Express du 20 octobre 1979.
'43. Jean-Jacques Rosa et Christian Ferry, cr Effets des rglementations sur la rentabilit et le risque des compagnies
d'assurance non-vie , Vie et Sciences conomiques, janvier
1979.
44. Georges Gallais Hamonno, La rglementation des
SICAV est-elle un avantage pour les pargnants dans un
monde d'information imparfaite? Vie et Sciences conomiques, janvier 1979.
45. Jean Kaufman et Maurice Nussembaum, Les Effets de
la loi Galley sur le march du terrain btir urbain , Vie
et Sciences conomiques, janvier 1979. Sur ce sujet, voir galement JeanJacIJues Granelle, cr Hypothses sur les consquences de la 101 Galleyinstituant le plafond lgal de densit
et les zones d'intervention foncire , Chroniques SEDEIS,
mars 1977.

La Nouvelle conomie .

59

relative des solutions par le march ou par l'intervention de l'Etat, encore faut-il disposer d'outils permettant de reprsenter et d'analyser, en les confrontant avec les faits, les rouages de la production
publique. D'o l'essor depuis une dizaine d'annes de
toute une srie de modles conomiques du march
politique (modles de Downs, de Niskanen, de Bor.
cherding, d'Albert Breton, etc.)..
On trouvera plus loin la description d'un de ces
modles, le plus complet, celui d'Albert Breton.
Disons simplement, comme le rsume l'conomiste
anglais Charles Rowleydai1s une intervention lue lors
d'un colloque sur l'conomie du politique 48 , que
la plupart de ces modles ont pour caractristique de
partir de l'ide qu'il faut sortir des approches traditionnelles de l'Etat et de l'conomie publique, dont
le principal dfaut est de prendre comme postulat
implicite que la dmocratie parlementaire et reprsentative dbouche ncessairement sur une production publique qui est le fait d'une autorit omnisciente (en mesure de connatre toutes les donnes
objectives de la vie sociale) et impartiale (qui reflte
strictement les prfrences du corps social). Ils proposent d'analyser la production publique. comme le
rsultat d'une interaction entre vecteurs de demande
et vecters d'offre, mdiatispar les rgles collectives que constituent les institutions du march politique. Les individus sont vus comme ayant des prfrences bien dfinies sur plusieurs tats du monde
possibles, et comme essayant d'influencer le gouvernement pour que celui-ci satisfasse leurs prfrences
individuelles, en utilisant toutes les procdures que
leur doline la vie politique: votes, usage de groupes
de pression, manifestations, grves, migrations, rvolutions.~. Les partis politiques sont assimils des
coalitions au service des objectifs de leurs animateurs assimils des entrepreneurs politiques
(rlections, pouvoir, carrires, idologie;,,), sous la
contrainte qu'ils assurent la promotion des intrts
communs de ceux qui votent pour eux. De mme, le
gouvernement est apprhend comme une organisa46. Charles Rowl~, Market Failure and Government Fallure . dans The Bconomicsof PoZitics,I.B.A. readings 18,
Instituteof l;icOnomic Mairs, Londres, novembre 1978~

60

Demain le libralisme

tion qui cherche maximiser les objectifs du ou des


partis au pouvoir, .sous la contrainte des demandes
que lui transmettent les citoyens, et en tenant compte
galement des objectifs particuliers que poursuivent
les diffrents corps de fonctionnaires sans la collaboration desquels il ne peut agir. Ainsi que le rsume
Jean-Jacques Rosa: Le march politique, c'est un
lieu o s'changent des votes contre des promesses
d'interventions publiques 41.
En dveloppant ce type de problmatique, les conomistes apportent un instrument particulirement
performant pour rpondre des questions telles que
Pourquoi l'Etat crot-il? 48, dU pour mieux comprendre l'actuelle distribution des cots et avantages
sociaux des interventions publiques (thorie des groupes de pression et de la rente politique ou bureaucratique) ; questions auxquelles les marxistes taient
jusqu' prsent les seuls donner des rponses
structures, et face auxquelles les libraux taient
apparemment dsarms. De la mme faon, ces analyses permettent de renouveler compltement le
dbat sur des sujets aussi brlants que la critique
de nos conceptions actuelles de la dmocratie, l'unification conomique et montaire europenne (comme
le montre un trs brillant petit livre du professeur
Pascal Salin 49), le dbat sur les mrites compars de
la mdecine librale ou socialise 60, la croissance des
transferts sociaux.
En adoptant cette problmatique, les nouveaux
conomistes comblent l'une des lacunes les plus vi47. Face face Attali-Rosa., dans L'Express, 9 juin 1979.
48. Cf. Allan Meltzer, "The Decline of the Liberal Economy dans Vie et Sciences conomiques, janvier 1977. Pour
une prsentation des principales thses expliquant la croissance moderne de l'Etat, voir plus loin, pages 123-206. Pour une
application la croissance des dpenses des collectivits
. locales, voir Jean Yves Le GalIou (secrtaire gnral du Club
de l'Horloge.) "La croissance des dpenses cOmmunales estelle inexorable?, dans Administration, n 104, juin 1979.
49. Pascal Salin, L'Unit montaire europenne au profit
de qui? aux Editions Economica 1978, Paris. Voir aUSSI Paul
de Grauwe, European Monetary Union and Market Distortions,
document ronotyp, Universit Catholique de. Louvain,
juin 1978.
50. Voir Frdric Jenny et Andr Paul Weber, Mdecine
librale et surconsommation mdicale, dans Vie et Sciences
conomiques, avril 1979.
.

La Not4velle conomie

61

dentes de la thorie conomique no-classique


conventionnelle : celle qUi consiste ngliger les
interactions troites qui existent entre les sphres
de la dcision prive et celles de la dcision publique.
A cet gard, les nouveaux conomistes ont un point
commun avec les marxistes. Comme eux, ils reconnaissent que l'on ne peut pas dissocier le jeu politique de la prise en compte des lments conomiques
qui constituent l'environnement de la prise de dcision publique. Mais leurs travaux mettent fui cette
invraisemblable fiction qui, dans toute la pense politique contemporaine, qu'elle soit de droite ou de
gauche, conduit considrer que la socit est faite
de deux catgories de citoyens: d'un ct des agents
conomiques mens par la poursuite de leurs stricts
intrts gostes et personnels; de l'autre, des hommes
publics qui n'auraient pour motivation que l'affirmation et le respect de l'intrt gnral.
U encore, il ne s'agit pas seule~ent d'un jeu intellectuel stimulant. En rintroduisant dans l'analyse
des rouages de l'conomie mixte les disciplines scientifiques de l'individualisme mthodologique, et parce
qu'elle part de la prise en compte du caractre nces~
sairement subjectif et imparfait de toute connaissance ou information humaine, cette 'approche conduit
trois sries de conclusions politiques :
- La dmonstration thorique et e:mpirique de ce
que l'action conomique et sociale de l'Etat, telle
qu'elle est actuellement conue, et dans le contexte
prsent de nos institutions, se traduit dans la plupart
des cas par des rsultats exactement opposs aux
effets recherchs. Et donc, en corollaire, que le march est, d'une part, une institution qui, si elle n'est
jamais parfaite, fonctionne gnralement de faon
beaucoup plus efficiente qu'on a appris le croire;
d'autre part, un instrument souvent plus efficace qlle
le recours la bureaucratie pour atteindre cert~s
objectifs conomiques ou sociaux. Certains chroniqueurs ont reproch aux nouveaux conomistes de
se laisser aller tout entiers leur rancur contre
l'Etat 61. D'autres leur font querelle de se reposer
51. Cf. Pierre Drouin dans Feux croiss sur l'Etat D,
Le Monde, 13 mai 1978.

62

Demain le libralisme .

su.r une confusion grave entre capitalisme et cono-.


nue pure de march 112 . Tout cela n'a aucun sens
et reflte bien quel point leurs adversaires idologiques se contentent de les juger partir des clichs
traditionnels de la thorie conomique librale, sans
prendre la peine de regarder de plus prs quelle est
la vritable nature et le vrai sens des analyses de la
nouvelle conomie .
Comme l'a rsum le professeur amricain, Martin
Feldstein devant un journaliste de Business We'ek : Les
nouveaux conomistes ne s'identUient pas ceux qui,
rituellement, demandent une rduction des interventions
de l'Etat i ce sont des conomistes qui demandent moins
d'intervention de l'Etat parce que leurs analyses scientmcrnes les conduisent montrer, preuves l'appui, que
l'Etat est souvent une solution plus coQteuse pour la
collectivit que la solution du march.
A leurs yeux, la science conomique contemporaine,
en ne se proccupant que des dysfonctionnements de
l'conomIe de march, et en oubliant q.ue l'Etat lui
non plus n'est pas une institution parfmte en mesure
de fonctionner comme un despote clair, a conduit
lgitimer le recours plus d'Etat qu'il n'en est
.rellement besoin pour se rapprocher le pls possible
de l'allocation optimale des ressources de la socit.
La cc nouvelle conomie ne fait pas le procs de
l'conomie mixte en soi, inais le procs de thories
qui nous conduisent dvelopper la sphre de l'conomie publique au-del de ce que lgitimise le soui
d'arriver l'allocation des ressources la plus efficiente possible.
- ce dont nous souffrons, ce n'est .pas de trop de
capitalisme ou de trop d'conomie de march, mais
de pas assez de march. Nombre de maux sociaux
ou conomiques dont on: fait habituellement porter
la responsabilit l'conomie marchande trouvent
en fait leur origine dans les effets pervers ou imprvus de prcdentes interventions de l'Etat. De ce fait,
rvle la cc nouvelle conomie , notre socit se
trouve prise dans un cycle vicieux o le plus souvent
l'Etat mtervient non pas pour corriger une dfail52. Pierre Rosanvallon dans
nomistes , article dj cit.

<II

L'Utopie des NouveauX Bco-

La Nouvelle conomie

63

lance relle du march, mais pour porter remde a~


effets pervers de dcisions antrieures, injustement
portes au compte des mcanismes de l'conomie
capitaliste.
- Enfin, les vrais problmes de notre socit
contemporaine ne sont pas conomiques mais institutionnels. Pour les nouveaux conomistes, ainsi que
l'a expliqu Jean-Jacques Rosa de nombreuses reprises, le dfi de notre poque n'est pas conomique
au sens traditionnel: il e&t d'ordre institutionnel et
politique 53 . Le vrai dfi est celui du caractre
prim et souvent trop rudimentaire de nos rgles
constitutionnelles. Il se trouve au niveau des mcanismes qui, au sein des rouages de nos dmocraties
traditionnelles, conduisent l'insu du citoyen, et sans
aucun lien avec ses prfrences relles, une croissance continue de la part de l'Etat dans la vie sociale.

Une nouvelle vision du rle de l'conomiste


La nouvelle conomie , fait aussi remarquer JeanDominique Lafay dans sa prsentation des principaux
modles de simulation politico-conomique, conduit
une vision totalement nouvelle de l'conomiste
dans la socit.
Le fait que le gouvernement soit considr comme un
lment endogne dans le systme politic<H5conomique,
crit-il 54, a des consquences fondamentales pour la
thorie de la politique conomique. Les rsultats empiriques, mme s'ils correspondent des recherches qui ne
font que commencer, montrent que Wicksell avait raison
de vouloir que l'on cesse de considrer l'Etat comme un
dictateur bienveillant et omniscient, soucieux du seul intrt public. Si le gouvernement n'est qu'un lment dans
un systme politic<H5conomique clos, poursuivant ses
propres objectifs et soumis une contrainte de rlection,
les observateurs extrieurs qui s'attachent lui indiquer

53. Jean-Jacques Rosa, Que veulent les Nouveaux Bcono-,


mistes ? Interview publie dans L'Express, 5 juin 1978.
54. Les Interactions entre conomie et politique, Universit
de Zurich, document dj cit p. 50.

64

Demain le libralisme

le chemin . suivre ont peu de. chance d'tre suivis. Ils


doiyent se contentez: d'~ rle plus. modeste, ep aiCU!-t.les
dcideurs - en particuher les lecteurs ~. mleuxut1Ser
leur droit . exprimer leurs prf~nces dans les divers
processus de dcision et en proposant des rgles institutionnelles favorables tous, avec l'espoir que celles-ci
.
seront acceptes par le systme politique.
Ce que Bruno Frey. reformule de faon encore plus
.
nette en disant :
La politico-conomie constitue une innovation mthodologique fondamentale qui conduit une nouvelle dfi
nition de l'conomie plus comme la science des contrats
que la science des choix, comme Lionel Robbins l'avait
dfinie il y a maintenant plus de quarante ans 55. .
Suivant les conceptions de James Buchanan ou de
Gordon Tullock, telles que celles-ci furent dveloppes dans un ouvrage aussi fondamental que The
Calculus of Consent 58, Bruno Frey considre que Je
vritable rle de l'conomiste en tant que conseUler
des pouvoirs publics n'est pas d'agir comme le technicien d'un despote clair et bienveUlant poursuivant la recherche du bien commun; mais comme un
conseiller qui aide les diffrentes parties prenantes
du~march politique . rechercher et dfinir les. compromis constitutionnels ou institutionnels les meilleurs possibles pour garantir que l'ensemble des
institutions du march politico-conomique fonctionnent de faon donner naissance l'arbitrage le plus
quitable entre l'ensemble des prfrences exprimes
dans la population.
.
Ceci, explique-t-il, implique de la part de l'conomiste
trois tches essentielles:
.
1. Le rle du conseiller en politique conom,ique est de .
contribuer la: recherche d'arrangements institutionnels
plus efficients (au sens partien du terme). De tels arrangements peuvent ne pas voir spontanment le jour soit
par manque d'information, soit en raison de l'importance
des coll.ts de transaction, soit encore cause des comportements stratgiques de certains individus ou groupes
sociaux. Le rle de l'conomiste est de contribuer iden-.
55. Bruno S. Frey, I;conomic Policy by ConstitutionnaZ Contract, Kyklos, volume 32, 1979, fasciCules 1/2, pp~ 307-319.
56. J . Buchanan et G. Tullock, The CaZculus of Consent,
University of Michigan Press, Ann Arbori 1962.
.
.

La Nouvelle conomie

tifier les facteurs qui bloquent de telles volutions, et


d'clairer les citoyens ou leurs reprsentants sur les innovations institutionnelles susceptibles d'tre introduites
mais dont les acteurs n'ont pas ncessairement conscience.
.
II. Plutt que de proposer des politiques toutes faites, la
proccupation de l'conomiste devrait tre d'aider la
formation de nouveaux pactes institutionnels garantissant que les individus et groupes sociaux agissent en
fonction d'intrts plus larges que leurs stricts intrts
individuels court terme. L'adhsion de tels pactes
pouvant tre trs coteuse pour certains groupes, le rle
de l'conomiste est de proposer des systmes d'indemnisation ou de compensation susceptibles d'accrotre la
motivation de chacun cooprer la mise en place de
tels arrangements. Ce qui suppose d'abord un diagnostic
prcis des problmes en cause et des intrts en jeu. Ce
qui suppose aussi que l'on montre clairement aux groupes
les plus rticents cooprer, comment leur non-coopration peut, en dfinitive, se retourner contre leurs propres
intrts.
III. Enfin, il est vident que de tels pactes sociaux ne
sont souhaitables que s'ils sont assurs d'une dure de vie
suffisante, et si des mcanismes adquats sont mis en
place de telle faon qu'ils ne risquent pas d'tre instantanment remis en cause au gr des fluctuations politiques
court terme. A l'inverse, il ne faut pas non plus qu'ils
soient trop rigides. Ce qui signifie que l'conomiste ne doit
pas seulement se proccuper de proposer les rgles collectives (constitutionnelles) qui lui paraissent avoir le plus
de chances de garantir que le libre fonctionnement du
systme de dcision politico-conomique conduira aux
compromis socialement les plus efficients possibles. Il lui
faut aussi se proccuper de prciser, l'intention des
citoyens et des responsables politiques, quelles chances alternatives ou dans quelles circonstances les arrangements institutionnels conclus sont susceptibles d'tre
rengocis.
Tout cela peut paratre bien loign du champ
d'action de l'analyse conomique, telle que nous la
comprenons habituellement. Mais lorsque les conomistes mOJ:?,taristes proposent comme solution aux
problmes poss par les fluctuations conomiques
l'adoption d'un principe de croissance montaire stable, c'est bel et bien dans une telle optique institutionnelle qu'ils se situent - ou qu'ils sont naturellement amens se situer ds lors que leur analyse
des effets de la monnaie sur l'conomie travers les

66

Demain le libralisme

comportements individuels les conduit s'interroger


sur les dterminants de la production de monnaie
(en ce sens le montarisme ne se rduit pas une
simple reformulation de la thorie quantitative de la
monnaie, dont les fondements sont purement macroconomiques). De la mme faon, c'est la mme problmatique qui, en matire fiscale bu de dpenses
publiques, conduit des auteurs comme Milton Friedman ou Michael Parkin conciure que le problme
fondamental est d'tablir un cadre institutionnel suffisamment stable sur des priodes suffisamment longues, afin de minimiser les effets dstabilisateurs de.
changements trop frquents ou inattendus.
A partir du moment o l'Etat n'est plus le deus
ex machina des philosophies sociales traditionnelles,
l'conomiste ne peut plus se contenter d'tre un technicien ou un ingnieur social indiffrent au contexte
institutionnel qui prsidera concrtement la mise
en uvre de ses propositions d'action. Sa rflexion
conomique devient insparable d'une rflexion simultane sur les interactions qui relient les structures
conomiques, les institutions politiques de choix
collectifs et les problmes analyss. De cette intgration dpend l'efficacit mme de ses interventions et donc sa crdibilit vis--vis des attentes du corps
social. A cet gard, on est en droit de se demander
si le procs actuellement fait l'conomie et aux
conomistes par ceux qui sont dus du peu d'efficacit des thories conomiques face aux difficults du
monde contemporain ne vient pas prcisment de
ce que la science conomique conventionnelle, celle
que l'on tudie dans les manuels, celle qui prside
l'laboration des politiques conomiques, vacue
traditionnellement ce type de considration.
L'largissement du champ d'application des outils
conomiques aux domaines relevant traditionnellement de la science politique ne provient donc pas
d'une simple volont d'hgmonie intellectuelle. Il
est la consquence naturelle d'une interrogation
lgitime de certains conomistes sur les conditions
d'efficacit de leurs interventions dans un univers o
l'on renonce considrer l'Etat comme un tre homogne, omniscient et refltant par dfinition l'intrt
gnral.

La Nouvelle conomie

67

Parce qu'ils dfendent l'ide que, d'une manire


gnrale, le march est un instrument d'organisation
sociale beaucoup plus efficace qu'on ne le croit traditionnellement, il est de bon ton, dans certains
milieux, d'assimiler les tenants de la nouvelle conomie des palo-libraux fondant leurs propositions
sur l'utopie d'une conomie pure de march compltement disconnecte de la pratique concrte des relations sociales liT. Mais qui sont les plus coupables
d'utopie? Ceux qui, comme l'explique Jean-Jacques
Rosa, inventeur de la formule, continuent de raisonner en fonction d'une vision anglique de l'Etat
et de la Chose publique? Ou bien ceux qui, au
contraire, consacrent tous leurs efforts rompre
avec une telle approche? Contrairement ce qui est
dit et redit, de par son largissement la prise en
compte des phnomnes politiques et institutionnels,
la nouvelle conomie constitue un progrs dans
le ralisme des hypothses partir desquelles sont
construits les modles de reprsentation de la ralit
sociale. C'est l que se trouve vraisemblablement son
apport le plus original et le plus important.

57. Ceci constitue par exemple le thme essentiel de l'article


de Pierre Rosanvallon, L'Utopie des Nouveaux conomistes ..,
ainsi que d'un autre papier paru dans le mme numro,
septembre-octobre 1978 de Cadres-C.F.D.T. : Beaucoup de
bruit pour de vieilles lunes .., par Jean Lafort.

III

Le retour l'conomie politique


Dan!~ un article de L'Expansion (juin 1978), Jean
Denizet reproche aux thories issues de la nouvelle
conomie d'ignorer les enseignements les plus rcents
de l'anthropologie contemporaine, et de constituer
un retour la philosophie hyper-individualiste qui,
selon lui, est la vritable racine du libralisme.

L'individu avant et contre la socit, disait-on aux


et XVII:re sicles; l'individu contre l'Etat, dit-on
aujourd'hui. C'est, crit ainsi Jean Denizet, la vraie racine
du libralisme. C'est le trait commun tous les auteurs
et toutes les nuances de la pense librale. Hobbes
comme Locke, les deux fondateurs, pensent que l'individu
prexiste la socit et la forme par un acte volontaire
de soumission partielle. La socit n'est rien de plus que
.
l'addition des individus qui la constituent. Il
Et Jean Denizet continue: Inutile de souligner qu'aucun chercheur en sciences humaines n'accepte plus
aujourd'hui ce postulat. Toute structure est plus riche que
les lments qui la composent. Il Pour lui, le problme
conomi9.ue ne peut plus tre pos aujourd'hui partir
d'un individu prexistant la socit Il. On se dit avec Franois Perroux -, conclut-il, que l'conomiste qui
ne se sent pas isol dans le mouvement scientifique
d'aujourd'hui fait preuve d'un aveuglement tonnant. Il
Dans la mme veine, Pierre Rosanvallon explique
que la nouvelle conomie relve d'une vritable utopie qui est celle d'une socit sans friction, sans
rapports de force, sans violence, et surtout sans poliXVIIe

La Nouvelle conomie

69

tique 118 . Enfin, un groupe de cadres militants de la


C.F.D.T., dans une rflexion sur la nouvelle conomie ( laquelle d'ailleurs ils ne dnient pas certains
mrites ni un certain pouvoir de sduction), crivent:
On se borne nous resservir les thses librales,
s~voir : 1) l'conomie de march libre constitue d'indiVldus libres est le meilleur moyen de rduire les ingalits; 2) les acters sociaux collectifs n'existent pas et ne
jouent aucun rle puisque seul compte l'individu libre,
Isol, l'Homo oeconomicus thorique 119.
Tout cela n'a en vrit gure de sens. Tant que ces
rflexions ou critiques s'adressaient aux expressions
les plus classiques de l'idologie librale traditionnelle, ou encore aux formes les plus conventionnelles
de la thorie no-classique, elles taient lgitimes.
Mais les extrapoler sans prcautions aux approches et
au contenu de la thorie conomique moderne, telle
qu'elle se renouvelle depuis vingt ans dans les laboratoires d'idel! que nous avons dcrits dans Demain
le capitalisme; constitue une grossire erreur intellectuelle qui ne dmontre qu'une seu1e chose : que
leurs auteurs n'ont qu'une bien pitre connaissance
de ce dont ils prtendent parler.
n est vrai que l'analyse no-classique part des individus et des choix individuels; mais c'est une absurdit que d'en conclure qu' ses yeux la socit n'est
rien de plus que l'addition des individus qui la composent , ou encore qu'elle part d'une philosophie o
l'individu prexiste la socit . De mme, ce n'est
pas parce qu'une gnration de nouveaux conomistes ressuscite les concepts de contrat ou de pacte
social comme en tmoignent les approches
contractariennes de l'Ecole de Virginie, illustres
par les travaux de James Buchanan, mais aussi par
les recherches de John Rawls sur le concept. de Justice, ou encore par le livre succs de Robert Nozick
Anarchy, State and Utopia -, qu'il faut en conclure
58. Cf. Pierre Rosanvallon, A propos du Capitalisme utopique , dans Le Figaro, 21 et 22 avril 1979.
59. La Nouvelle Economie : un laboratoire idologique
du nouveau patronat , dans Cadres-C.F.D.T., septembreoctobre 1978.

70

Demain le libralisme

qu'elle exclut les phnomnes de pouvoir ou de


conflit.. ; Enfin, ce n'est pas parce qu'elle part des
choix individuels que la dmarche de la nouvelle
conomie exclut de son" champ de reprsentation
l'ide mme de transcendance collective; bien au
contraire - puisque, comme le lecteur le dcouvrira
dans les chapitres qui suivent, il est possible de cHer
de nombreux exemples o l'analyse micro-conomique est utilise pour essayer d'interprter - dfaut
d'expliquer - l'mergence de ces phnomnes spcifiquement collectifs que constituent le Droit, les lois,
~a Morale, l'Etat, l'Entreprise, le March ... Toutes ces
rflexions dnotent avant tout une profonde mconnaissance tant des vraies racines philosophiques de
la pense librale, que de la vritable nature pistmologique de la connaissance conomique 60.
En fait, la nouvelle conomie n'est pas autre chose
que la redcouverte par les conomistes no-classiques des principes de l'Economie politique; c'est-dire la redcouverte de ce que l'tude des problmes
de production et de consommation,d'accumulation
ou de rpartition des richesses matrielles ne constitue qu'un cas d'application particulier d'un programme de recherche beaucoup plus vaste : "l'analyse
et l'explication de l'ensemble des phnomnes qui,
comme l'explique Hayek, ne sont" ni la manifestation de faits naturels (ou surnaturels), ni le fruit
d'une cration humaine dlibre, mais sont le rsultat des actions des hommes sans tre l'expression
d'un dessein humain .
La nouvelle conomie politique no-classique est
d'abord et avant tout une mthodologie dont la caractristique par rapport aux autres mthodologies
actuellement couramment pratiques'" dans les sciences sociales, est d'tre fonde sur un triple retour,
d'une part, la stricte discipline de l'individualisme
mthodologique, d'autre part, une pistmologie
essentiellement subjective de la connaissance en
60. Pour" une pntrante analyse du statut pistmologique
des sciences sociales justifiant l'approche micro-conomique
des faits sociaux et rfutant les critiques qui lui sont faites,
voir Hayek, Scientisme et Sciences sociales, traduction de
Raymond Barre, Plon, 1953_

La Nouvelle conomie

71

sCiences humaines, enfin' une vision volutionniste


(no-darwinienne) de l'histoire des socits.

L'individualisme mthodologique. Nous avons dj


voqu dans quel sens il fallait prendre la rfrence
conomique' l'individualisme. Il n'est pas inutile
cependant d'y revenir, tant la chose est fondamentale
pour bien comprendre les perspectives dans lesquelles se situe la thorie conomique moderne.
Exprim de la faon la plus simple, l'individualisme
mthodologique n'est pas autre chose qu'un principe
selon. lequel aucun modle d'analyse s'appliquant aux
faits conomiques ou sociaux n'est valable s'il ne fait
pas remonter les comportements ou les relations
observes une logique d'action individuelle. Cette
formulation est cependant insuffisante.
.
Plus exacte est la dfinition qui pose que la rfrence
l'individualisme est d'abord et avant tout un principe
mthodologique selon lequel une hypothse explicative de
comportement collectif n'a de chances d'tre scientifiquement valable' que si on peut la dcomposer comme la
rsultante de l'interaction d'une multiplicit. de rationalits individuelles mdiatises par un systme d'institutions et rgles collectives (morales, lois, rglements, coutumes, normes thiques, tabous religieux, etc.).
, Autrement dit, il s'agit d'une discipline mthodologique qui impose au chercheur qui entreprend d'analyser le fonctionnement des systmes sociaux, une
rgle selon laquelle une hypothse qui vise expliquer un comportement collectif ne peut atteindre un
statut scientifique que si elle met en lumire les
rgles collectives (institutions) qui, au sein de la
socit' comme au sein des groupes et organisations
qui la composent, expliquent comment s'opre la
transformation des comportements et prfrences
individuelles en une prfrence et un comportement
collectif apparent.
, Prenons un exemple : celui du dbat sur la logique
de comportement conomique de la firme autogre.
Dans un article publi par' l Revue conomique 61,
61. Cf. Branko Horvat, Autogestion : efficacit et thorie
:ilo-c1assique,., dans la Revue conom~que, vol. 30, n 2, mars

72

Demain le libralisme

l'conomiste yougoslave Branko Horvat conteste la validit de l'hypothse no-classique selon laquelle la firme
autogre devrait ncessairement faire preuve de moins
d'efficience conomique que la firme capItaliste.
Avec raison, Branko Horvat fait remarquer que l'hypothse du malthusianisme de la firme autogre est lie
la forme et au contenu de la oc fonction objectif utilise
par l'analyse no-classique. Si la firme autogre adopte
un comportement diffrent de la firme occidentale, c'est
parce que l'on suppose que si les oc entrepreneurs de la
firme autogre agIssent en dcideurs rationnels, ils vont
gouverner leur entreprise de manire maximiser non pas
son surplus J.lobal, mais le surplus moyen par travailleur.
Leur objectIf ne sera pas de chercher maximiser le
revenu global de l'entreprise, en tant qu'entit collective,
mais de chercher" assurer chacun des membres de cette
collectivit le revenu individuelle plus lev possible. Or,
comme le fait justement remarquer Branko Horvat, le
fait de substituer une politiq.ue de maximisation de
valeurs moyennes une politIque de maximisation de
valeurs absolues conduit, en matire de gestion, des
rsultats inverses : oc Mathmatiquement parlant, maximiser des valeurs absolues conduit des rsultats favorables l'efficience conomique, alors que maximiser des
valeurs moyennes nou:; loigne de l'efficacit .
Branko Horvat explique alors que les hypothses de
dpart de l'analyse no-classique sont totalement infir"mes par les tudes empiriques faites partir de l'exprience yougoslave. Les observations faites, remarque-t-il,
montrent que la gestion de la firme autogre yougoslave
ne diffre gure de celle de n'importe quelle fume capitaliste classique, la seule diffrence tant que oc le travail
n'y est plus trait comme une marchandise vendue un
employeur .
Il est possible qu'effectivement les entreprises yougoslaves se comportent dans leur ensemble selon un modle
de dcision Elus proche de celui que dcrit Horvat, que du
modle de l analyse no-classique. Mais cela ne suffit pas
" invalider l'hypothse de dpart de l'approche no-classique. Pour que les conclusions de Branko Horvat soient
scientifiquement tablies, encore faudrait-il qu'il nous
explique selon quelles procdures, ou sous quelles conditions une gestion collective - c'est--dire une gestion o,
en principe, chacun a son mot dire en fonction de ses
intrts propres qui ne sont pas ncessairement les mmes
que ceux de ses collgues - aboutirait, non pas dans le
court terme, mais dans le long terme, slectionner un
1979. Cet article est une critique de mon livre Autogestion et
"

Capitalisme (Masson diteur, 1978).

La Nouvelle conomie

73

principe de gestion qui consiste maximiser le revenu


global du groupe au dtriment de la maximisation des
revenus de chacun.
Un groupe n'existe jamais que par ses membres, et son
comportement n'est Jamais que la rsultante de l'interaction de la multiplicit des finlits individuelles de
ceux-ci, mdiatise par des rgles de dcisions collectives
dont le rle est prcisment de permettre d'arbitrer entre
les finalits divergentes et coDflictuelles des individus
membres de l'organisation. S'il est donc possible que le
processus de dcision de l'entreprise conduise celle-ci
adopter des objectifs dfinis en termes de valeurs absolues plutt qu'en termes de valeurs moyennes encore
fautil prciser quels sont les types de rgles et de procdures collectives qui, partant d'un processus de dlibration dmocratique o chaque individu dispose en ~rincipe
d'un pouvoir quivalent son voisin, permettent d aboutir
de tels rsultats.
Or, de cela Branko Horvat ne nous dit rien. Parce que
cela correspond ses observations empiriques, il prend le
fait pour ac~uis sli?s se poser la questio~ de savoir si,
prCIsment, il n'eXlste pas, dans l'entrepnse yougoslave,
des facteurs institutionnels spcifiques qui expliqueraient
que, contrairement au rsultat qui devrait merger d'un
processus de dlibration dmocratique parfait, la firme
autogre se fixe des objectifs qui ne correspondent pas
ceux qui assureraient l'optimisation de l'utilit individuelle de ses membres.
En fait, Branko Horvat raisonne en bon marxiste pour
qui ses observations ne sont que la vrification de l'hypo.thse selon laquelle l'utilit collective du groupe existe
indpendamment de la structure des utilits individuelles
de ceux qui le composent. Mais de cela, un conomiste
no-classique fidle la rgle de l'individualisme mthodologique ne peut se satisfaire.
Sans contster le bien-fond des observations empiriques des conomistes yougoslaves, on peut se demander
s'il n'est pas possible d'expliquer le rsultat mentionn par
Horvat - c'estdire la divergence entre les observations
et l'hypothse thorique- tout simplement par l'influence
dominante que les technostructures managriales
exercent au sein de la firme you~oslave, par rapport au
pouvoir politique rel des collectifs ouvriers - ou, en le
formulant autrement, tout simplement par le fait que
mme si les travailleurs sont plus. troitement associs
la gestion de leur entreprise qu'ils ne le sont dans les
entreprises capitalistes, cette association est loin d'tre
aussi dmocratique qu'on le dit dans la mesure o elle
laisserait une voix prpondrante certaines cat~ories de
personnes dont les intrts individuels, eux, conCIderaient
davantage avec une logique de maximisation globale des

74

Demain le libralisme

rsultats de l'entreprise, qu'avec une logique de recherche


de la maximisation de l'utilit individuelle des membres.
A cet gard, l'analyse n~o-classique montre trs' clairement que si, dans une entreprise occidentale, le dveloppement de l'autonomie du pouvoir managrial conduit la
firme s'loigner de l'optimum, l'inverse, dans la firme
autogre, le dveloppement du pouvoir managrial est,
lui, facteur d'efficience conomique accrue par rapport
la situation qui rsulterait d'un systme de dcision parfaitement conforme l'idal autogestionnaire. Par ailleurs,
l'exprience empirique semble confirmer cette hypothse
dans la mesure o l'on a prsent les rcentes rformes
institutionnelles de l'conomie yougoslave comme ayant
pour objectif de remdier aux excs du pouvoir de fait
des managers dans l'entreprise. Les observatio.I1s de
Branko Horvat ne suffisent donc pas infirmer la pertinence des modles thoriques construits partir de la
rgle de l'individualisme mthodologique. Elles contraignent aller plus loin dans l'analyse, c'est tout.
Dans cette perspective, la rfrence l'individualisme n'est pas, comme nous l'avons dj dit, une
rgle thique, une norme de valeur qui impliquerait
qu'en s'y rfrant on fasse l'apologie des gosmes
individuels, ou encore que l'on ne considre la socit.
que comme la somme des individus qui la composent.
Ainsi que le montreront plus loin les dveloppel11ents
consacrs rechercher la raison d'tre de systmes
de valeurs fonds sur une thique librale de la
Libert (Hayek) ou encore ceux consacrs mieux
comprendre la nature d'institutions telles que le march ou le profit (thorie des droits de proprit),
l'approche 'individualiste de l'conomiste n'est pas
autre chose qu'un instrument scientifique qui,' dans
une dmarche typiquement cyberntique, aboutit
mettre en lumire l'existence de transcendances
collectives dont l'mergence se dduit des interactions individuelles, mais dont les caractristiques
sont irrductibles une rationalit individuelle de la
mme faon que la thorie des systmes si la mode
montre comment les proprits mergentes d'un systme sont irrductibles aux proprits des soussystmes qui le composent.

Retour au subjectivisme. Nous avons rappel que


la thorie conomique moderne est fonde sur la
gnralisation du principe d'conomicit (ou de

La Nouvelle conomie

7S

raret); donc. sur l'extension de la notion de cOlit


d'opportunit la prise en compte de facteurs non
marchands et non montaires.
Cependant, il y a deux faons de concevoir le
concept de cot d'opportunit. La premire est de
considrer que, bien que s'appliquant des lments
non matriels, le cot d'opportunit d'une dcision
ou d'un acte est une valeur que l'on peut objectivement mesurer partir des consquences observes
de cette dcision ou de cet acte. La seconde consiste,
au contraire, partir de l'ide que, les faits expliquer tant la consquence de choix et d'actes individuels, ce qui compte ce n'est pas le cot tel qu'on
peut le mesurer a posteriori partir de l'observation
des consquences, mais le cot tel que celui-ci est
ressenti par les acteurs lors de leur prise de dcision.
Dans cette seconde acception, le cot est par dfinition un concept subjectif, qui n'a de valeur que par
rapport la perception personnelle que l'acteur en a
au moment de sa dcision, en fonction des informations personnelles dont il dispose sur son environnement et des anticipations qu'il en tire. Moyennant
quoi, dans cette perspective, le concept de cot n'a
pas besoin d'tre quantifi pour exister. A la limite,
cela conduit mme considrer que les cots utiles
pour l'analyse conomique, c'est--dire pour arriver
la connaissance des phnomnes que l'on cherche
expliquer, sont par dfinition des grandeurs inquantifiables.
Implicitement ou explicitement, la nouvelle conomie politique constitue un retour la tradition pistmologique fonde sur la notion de subjectivit des
cots. Bien qu'elle ne tombe pas dans l'extrmisme
de cerlains conomistes autrichiens pour qui
toute quantification mathmatique ou conomtrique
est illgitime (Murray Rothbard, Ludwig Lachman),
sans que tous ceux qui la pratiquent en soient parfaitement conscients, la nouvelle conomie politique
est fonde sur un retour 4 l'ide qu'un cot n'est
jamais une valeur objective susceptible d'tre directement observe et mesure de faon identique par
des observateurs autonomes, mais une valeur subjective qu'on ne peut identifier qu' partir de l'observation du comportement des individus dans la fonction
d'utilit desquels elle intervient. Par exemple, que

76

Demain le libralisme

deux individus (deux patrons) mis dans deux situationstout fait identiques (toutes choses gales par
ailleurs) prennent deux dcisions diffrentes ne signifie pas que l'un est parfaitement rationnel et que
l'autre ne l'est pas. Bien que diffrentes, les deux
dcisions peuvent tre parfaitement rationnelles si
l'on tient compte de ce que les deux individus, n'ayant
pas les mmes connaissances, la mme exprience,
les mmes informations ou les mmes anticipations,
accordent tout simplement des coefficients diffrents
des lmnts qui, de l'extrieur, apparatront a
posteriori comme ayant une valeur comptable (donc
historique seulement) prcise.
(II

Ainsi que le rsume Grald 0' Driscoll, l'un de ceux qui


ont le mIeux prcis la nature du problme 82 : Les coiits
ne sont pas des donnes connues a priori par l'individu,
comme elles sont supposes l'tre dans les modles traditionnels d'allocation construits par les conomistes. Chaque dcideur a une perception et une connaissance des
donnes pertinentes pour son problme diffrente de celle
perue par d'autres -mme placs dans les mmes condi.
tions et ayant la mme exprience.
Dans ces conditions, continue le jeune professeur
amricain, . raisonner comme si -le concept de coiit se
rapportait des valeurs univoques et parfaitement mesurables est une erreur mthodologique qui repose sur une
conception irrelle et non oprationnelle de la faon dont
se droule le processus d'allocation des ressources. Cela
ne signifie pas, conclut-il en reprenant une ide exprime
par le professeur Hayek dans son discours de rception
du Prix Nobel en 1974, qu'il faille tourner le dos aux
mthodes empiriques de vrification exprimentale des
hypothses thoriques, ou l'usage des techniques mathmati9.ues et conomtriques. Grce la puissance des
quations algbriques, les techniques mathmatiques nous
permettent de dcrire des systmes de relation mme lorsqu'il est impossible de connatre les valeurs numriques
prises par les diffrents paramtres. C'est grce aux modes
62. Gerald O'Driscoll, Economics as a - Coordination Problem : the Economies of F.A. HayekJ SAM. Kansas City,
1977. Sur ce sujet, voir ~alement : James Buchanan Cost
and Choice. Markham Publishing Co., Chicago, 1969. BuhDan
and Thirlby,. LSE essays on Cos~ Weideman and Nicholson,
1973. Jack Wiseman, Costs and uecisions, confrence une
runion de l'A.U.T.E., University- of York, mars 1978. Et l en
traduction franaise, Fritz MaChlup, Essais de Smantique
conomique, Calmann-Lvy, 1971 (pp. 172 et suivantes).

La Nouvelle conomie

77

de reprsentation algbrique que nous avons pu progresser dans la connaissance des interd:pendances mutuelles
caractristiques des mcanismes et SituatiOns de march.
L'analyse conomtrique reste un instrument indispensable pour tester les thories ou pour les rfuter. Cela dit,
il est douteux que notre dsir forcen de quantification,
hrit d'une extrapolation abusive. des mthodes des
sciences physiques au monde des phnomnes sociaux, ait
jamais rellement contribu augmenter notre connaissance thorique des phnomnes conomiques et sociaux
- en dehors de la simple description de situatiQns historiques particulires.
li)

Ce retour une perception subjective du concept


de cot, ainsi qu' une relativisation de l'apport
des techniques quantitatives au dveloppement de
la connaissance des phnomnes conomiques et
sociaux, est quelque chose de tout fait fondamental.
C'est en effet de cette approche que dpend en dfinitive la lgitimit de l'extension des outils noclassiques l'tude de phnomnes non marchands
ou non montaires.
Tant que l'on reste dans un paradigme qui, implicitement ou explicitement (le plus souvent implicitement d'ailleurs), repose sur une conception objective
de certaines valeurs - ce qui est le cas du systme
d'quilibre gnral et de toute la thorie conomique
no-classique issue du systme walrassien 88 - , on
est naturellement conduit voir une diffrence de
63. La thorie no-classique du march - celle de Samuelson, Debreu, Arrow et consorts -, fait remarquer Gerald
O'Driscoll, est en fait un difice thorique btard : bien
qu'elle repose sur une thorie subjective de la valeur hrite
de la rvolution marginaliste de la fin du sicle dernier, elle
reste fidle une cOnception essentiellement objective de la
notion de cot, qui, elle, est une survivance typiquement
ricardienne. Selon Driscoll, c'est dans cette inachvement de
la rvolution marginaliste que rsiderait le cur des difficults que rencontre la science conomique contemporaine.
Pour lw, l'une des principales consquences de la fascination
exerce par la pense de Keynes est d'avoir empch cet
achvement en dtournant les conomistes de problmes fondamentaux que posait la thorie conomique l'poque, et
en les 1 orientant vers d'autres questions alors mme CJ.ue les
problmes essentiels que pOSait la rvolution marginaliste
n'avaient pas encore t rsolus.
Cf. son chapitre 6 oc Was the Marginal Revolution Aborted ? li)
ainsi que son chapitre 7 oc An Alternative Research Programm , dans Economies as a Coordination Problem.

78

Demain le libralisme

nature entre: d'une part, le monde des faits, des


vnements, ou des relations quantifiables (phnomnes marchands et montaires), et d'autre part, le
monde des faits, des valeurs, des relations non quantifiables (phnomnes non marchands et non montaires). D'.o l'assimilation de l'conomie la science
des faits marchands, et le rejet de tous les autres
aspects de la ralit humaine et sociale vers les autres
sciences humaine_s comme la sociologie et la politologie.
Mais si on admet que mme dans l'univers marchand, la notion de cot - telle qu'elle entre dans les
processus concrets de dcision - n'est pas moins
subjective que lorsqu'il s'agit de dcisions non marchandes, tout est alors diffrent. La distinction entre
les deux classes de dcision disparat. Il n'y a, du
point de vue mthodologique, plus de sparation
nette entre les deux univers: celui des choix marchands et montaires, et celui des choix non marchands et non montaires.
L'accusation d'imprialisme prend ainsi un tout
autre sens. Ce n'est pas l'extension de l'conomique
aux phnomnes non marchands qui constitue un
acte d'hgmonie. C'est plutt l'inverse qui s'est historiquement pass. En n'allant pas jusqu'au bout de
l'achvement de la thorie subjective de la valeur,
hrite de la rvolution marginaliste, et en restant
fidles une conception essentiellement ricardienne
de la notion de cot, les no-classiques ont euxmmes abusivement restreint le champ de leurs analyses aux seuls phnomnes quantifiables de production et de consommation; et cela en raison d'une
illusion qui, comme l'a dmontr Hayek, est fonde
sur une mauvaise interprtation des processus rels
de la connaissance scientifique, et qui consiste de
faon errone identifier la connaissance scientifique
avec la seule connaissance quantifie.
Ces prcisions permettent de faire justice des critiques qui manent tant de ceux qui reprochent la
nouvelle conomie d'largir abu~ivement l'usage des
concepts et des techniques quantitatives des domaines o la rgle est celle de l'incommensurabilit des
valeurs (Alain de Benoist), que de ceux qui lui reprochent une utilisation abusive de concepts smantiques strictement dfinis par rapport des objets

La NouveUe conDmie

79

qui n'ont rien voir avec ceux auxquels la nouvelle


conomie politique les applique (par exemple le professeur Henri Guitton dans son livre De l'Imperfection en conomie 64, ou Alain Cotta dans La Grande
Transition). Elles permettent aussi de remettre leur
place tous ceux qui, comme Pierre Rosanva11on, ne
comprennent pas qu'une thorie librale du march
et de la concurrence puisse avoir d'autres points de
dpart que l'utopie de la concurrence pure dans un
monde d'information parfaite. Comme le montrera
un chapitre de ce livre (La Concurrence et ses
Mythes), les plus esclaves de Walras ne sont pas ceux
que Pierre Rosanvallon dcrit comme tels.

L'volutionnisme social. Karl Popper - dans La


Misre de l'Historicisme - et F.A. Hayek - dans
Scientisme et Sciences sociales - ont, il y a dj longtemps, dmontr de faon convaincante pourquoi il
tait logiquement impossible de dgager de l'observation des socits des lois historiques ayant un
caractre scientifique analogue aux lois naturelles de
l'univers. L aussi, l'application des outils de la nouvelle conomie l'analyse des institutions et de leurs
processus d'volution dbouche sur une vision de
l'histoire qui constitue une rupture avec les modes
de pense gnralement dominants.
Ainsi que l'a fait remarquer Jean-Jacques Rosa; alors
que les grands visionnaires classiques de l'histoire Marx, Ricardo, Schumpeter - essayaient de dgager un
dterminisI.Ile linaire des socits humaines, la nouvelle
conomie considre que l'volution ne dpend pas de lois
de l'histoire, mais du choix initial d'institutions et de
rgles du jeu .

A la vision d'une socit dont l'volution est le pro64. A propos de l'application des outils conomiques
l'tude du march politiquer le professeur Henri Guitton
crit : J'ai l'impression qu'il s'agit ici davantage d'images,
d'analogies, de ressemblances, que d'applications vritables
des mmes outils d'analyse. Prcisment, en dmarquant les
termes d'offre et de demande du lan~age conomique o ils
ne sont du reste pas dpourvus d ambigut, au langage
politique, nos auteurs en altrent le sens prcis. Henri
Guitton, De l'Imperfection en conomie, Calmann-Lvy, 1979.

80

Demain le libralisme

duit d'une srie de luttes entre groupes sociaux bien


dlimits, arbitres par une vie politique et dmocratique qui se rduirait l'exercice solitaire du droit
de vote individuel, la nouvelle conomie politique
substitue une approche plus raliste, plus rigoureuse
et plus prometteuse sur le plan scientifique. Cette
approche consiste partir de l'ide que l'volution
institutionnelle qui encadre le fonctionnement des
mcanismes d'allocation de ressources est le produit
d'un Meta-march comptitif o 'une multiplicit
de groupes de pression organiss et de groupes d'intrts communs latents en concurrence, s'affrontent
pour se rpartir les bnfices et les rentes de l'action
politique.
Ainsi que j'ai essay de le rsumer lors d'un rcent
colloque 65, ces travaux conduisent une approche o
les catgorisations traditionnelles qui servent opposer
l'conomique, le politique et le social s'effacent au profit
d'une vision o la dynamique d'volution conomique et
institutionnelle des socits occidentales est vue comme le
mouvement dialectique d'une multiplicit d'efforts d'internalisation d'externalits en interaction rciproque. Dialectique que l'on peut rsumer de la faon suivante : tout
mouvement conomique (ou toute dcision politique)
entraine l'apparition d'externalits au dtriment ou au
bnfice de certains groupes d'intrts organiss ou
latents; ces externalits entranent de la part des agents
concerns un processus d'internalisation qui dbouche sur
des adaptations institutionnelles, qui sont gnralement
le fruit de l'activit d'entrepreneurs qui identifient la
recherche de leur intrt personnel avec la promotion des
intrts collectifs au service desquels ils ont mis leur
capacit d'action; mais ces adaptations crent leur tour
d'autres externalits, auxquelles d'autres agents ou d'autres groupes vont ragir leur tour par d'autres processus
d'internalisation qui peuvent se situer tant au plan des
institutions conomiques (nationalisations, droit commercial, protectionnisme... ) que des institutions politiques ou
sociales (rglementation du travail, systmes de transferts sociaux, modifications lgislatives ou constitutionnelles, etc.). On a l un processus fond sur une dynamique de dsquilibre, dont les agents actifs 'sont les
65. Henri Lepage, L'Approche no-classique de la production
sociale" intervention orale au colloque C.N.R.S.-Nanterre
d'conomie sociale,,!, Gif-sur-Yvette, 7-9 juin 1979. Papier ronotyp, Institut de l'.t:.ntreprise, juin 1979. -

La N ou'Velle conomie

81

groupes d'intrt, organiss ou latents, qui se constituent


et voluent en fonction de l'volution de la matrice sousjacente des externalits conomiques et sociales .
On verra plus loin que l'une des principales conclusions de ce systme d'analyse est de dmontrer qu'il
n'y a aucune raison de supposer que les rsultats du
march politique se distribuent de faon plus galitaire ou plus juste que les rsultats du march conomique ; - ne serait-ce que parce qu'il n'y a aucune
raison pour que la distribution des ressources affectes la promotion de ces diffrents intrts communs soit plus galitaire ou socialement plus juste
que la distribution patrimoniale qui, dans une conomie de march, sert de point de dpart la distribution des revenus. Cela dit, trois choses importantes
sont remarquer.
D'une part, comme nous l'avons dj fait observer,
ce genre d'analyse comble l'une des lacunes les plus
flagrantes des thories sociales no-classiques conventionnelles; celle qui consiste ngliger les interrelations troites qui, dans tout systme politique de
type dmocratique, existent entre les mcanismes
d'allocation par le march conomique, et les allocations qui, elles, rsultent du fonctionnement du march politique.
D'autre part, cela montre quel point l'accusation
selon laquelle la pense conomique reposerait a
priori sur une vision idyllique de l'harmonisation
des intrts par le march, n'a aucun sens. La nouvelle conomie ne nie pas la ncessit de rgulations
proprement politiques, fondes sur le droit et sur le
conflit . Elle en donne simplement un autre mode
de reprsentation.
Enfin, il est faux d'opposer la logique mcaniste
de l'conomie aux modles biologiques qui servent
dsormais de fondement aux dveloppements de
l'anthropologie sociale contemporaine. La nouvelle
vision no-classique des faits et phnomnes sociaux
s'inscrit bien au contraire dans une approche de type
parfaitement biologique, domine par les jeux du
hasard et de la ncessit, telle que celle-ci est actuellement de plus en plus applique pour comprendre
l'volution dynamique des systmes- physiques, celle
des organismes vivants, ou encore celle du dvelop-

82

Demain le libralisme

pement des connaissances. U encore, la diffrence


vient seulement de ce que, du fait de sa contrainte
d'individualisme mthodologique, la nouvelle conomie politique no-classique propose un modle de
reprsentation qui repose sur un langage et un systme de formalisation qui lui est propre, mais qui
n'est pas en contradition, bien au contraire, avec les
autres langages et systmes de formalisation dvelopps partir de l'an'alyse des systmes, des concepts
d'information, d'entropie ou d'ordre par fluctuations 88. La nouvelle conomie politique est elle aussi
une anthropologie; non pas seulement une anthropologie individuelle, quoi on la rduit par une extrapolation abusive des clichs tout faits sur la nature
pistmologique de la thorie no-classique; mais une
authentique forme d'anthropologie sociale.' On peut
la contester: On peut lui reprocher de rester fonde
sur un certain nombre de postulats mthodologiques
que l'on ne partage pas. Mais encore faut-il bien
connattre la nature des postulats que l'on critique.

Science ou Idologie?
Mthodologie, approche scientifique des phnomnes sociaux, disons-nous. A quoi, un Maurice Duverger
rpond : idologie camoufle sous des prtentions
SCientistes. Qui a raison?
Pour rpondre cette question, il est indispensable
de sortir de l'attitude simpliste et habituelle opposant
ce qui, d'un ct, ressortirait de la Science (avec un
grand S), et de l'autre.de l'Idologie (avec un grand
1). En ralit, la frontire entre les deux genres est
beaucoup plus tnue qu'on ne le croit habituellement.
L'un comme l'autre ne sont jamais que des syst66. Sur ces sujets, voir la trs remarquable confrence
d'Andr Danzint directeur de l'I.R.I.A. : Information, Bvolution et Bntropte, Berlin 17 septembre 1979. Voir aussi la
matmifique synthse d'IIya Prigogine et Isabelle SteIi.gers,

La Nouvelle Alliance: mtamorphose de la science (N.R.F.,

1979). La lecture de ce livre montre quel point l'volution


interne de la science conomique recoupe parfaitement les
mtamorphoses actuelles de la science classique.

La Nouvelle conomie

83

mes de reprsentation du monde (tout comme d'ailleurs les religions ou mme la posie 87), systmes de
reprsentation de .l'univers qui mergent d'un mme
besoin: le fait qu'en raison de la faiblesse du rle de
ses instincts l'homme est un animal social particulier
qui ne peut pas vivre sans disposer d'un systme de
reprsentation le liant son environnement.
Si l'on accepte l'ide de base de l'pistmologie
popprienne selon laquelle toutes les propositions
gnrales de la science ne sont que de simples hypothses conjecturales 68 , ce sont non seulement les
frontires traditionnelles traces entre sciences physiques et sciences sociales qui s'estompent, mais galement les barrires places dans le langage commun
entre la science et les idologies qui se dplacent. Il
devient en effet raisonnable de penser qu'il n'y a pas
de thorie scientifique qui soit idologiquement neutre; de mme qu' l'inverse il n'y a pas d'idologie
qui n'ait pas de prtention avoir des soubassements
scientifiques (l' idologie marxiste par exemple).
Il n'y a que des thories dont le contenu idologique
est plus ou moins affirm selon que leurs auteurs se
soumettent plus ou moins rigoureusement aux
contraintes et disciplines de la mthode critique qui
est la base de la connaissance scientifique. Cependant qu' l'inverse il n'y a que des idologies dont
les prmisses thoriques sont plus ou moins corrobores par les rsultats de la critique scientifique.
A cet gard, le plus important dans l'ensemble des
travaux de la nouvelle conomie , c'est qu'ils constituent une sorte d'impressionnante entreprise de
vrification systmatique de la pertinence scientifique
des postulats de l'individualisme mthodologique en
tant que mthode d'analyse, et des conclusions auxquelles conduisent les modles d'interprtation des
processus sociaux fonds sur ces hypothses. Le fait
que ce concept - l'individualisme mthodologique
67. Pour un remarquable rapprochement entre l'activit du
crateur scientifique et l'imagInation du pote ou de l'artiste,
voir la confrence prononce au Festival de Salzburg par
Karl Popper en 1979 et reproduite sous le titre Creative
Self Criticisms in Science and in Art ", dans la revue britannique Encdunter.
68. Cf. Karl Popper, La Connaissance objective, ditions
Complexes, Bruxelles, 1978.

84

Demain te libralisme

- permette d'tudier des problmes aussi divers


que la production dans l'entreprise ou la production
dans le mnage (qu'il s'agisse de la production domestique ou de la production d'enfants), la production
des administrations ou la production d'institutions
politiques (le Droit), et cela sans qu'il soit besoin de
multiplier le recours des hypothses complmentaires de caractre ad hoc; le fait que tous ces modles fassent preuve d'une trs grande robustesse et
d'une efficacit prvisionnelle relativement satisfaisante dans les domaines les plus divers de l'activit
sociale, tout cela conduit penser qu'en l'tat actuel
des sciences sociales et humaines, l'outil no-classique
est celui qui, compar aux autres outils rivaux, offre
aujourd'hui le plus de garanties scientifiques (au sens
popprien de l'expression).
Je ne suis pas de ceux qui dnieront au marxisme
et ses drivs le droit de reprsenter une certaine
forme de pense scientifique (bien qu'il s'agisse plus
d'une forme de pense scientiste, au sens dfini par
Popper et Hayek, que d'une pense rellement scientifique). A une poque o la pense no-classique
s'appauvrissait en s'enfonant et en se spcialisant
dans un programme de recherche de plus en plus
exigu et isol du reste des sciences sociales, le
marxisme a rellement apport un plus, en intgrant la
prise en compte de problmes que les no-classiques
excluaient dlibrment de leur champ de rflexion.
Cela dit, je crois galement qu'en renouvelant le
champ et la mthodologie de l'outillage no-classique
par l'apport de concepts nouveaux d'une trs grande
puissance explicative - prise en compte de l'imperfection de l'information par l'introduction des
concepts de cots d'information ou de cots de transaction -, la nouvelle conomie reprsente par rapport l'Economie politique marxiste - avec laquelle
il est incontestablement possible d'identifier nombre
de passerelles ou de convergences -, et par rapport
la thorie conomique no-classique conventionnelle,
ce que l'on appelle un paradigme englobant. C'est-dire un progrs scientifique rel.
Etant donn qu'il existe des liens troits entre les
mthodologies scientifiques fondes sur l'individualisme mthodologique et la dfense librale des insti-

La Nouvelle conomie

8S

tutions de march, faut-il en conclure au caractre


scientifique de l'idologie librale.?
Certains m'ont reproch d'avoir, dans Demain le
capitalisme, utilis l'expression de libralisme scientifique . Tout dpend de ce 9,ue l'on y met. Si l'on
entend par l la dmonstratIon scientifique de la
vrit des ides librales (dmarche essentialiste), on
tombe effectivement sous le reproche de l'illusion
scientiste que l'on peut valablement attribuer un
certain nombre d'idologies contemporaines. Mais ce
n'est pas dans ce sens-l Cl.u'il faut prendre l'expression ainsi utilise. Il s'aglt seulement de dfendre
l'ide que la nouvelle approche no-classique des faits
sociaux et des institutions, telle qu'elle a t ainsi
esquisse, est celle qui, dans le contexte actuel, paratt
aujourd'hui offrir le degr le plus grand de garantie
scientifique par rapport aux critres dfinis par Karl
Popper dans sa Logique de la Connaissance scientifique, et aujourd'hui peu prs universellement
accepts.
Il est vrai, comme l'a remarquablement fait observer Serge Christophe Kolm, que la reconnaissance
de la supriorit du paradigme scientifique ainsi dvelopp n'exclut pas des prises de position politiques
et idologiques de nature tout fait opposes. Luimme est une illustration vivante de ce principe.
Mais, les rsultats auxquels conduit la pratique de
la nouvelle economie permettent enfin de renouveler
profondment le message libral traditionnel et lui
apportent une nouvelle assise; d'une part, en mettant
en lumire les contradictions logiques des doctrines
opposes ainsi que leurs consquences non voulues
(effets pervers); d'autre part, en nouS aidant mieux
comprendre les origines histodques de l'mergence
des valeurs librales dans .les socits occidentales
(cf. l'essai haykien d'expli'citation du concept de
Libert6 la lumire de la thorie conomique de
l'information) .
Il est vrai que la pense no-classique est rductionniste, et qu'il peut parattre abusif de ramener
l'homme au schma d'une machine calculer des
coilts et des avantages. Mais toute science est ncessairement rductionniste. L'objectif de l'conomie
politique n'est pas l'homme, .mais le fonctionnement
des systmes humains que sont les socits complexes

86

Demain te libralisme

modernes. L'analyse conomique ne se proccupe pas


de comprendre le pourquoi des actions des hommes
en tant qu'tres individuels (elle laisse cela la mdecine, la biologie, la psychologie): elle part des
actions des hommes - qu'elle constate - .pour
essayer de construire une thorie synthtique du
fonctionnement des socits humaines. Il existe une
thorie gnrale de l'univers qui n'est vraie quepor
autant qu'elle n'est pas encore rfute par une autre
thorie, tout aussi conjecturale, mais plus puissante
et plus englobante. De la mme faon, la nouvelle
conomie politique no-classique n'est pas autre
chose qu'un essai de thorie gnrale des comportements et des phnomnes sociaux (et non pas .des
comportements humains) dont la seule prtention
est de considrer que, de tous les systmes d'explication globale en prsence, il est actuellement le seul
qui offre le plus de garanties de vraisemblance scientifique.

DEUXI~ME

PARTIE

POURQUOI KEYNESNE MARCHE PLUS


La nouvelle approche librale

de la politique conomique *

* Cette partie reprend pour l'essentielle contenu d'une srie


de trois articles pUblis en mars-avrill979 dans L'Economie.

Il Y a une dizaine d'annes, les conomistes et les


hommes de gouvernement ont partag une illusion commune. Ils ont cru que, grce aux progrs de la modlisation conomtrique, une re nouvelle s'ouvrait ~ui apportait aux pouvoirs publics les moyens de piloter 1 conomie
comme on conduit une voiture de course; notamment en
leur donnant les moyens de choisir volont le menu
d'inflation et de chmage dsir. Mais les dsillusions
sont bien vite venues. Ds la fin des annes 60, et surtout
depuis le dbut des annes 70, il est clair qlle la machine
conomique n'obit plus aussi bien qu'on le croyait aux
nouvelles commandes. D'abord s'accentue le drapage
vers l'inflation; puis vient ce que, conceptuellement, on
n'arrivait pas unaginer : la coexistence d'un inflation
croissante et d'un chmage lui aussi croissant. Mme les
fantastiques capacits de l'informatique n'empchent pas
que les prvisions des modles conomtriques se situent
de plus en plus frquemment de plus en plus loin de la
marque.
Que se passe-t-il? Est-ce la thorie conomique qui
n'est plus adapte aux nouvelles donnes de l'conomie
moderne? Sont-ce les perturbations montaires internanionales qui dtraquent compltement le fonctionnement
des rgles du jeu habituel? Ou est-ce, beaucoup plus fondamentalement, l'expression d'une crise du systme capitaliste, issue de changements structurels que les thories
conomiques orthodoxes (c'est--dire cc non marxistes )
sont incapables d'intgrer dans leurs schmas?
Depuis dix ans, les livres et les publications n'ont pas
manqu qui apportent tous leur contribution l'explIcation des paradoxes de la situation actuelle. Les interprtations marxistes et cc para-marxistes ont notamment fait,
dans notre pays, l'objet d'une telle diffusion que de plus
en p,lus nombreux sont ceux 9.:ui croient que la rp-onse
rSIde en dehors du champ de 1analyse conomiq.ue. (Voir,
par exemple, toutes les explications fi sociologl9,ues II) de
l'inflation moderne : Galbraith, Rocard, Attali, Gallus,
Meister...) En revanche, le public franais connatt beaucoup moins bien, lorsqu'il ne ,les ignore pas, les travaux
fi conomiques qui, aepuis quelques annes, mettent
dfinitivement en lumire le fait que si nos politiques

90

Demain le libralisme

conomiques sont de plus en plus inefficaces, nous le


devons, non pas ce que l'conomie serait un outil scientifique dpass, mais ce que le cadre thorique qui,
depuis la rvolution keynsienne , sert de rfrence
la construction de nos modles de prvision et la mise
en uvre de nos politiques de rgulation conjoncturelle,
n'est plus adapt l'univers conomique et institutionnel
qui est aujourd'hui le ntre.
Ces explications - lies au progrs que les enseignements de l'Ecole de Chicago ont permis de raliser dans
le domaine des comportements micro-conomiques tournent autour de deux thmes :
I. La prise en compte des phnomnes d'anticipation
et d'apprentissage.
II. L'tude des incidences de la croissance des prlvements obligatoires sur les comportements d' offre
(offre de travail, offre d'pargne).

La thorie
des anticipations rationnelles
Pour le public franais, les thses montaristes
(associes au nom de Milton Friedman) sont une
vieille connaissance~ mme lorsqu'elles demeurent
largement incomprises. On sait moins que le courant
des conomistes montaristes constitue lui-mme un
monde en pleine volution marqu actuellement par
l'mergence d'une nouvelle gnration de chercheurs,
gnralement de moins de quarante ans, dont les
travaux rencontrent une audience croissante dans les
milieux universitaires internationaux.
Ce courant a un nom. On l'appelle l'cole des
anticipations rationnelles ; une expression un peu
barbare qui exprime simplement l'ide qu'au terme
de vingt annes de manipulations macro-conomiques
les agents ont accumul une exprience suffisante
pour frustrer les interventions de l'Etat d'une large
part de leur efficacit oprationnelle.
Plusieurs revues amricaines 1 ont rcemment
1. 'Voir Fortune, The New Down to Earth Economics D,
par Walter Guzzardi Jr dcembre 1978. Voir galement Time,
To set the Economy Rlght : The Rising Rebel Cry for Less
Government. More Incentive and Investment . numro du
27. ao6.t 1979. En France, Philippe Lefournier a voqu la
personnalit des principaux reprsentants du mouvement des
antici'pations rationnelles dans son reportage Adam Smith?
Mere" il va bien. paru dans L'Expansion, dcembre 1978.

92

Demain le libralisme

publi des reportages prsentant les principaux personnages de ce nouveau courant de la pense conomique : Robert Barro (34 ans), Thomas Sargent
(35 ans), Robert Lucas (41 ans), Michael Boskin
(33 ans), Jack Gould (39 ans), Michael Durby (33 ans) ..
En France, dans un rcent numro de Vie et Sciences
conomiques, Christian Saint Etienne 2 a rsum, de
faon un peu plus acadmique, leurs principaux
apports l'analyse conomique.
Dans cet article, Christian Saint Etienne rappelle que le
concept d'anticipations rationnelles est n en 1961 dans
une contribution de l'conomiste amricain John Muth
qui, l'poque, passa presque inaperue, pour tre redcouverte la fin des annes 1960. L'intrt des conomistes
pour les phnomnes d'anticipation n'est pas nouveau. Le
modle keynsien est fond sur la prise en compte de
certains phnomnes d'anticipation de la part des entrepreneurs et investisseurs. Mais ces anticipations y sont
considres comme des phnomnes de nature purement
psychologique, c'est--dire totalement exogne au schma
explicatif propos. Progressivement, notamment avec le
dveloppement des travaux montaristes, puis plus rcemment avec les nouvelles gnrations de modles macroconomiques, les conomistes ont intgr la prise en
compte des anticipations dans la construction de leurs
modles. Mais cette intgration s'est faite partir d'une
conception adaptative et purement passive des coinportements, o l'anticipation d'une variable est seulement
fonction de ses valeurs passes .
L'innovation de John Muth, prcise Christian Saint
Etienne, a consist introduire l'ide qu'une large part
du fonctionnement des marchs est conditionne par
l'influence dterminante d'agents moteurs - pouvoirs
publics, syndicats, grandes entreprises, banques et services financiers, agents de change... - dont, dit-il, les
anticipations, en tant que prvisions rflchies d'vnements futurs, sont essentiellement les mmes prvisions
que celles donnes par la thorie conomique correspondant aux phnomnes tudis . Autrement dit, une large
2. Christian Saint Etienne, Les anticipations rationnelles:
signification et importance dans l'analyse conomique , 'Vie
et Sciences conomiques, octobre 1979. Voir galement l'ex
cellente sYD:thse (en trois pages) de Jean-Pierre Danthine,
RationalIt conomique et anticipations , 'publi dans
Skepsis (avril 1980), revue mensuelle de l'AGECOP, associa
tion fonde par les gradus en sciences conomiques, men
tion conomIe politiqueJ.ft de l'Universit de Lausanne, case
postale 2064, Lausanne lw2 (Suisse).

Pourquoi Keynes ne marche plus

93

part du fonctionnement conomique est commande par


les anticipations d'agents en mesure de tirer des enseignements relativement sophistiqus quant aux consquences non seulement court, mais galement moyen
terme, des informations dont ils disposent sur la situation
conomique et les politiques conomiques poursuivies.
Bien qu'elle soit encore ses dbuts, et qu'elle reste
largement inconnue tant du grand public que de bien
des responsables conomiques, conclut Christian Saint
Etienne, cette approche est dj en train de jeter les
bases d'une nouvelle analyse conomique 3 . Elle apporte
des enseignements qui mritent d'tre mdits par tous
ceux qui, un titre ou un autre, contribuent l'laboration des politiques conomiques et de leur excution.
Au-del de leurs aspects mthodologiques extrmement sophistiqus, les travaux de cette jeune gnration d'universitaires attirent en effet notre attention
sur deux choses :

1. L'existence de comportements d'apprentissage


dont la prise en compte permet d'expliquer des phnomnes conomiques qui restent droutants lorsqu'on essaie de les analyser avec les outils thoriques
traditionnels.
Imaginons par exemple que nous nous trouvions
dans une conomie qui progresserait rgulirement
avec un taux d'inflation ngligeable, mais o subsisterait un certain taux de chmage. Imaginons ensuite
que les autorits responsables considrent que ce
taux de chmage est' encore trop lev, qu'elles dcident d'agir pour rduire le nombre de chmeurs,
qu'elles acceptent pour cela de faire certains sacrifices sur le plan de la stabilit des prix, et qu'en
consquence elles demandent ,la banque centrale
de lcher les rnes de la cration montaire.
3. Dans son article de Vie et Sciences conomiques, Christian Saint Etienne signale que les anticipations rationnelles
constituent actuellement l'un des principaux thmes de recherche des conomistes amricains. En avril 1979, remarquet-il, sur dix articles scientifiques prsents par des candidats
un poste de professeur assistant d'une grande universit
amricaine, huit portaient sur les anticipations rationnelles.
Observation qui recoupe les informations rcemment diffuses par l'attach financier de l'ambassade de France New
York.

94

Demain le libralisme

Ce brutal afflux de monnaie ne cre par lui-mme


aucune richesse nouvelle. Cependant, l'abondance de
liquidits et la baisse du loyer de l'argent ont pour
effet de diffuser dans toute l'conomie un large sentiment d'aisance qui incite les entreprises investir
plus, et les consommateurs dpenser davantage.
L'activit reoit un coup de fouet.
Mais regardons de plus prs le processus par lequel
ce changement de climat montaire conduit un
accroissement de la production des entreprises.
L'entrepreneur n'est pas un conomiste chevronn
ni omniscient. Il n'a aucun moyen de savoir a priori
si ce qu'il ressent son niveau comme une amlioration du climat des affaires correspond une augmentation de la demande spcifique pour ses produits ou s'il s'agit d'une relance gnrale de type
montaire, et. donc caractre inflationniste. Sa raction naturelle est de considrer que l'amlioration
des affaires est, au moins en partie, le signe d'une
augmentation de la demande des produits qu'il fabrique, relativement aux autres biens vendus sur le march. Il dcide donc, tout fait rationnellement, de
produire plus, et tente de profiter de ce qu'il croit
tre une amlioration relative de sa situation sur le
march pour vendre plus cher puisque, pense-t-il, les
acheteurs sont apparemment plus demandeurs de
ses fabrications.
Malheureusement, ce qu'il ne sait pas, c'est qu'il
n'est pas le seul faire ce calcul. Chacun croit que
l'amlioration des affaires correspond d'abord et
avant tout un dplacement dans la structure de
la demande en faveur de ses produits. Et tout le
monde, croyant profiter d'une bonne aubaine, hausse
ses prix. Rsultat : lorsque l'influx de pouvoir d'achat
inflationniste s'est diffus dans toute l'industrie, tous
les prix sont plus hauts, mais la structure relative de
la consommation n'a pas boug d'un iota, avec pour
consquence que toutes les anticipations que chacun
nourrissait quant l'expansion de ses ventes ne se
ralisent pas. Autrement dit, un coup pour rien. Sinon
qu'il faut nouveau rduire les rythmes de la production, freiner les investissements, dbaucher le personnel que l'on avait embauch dans l'euphorie des
premiers jours, rechercher de nouveaux gains de pro.
ductivit pour amortir les augmentations de salaires

Pourquoi Keynes ne marche plus

95

imprudemment accordes. Chacun croyait gagner sur


les autres, mais tout le monde se trompait.
Une telle exprience peut se renouveler une fois,
deux fois, trois fois, mais pas indfiniment. Plus les
pouvoirs publics utilisent l'arme montaire, plus les
agents conomiques accumulent une exprience qui
leur apprend ne pas renouveler les mmes erreurs.
Chacun devient plus mfiant, plus prudent. Les plus
astucieux et les mieux informs apprennent suivre
au plus prs les variations de la politique montaire,
et anticiper ses effets. Les plus ,rosses entreprises
embauchent pour cela des spciallstes~ Des entreprises de services se crent dont le rle est de vendre
aux firmes qui n'ont pas les moyens de faire eUesmmes le travail les informations qui leur viteront
de se faire prendre une nouvelle fois au pige. Rsultat : chaque nouvelle manuvre montaire a bien des
effets sur la production, mais ces effets sont de plus
en plus faibles et phmres, la mme dose d'injection montaire entratnant de la part des entrepreneurs une rponse, en termes d'accroissements de
production ou d'investissement, de plus en plus tnue.
Et la vie conomique se transforme en une vritable
course de vitesse entre des pouvoirs publics qui cherchent de plus en plus dsesprment rduire le
chmage en acceptant toujours davantage d'inflation,
et des agents conomiques qui ragissent de moins
en moins spontanment aux stimulants montaires
qu'on leur distribue (et qui, donc, crent moins d'emplois que les experts n'attendaient).
Prenons un autre exemple. Celui des politiques de
relance par action soit sur la fiscalit, soit sur les
dpenses publiques. Lorsque l'Etat offre pour la premire fois aux contribuables un crdit d'impt, ceuxci peuvent consommer plus ou investir plus, comme
s'ils taient rellement plus riches. Mais comme ces
rductions temporaires d'impt ne sont jamais
accompa~es d'une diminution parallle des dpenses publiques, cela signifie que ce qui aujourd'hui
n'est plus financ par l'impt le sera demain par des
impts plus levs. L encore, ce qui marche bien
une fois, puis deux, marche de plus en plus mal au
fur et mesure que l'Etat a recours la mme technique d'action. Les gens prennent progressivement
conscience de ce que le cadeau qu'on leur fait n'est

96

Demain le libralisme

qu'un cadeau fugace que l'Etat a toutes chances de


leur reprendre le lendemain. Autrement .dit, ils ralisent que leur sentiment d'tre plus riche aujourd'hui
n'est qu'une illusion s'ils tiennent compte de l'volution future de leurs revenus nets. Et plus ils pro. gressent dans cette prise de conscience, moins il y a
de raison pour qu'ils modifient, mme temporairement, leurs habitudes de consommation et d'pargne
au vu d'une mesure qui somme toute n'aboutit qu'
modifier dans le temps la faon dont se distribue
leur plan de revenu, sans accrotre leur richesse
relle. Rsultat : comme dans le cas prcdent, plus
les gens ont l'exprience d'une conomie dont le fonctionnement est altr par l'intervention . rgulatrice des pouvoirs publics, plus on dbouche sur
une situation o le mme stimulant budgtaire produit, toutes choses gales par ailleurs, des effets
d'entranement de plus en plus dcevants.

2. Le fait que nos modles de prvision macroconomique ne tiennent pas compte de ces phnomnes d'apprentissage conduit ce que les interventions conjoncturelles ont aujourd'hui, sur les
conomies occidentales, des effets plus dstabilisants
que stabilisants.
Rappelons-nous en effet comment fonctionne la
mise au point d'une politique conomique. Tout commence par la fabrication de modles conomtriques
dont le rle est de quantifier les relations qui existent
entre les variables macro-conomiques dont dpend
la ralisation des grands quilibres (consommation,
investissement, commerce extrieur, emploi, taux
d'intrt...). Cette quantification se fait par la voie
de rgressions statistiques fondes sur l'observation
de comportements passs : taux d'pargne, taux d'encaisses montaires, taux d'lasticit des importations
par rapport l'accroissement de la production nationale, liaison entre le volume des investissements et
l'volution du loyer de l'argent, etc. Partant de l,
ces modles permettent de calculer quelle sera l'incidence sur la production ou l'emploi d'un dficit
budgtaire supplmentaire de 1 milliard de francs,
l'incidence d'une baisse d'un point des taux d'int-

Pourquoi Keynes ne marche plus

97

rt sur les investissements, ou encore la faon dont


la hausse du cot du ptrole va affecter notre quilibre extrieur. Ces relations macro-conomiques sont
ensuite projetes dans l'avenir en fonction des grandes hypothses de base qui servent l'laboration
annuelle des budgets conomiques, et ce sont elles
qui servent alors dfinir, d'une part, le sens de
l'action conjoncturelle mener, d'autre part, le choix
des instruments utiliss, enfin l'ampleur mme de
l'intervention budgtaire ou montaire des pouvoirs
publics.
Il n'est pas question de remettre en cause l'utilit
des modles et projections macro-conomiques. Mais,
font remarquer les jeunes conomistes montaristes,
leur efficacit devient de plus en plus douteuse au
fur et mesure que les agents conomiques ont une
exprience croissante de la vie dans une socit
rgule par l'intervention des pouvoirs publics,
et qu'eux-mmes sont conduits intgrer dans leurs
dcisions la prise en compte de l'environnement institutionnel nouveau que constitue cette intervention
conjoncturelle de l'Etat.
Dans un monde o l'Etat n'intervient pas, ou intervient peu, pour prendre ses dcisions de production,
d'investissement, d'emploi... l'entrepreneur se concentre sur l'analyse de l'volution de ses marchs, ou
celle des prix de ses facteurs de production (rle de
l'volution des prix des matires premires). Mais
lorsque l'Etat intervient, cette intervention introduit
un lment d'incertitude supplmentaire dans la gestion de l'entreprise; lment que le bon gestionnaire
se doit d'intgrer dans ses calculs en dveloppant
ses efforts pour s'informer, non seulement sur ce
qu'est la politique gouvernementale et ce que seront
ses' consquences probables, mais aussi sur les facteurs qui ont toutes chances d'influer sur l'volution
ultrieure de la politique conomique. Dans un univers concurrentiel, celui qui russit est en effet celui
qui sait le premier saisir l'information pertinente et
l'utiliser .avant les autres.
Le rsultat est qu'aprs une gnration de pratiques keynsiennes, le monde dans lequel nous vivons
n'a plus grand-chose voir avec celui pour lequel les
instruments d'action conjoncturelle ont t conus.
Non seulement, comme nous l'avons vu, l'exprience

98

Demain le libralisme

conduit les entreprises ragir avec plus de prudence qu'autrefois aux stimulants montaires et
budgtaires, mais certaines d'entre elles ont galement accumul une exprience suffisante qui leur
donne aujourd'hui les moyens de rgler leur gestion
partir d'lments qui se situent en amont des
dcisions gouvernementales, et qui les met donc en
mesure d'anticiper presque en mme temps que les
autorits gouvernementales les grandes variations'
conomiques qui dterminent la politique courante
des pouvoirs publics, voire leur politique venir.
La consquence de cette volution est trs simple.
Au fur et mesure que la concurrence conduit un
plus grand nomore d'agents conomiques perfectionner leurs appareils de saisie de l'information
conomique, et dans la mesure o les modles conomtriques qui servent de base aux prises de dcisions des autorits ne tiennent pas compte de ces
nouveaux comportements, un nombre croissant de
dcisions politiques sont prises dont la mission est
d'agir sur des perspectives de dsquilibres qu'un
certain nombre d'acteurs ont dj intgres dans leurs
systmes de dcision. Ce qui signifie que les pouvoirs
publics agissent de plus en plus au w d'informations
prvisionnelles qui ne se raliseront pas dans les
conditions prwes par les modles des experts gouvernementaux; le perfectionnement de l'information
des entreprises conduisant celles-ci ragir aux
dsquilibres anticips avant mme que les responsables de la gestion conomique aient eu le temps d'en
tenir compte pour moduler leurs dcisions budgtaires ou montaires. Autrement dit, de plus en plus
d'interventions rgulatrices de l'Etat sont dmodes avant mme qu'elles aient eu le temps d'agir,
voire avant mme qu'elles soient dcides.
Certes, le nombre d'entreprises capables de telles
performances est encore trs rduit. Mais il suffit
que quelques-unes soient en mesure de bnficier de
telles informations, et que leur nombre augmente
peu peu, pour qu'un nombre croissant de dcisions
publiques soient p'rises partir d'informations prvisionnelles qui ont de plus en plus tendance surestimer les besoins rels de stimulation (ou de freinage) de l'conomie.

Pourquoi Keynes ne marche plus

99

Dans ces conditions, concluent les jeunes conomistes montaristes, il y a toutes chances pour que
ce qui a t conu dans le dessein d'aider la stabilisation des rytlunes de la vie conomique aboutisse
en ralit aggraver l'instabilit de nos conomies
modernes, plutt qu' la rduire.
Ma critique du modle ke,YIlsien, fait ainsi remarquer
le p'rofesseur Lucas, de l'Umversit de Chicago, cit p-ar
Philippe Lefournier dans son article de L'Expansion, n est
pas conservatrice, elle est scientifique, technique. Le fine
tuning dont on a rv dans les annes 60 est inoprant
parce qu'il nglige les anticipations du public; la mani~u
lation ne marcherait que si les _gens taient stupides.C est
ce qui rend l'inflation trs difficile extirper quand elle
est l. Du moins sans rcession. ..

II

Les thses du frein fiscal


La thorie des anticipations rationnelles attire
notre attention sur les consquences de l'accoutumance cr.oissante la prsence active de l'Etat dans
la rgulation de la vie conomique. Mais il y a deux
autres lments, de nature institutionnelle , qui
ont galement considrablement chang par rapport
l'univers dans lequel, et pour lequel ont t conus
les principes de base de nos politiques conomiques
contemporaines : ce sont, d'une part, le niveau de la
pression fiscale, d'autre part, le niveau de la protection sociale. Deux phnomnes dont les consquences
sur l'efficacit des politiques de rgulation conomique ont notamment t tudies par deux jeunes
professeurs, sans doute d'ores et dj les plus connus
et les plus influents de tous les nouveaux conomistes d'outre-Atlantique : Arthur Laffer (38 ans, professeur U.C.L.A.) et Martin Feldstein (40 ans, professeur Harvard).
Ancien tudiant en droit, conseiller du parti dmocrate pendant la campagne lectorale de Carter en
1976, Martin Feldstein n'est pas un montariste .
Elu il y a deux ans prsident du prestigieux National
Bureau of Economic Research, spcialiste des problmes de Scurit sociale, d'conomie du Travail
et de la Sant, - il s'est fait connattre par des travaux analysant les incidences conomiques et sociales
du salaire minimum, les raisons de la vertigineuse
scension des coilts mdicaux, les effets pervers des

Pourquoi Keynes ne marche plus

101

systmes de retraite par rpartition... -, Feldstein


est loin d'accepter toutes les conclusions ultralibrales de Milton Friedman et de ses disciples.
Nanmoins ses travaux partagent avec ceux que nous
avons prcdemment voqus une caractristique
commune : ils montrent comment, en faisant de
l'accroissement de la dpense publique l'lment
dominant de nos politiques conjoncturelles, les doctrines keynsiennes ont conduit dpasser certains
seuils au-del desquels le dveloppement de l'intervention de l'Etat devient un obstacle la poursuite
d'une rgulation efficace de la croissance et de l'emploi. A ce titre, ils apportent une autre contribution,
elle aussi peu connue en France, une meilleure
comprhension de Pourquoi nos politiques conomi~ues ne marchent plus 1.
L ide consiste rappeler que nos politiques
d'intervention conomique sont fondes sur une thorie de la demande globale qui nglige' le rle des
motivations individuelles dans la dtermination des
niveaux de la production et de l'emploi, et souligner les trois consquences qui dcoulent de cette
lacune :
. 1. Parce qu'ils continuent de raisonner sur l'emploi
avec des concepts qui taient sans doute adapts a la
situation qui prvalait du temps de Keynes, mais qui
sont insutfiSants pour comprendre la ralit d'aujourd'hui, nos instruments de guidage conomique tendent de plus en plus a surestimer les besotns rels
de stimulation de l'activit.
Beaucoup d'efforts ont t dploys, au cours des
dernires annes, pour modernIser le cadre macroconomique issu des thories keynsiennes et drives. Cependant, l'essentiel des hypothses de base
sous-jacentes au modle n'a pas t affect. Notamment, nous continuons de raisonner sur l'emploi
comme si l'volution du chmage tait quasi exclusivement dtermine par le niveau de la dpense globale dans l'conomie.
Raisonner ainsi tait sans doute valable l'poque
o ont t mis en place nos premiers rudiments de
politiques keynsiennes. Mais .aujourd'hui, avec la

102

Demain le libralisme

hausse gnrale du niveau de vie et la progression


des systmes de protection sociale, tout est sensiblement diffrent. Dans un monde o ceux qui viennent
de perdre leur emploi continuent de recevoir entre
60 % et plus de 90 % de leur salaire antrieur (contre
30 40 % au plus au dbut des annes "1950), et o
galement une part croissante. des alas. de sant est
directement prise en charge par la collectivit, il n'est
plus possible de traiter tous les demandeurs d'emploi
comme des victimes entirement passives. La ralit
est que le travailleur d'aujourd'hui est un individu
qui, indpendamment des fluctuations conjoncturelles qui affectent la production et l'emploi, dispos
d'une latitude plus grande que ses. prdcesseurs
pour rgler lui-mme en partie la dure de son passage sur le march du travail.
N'oublions pas en effet que dans nos socits librales, celui qui cherche un emploi a toujours la
possibilit, pendant un certain temps, de refuser les
postes qui lui sont offerts si ceux-ci ne correspondent
pas aux caractristiques qu'il recherche (soit du point
de vue salaire, soit du point de vue de la qualit des
conditions de travail). Il dispose d'une certaine
libert pour rgler ses efforts de prospection en fonction de ses contraintes personnelles, ou de ses aspirations. Plus la socit protge ses membres contre
les risques financiers du non-emploi, plus il faut
s'attendre ce que, toutes choses gales d'ailleurs,
ceux-ci tirent profit de cette situation nouvelle pour
rduire leur effort de prospection, ou pour l'allonger
par rapport ce qui aurait t le cas avec une protection moindre; .:..- cet allongement n'tant pas
ncessairement un signe de paresse , mais pouvant
tout simplement reflter la latitude plus grande dont
ledeinandeur d'emploi dispose pour consacrer
davantage de temps la recherche du poste de travail qui correspond le mieux ses aspirations. De la
mme faon, plus la pression fiscale qui pse sur les
revenus du travail progresse (qu'il s'agisse des impts
directs ou des cotisations sociales), plus il faut
s'attendre ce que la motivation des demandeurs
d'emploi faire l'e.ffort maximum pour retrouver un
travail le plus rapidement possible diminue par rap- .
port ce qui tait le cas lorsque le niveau des prlvements obligatoires tait plus faible.

Pourquoi Keynes ne marche plus

103

Or, de tout cela, nos instruments classiques de


politique conomique ne tiennent aucun compte.
Ceux-ci continuent de traiter tout accroissement des
statistiques de chmage comme l'indice d'une insuffisance de la demande globale, sans envisager la question de savoir si une part au moins de cet accroissement n'est pas simplement le fruit d'un allongement
volontaire de la dure moyenne de passage par le
march du travail 4. Ils ne tiennent pas compte de
ce que le travail, dans la socit contemporaine, n'est
pas plus une finalit en soi qu'une contrainte pure,
mais une forme d'affectation du temps en concurrence avec une autre forme d'affectation, du temps
personnel (le temps non rmunr), et que la
demande de temps travaill varie en fonction
de l'incidence qu'un certain nombre de facteurs sociaconomiques ou institutionnels ont sur l'volution
ds prix relatifs de ces deux formes d'usage du
temps individuel. Ils n'ont pas encore intgr le fait
4. N'oublions pas en effet que le taux de chmage est un
chiffre trs sensible aux variations de la dure moyenne de
recherche d'un emploi. Si dans une population o 15 % de
la population active changent chaque anne d'emploi et
mettent en moyenne deux mois pour trouver un nouvel
emploi (ce qui; dans le monde 'd'aujourd'hui, correspond
un taux de mobilit relativement standard et acceptable),
la dure moyenne de passage par le march du travail monte
quatre mois, cela suffit po:ur faire passer le taux de' chmage moyen, celui que recensent les statistiQ.ues et que
publient les mdias, de 2,5 5 %. De ce fait, il suffit que
la part des catgories sociales qui ont naturellement une
dure moyenne de chmage plus longue (les femmes et les
jeunes par exemple) augmente dans la distribution de la
population active, pour que le taux de chmage augmente
sensiblement sans sue cela traduise une dgradation relle
de la situation de 1 emploi. De mme, il suffit que certains
lments, comme la progression des indemnits, abaissent le
cot,. individuel du chmage pour que le chmage apparent
augmente sans que cela traduise une dgradation relle du
rapport entre demandes d'emplois et c;ration d'emplois nouveaux.
Sur ce sujet, voir Jean-Jacques Rosa et Andr Fourans,
Les conomistes et le mirage du plein-emploi , dans
Pour une nouvelle approche de l'emploi, ouvrage collectif
pubii par l'Entreprise Moderne d'Edition et l'Institut de
l'Entreprise sous la direction de Michel Drancourt et Georges
Roques (1978). Voir aussi Henri Lepage, Chmage subit chmage choisi , dans Le Monde, 11 dcembre 1978, ainSI que
Pascal Salin Pourquoi le chmage , .dans L'Economie;

104

Demain le libralisme

que la hausse du niveau de vie moyen des mnages,


la progression du prlvement fiscal, ou l'amlioration de la protection sociale ont prcisment pour
effet de diminuer le prix du temps non rmunr
par rapport au prix du temps rmunr.
Consquence : nous vivons dans une socit o
ceux qui ont la charge de veiller au plein-emploi se
fient des indicateurs qui leur rvlent en permanence un besoin de soutien de l'activit et du march
de l'emploi suprieur ce qui est rellement ncessaire pour rpondre une demande de travail
dont la mesure ne s'identifie pas avec le simple :recensement du nombre de personnes se dclarant la
recherche d'un emploi. De ce fait, nos politiques dites
de plein-emploi poursuivent des objectifs qui contribuent accrotre l'inflation, avec pour rsultat ultrieur d'augmenter encore le taux de chmage que
l'on cherche prcisment rduire. Ce qui constitue
un autre exemple de la faon dont un quart de sicle
de pratiques keynsiennes aboutit crer une situation nouvelle dans laquelle ce qui tait valable
autrefois, par rapport au contexte de l'poque, se
rvle aujourd'hui plus dstabilisateur que stabilisateur.

2. Parce qu'ils ne tiennent pas compte des effets


de la fiscalit sur les motivations individuelles face
au travail et l'pargne, tes modles conomiques
contemporains surestiment l'impact multiplicateut de la dpense publique.
Contrairement ce que l'on croit, le loisir n'est
pas une activit gratuite. Travailler une heure de
moins a un cot . Ce cot est le montant de la
rmunration dont on fait le sacrifice en prfrant
affecter son temps une activit personnelle non
rmunre plutt qu' une activit salarie. Ce cot
reprsente le prix de l'heure supplmentaire de
loisir. Mais il faut tenir compte de l'incidence fiscale, c'est--dire du fait que chaque heure de travail
est soumise l'impt. Moyennant quoi, pour l'individu, le vritable prix du loisir est reprsent par
le revenu net , c'est--dire ce qui lui reste aprs
la soustraction de la quote-part d'impt qu'il aurait

Pourquoi Keynes ne marche plus

lOS

dil acquitter en plus s'il avait procd un arbitrage


diffrent de l'usage de son temps . .
Plus le taux marginal de l'impt crot, plus cela
rduit le sacrifice rel auquel l'individu doit consentir
pour jouir d'une heure de loisir de plus. S'il gagne
30 F par heure, et s'il se situe dans une tranche
d'impt 20 %, le fait d'abandonner une heure de
travail lui coilte non pas 30 F, mais 24 F. Si le taux
de l'impt passe 30 % : il lui en coilte non plus
24 F, mais 21 F. Autrement dit, la hausse de la pression fiscale se traduit par une baisse du prix du loisir
par rapport au temps rmunr. Or, il est bien connu
que lorsque le prix de quelque chose diminue, la
quantit demande par les agents conomiques
crot. Toutes choses gales par ailleurs, l'augmentation du niveau de la fiscalit a donc pour effet d'augmenter la demande de loisir (ou d~ temps non
rmunr). par rapport la demande de temps de
travail.
C'est ce mcanisme qui explique pourquoi nous
vivons dans une socit o il est vraisemblable que
la demande de temps chm a tendance crotre,
- que ce soit sous forme d'un allongement volontaire du temps chm, ou par d'autres manifestations comme l'augmentation de l'absentisme.
Cependant, l'impt ne joue pas seulement sur la
faon dont l'individu arbitre entre travail et loisir,
entre l'atelier et la pche la ligne. Il joue aussi sur
la faon dont l'individu choisit d'affecter ses capacits productives entre des activits de travail extrieures donc assujetties l'impt, et des activits
de travail domestique non soumises l'impt,
ou des activits au noir (que l'on peut assimiler
des changes de services domestiques).
Prenons un exemple simple. Celui d'un menuisier qui
gagne 100 F par jour, ce qui le met dans une tranche
d'impt marginal 15 %. Aprs impt, il lui reste donc,
chaque jour, 85 F net. Supposons qu'il ait besoin de refaire
chez lui quelques peintures qui demandent une journe de
travail. Il a le choix entre faire le travail lui-mme, ou
faire appel un peintre qui lui demandera 80 F. A ce prix,
il a tout intrt faire faire la peinture par quel~u'un
d'autre, puisque cela lui cotera moins cher qu'une JOurne de travail ne lui rapporte. Admettons maintenant que
le taux de l'impt passe 25 %. Son gain net n'est plus ~ue
de 100 - 25 = 75 F par jour. Il a alors intrt faIre

106

Demain le libralisme

le travail lui-mme puisque cela lui cote moins cher


(75 F) que de le confier au peintre (80 F).
Regardons maintenant le bilan de l'opration pour
l'Etat. Avec un taux d'impt marginal 15 %, le fisc empoche deux impts: celui que le menuisier paie sur ses 100 F
de revenu quotidien, et celui que le peintre paiera sur les
80 F qu'il facture au menuisier. Lorsque l'impt passe
25 %, que se passe-til ? le fisc perd la fois l'impt du
menuisier (puisqu'il n'est pas encore prvu de payer
l'impt sur les services que l'on se rend soi-mme) et
l'impt du peintre extrieur.
. .
Bien sr, il s'agit l d'un exemple caricatural et
arbitraire, mais il illustre bien la faon dont l'impt,
lorsqu'il augmente, aboutit dtruire l'impt. Plus
il augmente, plus il pnalise le travail rmunr ,
plus il conduit un certain nombre de mnages substituer du travail personnel l'achat de services qu'ils
pourraient se procurer, ou qu'ils se procuraient sur
le march; avec le double rsultat, d'une part, que
les recettes globales de l'Etat diminuent, d'autre part,
que le produit marchand lui aussi diminue.
.
Lorsque la hausse des impts est faible, o lorsqu'on se situe dans une dure de temps relativement
rduite, le phnomne est sans doute trs marginal.
Mais plus la hausse des impts est forte et plus on
se situe dans un horizon de temps lorig, plus le phnomne prend une dimension que l'on ne peut plus
ignorer. On a l un autre lment qui permet d'expliquer pourquoi plus on joue sur les dpenses publiques pour entretenir la croissance, plus on est conduit
une situation o l'efficacit des politiques de relance
traditionnelles se rduit de plus en plus (puisque plus
l'Etat accrot ses dpenses, plus l'impt est lourd, et
pl~s on conduit les gens sortir du march officiel
du travail et de la production).
On peut raisonner de la mme faon sur l'pargne.
Le revenu de chacun peut tre affect deux usages
concurrents: la dpense et l'pargne. L'arbitrage entre
ces deux affectatioris dpend de leurs prix relatifs .
Consommer aujourd'hui la totalit de son .revenu a
un cot . Ce cot est le montant des revenus supplmentaires dont l'individu aurait pu jouir s'il avait
choisi d'pargner et d'investir une partie de son
revenu d'aujourd'hui. Comme prcdemment, ce
prix est influenc par le niveau de l'impt. Plus

Pourquoi Keynes ne marche plus

107

lev est l'impt qu'il faut payer sur les revenus de


l'pargne ainsi place, moins grand est le sacrifice
que je fais en termes de revenus nets futurs en
consommant aujourd'hui ce que j'aurais pu pargner.
Et donc plus l'impt augmente, plus les contribuables
sont incits consommer aujourd'hui ce qu'ils
auraient pu investir pour jouir d'un revenu plus
lev demain (le prix de la consommation immdiate diminue). Rsultat : moins d'pargne, donc
moins de croissance... mais aussi des effets d'entrainement de plus en plus faibles, toutes choses gales
par ailleurs, pour nos politiques de relance; - puisque plus l'Etat accrot ses dpenses, plus l'impt est
lourd, et plus on incite les gens prfrer la consommation immdiate au dtriment de la consommation
diffre que reprsente l'pargne 6.
Que l'impt affecte le travail et l'pargne, n'est pas
une ide rcente; bien loin de l. Cependant, jusqu'
prsent on avait tendance considrer que l'effet
ngatif de la fiscalit 'Sur les moteurs de l'effort conomique (le travail, l'pargne, l'investissement) ne
jouait que sur les plus hauts revenus - exemple si
souvent cit de ce patron sudois qui, en raison de la
progressivit presque confiscatoire de l'impt sur le
revenu, ferme son usine quatre mois par an. En ralit, et c'est l sans doute le plus important, l'effet

s. Comme le signale Andr Fourans dans la revue Banque,


La Fiscalit contre l'conomie? , septembre 1979, en
priode d'inflation cet effet ne joue l?as seulement au ruveau
de l'pargne des mna~s, mais aUSSI au niveau de celle des
entreJ?,rises. e Avec un Impt sur les socits de 50 %, remarque-t-il. le taux d'imposition effectif du rendement rel des
investissements est de 100 % ds lors que le taux d'inflation
atteint 8 % l'an. Dans ces circonstances, crit-il, il ne faut pas .
s'tonner de la chute brutale des investissements depuis
1974-1975. Pour que le rendement rel des projets mis en
uvre par les entreprises soit amput de 50 % {ce que l'on
croit gnralement tre la consquence de l'impt sur les
socits)1 il faudrait que l'impt sur les. bnfices soit de
l'ordre ae 2S % lorsque le taux d'inflation se situe aux alentours de 8-10 %. En d'autres termes, conclut-il, dans la priode
d'inflation que nous vivons actuellement, l'impt sur les socits devrait tre approximativement rduit de moiti .
Voir par ailleurs, Le Manifeste/our une Charte fiscale ,
des nouveaux conomistes, prsent la presse le 28 fvrier
1979, et publi dans Vie et Sciences conomiques, octobre 1979.
e

.1

108

I;Jemain le libralisme

joue aussi sur les autres tranches de revenus, les


moyennes comme les plus basses 6, Ce qui signifie
qu'avec un niveau de prlvements obligatoires qui
dpasse maintenant, tout compris, les 50 % de la
production intrieure brute, nous avons sans doute
franchi le seuil partir duquel le maintien d'une
6. Cette ide que l'effet de la fiscalit joue autant sur les
revenus faibles que sur les revenus levs .est gnralement
coriteste par les conomistes orthodoxes. Ceux-ci raisonnent
comme si ce qu'ils appellent- l' effet revenu (l'individu
accroit son effort de travail pour compenser sa perte de
revenu rel due l'augmentation de la fiscalit) devait toujours l'emporter sur 1' effet substitution (o l'individu
rduit son offre de travail comme consquence de l'augmentation de l'impt).
A cela deux rponses. D'abord une rponse empirique. Les
derniers tests effectus aux Btats-Unis depuis la fui des annes
1960 semblent vrifier l'hyPothse selon laquelle l'effet revenu
serait aujourd'hui relatlvement ngligeable par rapport
l'effet substitution. C'est ainsi que, dans son article publi
par la revue Banque, Andr Fourans fait remarquer, en s'appuyant notamment sur les rsultats d'une tude parue dans
l'American Economic Review de dcembre 1978, que ces
~uasi-expriences de laboratoire font clairement ressortir
limpact inhibiteur de l'impt sur la quantit de travail que
les chefs de famille dsirent fournir, et ceci mme des
niveaux de revenus trs moyens .
Bnsuite une rponse plus thorique et analytique, propose
. par un jeune universitaire fran8.l.s Jean-Louis SYren, dans
un article paru dans les Analyses de la SEDEIS (15 fvrier
1980) :. La Proposition 13, la courbe de Laffer, quelq,ues
aspects thoriques du conservatisme fiscal aux Btats-Ums .
Pour se faire une ide du sens dans lequel jouent ces deux
effets, explique-t-il, il faut tenir compte de ce que les pouvoirs :Qublics feront des sommes supplmentaires ainsi collectes. Sachant que les revenus moyens ou faibles sont les
principaux destinataires des dpenses de transfert de l'Btat,
cela signifie que toute aUlPDentation des cotisations. sociales
ne se traduit pas nceSSairement par une baisse du revenu
rel des mnages concerns si ce prlvement supplmentaire
a pour contrepartie un accroissement des transferts au bnfice de ces mnages, soit sous forme de transferts financiers
directs, soit sous forme d'augmentation de leur consommation
collective (sant). Moyennant quoi, conclut-il, s'il est :possible que pour un individu ou une catgorie socioprofesslonnelle donne, placs dans une certaine tranche de revenus,
l'effet .de revenu l'emporte sur l'effet de substitutionl ceci n'est
pas gnralisable l'ensemble de la population. AU niveau
global, crit-il, une modification du prlvement fiscal provoque bien des effets de revenu et de substitution, mais il y a
toutes chances pour que Illobalement les premiers s'annulent
cependant (pl,e seuls subs&stent les effets de substitution qui
eux s'addit&onnent.

Pourquoi Keynes ne marche plus

109

dpense publique aussi importante, et donc d'une


fiscalit aussi pnalisante, non seulement freine la
croissance conomique, mais rend de plus en. plus
inefficaces tous les efforts traditionnels de relance;
nous sommes projets dans un cercle vicieux o la
baisse des rendements de la fiscalit conduit augmenter toujours plus les impts de ceux qui continuent travailler, pour compenser le manque
gagner qui rsulte. des moindres efforts de ceux qui
jugent qu'avec de tels impts, point n'est utile de
continuer travailler autant.

3. En ngligeant les effets de l'augmentation de


la pression fiscale sur les motivations individuelles
au travail et l'pargne, nos modles conomiques
conduisent les pouvoirs publics ngliger un instrument de rgulation conomique dont l'efficacit serait
aujourd'hui plus grande qu'elle n'tait autrefois,' la
rduction d'imp6ts.
Depuis Keynes et l'avnement de la: comptabilit
nationale, tous nos modles de dcision macroconomique partent du postulat qu' dficit budgtaire gal il est plus efficace d'agir directement par
l'accroissement des dpenses de l'Etat qu'indirectement par la voie de rductions d'impts profitant
aux contribuables. En effet, nous dit-on, les contribuables ne redpenseront pas intgralement le cadeau
que l'Etat leur fait : une partie sera pargne, ce qui
fait que l'effet d'entranement sur l'conomie, dans
le cas d'une action par rduction des impts, sera
moindre que ce qu'il peut tre si l'Etat dpense
directement l'argent qu'il avait l'intention de ristoUrner aux consommateurs. Cette approche tait sans
doute valable. Mais elle est de moins en moins justifie.
Comme le rsume un collge de Martin Feldstein et
Arthur Laffer, Paul Craig Roberts, dans un remarquable
article publi par la revue The Public Interest (t 1978) :
Parce qu'ils ne tiennent pas compte des effets de la fiscalit sur l'volution des prix relatifs qui conditionnent les
dcisions du secteur priv, tous nos modles, explique-t-il,
sont de plus en plus frquemment off the mark . D'une
part, ils surestiment systmatiquement la perte de recet-

110

Demain le libralisme

tes budgtaires qui rsulterait d'une diminution des


impts. D'autre part, ils sous-estiment systmatiquement
les pertes de recettes budgtaires qui rsultent, en l'tat
actuel des choses, de l'accroissement de dpense publique
financ par l'impt. .
Prenons le problme de la rduction d'impts, - une
rduction dfinitive , et non provisoire sous forme d'un
rabais exceptionnel. Le seul effet multiplicateur sur les
finances publiques dont nos modles keynsiens tiennent
compte dans une telle circonstance, poursuit Paul Craig
Roberts; est celui qui rsulte de l'effet d'entranement du
dficit budgtaire sur l'accroissement de la demande globaIe. Ils ne tiennent pas compte des effets induits positifs qu'une telle dcision aurait sur les recettes fiscales du
fait de la modification qui en rsulterait au niveau de la
structure des coiits relatifs entre travail rmunr et travail non rmunr,ou entre consommtion immdiate et
consommation diffre (baisse du prix relatif du travail
par rapport au loisir - donc moins de travail noir -,
et de l'pargne par rapport la consommation - donc
plus d'investissement).
De la mme faon, conclut-il, nos modles ne sont pas
en mesure de calculer la vritable incidence de toute
augmentation fiscale.
Lorsqu'un impt nouveau est cr, nos techniciens
ne voient que l'incidence ngative que cet acte a sur
le revenu disponible des mnages, et donc sur leur
consommation. Trs logiquement leur proccupation
la plus presse est de remettre cet argent dans le
circuit afin de compenser la ponction ainsi faite.
Mais ils ne voient pas qu'une fois cet impt cr la
situation n'est plus la mme, mme lorsque l'argent
pris au contribuable a t rintroduit dans le circuit
conomique. Ce nouvel impt modifie l'quilibre des
prix relatifs du secteur priv dans un sens tel que,
mme une fois son montant rinject dans l'conomie,
l'activit et l'emploi se situeront des niveaux infrieurs ceux qui auraient t atteints si cette augmentation fiscale n'tait pas intervenue. Moyennant quoi,
si l'objectif des pouvoirs publics est de maintenir le
plein-emploi tout prix, UIie augmentation d'impt
en entrane ncessairement une autre pour compenser la baisse d'activit et d'emploi qui rsulte de la
premire dcision. L encore on est en plein cercle
vicieux.
.
Dans cette perspective, rduisons les impts...
n'est pas un slogan de type poujadiste; mais un

Pourquoi Keynes ne marche plus

111

argument fond sur l'ide qu'il ne nous est plus possible de continuer jouer toujours des mmes instruments. Malheureusement, de cela, les compteurs qui
guident l'action de nos responsables ne tiennent
aucun compte. Nul surprise donc s'ils' se rvlent
l'exprience de moins. en moins efficaces. .
A cet gard, il convient de suivre de prs ce qui
se passe en Californie depuis le vote, en juin 1978,
de la fameuse Proposition 13 qui aboutit, par rfrendum, une rduction massive des taux de l'impt
foncier pay par les propritaires californiens. Il
semble en effet que les plus rcents dveloppements
de la situation conomique y apportent une preuve
empirique du bien-fond des thses d'Arthur Laffer
sur les effets bnfiques d'une baisse de la pression
fiscale.
Alors que les autorits officielles - ainsi que la plu.;.
part des mdias - annonaient la suppression de
450000 emplois comme consquence de la Proposition 13,
il n'y a eu en tout et pour tout, que 100000 postes supprims dans les administrations 'publiques, dont 17000 seUlement correspondent des lIcenciements rels, le reste
(83 000) concernant essentiellement des mises la retraite
anticipe ou des dparts volontaires. Paralllement, le
nombre d'emplois crs dans le. secteur priv a dpass
les... 550000. Ce qui a ramen le taux de chmage californien 6,2 %, soit seulement 0,5 % de plus. que la
moyenne amricaine, alors que, traditionnellement, la
Californie (en raison de l'importance des phnomnes
migratoires vers la cte Ouest) compte entre 1 et
2 % de plus de chmeurs que le reste des Etats-Unis.
Cette rduction de l'cart entre le taux de chmage
californien et le taux moyen national - l'cart le plus
. faible jamais enregistr depuis quinze ans - semble.
indiquer que le nombre lev de crations d'emplois est
li non seulement au climat gnral de la conjoncture
amricaine, mais aussi des facteurs proprement californiens. Dans cette optique, on est en droit de penser que,
contrairement tout ce qui avait t annonc l'origine,
loin d'avoir un impact dflationniste sur l'activit conomique de cette rgion, la Proposition 13 a eu, au contraire,
un effet stimulant.
Cette exprience est ~ rapprocher d'une autre exprience amricaine rcente: celle de l'ne de Porto Rico
la suite des rductions d'impts mises en place par
le nouveau gouverneur lu en 1977. La suppression

112

Demain le libralisme

pure et simple d'une srie de surtaxes et de taxes


indirectes a entran au cours des trois dernires
annes la cration de 107000 emplois nouveaux, et
permis d'atteindre un taux de croissance de plus
6 DAI. Alors que le budget de l'Etat portoricain tait
traditionnellement trs dficitaire, il est aujourd'hui
plus qu'quilibr, la relance conomique ayant rapport plus de recettes malgr la baisse du taux de
la pression fiscale.
Par ailleurs, deux conomistes d'une banque de
Chicago viennent d'effectuer un travail montrant que
les Etats amricains qui ont les taux de croissance
les plus levs sont ceux o la progression de la
pression fiscale totale est reste infrieure la
moyenne nationale, alors que ceux o cette pression
fiscale a le plus augment (Etats de New York 7,
New Jersey, Massachusetts ... ) sont aussi ceux o la
croissance c.onomique est la plus faible.
Le dbat sur ce que l'on appelle la Loi de Laffer
est loin d'tre tranch. Bien des conomistes ne sont
pas encore persuads de ce que les pays occidentaux
ont pass le seuil au-del duquel l'accroissement de
la fiscalit aboutit paradoxalement rduire les
recettes des pouvoirs publics, et 'donc leurs moyens
d'action sur l'conomie. L'exprience de la Proposition 13 en Californie constitue nanmoins un fait
nouveau qui mrite d'tre examin de prs par tous
ceux qui, en raison des difficults actuelles, recherchent les voies d'une nouvelle politique conomique.

7. La crise financire de New York illustre bien les effets


pervers d'une fiscalit excessive. Cf. Bruce Bartlett, "Higher
Taxes May Deliver Lower Revenues : New York City Revisited , dans Taxing and Spending, hiver 1980, publi par
l'Institute For Contemporary Studies, 260 California Street,
San Francisco, CA 94111 .. Pour une trs bonne prsentation
de la personnalit de Laffer, de ses ides, et du dbat auquel
elles donnent lieu aux USA, voir' J.-L. Syreni La politique
fiscale aux Etats-Unis ", SEDEIS, 1' aot 1980.

III

Une nouvelle conception


du rle de l'Etat
Cette critique des ides et instruments keynsiens
signifie-t-elle qu'il faut abandonner l'ide que l'Etat
ait une responsabilit de rgulation conomique?
Certainement pas. Mais. elle conduit situer le rle
de l'Etat dans une perspective toute diffrente de
celle laquelle nous sommes habitus.
Les arguments dvelopps par les nouveaux conomistes de l'cole dite des anticipations rationnelles
conduisent considrer qu'il est plus important
d'assurer une grande continuit et stabilit aux interventions de l'Etat dans l'conomie que de vouloir
faire de la gestion au plus prs .
Le dveloppement des comportements d'apprentissage signifie en effet que nous sommes maintenant
entrs dans une re de rendements dcroissants de
l'efficacit prvisionnelle des modles macro-conomiques, et de leur utilit pour le guidage des politiques
conomiques. Il est certes toujours possible de perfectionner ces modles. Par exemple en y intgrant
davantage de fonctions dcrivant certains comportements d'anticipation, ou encore en y faisant entrer
des relations susceptibles de tenir compte des effets
de rtroaction des dcisions publiques sur la structure des prix relatifs implicites du secteur priv.
Mais leur sophistication croissante ne pourra emp-

114

Demain le libralisme

cher l'information conomique des entreprises de


progresser de pair. Avec comme rsultat que l'Etat
ne pourra jamais se retrouver dans la situation privilgie qui tait la sienne l'poque o l'inexprience
des agents conomiques face aux nouvelles conditions
cres par le dveloppement de l'intervention conjoncturelle des pouvoirs publics, permettait celle-ci
d'atteindre sa pleine efficacit. L'intervention de
l'Etat, telle qu'elle. est actuellement conue, et mme
avec des instruments amliors, ne peut conduire
qu' des fluctuations de plus en plus accentues des
prix, de la production et de l'emploi. Autrement dit,
au lieu de rduire les fluctuations naturelles de
l'conomie de march, notre exprience des politiques conjoncturelles conduit la renaissance de
cycles que l'on croyait prcisment avoir limins
tout jamais, et leur amplification.
Que mettre la p'lace ? La rponse consiste repartir de l'ide de base que les fluctuations conomiques
dpendent de la faon dont les agents intgrent
l'incertitude du futur, et de la faon dont se forment
leurs anticipations. Dans la mesure o les actions
de l'Etat jouent aujourd'hui un rle plus important
que par le pass (pour ne pas dire dterminant) dans
la formation de ces dernires, si l'on veut revenir
davantage de stabilit, il faut que l'Etat, au lieu
d'accrotre par ses interventions le degr d'incertitude et la difficult de tenir compte de l'avenir, contribue au contraire stabiliser l'horizon prvisionnel
des agents. Comment? en substituant des rgles
d'intervention au coup par coup, et gnralement
trs court terme, des rgles de gestion stables, dfinies pour de trs longues chances.
C'est ainsi qu'en matire fiscale et de dpense publique, les nouveaux conomistes considrent SIue
le problme fondamental de nos socits contemporaines est d'tablir un cadre institutionnel qui stabilise sur des priodes de temps suffisamment longues
le niveau des dpenses de l'Etat, de ses prlvements,
et qui vite les risques de changements trop frquents et inattendus. Par exemple, en mettant en
place des contraintes constitutionnelles qui imposeraient que le budget de l'Etat soit globalement
quilibr sur la dure de vie d'une lgislature, afin
qu'aucun Parlement ne puisse laisser une facture

Pourquoi Keynes ne marche plus

115

dficitaire; ce qui empcherait les parlementaires de


remettre demain le financement de leurs dcisions, et leur en ferait porter l'entire responsabilit
fiscale devant leurs lecteurs. Par exemple, galement, en dfinissant une contrainte quantitative,
absolue ou relative, qui fixerait un plafond la progression .des dpenses budgtaires : celles-ci ne pourraient pas progresser plus vite que le taux de croissance de l'conomie, dpasser un certain pourcentage
fixe de la P.I.B., ou encore aller au-del d'une certaine norme absolue fixe en val~ur nominale l'Etat n'aurait donc plus intrt faire de l'inflation,
puisqu'il y perdrait lui aussi. Ou encore en intgrant
dans nos lois constitutionnelles des disciplines qui
limiteraient la libert que les reprsentants lus de
la population ou leurs mandataires du gouvernement
ont de modifier loisir l'assiette, la structure et les
taux du systme fiscal; - exiger par exemple que
toute modification au code fiscal require une majorit qualifie des deux tiers l'Assemble.
C'est ainsi aussi que l'on retrouve la fameuse loi
montariste selon laquelle la stabilisation des
conomies occidentales passe par l'adoption d'une
rgle de croissance fixe de la. masse montaire; rgle
qui ferait partie de la Constitution et qui ne pourrait
tre modifie que de faon tout fait exceptionnelle.
Mais cette fois-ci, le contexte est trs diffrent de
celui qui opposa, il y a quelques annes, les keynsiens partisans de la rgulation conjoncturelle par
la dpense publique, aux montaristes convaincus
de la supriorit des instruments montaires. Le problme n'est pas de mettre en cause l'ide que les
recettes keynsiennes puissent tre, dans certaines
circonstances, particulirement efficaces, mais de
mettre en lumire le fait que l'usage et le dveloppement des techniques keynsiennes ont progressivement modifi l'univers conomique par rapport
auquel celles-ci avaient t conues, au point que ce
qui tait autrefois efficace est aujourd'hui gnrateur
d'effets pervers de plus en plus accentus, dont on
ne peut se dbarrasser que par un changement complet d'outils.
Comme l'a fort bien expliqu un jeune professeur de
l'Universit de Western Ontario, MichaelParkin, dans une

116

Demain le libralisme

communication trs rema~ue lors d'uri colloque organis Rome par la fondation librale Luii Einaudi
(novembre 1978 8 ) : Le problme, aujourd'hw, n'est pas
de multiplier encore le nombre d'instruments la disposition des pilotes qui assurent les commandes manuelles
de l'avion dans lequel nous sommes embarqus; il Y en a
dj trop pour tre certains que l'quipage domine rellement toutes les donnes du vol sans risque d'erreur ou
d'oubli; mais de dvelopper un ensemble de rgles constitutionnelles et institutionnelles qui jouent l'gard de
l'conomie le rle que jouent ensemble dans les avions
modernes le mcanisme de pilotage automatique et les
procdures lectroniques de guidage en vol. Un tel systme
ne supprime pas le pilote, mais celui-ci ne prend directement les. commandes que IQrsqu'intervient un vnement
imprvisible, ou poUr le traitement duquel le systme de
gwdage automatique ne pouvait pas tre programm.

La prise en compte des effets pervers des interventions publiques sur les motivations individuelles
des agents conomiques apporte un argument supplmentaire en faveur de la restructuration de notre
fiscalit et de notre systme de transferts sociaux
autour du principe de l'impt ngatif.
Ce que ces travaux mettent en effet en lumire,

ce n'est pas seulement l'impact que la progression


du niveau global de la fiscalit a sur les moteurs de
la croissance et du dveloppement conomique
(thme qui n'a rien de bien nouveau) ; mais aussi et
surtout les distorsions que l'existence d'un taux
d'imposition marginal progressif entrane au niveau
de l'offre de travail ou de l'offre d'pargne. C'est l que
rside la nouveaut. Ces tudes montrent comment
l'effet de pnalisation que constitue la progression
du taux global de la fiscalit, se surajoute un autre
effet de mme sens li, lui, l'aggravation de la progressivit des taux marginaux de l'impt; autrement
dit, fiscalit globale constante, l'aggravation de la
progressivit des taux conduit une offre de travail
et d'pargne infrieure ce qu'elle serait si la mme
pression fiscale tait obtenue avec un systme d'impt
R. Michael Parkin, The Nature of a Liberal Economie
Poliey, mimographe novembre 1978 Department of Economics, lJniversity of Western Ontario, l.ndon, Canada N6A5C2.

Pourquoi Keynes ne marche plus

117

proportionnel. Notre fiscalit est donc doublement


pnalisante.
Ce faisant, les nouveaux conomistes ne remettent pas ncessairement en cause. l'ide que l'on
veuille utiliser la fiscalit comme moyen pour rduire
l'cart des revenus qui rsulte du fonctionnement
spontan du march. Mais, prcisent-ils, il faut tenir
compte des effets pervers lis la structure actuelle de
notre systme de progressivit. Dans le cadre de celuici; tout effort supplmentaire de rtrcissement de
l'chelle des revenus aboutit en dfinitive des rsultats exactement inverses de ceux recherchs: en renchrissant le coftt du travail, ou le coftt de
l'pargne, au fur et mesure que l'individu dveloppe son effort personnel, non seulement on rduit
l'activit et l'emploi par rapport aux niveaux qu'ils
atteindraient si l'on ne pnalisait pas de plus en plus
fortement l'effort de travail ou d'pargne marginal , mais on freine galement la mobilit sociale
et professionnelle. Si, apparemment, le systme favorise court terme les plus dfavoriss, long terme,
il se retourile en ralit contre eux. L'impt progressif n'est jamais qu'un impt dont l'incidence dfinitive est supporte par ceux qui, du fait de l'accumulation moins rapide de capital, ou du fait des charges
sociales supplmentaires que la baisse du prix relatif
du temps non rmunr fait supporter l'appareil
productif (croissance du stock de chmeurs
indemniss, dveloppement de l'absentisme, augmentation du turn over de la main-d'uvre des entreprises), sont privs des gains de pouvoir d'achat dont
ils auraient pu bnficier si la progressivit marginale
des taux n'existait pas.
Cela implique-t-il la suppression de tout principe
de progressivit? Pas exactement. Le problme, c'est
la progressivit des taux marginaux de l'impt, pas
la progressivit du prlvement moyen. Il est possible de conserver une structure fiscale progressive la part du prlvement fiscal par rapport au revenu
global augmentant au fur et mesure que ce revenu
est plus lev - tout en supprimant la progressivit
des taux marginaux. Comment? en adoptant le principe de l'impt ngatif.
L'ide, on le sait, est de faire bnficier chaque
mnage d'une garantie de ressources minimales. Si le

118

Demain le libralisme

mnage a un revenu infrieur celui garanti par les


pouvoirs publics, c'est l'Etat qui verse la diffrence.
En dessous de ce revenu ininimum, le contribuable
ne verse donc aucun impt; c'est lui qui reoit une
subvention de l'Etat (un impt rebours en quelque sorte, d'o l'expression d'impt ngatif). Audessus de ce seuil, le fisc prlve une proportion
constante de chaque tranche de revenu supplmentaire (par exemple 20 % pour chaque 100 F supplmentaires gagns). En apparence on a un impt
proportionnel; mais en ralit, comme les gains
correspondant au revenu minimum garanti ne sont
pas imposs, si l'on prend le revenu total on a un
systme qui fait que plus le revenu total du mnage
crot, plus la part globale de l'impt par rapport
ce revenu total est leve. On a un systme fiscal qui,
globalement, reste progressif, mais dont on limine
les effets pervers lis la progressivit des taux
marginaux.
Le principe est simple. Mais il entrane deux consquences.
D'abord, pour tre pleinement efficace, il suppose
qu' notre systme actuel d'impt sur le revenu,
avec traitements diffrents selon. qu'il s'agit de revenus du travail ou de revenus du capital, on substitue
un systme plus simple d' impt sur le revenu
dpens 9 , analogue aux propositions faites par le
professeur anglais Meade dans son fameux livre blanc
sur la rforme de la fiscalit. Chaque anne, nous
continuerions dclarer au fisc le montant de nos
revenus annuels, mais nous complterions cette dclaration par un tat o figurer~t le montant des sommes investies dans des dpenses n'ayant pas un
caract.re de consommation (achat d'un logement,
investissements en bourse, financement du fonds de
roulement d'une entreprise ...). Le montant de revenu
imposable correspondrait alors au montant global du
9. Pour des prsentations plus compltes de l' impt sur
la dpense , voir :
Pascal Salin, "Toute la fiscalit franaise est repenser ,
dans L'Economie, n 1363, 30 janvier 1979.
Georges Gallais Hamonno, Le Rapport Meade et la
rforme de lil fiscalit anglaise , dans Chroniques d'Actualits
..
SEDEIS, juin et septembre 1978.

Pourquoi Keynes ne marche plus

119

revenu gagn moins les sommes ainsi places. Cellesci ne seraient taxes que lorsque l'individu dcide de
dsinvestir pour utiliser son pargne passe dans des
activits de consommation. Ainsi serait galement
corrig le dfaut actuel qui fait que le coftt de
la consommation immdiate varie avec le niveau des
revenus (ce coftt tant d'autant plus faible que le
revenu est plus lev). De la mme faon que l'on a
supprim la distorsion que le rgime fiscal introduit
dans l'volution des prix relatifs entre temps de travail et temps de loisir, de la mme faon on ferait disparaitre les distorsions que la fiscalit contemporaine
introduit dans les prix relatifs de la consommation
et de l'pargne, - et qui sont, contrairement ce
que l'on croit, une incitation la consommation
ostentatoire et inutile pour les classes les plus riches;
notre systme actuel d'impt progressif aboutissant
paradoxalement, en mme temps qu'il rduit l'ingalit des revenus montaires, exacerber les ingalits
apparentes de consommation, celles qui sont en fait
les plus visibles, et qui donc aggravent la sensibilit
,
sociale aux ingalits 1 0 . -

. 10. Un exemple pour. illustrer la faon dont une fiscalit


de plus en plus coDfiscatoire favorise la consommation ostentatoire. L'une des choses qui frappe toujours comme un
paradoxe les visiteurs trangers se rendant en Grande-Bretagne est le grand nombre de RoUs Royce circulant dans un
pays que l'on nous dcrit depuis de nombreuses annes
comme tant au bord de la catastrophe, cependant que ses
gouvernements ne cessaient (avant Mrs. Thatcher) d'ifficher
leurs .objectifs galitaristes. Comment se fait-il qu'il y ait
encore tant de RolIs ? Est-ce seulement cause .des Arabes ?
La rponse est trs simple. EUe tient un p~tit calcul.
Imaginons qu'une RoUs vous codte, l'achat, 300 000 F. Si,
du fait par exemple d'un hritage imprvu, vous disposez
de cet argent, vous avez le choix entre deux stratgies :
. . 1) investir cet argent en Bourse o il vous rapportera du
lS % l'an, mais sur le revenu duquel vous devrez payer un
impt progressif'
.
2) acheter une RoUs.
Si vous cdez la tentation de la RoUs, ce choix, pour vous,
ne sera pas gratuit. Il vous codtera le revenu dont vous
auriez pu disposer si, au lieu de cder cette faiblesse, vous
aviez prfr placer cet argent en Bourse. Mais quel est ce
codt? Il dpend de la tranche d'imposition dans laqueUe
vous vous situez. Si vous tes l'un de ces privilgis anglais
qui se situent dans la tranche o le fisc va jusqu' vous
prendre plus de 90 % de vos revenus supplmentaires (avant
Mrs. Thatcher, le taux de la tranche la plus leve arrivait

120

Demain le libralisme

Ensuite, tout cela suppose une profonde refonte


de tout notre systme de transferts sociaux. Il n'est
pas question de supprimer toute politique de redistribution. Mais celle-ci doit cesser de passer par le
canal de la prolifration d'une multiplicit de mesures ad hoc favorisant au coup par coup telle ou
telle catgorie socio-conomique. Toute l'aide de
l'Etat doit transiter par le systme de l'impt ngatif,
les pouvoirs publics cessant de faire de la gratuit
ou des prlvements fiscaux les instruments privilgis de leur action redistributive. La politique sociale
doit se limiter dterminer quel est, compte tenu
de la distribution des revenus primaires (avant
impts) et des prfrences de la collectivit en
matire de rduction des ingalits de niveau de vie,
le niveau optimal du revenu minimum garanti. Celuici peut tre dtermin par rapport une somme
nominale forfaitaire. Mais il existe une autre mthode
qui consisterait dterminer le revenu minimum par
rfrence un certain pourcentage garanti du revenu
national par tte. Cette seconde mthode prsente le
double avantage de pouvoir faire l'objet d'une rgle
constitutionnelle , et ainsi d'viter que tout changement de cap dans l'orientation de la politique de
redistribution se fasse subrepticement, l'insu d'un
grand dbat sur la place publique sanctionn par la
ncessit d'une majorit politique suffisamment
importante.
Toutes ces ides et ces propositions sont videmment trs influences par le milieu dans lequel elles
ont pris naissance - c'est--dire par la ralit conomique, sociale et politique amricaine. Par exemple, il
98 % compte tenu de surtaxes particulires), ce prix n'est pas
bien lev. 300 000 F placs IS % vous rapporteraient 4S 000 F
par an. Aprs l'impt 90 %, il ne vous reste dpenser
que ... 4 SOO F. Autement dit, en prfrant utiliser vos 300 000 F
acheter une RoUs plutt qu' acheter des actions ou des
bons d'Etat, le sacrifice que vous faites en termes d revenus
futurs que vous ne percevrez pas n'est que de ... 4 SOO F. Tel
est le vritable prix que vous cote votre RoUs qui, pardessus le march, a toutes chances de reprsenter un capital
qui se dvalorise moins vite que des bons d'Etat grignots
par l'inflation. 4 SOO F pour une RoUs, c'est sans doute la
forme de transport de luxe la moins coteuse que l'on -puisse
acheter.

Pourquoi Keynes ne marche plus

121

est vraisemblable que les phnomnes d'anticipation


et d'apprentissage dcrits par les conomistes montaristes sont sans doute plus' dvelopps dans la
socit amricaine que dans la ntre, dans la mesure
o l'information conomique et statistique n'y fait
pas l'objet d'un quasi-monopole d'Etat. De la mme'
faon, les phnomnes dcrits par Martin Feldstein
propos de l'incidence des indemnits de chmage
sur le dveloppement du non-emploi jouent probablement un r()le plus important aux Etats-Unis
qu'ici, dans la mesure o le rgime fiscal amricain
a pour particularit. d'exempter de l'impt sur le
revenu l'intgralit des sommes verses aux chmeurs
- alors qu'en France, seule chappe l'impt la part
d'indemnit qui correspond l'Aide Publique (environ un quart du total des prestations verses aux
nouveaux chmeurs). Ce serait cependant une erreur
que de prendre prtexte de leur origine amricaine
pour rejeter d'emble l'ensemble des conclusions auxquelles arrivent ces New Economists .
Il est vrai que le milieu conomique et social franais prsente un certain nombre de spcificits par
rapport la ralit d'outre-Atlantique. Par exemple,
pour expliquer la baisse d'efficacit des politiques de
relance budgtaire, il est vraisemblable que joue un
facteur dont le rle est ngligeable aux Etats-Unis:
notre intgration croissante l'univers conomique
extrieur (le phnomne europen) qui multiplie les
fuites , rduit l'effet multiplicateur des dpenses
publiques sur l'conomie intrieure, et limite de plus
en plus l'autonomie d'action des autorits responsables de la conduite de la politique conjoncturelle.
Cependant, nous ne pouvons pas ignorer que cette
forme de boycottage du march officiel de l'emploi
que constitue le travail noir prend chez nous
aussi des proportions de plus en plus exceptionnelles,
et que cela, dfaut d'tre le fruit d'une augm~nta-
tion notable de la fiscalit directe - qui a plutt
tendance baisser lgrement si on ne prend en
considration que la fiscalit d'Etat -, est sans doute
li l'aggravation sensible, elle, du poids des cotisations sociales 11. De la mme faon, un exemple
11. Ilest vrai que, en France, la croissance des prlvements
obligatoires n'empche pas les Franais d'arbitrer eDcore

122

Demain le libralisme

d'ajustement de plus en plus rapide des anticipations


des agents conomiques nous est offert par lecaractre de plus en plus automatique de l'indexation des
salaires sur l'inflation (dont le dlai moyen est maintenant de moins de trois mois par rapport aux volutions de l'indice des prix).
Les phnomnes mis en lumire par les travaux
des nouveaux conomistes ne sont pas lis la
spcificit du milieu institutionnel amricain. Ils
concernent des problmes beaucoup plus fondamentaux, valables pour l'ensemble des pays occidentaux
industrialiss. Cela ne signifie pas qu'il faut transposer directement leurs travaux et leurs conclusions,
mais devrait nous inciter dvelopper un programme
d'tudes qui, au lieu de concentrer les fonds publics
presque exclusivement sur des programmes de recherche d'inspiration marxiste ou sociologique, se fixeraient pour objectif de voir dans quelle mesure, et
dans quelle proportion les explications proposes par
les nouveaux conomistes amricains sont valables
pour un pays comme le ntre.

massivement en faveur des revenus du travail par rapport


davantage de loisirs. Dans sa thse publie en 1972 (Des loi-

sir~

anfi1yse conomique de la demande de loisirs en France,

SEuEIS-Hachette), Georges Gallais Hamonno montre par


exemple .que les gains de productivit raliss pendant la
priode 1966-1972 ont t rpartis entre l'accroissement de
revenu et celui du loisir danS la pr<>portion de 78 % pour le
premier et de 22 % pour le second. Mais il montre aussi que
le rapport tait de 94 % pour l'accroissement du revenu et
de 6 % seulement pour l'accroissement du loisir pour la
priode 1950-1966. Or, ce qui compte pour mesurer la ralit
de l'volution des arbitra~es entre revenu et loisir, ce n'est
pas le chiffre absolu, malS l'volution relative. Il est incontestable qu'aujourd'hui, davantage de productivit est trans.
forme en davantage de loisirs que prcdemment.

TROISIP.ME PARTIE

LES ROUAGES
DE LA SOCIALISATION
March politique
et groupes de pression

Dans un commentaire portant sur Demain le capitalisme, et publi dans la revue Permanences (n' 1050,1978),
Louis Salleron crit :
Ouel est le fort et le faible de ce no-libralisme amricain? Rien d'autre que le fort et le faible du libralisme
traditionnel. Le fort? Evidemment la criti9ue de l'tatisme
et de la bureaucratie. Tout le monde est d accord l-dessus.
L'individu touffe sous les complications, les contraintes et
la paperasserie des organismes et des institutions dont le
but avou est de lui rendre le maximum de services. Le
faible? le faible, c'est la pauvret ou l'inexistence de l'analyse des causes de la socialisation croissante, etl plus essen-o
tiellement, l'erreur radicale de la philosophie librale dans
sa conception de l'homme et de la socit.
Et plus loin, Louis Salleron conclut : Certes UIl chapitre
du livre s'intitule Pourquoi l'Etat croit-il? Mais ce chapitre est davantage consacr la critique de la croissance
de l'Etat et aux manires de l'enrayer qu' l'analyse de ses
causes et de son processus.

Cette critique ne me parat pas fonde. L'objectif des


.pages qui suivent est de montrer comment l'application
des outils conomiques modernes l'tude des interactions existant entre les facteurs conomiques, politiques
et sociaux permet d'apporter une interprtation scientifique des processus de socialisation croissante, et de dveloppement du phnomne tatique. Pour y parvenir, il
faut d'abord se familiariser avec la vision conomique des
phnomnes politiques. Nous commencerons par prsenter un modle simple et synthtique illustrant la faon
dont l'approche conomique repense les phnomnes et
processus politiques. Dans un second temps, nous montrerons comment l'approche par le march politique
conduit identifier la prsence, dans nos dmocraties
occidentales, de facteurs autonomes et mcaniques qui
poussent une extension continue du phnomne tatique, indpendamment de l'volution relle des prfrences
des citoyens. Puis, nous essaierons de dmontrer comment
les outils conceptuels' ainsi utiliss permettent de mieux
comprendre les raisons fondamentales de l'irrsistible
ascension des transferts publics - et donc la crise des

126

Demain le "libralisme

systmes sociaux qui, aujourd'hui, menace l'quilibre


mme de nos socits.
L'analyse conomique ainsi dveloppe n'a pas la prtention de tout rsoudre, ;ni d'imposer une vision globale,
unitaire et dfinitive de la ralit sociale. Elle a ses limites
et ses simplifications. Mais les travaux de la nouvelle conomie ont au moins un mrite : celui de proposer des
rponses nouvelles sur des sujets proccupants l'gard
desquels les outils intellectuels traditionnels paraissent
singulirement dfaillants, rponses qui valent d'tre
connues.
En ce qui concerne le problme de la croissance des
transferts sociaux, le lecteur ne doit pas attendre ce que
cette tude n'a pas l'ambition d'apporter. II ne s'agit pas
de prsenter une nouvelle explication ad hoc de la croissance des transferts valable seulement pour l'conomie
franaise. L'objectif de cette tude n'est pas de refaire
une fois de plus l'histoire de la Scurit SOCIale. La dmarche est tout autre. II s'agit de rechercher des lois gnrales permettant d'ex:pliquer la croissance des transferts
sociaux dans les pays mdustrialiss, indpendamment des
spcificits nationales. L'objectif n'est pas de rendre
compte de la complexit totale du phnomne, mais
d'expliquer les traits communs l'ensemble des expriences contemporaine~, par-del tout ce qui, apparemment, les fait diffrer. une fois ces traits communs identifis, ainsi que les mcanismes qui permettent de rendre
compte de leur existence, il y a de fortes chances pour que
les facteurs ainsi mis en lumire jouent dans la gense du
phnomne que l'on cherche expliquer un rle beaucoup
plus fondamental que toutes les explications ad hoc imagines dans tel ou tel cas particulier, mais non gnralisables l'exprience des auttes pays. II faut cependant
que ces lois gnrales respectent deux critres. D'abord,
qu'elles restent compatibles avec les cas particuliers expli~us par des raisons secondaires. D'autre part, qu'elles
s appuient sur un outil mthodologique hypothticodductif qui n'a pas t construit spcifiquement sur
mesure pour l'tude du problme en cause 1. Nous avons
la faiblesse de penser que, tant en ce qui concerne la croissance de l'Etat que la croissance des transferts sociaux,
les schmas proposs dans cette partie rpondent ces
deux critres.
1. poin- une remarquable exposition de ce type de dmarche, caractristique de l'conomie politique nO-Classique, voir
Mancur OIson, The Political Economy of Comparative Growth
Rates, document ronotyp de l'Universit de Maryland qui
devrait tre prochainement dit par Yale University Press,
.
probablement sous le mme titre.

L'conomiste
et le march politique
Comment peut-on appliquer la notion de march
au domaine des actions et dcisions politiques? Dans
son face face avec J&cques Attali, publi par
L'Express (9 juin 1979), Jean-Jacques Rosa explique
que le march politique n'est pas autre chose que
le lieu o s'changent des votes contre des promesses
d'interventions publiques . C'est une trs bonne dfinition. Mais il faut aller au-del, et montrer comment
le concept de march contribue offrir un nouveau
mode de reprsentation du fonctionnement concret
des institutions politiques et sociales. Nous nous
inspirerons d'lin modle dvelopp par le professeur
canadien Albert Breton, dans un livre publi en 1974
Economic Theory and Representative Government 2.
L'analyse conomique du march commence par
l'tude de l'offre et de la demande, puis se poursuit
par l'analyse de leurs interactions. C'est ce plan que
nous allons respecter.

2. Pour une synthse abrge du modle prsent dans ce


livre, voir Albert Breton, The Economics of Representative
Democracy , dans The Economies of Polities, I.E.A. Readings
18, publi par l'Institute of Economic Affairs de Londres.

128

Demain le libralisme

L' offre sur le march politique


L'analyse conomique distingue deux catgories
d'acteurs : d'un ct, les consommateurs; de l'autre,
les producteurs (le secteur des entreprises). Sur le
march politique, ce sont les lecteurs qui correspondent aux premiers - ils consomment des biens
publics -, cependant que c'est le gouvernement qui
assume le rle jou par les entrepreneurs sur le
march des biens et services marchands. Le gouvernement n'est pas autre chose qu'un producteur dont
la particularit est de produire non pas des biens
privatifs, mais des biens collectifs,
Le concept de bien collectif est beaucoup plus
large que l'acception troite dans laquelle cette
expression est gnralement utilise. Il ne s'agit pas
seulement des biens d'quipement collectifs qui relvent traditionnellement de la responsabilit des pouvoirs publics (routes, ponts, infrastructures, coles ...).
Pour l'conomiste, constitue un bien collectif tout
bien ou service qui, lorsqu'il est consomm par une
personne appartenant un groupe donn, ne peut
pas tre refus aux autres membres de ce groupe.
En d'autres termes, un bien collectif est un bien
ou un service auquel on ne peut exclure personne
d'accder ds lors qu'il a t produit, soit parce qu'il
est de nature indivisible, - la dfense nationale,
par exemple: sur un territoire donn, on ne peut
pas protger une personne en particulier contre
d'ventuels agresseurs trangers sans protger simultanment toutes les autres personnes habitant le
mme territoire; soit parce que les cots d'exclusion
de l'accs la consommation de ce bien sont trop
levs en raison de l'impossibilit technique ou com.merciale de dlimiter des droits d'usage privatif
caractre exclusif et librement transfrable, par exemple les routes; ou encore les ondes radio et tlvision:
jusqu' une priode rcente, il n'existait pas encore
de technologie permettant de limiter la rception
des missions de tlvision ou de radio ceux qui
auraient pay leur redevance, d'o l'appel au pouvoir
coercitif de l'Etat 8.
3. Ceci est actuellement en train de changer en raison,

Les Rouages de ta socialisation

129

L'tape suivante consiste alors considrer que


l'Etat n'est jamais qu'une organisation humaine dans
laquelle les dcisions de production (Que produire?
Comment le produire? A quel cot?) sont prises
par des individus, ni meilleurs ni pires que les autres,
eux aussi susceptibles de se tromper, eux aussi sensibles leurs propres intrts personnels (qu'ils
soient d'ordre purement pcuniaire ou de type parfaitement non montaire : got du prestige, souci de
carrire, d'accomplissement de soi, ou encore motivations apparemment dsintresses mais nanmoins
gnratrices de satisfactions personnelles telles que
la jouissance du sentiment de servir l'intrt gnral,
de se dvouer au bien des autres, de faire un travail
utile , de contribuer rpandre une idologie que
l'on considre comme juste, d'uvrer la construction d'une nouvelle socit , etc.), et exerant leurs
responsabilits sous la contrainte du systme de sanction priodique qu'est le suffrage universel.
La thorie conomique traditionnelle part du postulat que, dans une conomie de march, tout se
passe comme si les dcisions individuelles des entrepreneurs taient guides par un seul et unique objectif : celui de la maximisation du profit. C'est l une
approche rductionniste videmment excessive. Mais,
comme on le verra dans un autre chapitre, la thorie
conomique moderne. de la firme part en fait d'une
vision beaucoup plus complexe de la logique de comportement des dcideurs privs. Elle retient certes
l'ide fondamentale que, dans un milieu concurrentiel, l'entrepreneur est contraint de rechercher le
profit s'il veut survivre. Mais en mme temps elle
considre qu' l'intrieur de certaines limites les dirigeants de l'entreprise jouissent d'une certaine libert
.pour prendre des dcisions de gestion ayant comme
finalit non pas d'accrotre le profit mais d'augmenter
le niveau des amnits personnelles dont ils sont les
bnficiaires directs. Si la recherche du profit reste
l'impratif premier, l'analyse moderne considre
aussi que le profit constitue une sorte de capital
d'une part, du dveloppement des rseaux de tlvision prcble, d'autre part, de la mise au point de techniques lectroniques perinettant de contrler la rception des missions
de radio ou de tlvision.

130

Demain le libralisme

susceptible d'tre gaspill par les managers effectifs


de l'entreprise des fins de satisfactions purement
personnelles '.
Remplaons le mot profit par le concept de pouvoir. De la mme faon que l'entrepreneur court
aprs le profit, on peut considrer que l'acteur politique est essentiellement motiv par la recherche
du pouvoir - c'est--dire par la recherche d'un capital lectoral suffisant pour accder et se maintenir
des responsabilits gouvernementales, mais qui
peut tre aussi accumul et gaspill des fins personnelles.
, Une faon simple de se reprsenter le systme
de motivation de l'entrepreneur politique est de
considrer que celui-ci se' comporte de faon
maximiser ses chances de rlection. Il y russit en
dcidant de produire (ou en promettant de produire) des biens collectifs qui ne seront pas ncessairement consomms par toute la population, mais
au moins par certaines catgories de citoyens qui,
en change, lui apporteront leurs voix. L'essence du
comportement de l'homme politique serait ainsi
d'agir de manire maximis~r le nombre des lecteurs
votant pour lui de la mme faon que ressence de
l'entrepreneur capitaliste est, nous dit-on, de chercher maximiser son profit. La loi de maximisation
des votes serait au march politique ce que la lQgique
de maximisation du profit est la thorie conomique
classique.
"
Cette vision simplificatrice ne provient pas de ce
que, par dformation professionnelle, l'conomiste
serait naturellement conduit rduire toute l'activit
politique la seule dimension d'un vaste marchandage de promesses lectorales. Elle s'explique par
deux arguments mthodologiques. D'abord l'ide
que, quelles que soient ses finalits et motivations
personnelles, l'homme politique est un individu qui
ne peut atteindre ses objectifs ou raliser ses ambitions que s'il est au pouvoir et s'y maintient c'est--dire s'il russit s'assurer la fidlit du plus
grand nombre possible d'lecteurs. D'autre part
4. Voir la cinquime partie de ce livre : Pourquoi le profit ? , notamment les l?assages sur la firme entrepreneuriale
et l'entreprise managnale.

Les Rouages de la socialisation

131

l'hypothse que, de mme que dans le long terme la


concurrence entre les firmes fait que les entrepreneurs qui obissent le plus strictement la logique
du profit finissent par liminer ceux qui au contraire
sont plus laxistes sur ce point, de mme la comptition politique aboutit une sorte de slection naturelle au profit des hommes qui sont les plus attentifs
soigner leurs intrts lectoraux. Moyennant quoi,
l'analyste se trouve fond considrer que, parmi
l'ensemble des variables qui dterminent le comportement dcisionnel des hommes politiques, la maximisation du nombre des votes est l'lment qui permet
de dcrire le mieux de faon synthtique la logique
de comportement statistique de l'entrepreneur politique.
Cette approche est cependant insuffisante. Elle a les
mmes dfauts que l'hypothse de maximisation du
profit de la thorie conomique du march. Elle ne
tient pas compte de ce que l'intensit de la motivation lectorale est une variable susceptible de fluctuer
grandement en fonction du capital lectoral dj
accumul. Les contraintes qui psent sur un gouvernement auquel les sondages accordent 70 % des intentions de vote ne sont pas les mmes que celles qui
psent sur un gouvernement auquel les sondages n'en
accorderaient que 40 %, ou mme 50 %.
Une autre faon de voir les choses est de partir
de l'ide que le pouvoir est un capital qui peut
tre accumul ou gaspill, et dont on mesure les
fluctuations par l'volution de l'cart entre les probabilits de rlection que donnent les rsultats des
sondages et la barre minimale de 50 % ncessaire
pour accder ou se maintenir des responsabilits
gouvernementales. Augmente ce capital toute action
qui accrot les chances de rlection de celui qui a
pris la dcision. A l'inverse, rduit ce capital toute
action qui rduit ses chances de rlection. Ce stock
de capital-pouvoir est positif lorsque les probabilits de rlection sont positives ( partir du
moment o les sondages donnent plus de 50 %
d'lecteurs favorables). Il est ngatif si les sondages
sont en dessous de cette barre.
Les hommes politiques augmentent leurs chances
de rlection en produisant ou en promettant de
produire des biens collectifs dsirs par la popu-

132

Demain le libralisme

lation, ou tout au moins par certaines catgories de


citoyens dont ils briguent les suffrages (un droit de
douane dont les bnfices seront partags par les
entreprises et les salaris d'une industrie donne;
une mesure sociale qui bien que finance par l'ensemble de la collectivit profitera exclusivement certaines catgories socio-conomiques).
Mais les hommes politiques peuvent aussi utiliser
leur capital de pouvoir pour produire des biens
collectifs consomms non pas par les citoyens, mais
par eux-mmes, ou leurs subordonns de la fonction
publique; - par exemple, un grand projet type
Concorde qui correspond davantage au besoin de
satisfaire l'amour-propre de l'homme de gouvernement ou du technicien, qu' la ncessit de rpondre
un besoin objectivement exprim par le march.
Oans ce cas, on considrera qu'ils changent une part
de leur capital contre une satisfaction immdiate de
type personnel, dont le prix - pour eux - est
mesur par ce que cela leur cote en termes de probabilits de rlection par rapport ce qu'aurait t
leur situation si les ,ressources ainsi mobilises
avaient t consacres d'autres actions destines,
elles, servir les demandes de certains groupes de
citoyens actifs. Plus le stock de capital lectoral dont
bnficie un gouvernement est important (plus les
sondages lui donnent une avance confortable), plus
les hommes politiques disposent d'une marge de
manuvre importante pour puiser dans ce capital afin
de financer des actions finalit corporative ou personnelle - soit pour eux-mmes, soit pour la satisfaction de leurs administrations.
L'une des particularits du march politique est
en effet qu'hommes politiques et fonctionnaires des
administrati6ns publiques ou para-publiques sont des
facteurs de production complmentaires, la production de biens collectifs dpendant de leur action
conjointe. Un ministre peut prendre une dcision,
celle-ci ne portera ses fruits que si elle est correctement excute par son administration. Mme lorsqu'il
dispose d'un capital-pouvoir important, le personnel
politique ne peut donc pas le gaspiller sans tenir
compte des de)Xlandes et des proccupations parallles de ses subordonns' administratifs. Il. ne ' peut
raliser ses objectifs ou ses ambitions qu'en parta-

Les Rouages de la socialisation

133

geant avec les autres corps constitutifs de l'Etat les


possibilits de satisfactions personnelles auxquelles
l'accumulation d'un certain quantum de pouvoir permet d'accder. Autrement dit, en termes conomiques, l'homme politique ne peut maximiser sa fonction
d'utilit personnelle sans tenir compte de celle de
la fonction publique.
Les objectifs des agents de l'administration sont
eux aussi trs divers. Certains se proccupent surtout
de faire carrire et de jouir du standing social qui
y ~st attach. D'autres recherchent les satisfactions
de pouvoir auxquelles l'exercice d'une fonction publique donne accs. Enfin, il ne faut pas exclure les
satisfactions individuelles lies l'appartenance un
corps prestigieux ou l'accomplissement d'une mission d'intrt gnral.
Cela dit, l encore il est possible de rduire la
diversit de ces lments un seul et unique critre
synthtique cens reprsenter la fonction d'utilit des
administrations en gnral. Quelles que soient les
satisfactions personnelles recherches individuellement, la plupart impliquent une politique d'expansion budgtaire suprieure celle qui devrait prvaloir si l'objectif des administrations tait bien
d'assurer leurs services aux moindres coftts possibles.
Par exemple, en raison de la scurit d'emploi offerte
par le secteur public, il est clair que la progression
des carrires du plus grand nombre est lie
l'accroissement des effectifs des services, ou la
multiplication du.nombre des services et des bureaux.
D'o l'ide que, si la croissance et la prservation de
son stock de capital lectoral est l'homme politique
l'quivalent de ce que la recherche du profit optimal
est l'entrepreneur capitaliste (en tenant compte des
possibilits d'usage personnel du profit dont jouissent les managers: les Concorde privs) ; de la mme
faon il n'est pas illgitime de considrer que, de
manire gnrale, dans l'administration, la proccupation du profit est remplace par une logique de
maximisation budgtaire, somme toute de nature peu
diffrente.
Comme l'a fort bien exprim un conseiller rfrendaire
la Cour des Comptes propos du fonctionnement et de
la gestion ~ certains services d'aide sociale, cc un salaire
stable et correct, des voitures, des rsidences, des tl-

134

Demain le libralisme

phones de fonction, des congs et des possibilits de formation plus favorables 'que n'en ont la majorit des
travailleurs, l'absence de hirarchie et de mesure des
rsultats, le prestige moral d'une vocation au service des
dshrits, la supriorit ou le confort psychologique dus
au fait d'tre professionnellement le fort qui assiste le
faible, etc., constituent autant de formes de profits au
pluriel, dont on ne voit pas en quoi ils seraient scientifiquement ou thoriquement plus purs que d'autres 5 .

La

demande sur le march politique

Ainsi que le rsume Alain Wolfelsperger 6, nos conceptions traditionnelles de l'Etat et de la Dmocratie se
rsument l'image d' individus ayant en tant que
citoyens un comportement lectoral compltement dtermin soit par leurs origines socio-conomiques, soit par
un attachement permanent (mais inexpliqu) un parti
de prdilection, qui votent mcaniquement pour des partis
ayant, certes, des programmes diffrents mais qui sont (l
encore de faon inexplicable) contraints de jouer identiquement, une fois au pouvoir, leur rle prdtermin de

S. Il s'agit de M. Kaltenbach, prsident de la Fdration


des familles protestantes de France, dont l'intervention lors
d'un rcent congrs de sa Fdration (intervention intitule
L'appropriation prive du progrs social) constitue une
extraordinaire illustration concrte, propos d'un cas prcis
(l'aide sociale l'enfance dans un dpartement d'une rgion
riche de la France), de la pertinence d'un certain nombre
des concepts dvelopps propos de l'analyse conomique
du march ,Politique. Une phrase de son rapport montre
notamment Jusqu'o va sa clairvoyance : Les causes de cet
chec social, crit-il, sont techniques et non politiques. Il faut
des pauvres pour justifier des visites qui lgitiment l'attribution d'un prix de Journe (ou encore l'embauche de nouveaux salaris). Du coup, l'emploi et le revenu de quelques
dizaines de travailleurs sociaux dpendent de leur capacit
de trouver des pauvres, ayant le ,plus d'enfants possibles et
de les assister le plus longtemJ?s possible. Faudra-t-il sous
peu, conclut-il un peu plus lom, constituer nos associations
familiales en comit de lgitime dfense contre les travailleurs sociaux?
6. Cf. Alain Wolfelsperger, La Thorie conomique de l'Etat
et les Thories des conomistes sur l'Etat, communication
ronotype :pfsente au colloQ..ue du Groupe d'Analyse des
Politiques d Action Collective (G.A.P.A.C.) sur le thme les
'consquences conomiques de la dmocratie , Maison des
Sciences ,de l'Homme, Paris, 18 et 19 janvier 1980.

Les RoUages de la socialisation

135

reprsentants de l'intrt gnral (ou de classe - pour les


marxistes), et dont les dcisions sont scrupuleusement
appliques. par une bureaucratie exclusivement anime
par l'esprit de service public (ou entirement obissante
.
aux ordres de ses matres) .
Nous venons de voir comment l'approche conomique fondait l'analyse du march politique sur une
vision plus complte et plus raliste du !iystme de
motivation gouvernant l'actiones producteu.rs
publics . Nous allons maintenant nous intresser
aux consommateurs et la faon dont, sur le march politique, s'exprime la demande. La dmarche est
identique.
.
.
Les consommateurs de biens publics ne sont pas
seulement les lecteurs. La vie politique ne se rsume
pas au seul dialogue entre ceux qui vont rgulirement
aux urnes et leurs lus - ou ceux qui briguent leurs
suffrages. Tout individu membre de la collectivit
nationale est, un titre ou un autre, consommateur de biens collectifs, mme lorsqu'il n'a pas
accs au bureau de vote (les jeunes, les trangers).
Chaque citoyen (ce terme tant pris au sens large
que nous venons de lui domier) attend de la puissance publique qu'elle produise un certain panier
de biens collectifs dont il espre qu'ils contribueront
amliorer son niveau de bien-tre personnel': des
routes, des coles, des ponts, mais aussi une certaine
protection contre l'inscurit dans la rue, dans le
mtro, contre les incertitudes de l'emploi, de l'ge,
de la sant, etc.
.
.
La thorie classique de la demande reprsente le
consommateur comme un individu rationnel, dot de
prfrences, et cherchant optimiser son niveau personnel de bien-tre. De la mme faon, on peut considrer que le citoyen est un tre ni plus, ni moins
rationnel que le consommateur traditionnel. Comme
celui-ci, il agit sur le march politique de faon
optimiser le niveau total de bien-tre qu'il compte
retirer de la production des divers services collectifs
que lui propose l'Etat en tenant compte, d'une part,
des prfrences relatives qu'il a pour les uns par
rapport aux autres, d'autre part, de ce que cela risque de lui coter personnellement en impts.
Les citoyens signalent la puissance publique leurs
prfrences en utilisant une varit d'instruments,

136

Demain le libralisme

de sorte que si ces signaux sont perus par ceux-qui


tiennent les leviers de commande de la production
publique, il en rsulte un change implicite entre les
deux parties : en change des biens ou services collectifs qu'il dsire, le citoyen (ou le groupe de citoyens
concern) apporte soit son vote (lors des lections),
soit son temps (cas des militants des partis politiques), soit encore son argent (contributions au financement des partis politiques, mais aussi acceptation
implicite de ce que l'impt soit utilis des fins personnelles ou corporatives diffrentes de celles dont
il espre tirer directement profit).
Afin de faire connatre ses dsirs, le citoyen ne se
contente pas seulement de dposer son bulletin dans l'urne une fois tous les quatre ou cinq ans. En dehors
des priodes lectorales, il peut manifester ses prfrences en participant au financement d'actions
collectives prises en charge par des associations associations de citoyens, partis politiques, mouvements cologiques, associatioI;l.sprofessionnelles, culturelles, sportives ... -, des syndicats, des groupes de
pression caractre conomique - groupements
patronaux -, corporatifs - ordre des mdecins,
avocats, pharmaciens -, rgional ou local ... Il peut
aussi descendre dans la rue pour manifester, faire la
grve, ou encore voter avec ses pieds en migrant
l'tranger (comme les mdecins et cadres suprieurs britanniques). Enfin n'oublions pas l'action par
la presse et les mdias, ainsi que les attitudes de
boycott que reprsentent la fraude fiscale, le travail
noir, le retrait partiel du march du travail. ..
L'analyse conomique moderne rappelle que la
consommation n'est pas une activit gratuite : elle
consomme du temps, de l'nergie, de l'information.
De mme, l'action politique, quelle qu'elle soit, mobilise des ressources personnelles - pas seulement
financires - qui ne sont plus disponibles pour
d'autres activits, et qui supposent donc de la part
de l'individu une srie d'arbitrages concernant leur
affectation au domaine des activits marchandes ou
non marchandes. Si l'on retient le postulat de rationalit des dcisions humaines, il n'est pas illgitime
de considrer que le montant de ressources personnelles que chacun est motiv investir dans l'action
politique, directe ou indirecte. dpend des bnfi-

Les Rouages de la socialisation

137

ces (matriels ou non matriels) qu~ l'on espre


retirer dans l'hypothse o le parti politique que l'on
soutient accde ou se maintient au pouvoir. D'o le
fait que ceux qui sont politiquement les plus actifs
ont toutes chances d'tre, soit ceux qui ont personnellement le plus gagner ou perdre de l'intervention de l'Etat (les groupes conomiques ou professionnels caractre corporatif par exemple), soit
ceux qui sont idologiquement les plus motivs
(l'idologie pouvant tre assimile un bien collectif
comme un autre, mais de nature immatrielle), soit
encore ceux qui sont les mieux placs pour tre les
mieux informs sur les rouages de la production
publique et donc sur les moyens d'en tirer parti (les
fonctionnaires). A l'inverse, le fait que lesfnterventions rglementaires et lgislatives de la puissance
publique, lorsqu'elles ont des incidences redistributives (ce qui est la majorit des cas), concernent en
rgle gnrale un nombre de bnficiaires beaucoup
moins grand que le nombre de personnes sur qui
retombe la charge du financement - exemple de
l'impt scheresse : 1 300 000 agriculteurs bnficiaires, 20 000 000 de contribuables - aboutit ce que
les organisations collectives responsables de la
dfense des intrts des contribuables ont toutes
chances d'tre moins nombreuses, moins actives et
moins efficaces que les organisations collectives dont
le rle est de prendre en charge la promotion des
intrts communs de ceux qui entendent profiter,
sous forme d'un accroissement des dpenses publiques, de l'action de l'Etat.
Au total, le march politique ne se rsume pas
un interface direct entre les citoyens et le personnel responsable de la production . L'expression des
prfrences et des besoins ne se limite pas l'acte
individuel dans l'isoloir l'occasion des lections
lgislatives, prsidentielles ou municipales. Elle paSse
par la mdiation d'une multiplicit de groupes et
d'organisations, ayant les statuts les plus divers, et
dont la caractristique commune est de servir la
promotion des intrts communs "qui rapprochent
telle ou telle partie de la population par rapport
tel ou tel problme politique, conomique, social,
religieux....

138

Demain le libra{isme

Cependant, comme l'a fait remarquer le professeur


Mancur OIson de l'Universit du Maryland, dans un
livre qui a exerc une influence dterminante dans
le dveloppement des nouvelles vis.ioils du march
politique 7, nous ne devons pas oublier que ces organisations ne se forment pas spontanment. Leur existence. et leur fonctionnement dpendent de l'activit
d'une population d' entrepreneurs politiques ou
sociaux - leaders politiques, syndicaux, charismatiques.;. - qui identifient la ralisation de leurs motivations personnelles (tremplin vers le pouvoir,
recherche d'une figure publique, dvouement altruiste,
sincure professionnelle ...) la promotion des intrts
communs de la clientle dont ils pousent les proccupations et dont ils recherchent la mobilisation.

Production, marketing et concurrence


Relions maintenant les diffrentes pices du puzzle
ainsi prsent.
Les produits du march politique sont constitus
par les lois, dcrets, rglements, dpenses, budgets
vots par le Parlement ou mis en uvre par l'administration.. Mme les discours peuvent tre considrs comme des produits . Ils apportent certains
une plus-value idologique . Dans ce contexte, la
7. Cf. Mancur OIson, Logique de Z'Actit)n collective, traduction de Mario Lvi, Presses Universitaires de France, collection Sociologies, 1978. Une partie de la littrature sociologique
admet que les groupes comme les personnes sont dots de
volont, de conscience et cherchent promouvoir leurs intrts, entrent en conflit, ont des stratgies bien dfinies. Selon
OIson, c'est se rendre la vie trop facile que de supposer la
logique de l'action collective rductible la logique de l'action individuelle. La proposition impertinente qu'il cherche
dmontrer dans son livre, rappelle Raymond Boudon dans
son introduction, est qu'un groupe inorganis de personnes
ayant un intrt commun, conscientes de cet intrt et ayant
les moyens de le raliser, peut sous des conditions gnrales
ne rien faire pour le promouvoir. La communaut d'intrt,
mme lorsqu'elle est une donne vidente pour tous, ne suffit
pas provoquer l'action commune permettant de promouvoir
l'intrt de tous." La thorie d'OIson, conclut le professeur
franais, est en fait une ingnieuse application de rsultats
bien connus en conomie des phnomnes habituellement
considrs du ressort de la sociologie ou de la science politique. Il est symptomatique que ce livre, paru en 1965 aux
Etats-Unis, ait d attendre plus de dix ans sa traduction
franaise.
.

Les Rouages de la socialisation

139

production est un processus continu qUi implique


non seulement l'action des hommes du gouvernement,
ou les dlibrations des assembles parlementaires,
mais aussi l'action administrative de tous ceux qui,
un moment ou un autre, contribuent transformer des dcisions politiques en actes concrets, interprtent la lgislation, sont chargs de son application,
et ont rsoudre les cas particuliers ou les problmes nouveaux qui apparaissent ...
La thorie conomique moderne montre qu'un
produit n'est jamais qu'un assemblage de caractristiques dont le dosage varie en fonction des diffrents segments de clientle viss (diffrenciation des
produits, multiplication des marques). De la mme
faon, on peut analyser le contenu de chaque produit du march politique par rapport trois grandes catgories de caractristiques s'adressant trois
segments de march particuliers. Il y a d'abord ce
que l'on peut appeler le march grand public ,
celui des citoyens, qui lui-mme se subdivise en une
infinit de sous-segments constitus par l'ensemble
des groupes de pression ou d'intrts communs qui
sont censs tre les relais d'expression des besoins
et souhaits du corps lectoral. Il y a ensuite le march des hommes et des partis politiques eux-mmes
(domin par les marchandages de la vie politique et
parlementaire). Il y a enfin le march des agents de
l'Etat, qui, lui aussi, se subdivise en une multiplicit
de sous-segments correspondant aux intrts de chaque catgorie ou de chaque classe de fonctionnaires :
le corps enseignant, ls agrgs, les salaris du secteur public, les techniciens du corps des mines, des
Ponts et Chausses, du gnie rural, etc.
Prenons, par exemple, l'institution d'un nouveau droit
de douane. Ce produit est constitu par un ensemble
de caractristiques dont certaines sont bien connues,
mais dont d'autres le sont beaucoup moins. Un droit de
douane peut en effet servir :
1. Relever le prix des produits imports;
2. Amliorer la position des producteurs locaux face
la concurrence trangre;
3. Permettre la hausse des salaires dans les secteurs
ainsi protgs ;
4. Provoquer des effets de transfert en faveur de
certains groupes sociaux;
5. Sauver des entreprises condamnes;

140

Demain le libralisme

6. Obtenir le support lectoral de nouvelles couches de


population;
7. Favoriser les investissements de certaines industries
que l'on cherche encourager;
8. Augmenter les recettes fiscales de l'Etat;
9. Provoquer la cration de nouveaux emplois dans la
fonction publique;
10. Renforcer. l'autorit administrative des services
concerns par la gestion du nouveau droit de douane;
11. Rcompenser certains services rendus par des amis,
ou au co~traire punir certains adversaires;
12. Apporter de nouvelles sources de satisfactions personnelles aux fonctionnaires que la coordination internationale des tarifs douaniers amnera voyager davantage
l'tranger, etc.
On peut aisment allonger la liste 8. Les premires de ces
caractristiques (1 5) visent distribuer un certain nombre de bnfices aux d1ffrents segments de citoyens
concerns par le vote d'une telle mesure. Les secondes
(6 8)- concernent surtout le milieu politique lui-mme
(une sorte d'auto-consommation). Quant aux dernires
(9 12), elles servent accrotre le niveau de satisfaction
des agents de l'Etat.
Dans l'entreprise prive, la production s'accompagne d'une activit de marketing qui dfinit les segments de march que l'on dsire servir, en fonction
8. Notons au passage que le contenu idologique d'un
discours ou d'une action politique constitue une caractristique.. comme une autre, substituable aux autres caractristiques .de type plus objectif. L'adoption d'un tarif douanier,
par exemple, tout en tant motiv par des finalits spcifiques
(l'intrt d'une industrie et du gouvernement ne pas perdre
le soutien politique de ceux que cette industrie fait .vivre),
peut tre vendue.. au public au nom d'arguments divers
comme l'indpendance nationale, la ncessit de rompre avec
l'environnement international capitaliste, ou la ncessaire solidarit envers les salaris menacs de perdre leur emploi. En
l'occurrenCe, le recours un emballage idologique aboutit
simplement ajouter une caractristique.. supplmentaire
au panier dj existant; caractristique dont la finalit est
de vendre le produit en cause des catgories de citoyens
qui, a priori, ne sont pas directement concerns, et dont on
essaie d'attirer le soutien en jouant sur des fibres plus subjectives (de la mme faon que par son emballage ou sa
publicit, l'industriel ajoute du rve ou du sexe au produit
qu'il diffuse). C'est aInsi, par exemple, qu'il est courant
actuellement de voir des groupes de jlression trs circonscrits
(Cf. les ~ves de la S.N.C.F., de l'E.D.F., des aiguilleurs du
ciel) utiliser l'argument du service public et de l'intrt gnral pour la promotion d'intrts trs particuliers.

Le,s ROuages de la socialisation

141

des perspectives relatives de. rentabilit offertes par


chaque march; ce quj permet ensuite de rgler le
dosage des caractristiques que l'on introduira dans
lepr~duit, afin de maximiser ses chances de profit.
Sur le march. politique, la dmarche est la mme.
Le problme des hommes au pouvoir est d'arriver
au dosage optimal, celui qui maximise leurs niveaux
individuels ou collectifs d'utilit, tout en rduisant
au minimum les risques de non-rlection.
Ainsi que le rsume le professeur canadien Jean-Luc
Migu : Par toutes sortes 'de cUspositions tailles sur
mesure, le parti et l'entrepreneur politique peuvent adapter l'ensemble d'un programme aux intrts d'individus ou
de groupes particuliers. Les nombreuses chappatoires
incorpores dans les lois fiscales, les exemptions et les
crdits spciaux, les subventions et rglementations variables dans le transport, les programmes de dveloppement
rgional, l'application dirige de politiques gnrales sont
autant d'instruments dont se servent les gouvernements
pour effectuer des changes et compensations entre des
citoyens aux intrts variables et qui reprsentent donc
pour eux des valeurs lectorales marginales diffrentes 9.
On a l un problme classique d'optimisation sous
contrainte d'un systme de plusieurs fonctions d'utilit simultanes, analogue au problme tudi par les
conomistes dans le cadre de la thorie de la production marchande. Un problme dont la solution, pour
utiliser le jargon des hommes de marketing, se trouve
dans le fait que le gouvernement produira, ou essaiera
de produire le ~ product-mix qui augmente ses chances de rlection' compte tenu, d'une part, de ses
prfrences personnelles pour une autoconsommation directe et de leur cot en termes de votes que
cela risque de lui aliner, d'autre part, des contraintes que constituent pour lui la ncessit de tenir
compte des prfrences autonomes d'une bureaucratie dont il recherche la coopration la plus complte
possible.
Notons que, dans ce cadre, l'action publicitaire
9. Jean-Luc Migu, Rgulation, Production bureaucratique
et Standardisation en rgime dmocratique. Communication
ronotyt'e, au colloque du G.A.P.A.C. sur les Consquences
conoDl1ques de la dmocratie,,; Maison des Sciences de
l'Homme, Paris, 18 et 19 janvier 1980.
.

142

Demain le libralisme

trouve elle aussi naturellement sa place. Celle-ci sert


informer les lecteurs sur le contenu des diffrents
programmes d'action qui leur sont proposs, afin de
les aider faire leur choix. Mais elle sert aussi les
influencer pour les inciter aligner leurs prfrences
et leurs demandes sur ce qui accrot les satisfactions
personnelles des producteurs - qu'il s'agisse des
hommes politiques, des lobbies internes de la fonction publique agissant pour la promotion de leurs
produits, ou encore des technostructures corporatives, professionnelles, syndicales, associatives, confessionnelles ou autres, dont le rle est non seulement
de servir de relais d'expression aux aspirations des
diffrents segments de l'opinion publique, mais galement de contribuer la formation de ces prfrences' en aidant les populations prendre conscience
des diffrents intrts communs rels ou potentiels
susceptibles de les runir (rle des discours idologiques).
Et la concurrence? Par dfinition, il n'y pas de
march l o il n'y a pas de structures concurrentielles. Apparemment, les conditions de la concurrence sur le march politique n'ont rien voir avec
les mcanismes concurrentiels de l'conomie marchande. Les partis politiques rivalisent pour s'attacher la fidlit de l'lectorat. L'lecteur peut, par son
vote, changer les quipes au pouvoir s'il est mcontent ou insatisfait de leur action. Mais il ne peut pas
s'adresser un autre fournisseur que l'Etat une fois
l'quipe dirigeante dsigne par le suffrage universel.
La diffrence parat fondamentale.
Cependant, il existe p'autres mcanismes concurrentiels. D'abord la concurrence, qui oppose les groupes de pression et d'intrts particuliers, organiss
ou latents - les socio-structures de Grard Bramoull -, en comptition pour obtenir que les
pouvoirs publics arbitrent en leur faveur par la voie
d'attributions de privilges ou de protections (comme
le renforcement des barrires lgales l'entre 10) ou
10. Exemple des droits de douane dans l'industrie, ou des
statuts corporatifs dnoncs en leur temps par le Rapp_ort
Rueff : avocats, mdecins, notaires, pharmaciens, taxis ... Mais
aussi exemple de toutes les lgislations qui confrent aux
syndicats de travailleurs de vritables droits de monopole

Les Rouages de la socialisation

143

l'diction de rglements dont le rsultat, en brisant


la relation que le march tablirait entre le prix et
le cot de production, est, ainsi que l'explique remarquablement Jean-Luc Migu, de crer des mcanismes
de transferts croiss soit des consommateurs aux
producteurs, soit entre catgories de consommateurs
eux-mmes 11 : ce que les conomistes anglo-saxons
appellent le march des transferts - the rent
seeking society 12.
Il Y a ensuite la concurrence qui oppose le personnel politique et le personnel administratif pour le
partage des dividendes du pouvoir, sous la
contrainte que chacun ne peut accrotre sa part relative des bnfices que s'il collabore avec l'autre.
Enfin joue, au sein mme de la fonction publique,
la concurrence qui oppose les divers corps, ministres, services, administrations et para-administra. tions, dans la mesure o le plafond des dpenses
budgtaires, ou encore les contraintes lectorales,
- comme l'Unionshop ou la Closed shop dans les pays anglosaxons -, ou de quasi-monopole comme le statut franais
des syndicats dits reprsentatifs. Exemple du projet de financement public des partis politiques qui accentuerait encore
la discrimination au dtriment des petites formations ou des
partis nouveaux. Exemple galement du projet de conventions
collectives entre secteurs professionnels et organisations de
consommateurs qui aboutirait crer un vritable privilge
au profit de ceux qui sont entrs les premiers sur le march.
11. Exemple des lgislations de protection du consommateur dont l'effet, crit Jean-Luc Migu dans sa communication
au colloque du G.A.P.A.C., en rduisant la variance des
caractristiques de qualit et de risque, conduit oprer un
transfert politiquement payant des catgories de population
faible demande de qualit et de scurit au profit des
consommateurs forte prfrence pour la qualit et la scurit, en abaissant pour ces consommateurs cot lev le
prix intgral de ces caractristiques . Exemple aussi de bien
des prestations dites gratuites, comme l'enseignement, dont
la consquence, par l'uniformisation des prestations servies,
est de crer une discrimination au dtriment des tudiants
cOlts faibles et au bnfice des tudiants cots levs.
Cf. Jean-Luc Migu, Rgulation, production bureaucratique
et standardisation en rgime dmocratique, janvier 1980.
12. Cf. l'article historique d'Anne O. Kreuger, The Political Economy of the Rent Seeking Society", American Economie Review, juin 1974. Cf. aussi le livre des professeurs
Buchanan, Tollison et Tullock, Towards a Theory of the Rent
Seeking Society, paratre fin 1980 (Texas A and M, University Press).

144

Demain le libralisme

contraignent le gouvernement effectuer des arbitrages entre les divers intrts bureaucratiques en prsence - de la mme faon que l'un des rles essentiels de la direction gnrale d'une grande entreprise
est d'arbitrer entre les demandes budgtaires souvent
incompatibles qui remontent des services 18.
Au niveau des personnels politiques, le problme
est simple : il s'agit de trouver l'assemblage de projets politiques et rglementaires qui, en apportant une
satisfaction supplmentaire aux catgories de citoyens
ou aux groupes de pression dont la valeur lectorale
marginale est juge la plus leve, augmente le stock
total de capital-pouvoir et accrot les probabilits
de rlection (ou tout au moins ne les rduit pas
au-del de ce qui est stratgiquement acceptable).
Pour le personnel de la fonction publique, le problme est plus complexe. Il se dcompose en deux.
D'une part, au sein de l'ensemble des projets politiques qui augmentent le stock de capital-pouvoir
de l'quipe politique en place (et donc simultanment
celui de son bras sculier, l'administration), chaque
groupe bureaucratique a naturellement une prfrence pour ceux o sa contribution en tant que producteur est la plus importante -les enseignants prfrent voir l'Etat accrotre ses crdits l'ducation
plutt qu'aux armes, l'inverse pour le corps militaire. D'autre part, au sein du panier de projets politiques et rglementaires qui correspondent davantage
une autoconsommation publique qu' un
objectif d'accroissement du stock de capital lectoral,
chaque groupe d'intrt bureaucratique a galement
naturellement. tendanc.e exprimer une prfrence
pour ceux qui le concernent le plus directement
(savoir qui seront les principaux bnficiaires des
Concorde de l'Etat).
..
Cette doubll;! quation signifie d'abord que chaque
groupe bureaucratique, parmi les programmes politiques en concurrence, exprimera sa prfrence pour
celui qui correspond le plus la prise en compte de
13. Pour illustrer ces mcanismes concurrentiels au. sein du
systme politicoadininistratif franais, voir les deux remarquables ouvrages du professeur californien Ezra. Suleiman,
Les Hauts Fonctionnatres et la Politique (Le Seuil, 1976) et
Les Elites en France (Le Seuil, 1979).

Les Rouages de la socialisation

145

ses intrts de producteur. L encore, on peut prendre l'exemple du comportement politique du corps
enseignant qui s'identifie davantage avec la gauche
qu'avec la majorit au pouvoir dans la mesure o la
premire dfend plus vigoureusement qUe la seconde
le monopole de l'enseignement public - en y trouvant d'ailleurs un moyen pour cultiver la clientle
enseignante. Mais cette double quation signifie aussi
que chaque groupe doit pratiquer une habile politique de balance entre le pouvoir politique en place
(pour ne pas se faire totalement exclure du partage
des dividendes du pouvoir, s'il est plus proche de
l'opposition que de la majorit), et le pouvoir politique oppos (pour ne pas se retrouver totalement
exclu du partage si la majorit change de camp).
De l, il rsulte que cette concurrence interne entre
intrts rivaux, mais galement complmentaires,
constitue un frein aux possibilits qu'ont les administrations d'abuser de leurs positions monopolistiques. Mais on a aussi une explication de l'image de
neutralit politique de l'administration (l'administration au service des citoyens). Dans leur intrt
propre, les fonctionnaires se doivent de cooprer tant
avec le personnel de l'opposition qu'avec celui qui
dtient le pouvoir. La seule chose qui est susceptible
d'voluer selon les circonstances est le degr de ralit de cette neutralit. Celle-ci sera d'autant plus
forte qu'on est dans un rgime politique o l'alternance des majorits est frquente et marque (cas
de la Grande-Bretagne). A l'inverse, elle sera moins
rigoureuse dans un rgime politique o la mme
majorit monopolise pendant longtemps le pouvoir
(cas de la Ve Rpublique marque par un engagement
politique de plus en plus net de la fonction publique,
que ce soit d'un ct ou de l'autre de l'chiquier
lectoral). Plus l'alternance politique est frquente,
ou plus est grande l'instabilit des majorits au pouvoir, plus levs sont en effet les risques que chaque
groupe d'intrt bureaucratique prend en profitant
des possibilits de lobbying que lui apportent ses
liens avec le parti au pouvoir. A l'inverse, plus le
rgime est stable ou assur d'une longue perspective
de dure, moins il en cote de rechercher la maximisation court terme de ses dividendes en s'appuyant
sur ses amitis et rseaux politiques.

II

Pourquoi l'Etat crot trop


A la fin du XVIIIe sicle, la part de l'Etat par rapport
au revenu national tait de 4 % en Angleterre. En
1822, le budget quivalait 11 % du revenu national
franais. Un sicle plus tard, il n'en reprsentait
encore que 13 %. Aujourd'hui, cette part va de 30
60 % selon les pays 14. En rgle gnrale, on constateque dans les pays occidentaux, depuis le dbut
de ce sicle, la croissance de l'Etat est d'environ une
fois et demie plus rapide que celle du secteur priv.
Pourquoi? Pourquoi cette drive continue de nos
socits vers toujours plus d'Etat? Au-del des particularits locales, peut-on trouver une explication qui
permette de rendre compte de la gnralit du phnomne, puisque mme dans le pays aux traditions
librales les plus fortes, les Etats-Unis, la part de
l'Etat dans l'conomie a pratiquement doubl au
14. En 1979, les impts reprsentent 23,1 % du produit intrieur brut franais. Si l'on y ajoute les cotisations sociales
(16 %) cela donne pour l'ensemble des prlvements obligatoires un total de 39,1 % contre 34,4 % en 1973. Mais si l'on
prend en considration le total consolid des dpenses de
tous les organismes dpendant, un titre ou un autre, de
l'Etat (services de l'Etat, collectivits locales, organismes de
Scurit sociale, entreprises nationales) on arrive un total
reprsentant en 1978 49,4 % du produit intrieur, contre
41,1 % en 1973. Dep~is sept ans, ces dpenses ont augment
au taux annuel de prs de 18 % tandis que le produit intrieur brut ne progressait que de 13,3 %. Cf. Edouard Bonnefous, A.la recherche des milliards perdus, P.U.F., 1980.

Les Rouages de la socialisation

147

cours des cinquante dernires annes 15 Y a-t-il une


explication scientifique cet accroissement sculaire?
A cette question, les conomistes marxistes rpondent par la thorie du capitalisme monopoliste
d'Etat , li la fameuse hypothse de Marx concernant la chute tendancielle du taux de profit.
La tendance sculaire la baisse de la rentabilit du
capital, fruit de la croissance et de l'accumulation capitaliste, conduit, nous disent-ils, la formation de monopoles . Ces monopoles contrlent l'appareil de l'Etat
bour~eois. Ils utilisent l'Etat pour se dfausser sur lui des
actiVlts conomiques les moins rentables : infrastructures routires, chemin~ de fer, charbonnages ... dont les
produits et serVices leur sont ensuite vendus un prix
infrieur leur cot social rel. Ce transfert vers la
collectivit permet ainsi de relever priodiquement le taux
de profit des activits capitalistes, mais c'est le contn- buable qui en fait les frais. Le dveloppement de l'Etat
moderne serait donc, selon eux, un phnomne li la
logique de la concentration capitaliste.
Bien que, sur le plan empirique, la validit de cette
thse reste encore dmontrer (toutes les tudes
faites sur les volutions conomiques long terme
ne permettent pas de dceler un phnomne significatif de baisse des taux de rentabilit 16, l'un des
arguments utiliss par les marxistes en faveur de
leur thorie est d'affirmer que le capitalisme monopoliste d'Etat est, l'heure actuelle, la seule explication scientifique permettant de rendre compte rationnellement des mcanismes de dveloppement du
phnomne tatique. C'est ainsi que le snateur communiste de la Seine-Saint-Denis, Ancetle Pors, dnonait encore rcemment le prtendu vide de la pense librale en la matire.
Les conomistes libraux, crit-il dans son livre Les
Bquilles du capital (Le Seuil, 1977), s'efforcent de justifier
au coup par coup le soutien de l'Etat l'accumulation
15. Cf. Allan H. Meltzer et Scott F. Richard, Why Government Grows (and Grows) in a Democracy, The Public Interest, n 52, t 1978.
16. Pour un essai rcent d'une telle vrification empirique,
voir le livre de Jacques Plassard et Jean-Michel Boussemart,
L'Investissement et le Progrs, dit par Masson et l'Institut
de l'Entreprise.

148

Demain le libralisme

multinationale du grand capital, mais ils sont incapables


d'lever la rflexion au niveau de l'laboration thonque.
Cette remarque tait justifie l'gard des rponses traditionnellement apportes ce problme;
que l'on explique' la croissance contemporaine de
l'Etat par des accidents comme les guerres et les
crises conomiques, ou encore par les rythmes de
croissance plus faibles de la productivit dans les
activits publiques 17. Mais elle fait bon march des
perspectives nouvelles qu'apporte l'essor des travaux
appliquant la logique de l'analyse conomique au
fonctionnement des processus d'allocation politiques.
L'analyse conomique du J< march politique
suggre en effet que si nous vivons dans des socits
qui drivent vers toujours plus d'Etat, ce n'est pas
ncessairement parce que le citoyen prfre effective~ent consommer plus de biens publics, mais parce
que, dans nos systmes politiques de type parlementaire et reprsentatif, fonds sur le suffrage universel
et la souverainet illimite du principe majoritaire,
un certain nombre de facteurs parfaitement autonomes poussent mcaniquement l'accroissement
continu du niveau des dpenses publiques, indpendamment de l'volution des prfrences intrinsques
de la majorit du corps lectoral. C'est ce que nous
voudrions maintenant essayer de montrer 18.

Un homme, une voix n'est pas l'galit politique

Le premier point consiste attirer l'attention sur


l'existence d'un dsquilibre fondamental au sein de
nos systmes de rvlation des choix collectifs.
17. Pour une prsentation des diffrentes explications traditionnelles de la croissance de l'Etat, voir Christine Andr et
Robert Delorme, "Dterminants des dpenses publiques et
rle de l'Etat,., dans Vie et Sciences conomIques, n 77,
avri11978.
18. Les paragraphes qui suivent sont directement ins~irs
du contenu d'urie intervention faite un collOCl1!e sur l'Etat
organis par le Club de l'Horloge le 22 avril 1979. L'analyse
reprend certains lments dj voqus dans les pages precdentes, mais en les resituant dans une perspective d'explication dynamique, o l'important ce ne sont plus seulement
les lments dcrits, mais les processus qui en dcoulent.

Les Rouages' de la socialisation

149

Il existe en fait deux catgories de produits


publics . D'abord des rgles gnrales qui concernent
tout le monde, indpendamment de la catgorie socieconomique laquelle chacun se rattache : fonctions
de police et de justice, dfense nationale, droit civil,
pnal, administratif, commercial, institutions montaires ... Il s'agit des fonctions qui correspondent la
dfinition classique de l'Etat minimal; fonctions dont
l'analyse conomique des institutions montre qu'elles
se justifient par le fait qu'elles contribuent abaisser
les cots de fonctionnement de la socit par rapport
ce qui serait en l'absence d'Etat.
.
Ensuite, des activits impact redistributif dont
la caractristique est qu'elles consistent prendre
Pierre ce que l'on donne Paul, soit directement, soit
indirectement. Il s'agit bien sr des activits directes
de transferts - transferts sociaux de solidarit, subventions sociales ou conomiques - mais aussi de
toutes les rglementations et rgulations publiques
qui, d'une manire ou d'une autre, notainment en
dictant des interdictions, aboutissent une multiplicit d'effets croiss de transfert d'utilit d'un
segment de population l'autre: lgislations sociales,
droit de la concurrence, droits de .douane, prestations
publiques gratuites, politiques d'amnagement du
territoire, protection du consommateur, rgles obligatoires de scurit, nationalisations, politiques de
contrle administratif des prix, politiques des revenus, etc. Bien qu'aucun bilan exhaustif n'~n ait jamais
t dress, ces interventions lgislatives ou rglementaires caractre redistributif reprsentent une
part croissante de l'activit des tats modernes. Ce
sont elles qui sont, 90 %, responsables de la croissance rcente du phnomne tatique. .
Or, comme nous l'avons dj mentionn, ces activits prsentent une particularit : d'une manire
gnrale, elles concernent un nombre de b~nficiaires
beaucoup moins grand que le nombre de personnes
sur qui retombe en dfinitive la charge de leur financement. Nous avons voqu le cas trs simple et
presqe caricatural de l'impt scheresse de 1976.
Mais nous pourrions prendre un. droit de douane,
un rglement fixant une nouvelle norme de pollution,
une mesure sociale, il en irait de mme. Mme lorsque ces mesures n'entranent aucune retombe fiscale

150

Demain le libralisme

immdiate, comme rien n'est gratuit, elles impliquent


toujours un cot social dont la caractristique est
qu'il est gnralement diffus, peu visible, rparti sur
des populations relativement nombreuses, alors que
les bnfices sont concentrs sur des segments de
population bien dfinis, beaucoup mieux. apprhendables, et beaucoup moins nombreux.. Les transferts
croiss qui rsultent de la multiplication des interventions de l'Etat ne sont donc jamais quilibrs.
Ceci introduit une dissymtrie dans la distribution
des cots et avantages de la production publique :
les avantages sont concentrs au profit d'un petit
nombre de bnficiaires. Les cots sont supports
par un grand nombre de personnes.
Consquence : pour chacun des bnficiaires potentiels d'une mesure prsente l'acceptation du corps
lectoral ou de ses reprsentants, la motivation personnelle voir cette mesure effectivement vote est,
individuellement, infiniment plus grande que l'intrt
que chaque contribuable ou chaque consommateur
a ce que cette mesure ne soit pas vote. La motivation de chaque bnficiaire potentiel d'une mesure
lgislative ou rglementaire investir un certain
volume de ressources personnelles (en temps, en
nergie, en efforts d'information et en ressources
personnelles) dans une action politique destine
influencer le choix des lecteurs ou des lus, ou
modifier le rsultat du processus politique, est ainsi
infiniment plus grande que celle que ressentent ceux.
qui auront supporter la charge ou les retombes
ultrieures de cette mesure nouvelle.
Cette dissymtrie cre donc un dsquilibre politique: sur le march lectoral ou politique, davantage
de ressources seront investies pour contribuer au
passage de telles lgislations que d'efforts ne seront
mobiliss pour s'y opposer. D'une manire plus prcise, ceux. qui agissent pour obtenir le vote de nouvelles mesures dont l'effet est d'accrotre le niveau
des dpenses publiques ou celui des activits de transfert, seront plus actifs que ceux dont l'intrt personnel, compte tenu de la faon dont s'en distribuent
les cots et les avantages, serait de s'y opposer.
Si l'on accepte l'ide que les acteurs agissant sur
le march politique sont des tres humains ni plus

Les Rouages. de la socialisation

151

ni moins rationnels que les traditionnels agents conomiques de la thorie des processus marchands;
si l'on ne rcuse pas l'hypothse que, dans l'ensemble,
leur comportement lectoral et politique a toutes
chances d'tre troitement influenc par la faon dont
ils peroivent la distribution des cots et avantages
de la production publique; si, enfin, on ne juge pas
aberrant qu'il puisse exister une liaison entre le
niveau des ressources affectes par les uns et par les
autres, titre individuel ou collectif, l'action sur
le march, et la faon dont se distribuent les enjeux
du marchandage politique, on.a l une des sources
d'explication les plus fondamentales de la drive vers
un accroissement toujours plus grand des dpenses
publiques. Explication dont le mrite est d'tre simple, efficace et gnrale.

Groupes de pression et marchandages lectoraux


Le seCond point consiste remarquer que la prise
en compte de l'activit des groupes de pression amplifie le caractre dissymtrique du jeu politique.
Sur le march politique, le citoyen ne peut rien
faire d'efficace isolment. Pire, logiquement, il ne
devrait gure tre motiv faire quoi que ce soit.
Pour deux raisons. D'abord, l'influence marginale pratiquement nulle de son action personnelle : ce n'est
pas mon opinion ou mon vote qui changeront quoi
que ce soit au rsultat si je ne suis qu'un parmi des
millions, ou mme des milliers. Ensuite, la nature
collective des biens produits par l'Etat: si j'agis,
les bnfices de mon action seront partags avec tous
ceux qui bnficieront gratuitement du rsultat de
mes efforts, mme si je suis le seul en avoir support tout le cot : exemple de l'industriel qui, par
son action de couloir et ses relations obtient une
protection douanire dont les avantages seront partags par tous les membres de la profession, mme .
si ceux-ci n'ont pas partag les cots de cet effort de
lobbying; exemple aussi du syndicat qUi, par ses
pressions conomiques, sociales ou politiques - grves, manifestations, soutien lectoral - obtient le
vote d'une lgislation qui couvrira tous les travailleurs, mme ceux qui n'appartiennent pas au syndicat

152

Demain le libralisme

et n'ont donc pas particip son financement.


De ce fait, le march politique n'est pas le march
atomistique auquel on le rduit trop souvent. C'est
un march o la rvlation et l'expression des prfrences collectives passe par le relais d'organisations
collectives concurrentes que l'on peut assimiler des
entreprises animes par des entrepreneurs .
L'assimilation de ces organismes intermdiaires
des entreprises est justifi par le fait qu'eux aussi
produisent quelque chose. Leur produit , c'est la
plus-value non marchande en termes de bien-tre et
de satisfactions que leur activit rapporte aux membres du groupe dont ils assurent la promotion des
intrts communs; plus-value dont les membres du
groupe concern n'auraient jamais pu bnficier
spontanment si la promotion de ce qui constitue
leur zone d'intrt commun n'avait t prise en
charge par des hommes dont l'activit, d'un point de
vue analytique, n'est pas fondamentalement diffrente de celle d'un chef d'entreprise classique.
Les produits de ces organisations ~ mme si
l'accs leur distribution, par une technique ou une
autre, est limite aux membres effectifs ~ ont en
effet eux aussi le caractre de biens collectifs . Le
raisonnement tenu propos des biens publics leur
est applicable. Les rsultats de l'action d'un parti
politique, d'un syndicat professionnel, d'une association d'cologistes ou d'un comit de dfense local
constituent par dfinition des bnfices non marchands dont tirent profit tous ceux qui sont concerns,indpendamment de leur participation effective
l'effort commun. Il ne suffit donc pas que des individus se regroupent pour promouvoir la dfense de
leurs intrts de salaris, de contribuables, d'industriels, de locataires, etc. pour que cela dbouche automatiquement sur une action efficace. C'est un problme que toutes les associations but non luCratif
connaissent bien. Chacun a en fait intrt attendre
que ce soit le voisin qui fasse le boulot , puisque
de toute faon, qu'on y participe ou pas, l'intrt
individuel qu'on en retirera. sera le mme.
L'efficacit de telles organisations dpend donc du
rle qu'y jouent des individus qui ont,. comme l'entrepreneur le plus classique de la thorie conomique,
d'abord le mrite d'avoir, un moment donn, iden-

Les Rouages de la socialisation

153

tifi la prsence d'un besoin latent (par exemple les


associations de. consommateurs, dans une priode
rcente), et qui, ~nsuite, consacrent leurs efforts, leur
temps, leur nergie, et parfois leurs ressources personnelles organiser les moyens de rpondre ces
attentes potentielles.
Ces innovateurs sociaux sont gnralement des
bnvoles, ou c;les quasi-bnvoles dans la mesure o
les permanents de telles organisations se contentent
souvent de rmunrations infrieures celles auxquelles ils pourraient prtendre dans le secteur industriel. Cela ne signifie cependant pas qu'ils soient totalement dsintresss. Les rmunrations de ces
activits sont souvent indirectes. C'est par exemple
les gratifications psychologiques que reprsente pour
certains la possibilit d'apparatre quasi quotidiennement sur le petit cran; l'intrt personnel que l'on
retire de participer une uvre sociale nouvelle; ou
encore le placement individuel que l'on fait en
se forgeant une plate-forme pour une ventuelle carrire politique ultrieure. Fondamentalement, les
motivations de ces entrepreneurs sociaux ou politiques ne sont pas diffrentes de celles qui animent le
chef d'entreprise fier du dynamisme technologique
de son affaire, qui fait son mtier parce qu'il prfre
tre indpendant ou parce qu'il aime commander,
ou encore parce qu'il considre qu'en faisant son
travail il contribue de manire positive l'amlioration du bien-tre de tous. Chacun exploite le filon
de clientle sociale, politique ou conomique qui correspond le mieux ses motivations psychologiques,
ses apptences ou capacits personnelles.
Ces organisations collectives remplissent l'gard
de leur clientle un triple rle :
- Un rle d'information sur les .enjeux du march
politique et les caractristiques de la production
publique - donc sur ce que le citoyen, le travailleur
ou le contribuable sont en droit d'en attendre. Comme.
sur le march des productions industrielles, un produit n'existe pas tant que le consommateur potentiel
n'a pas t inform de son existence, de ses caractristiques, des moyens de se le procurer, quel
prix, etc. Pour exprimer ses choix, l'lecteur a besoin
d'informations lui expliquant qui est le mieux mme
de tenir compte de ses problmes, quels sont 'les

154

Demain le libralisme

arbitrages en jeu, avec quels intrts conflictuels il


se trouve en concurrence... C'est le premier rle des
organisations intermdiaires que de lui apporter ces.
informations. On peut mme dire que leur principale
production est informationnelle (rle essentiel des
journaux, publications, bulletins d'information, de
l'affichage, etc.).
- Un rle de marketing dans la rvlation des intrts communs latents. Sauf ceux de caractre purement biologique, rares sont les besoins qui s'expriment a priori clairement chez le consommateur. La
formation des prfrences individuelles - qu'elles
soient de type matriel ou non matriel - rsulte
d'un processus d'interaction entre l'exposition d'un nouveau te produit dont l'entrepreneur prend le risque et l'exprience concrte que le consommateur en
fait ensuite. Il en va de mme dans le secteur non marchand. Pour que l'individu soit mme de former ses
prfrences, et donc d'apporter' son concours aux
activits des organisations qui prtendent agir en
son nom, encore faut-il que, d'une faon ou d'une
autre, il -soit amen faire l'exprience des te produits qu'on lui propose. D'o le rle fondamental
des actions de sensibilisation et de mobilisation;
actions qui passent par le discours idologique, l'affichage sauvage, l'organisation de meetings, de manifestations, de ftes populaires, mais aussi par des
activits beaucoup plus concrtes et visibles telles
les activits de formation professionnelle et ducative, les bourses de placement, les services sociaux
gratuits, les mcanismes d'assistance juridique, les
mutuelles, les colonies de vacances, les voyages organiss ou les activits culturelles que les grands syndicats rservent gnralement ceux qui prennent leur
carte.
.
- Enfin, un rle de lobbying auprs des institutions du march politique pour faire prvaloir la
prise en compte des intrts communs dont elles ont
la charge. D'un ct, il s'agit d'assurer la promotion
d'intrts dont la ralisation passe par ~ accroissement des dpenses de l'Etat ou de ses transferts au
profit des clientles qu'elles reprsentent (activits
de type te corporatif ). De l'autre, il s'agit l'inverse de protger ces clientles contre les retombes d'interventions prises au bnfice d'autres grou-

, Les Rouages de la socialisation

155

pes conomiques ou sociaux dont les intrts sont


dfendus par d'autres institutions concurrentes.
D'une manire gnrale, le rle des organisations
socio-conomiques ou politiques est de jouer astucieusement sur les deux tableaux, afin d'augmenter la
part relative des groupes concerns dans la distribution des bnfices de la production publique. Mais il
faut tenir compte de la dissymtrie existant sur le
march lector~.
Si nous sommes tous, l'chelon individuel, la
fois payeurs et receveurs de la manne publique, du
fait de la loi de concentration des bnfices et de
dilution des cots de l'action publique, l'enjeu marginal que reprsente pour chacun de nous le vote
ou le non-vote d'une mesure qui contribue augmenter notre bien-tre personnel par un accroissement
notre profit des dpenses publiques et des actions de
transferi, est en rgle gnrale toujours plus important que l'enjeu marginal reprsent par le vote ou
le non-vote d'une mesure similaire qui conduit augmenter le bien-tre d'une autre catgorie de la population par une augmentation des dpenses publiques
dont le poids retombe sur des catgories de population gnralement indfinies et plus nombreuses.
D'o un effet de myopie qui fait que, dans l'allocation
de notre temps et de nos efforts, nous avons logiquement tendance privilgier la prise en compte de
ceux de nos intrts qui s'identifient avec l'expression d'une proccupation corporative plutt qu' la
dfense de nos intrts de contribuables ou de
consommateurs.
Par ailleurs, si l'on se place maintenant du point
de, vue des appareils institutionnels - c'est--dire des
entrepreneurs sociaux - la loi de concentration
des bnfices et de dilution des cots signifie que, lorsqu'il s'agit d'enjeux corporatifs caractre dpensier
ou redistributeur, la clientle concerne est relativement facile cerner, peu nombreuse, donc particulirement motive, et relativement peu coteuse
organiser et maintenir sous pression ; alors que
lorsqu'il s'agit d'enjeux inverses, c'est le contraire :
la clientle est gnralement plus dissmine, moins
motive, et plus difficile organiser.
De l dcoulent deux consquences. D'une part, les
. organisations socio-conomiques auront gnralement

156

Demain le libralisme

tendance privilgier la prise en compte des intrts


~ corporatifs de leurs clientles au dtriment de leurs
autres intrts. D'autre part, il y a toutes ch~ces
pour que l'animation et la prise en charge d'organisations dont la finalit s'identifie avec la recherche
d'un accroissement des dpenses publiques au profit
des clientles corporatives qu'elles reprsentent attirent davantage de ressources, d'nergie, de talent
entrepreneurial , que la prise en charge des intrts
opposs (comme le reflte, par exemple dans notre
pays, la faiblesse des organisations de contribuables
par rapport la force des institutions corporatives).
Le nombre de groupes de pression organiss dont
l'activit est lie prioritairement la promotion
d'intrts caractre dpensier et redistributif (du
point de we de la production publique) a donc toutes
chances d'tre plus grand que celui des groupes dont
l'intrt est li la limitation tant des dpenses publiques que des phnomnes de transfert. Leur activit
a galement toutes chances d'tre mieux organise,
plus intense, mieux manage et plus efficace. Il y a
ainsi plus de chances pour que les dcisions du pouvoir politique et administratif refltent davantage les
intrts des premiers que ceux des seconds.
Cependant, il faut encore tenir compte d'un autre
phnomne. Lorsque, sur un march, la concurrence
s'exerce entre un nombre relativement limit
d'acteurs, il est plus facile d'adopter des comportements stratgiques de coalition; c'est--dire de
s'pauler mutuellement pour atteindre ses fins en
ngociant avec les autres, de faon explicite ou implicite, des changes rciproques de soutien lectoral
ou parlementaire. C'est ce que les conomistes anglesaxons ont baptis le log-rolling - traduit en franais par l'expression de marchandage parlementaire 19.
C'est l un processus de dcision politique trs
courant, bien que rarement reconnu comme tel :
j'accepte de voter en faveur de quelque chose que
19. Pour une analyse dtaille du Zog-rolling et des fonctions
que ce mcanisme occupe dans les rouages de la dmocratie
parlementaire, voir Gofdon Tullock, Le March. politique :
Analyse conomique des processus politiques, Economica~
Association pour l'EConomie des InStitutions, 1978.

Les Rouages de la socialsation

157

vous voulez si, en change, vous acceptez de voter


pour quelque chose que je souhaite ardemment. Cest
ainsi que sont constitus les programmes des partis
politiques, par marchandage entre les diverses factions rivales reprsentant des sensibilits lectorales
diverses. C'est ainsi que l'on compose Ic;lS ministres,
les cabinets ministriels, ou encore que l'on arbitre
entre la multiplicit. des amendements prsents lors
d'un vote lgislatif important; C'est ainsi encore que
bien des dcisions administratives sont prises lorsqu'il s'agit par exemple de sortir des dcrets d'application aprs consultation de ce que l'on appelle pudiquement les partenaires sociaux - qui ne sont
autres que des groupes de pression officiellement privilgis par la puissance publique 20.
Cette possibilit de jeu stratgique - plus aisment
ralisable dans une enceinte parlementaire, dans le
silence feutr d'un cabinet ministriel ou prfectoral,
ou encore lorsqu'il s'agit d'lections gnrales o ne
s'affrontent qu'un petit nombre de partis importants
proposant des programmes politiques conus en termes gnraux, que lorsque la population est frquemment consulte par voie rfrendaire sur des sujets
trs ponctuels comme c'est le cas dans les cantons
suisses - entrane une consquence trs importante :
il suffit qu'une mesure concerne directement ou indirectement les intrts personnels d'un quart ou d'un
tiers des votants pour que cette mesure soit pratiquement assure d'tre vote par la majorit des
participants au vote, mme si ceux qui font ainsi
l'appoint y sont indiffrents, ou mme auraient de
bonnes raisons de s'y opposer. S'ils apportent leurs
voix, c'est en change de la promesse de bnficier
leur tour d'un soutien crois pour l'adoption d'autres
projets auxquels ils accordent une importance plus
grande que ce que leur cote aujourd'hui le projet
qu'ils sont amens soutenir. Autrement dit, l'existence des mcanismes de log-rolling fait que la loi
20. Sur la faon dont l'administration franaise - notamment la prfectorale - adopte une attitude discriminatoire
selon qu'elle a affaire des groupes de reprsentation conomique ou sociale qu'elle luge; de son point de vue, lgitimes
ou non, voir l'ouvrage d'Ezra Suleiman, Les Hauts Fonctionnaires et la Politique,. Le Seuil, 1976. .

158

Demain le libralisme

majoritaire dominante n'est plus celle des majorits


51 % comme c'est en principe toujours officiellement le cas, mais celle des minorits de 25 ou 30 %
(et mme parfois beaucoup moins). Il suffit qu'un
groupe ait une prfrence particulirement forte pour
une certaine dcision pour qu'il soit dans la ralit
pratiquement assur d'obtenir un jour ou l'autre
satisfaction .
. Rsultat: ceci accentue d'autant la drive dpensire et redistributive du systme, tout en donnant
un poids relatif accru aux groupes d'intrt sociaux
ou conomiques les mieux organiss; notamment
ceux qui, grce leur plus grande anciennet, sont
les mieux mme d'utiliser tout le rseau complexe
de communication et de relations que de telles procdures impliquent. Davantage de dcisions politiques impact dpensier ou redistributif sont ainsi
prises que ce ne serait le cas si, sur chaque cas, on
demandait rellement la majorit du corps lectoral
d'exprimer sa prfrence. Et ron obtient, in fine, un
niveau de dpenses publiques suprieur ce que la
majorit des citoyens dsirent rellement.
Cela dit, pour bien dcortiquer les mcanismes de
la croissance de l'Etat moderne, il faut encore voquer un troisime facteur.

Le lobby des fonctionnaires : des

sur-citoyens .

L'une des consquences de la croissance de l'Etat


est l'augmentation du nombre des fonctionnaires. .
Selon le snateur Edouard Bonnefous, en 1914, l'Etat
franais employait 650 000 agents civils et militaires
- soit 3,2 % de la population active de la France.
Aujourd'hui, il dispose de plus de 2 millions de fonctionnaires, ce qui constitue environ 10 % du nombre
total des travailleurs.
Mais, ajoute l'ancien ministre, les effectifs de toutes
les administrations, y compris les para-administrations et
les entreprises nationales, atteignent un chiffre suprieur
3 millions d'agents, soit plus de 15 % de la population
active. Chaque anne, depuis 1977, le budget a prvu des
crations nettes d'emplois suprieures 20 000 : 21 937
en 1977, 29630 .en 1978 et 22705 en 1979. Il a vraiment
fallu que la crise fasse pleinement ressentir ses effets;

Les Rouages de la socialisation

159

conclut-il, pour que cette statistique revienne 14 639 crations nettes prvues pour 1980.
Aux Etats-Unis, l'volution est identique. Selon
Allan Meltzer, on y comptait 4 % d'emplois publics
en 1900; 6 % en 1929. Aujourd'hui le chiffre est de
15 % galement.
Si l'on continue aux rythmes du pass, crit-il, en
l'an 2000, 25 % de la population active travaillera pour
l'Etat. Et cent ans plus tard, la moiti de la population
amricaine sera directement employe par l'Etat 21.
Rsultat: la composition du corps lectoral s'en
trouve modifie; celui-ci contient une proportion
croissante de citoyens appartenant la catgorie
socio-conomique des agents de l'Etat.
Or, ces fonctionnaires sont des citoyens un peu
particuliers. Pour deux raisons :
.
D'abord, parce que du fait mme de leur appartenance aux corps de l'Etat, ils sont mieux informs
sur les rouages de la production publique, et mieux
en position de connatre la vritable dimension des
enjeux qui les concernent; donc, toutes choses gales
d'ailleurs, plus motivs pour agir sur le march politique et y consacrer davantage de ressources pour
arriver leurs fins ou dfendre leurs intrts. Ce
sont en quelque sorte des sur-citoyens.
Par ailleurs, ce sont des individus dont l'intrt
personnel est gnralement li l'accroissement des
dpenses publiques. Pour des raisons de carrire,
comme nous l'avons dj voqu (cration de nouveaux services qui multiplient le nombre des postes
et donc le nombre des promotions possibles). Mais
aussi parce que mme lorsqu'il dit dfendre l'intrt
gnral, il est naturel que le fonctionnaire ait tendance confondre l'ide qu'il se fait de l'intrt gnral avec la promotion du produit qu'il contribue
mettre la disposition du public. Ainsi que je l'ai
dj crit dans Demain le capitalisme (chapitre v) :
La logique de la fonction publique est de produire plus
de ce qu'elle produit par rapport ce qui correspondrait
la meilleure allocation sociale des ressources de la

21. Cf. Allan Meltzer et Scott Richard, Why Govemment


Grows (and Grows) in a Democracy", article dj cit.

160

Demain le libralisme

socit, en fonction de la structure relle des prfrences


du corps lectoral. Toutes choses gales par 8illeurs, les
responsables qui prennent des dcisions publiques sont
mus par une logique qui les conduit se fixer des objectifs
.
de production suprieurs l'optimum social.
Cette logique conduit non seulement le fonctionnaire, en tant que dcideur public - c'est--dire en
tant qu'agent excutif du pouvoir politique, mais
aussi en tant qu'informateur des chelons de dcision souverains -, rechercher la ralisation d'objectifs d'activit suprieurs ce q4e souhaiterait rellement la majorit du corps lectoral; mais cela le
conduit galement, en tant qu'lecteur, donner sa
prfrence aux programmes politiques qui sont plutt favorables aux dpenses publiques.
Cette situation a trois consquences: - Le secteur public est un secteur qui a toutes
chances de bnficier de l'action de groupes de pression particulirement efficaces, et mieux organiss
que les autres pour assurer la promotion des intrts
de leurs membres au dtriment des clientles des
autres groupes. Ce n'est par exemple pas un hasard
seulement si c'est dans fa fonction publique que l'on
trouve en France le taux de syndicalisation le plus
lev. N'oublions pas non plus l'extraordinaire puissance corporative des syndicats d'enseignants. Enfin,
les privilges exceptionnels que confre le statut de
la fonction publique par rapport la condition des
autres salaris sont un bon indice de l'efficacit du
lobby bureaucratique promouvoir ses intrts sur
le .dos des salaris des secteurs exposs.
-La fonction publique forme elle seule un
formidable groupe de pression dont l'action ne se
situe pas seulement au sein des rouages internes de
l'Etat, mais sur tout le champ de l'chiquier politique: par exemple sur le plan de la prodution idologique' et du march des ides.
- Enfin, l'influence de ce groupe de pression sur
le fonctionnement du march politique, et sur l'allocation des ressources qui en rsulte, ne cesse de
crotre relativement l'influence des autres, du
seul fait de la dynamique interne de croissance de
l'Etat.
Autrement dit, non seulement les fonctionnaires
ont un intrt personnel ce que l'Etat croisse plus

Les Rouages de la socialisation

161

car ils en tirent une somme de satisfactions individuelles plus grandes; mais ils sont galement en
position de mieux faire prvaloir la promotion de
leurs intrts communs que les autres groupes socioconomiques (car mieux informs, et donc plus motivs a investir sur le march politique).
Il est vrai que les fonctionnaires sont eux aussi
des contribuables. On pourrait donc penser que leurs
intrts de contribuables (ou de consommateurs)
viennent quilibrer leurs intrts corporatifs de producteurs. Ce n'est pas le cas parce que, comme nous
l'avons dj vu, pour eux aussi, l'enjeu personnel
reprsent par l'adoption d'une mesure. dpensire
- dont on tire profit en tant que membre d'une catgorie socio-conomique et non en tant qu'individu tant par dfinition suprieur l'enjeu fiscal' correspondant, les individus sont logiquement conduits
privilgier leurs intrts corporatifs personnels
plutt que leurs intrts de contribuables.

Comment enrayer la croissance de l'Etat ?


Tout ceci donne l'impression d'un mcanisme irrversible. Sommes-nous donc condamns tre les
victimes consentantes du Lviathan? La loi de la
dmocratie est-elle celle de l'Etat tentaculaire? Que
peut-on faire? Ce qui prcde dicte la structure des
rponses.
Il faut d'abord prendre conscience de ce que le
march politique n'est pas un march qui aurait pour
caractristique d'itre par dfinition moins ingalitaire et plus juste que le march conomique.
Nous vivons sur l'ide que lorsque le march
conduit des ingalits ou des injustices que nous.
dplorons, il suffit de se tourner vers l'Etat pour lui
demander d'y porter remde. Ce qui, implicitement,
aboutit poser que, par dfinition, les rsultats du
march politique seront plus justes et plus galitaires
que les rsultats d'un march conomique fonctionnant sans interfrence des pouvoirs publics.
.
Ce qui prcde (l'conomie des groupes d'intrt)
montre qu'une telle affirmation est pour le moins
prsomptueuse. La distribution des ressources et de
l'influence des groupes de pression agissant sur les

162

Demain le libralisme

mcanismes d'allocation politique n'a pas de r~ison


d'tre moins ingalitaire que la distribution des patrimoines et des revenus montaires. Cette distribution
rsulte d'un processus historique (tout comme l'accumulation" des patrimoines) qui fait que certains intrts communs, certains groupes socio-conomiques,
bnficient de ressources, de talents entrepreneuriaux , d'une exprience et donc d'une influence plus
importante que d'autres, sans que cela reflte la distribution relle des prfrences du corps lectoral.
U aussi jouent de multiples facteurs comme les
conomies d'chelle, l'exprience accumule dans le
pass, ou encore l'ala de la prsence d'innovateurs
sociaux plus actifs dans certains domaines que dans
d'autres. Tout cela joue au profit de certains groupes
d'intrt qui ont historiquement eu la chance de bnficier des services d' entrepreneurs particulirement dynamiques, et au dtriment d'autres communauts d'intrt qui restent l'tat latent faute des
"mmes ressources humaines (les chmeurs, les immigrs, le quart monde des vieillards ... )
Une fois que l'on aura compris cela, et que l'on
aura simultanment contribu clairer les citoyens
sur les effets pervers de l'intervention de l'Etat, ainsi
que sur ses rendements dcroissants, un grand pas
aura t fait vers une meilleure matrise du phnomne tatique.
(Ii

(Ii

" Le second problme est d'attnuer l'ingalit dans


la distribution du pouvoir relatif des socid-structures.
Comment? On peut imaginer cinq voies :
- Imposer le recours plus frquent, dans les processus parlementaires et lectoraux, des rgles de
majorit qualifie (majorit des deux tiers par exemple). Cela rendrait plus coteux les mcanismes de
log-rolling, et compliquerait le jeu des marchandages
et stratgies de coalition au bnfice d'intrts particuliers. Cela rendrait plus difficile le vote des mesures
dpensires pour lesquelles le consensus social est le
plus faible. Moins de dcisions seraient prises qui .
vont l'encontre des prfrences relles de la majo-.
rit des membres c;lu corps lectoral.
- Assortir toute mesure dpensire (directe ou
indirecte) d'un expos des motifs faisant le bilan de
la distribution de ses cots et avantges . On
(Ii

(Ii

Les Rouages de la socialisation

163

compenserait ainsi en partie le dfaut d'information


du contribuable moyen par rapport aux agents conomiques bnficiant du support de l'activit d'organisations corporatives efficaces et bien organises. Par
ailleurs, en rduisant ses coilts d'information, cela
renforcerait la motivation du contribuable se montrer plus actif sur le march politique qu'il n'y est
naturellement conduit dans les circonstances actuelles. Des organismes privs ou publics, comme le
Conseil national des Impts, devraient tre chargs de
dvelopper systmatiquement les tudes conomiques
sur l'incidence des divers impts, et de les diffuser.
La Constitution devrait prvoir l'obligation d'assortir
tout projet de loi accroissant la fiscalit (mesures nouvelles) d'un rapport d'conomie. politique spcifiant
qui seront les bnficiaires et les payeurs des transferts correspondants.
- Dcentraliser l'activit politique. On peut en
effet dmontrer que la centralisation diminue le
coilt individuel du vote d'une mesure dpensire,
alors que la dcentralisation augmente au contraire
le coilt individuel du vote d'une telle mesure.
L'influence que mon comportement politique est
susceptible d'exercer sur le comportement des autres
citoyens variant en sens inverse de l'importance de
la population lectorale concerne, la centralisation
rduit la motivation se comporter en citoyen actif
et accompli, cependant qu'elle augmente considrablement les coilts d'exercice du contrle dmocratique. La centralisation politique renforce le pouvoir
et l'influence des groupes technocratiques politiques
ou administratifs, ainsi que leur autonomie d'action
par rapport aux prfrences relles du corps lectoral. La dcentralisation administrative est un leurre
si elle ne s'accompagne pas d'un effort de dvolution
des responsabilits politiques et des procdures de
contrle reprsentatif. Cette dcentralisation devrait
s'accompagner de l'introduction en France d'une procdure de rfrendum l'initiative de minorits de
citoyens selon le modle pratiqu dans certains pays
anglo-~axons ou en Suisse. Le rfrendum doit tre
conu non pas comme un instrument de plbiscite
(comme c'est la tradition franaise qui en restreint
l'usage l'initiative de la classe politique qui gouverne), mais comme un contrepoids dont le rle est

164

Demain le libralisme

de redonner aux citoyens la possibilit de s'exprimer


face' aux intrts qu'expriment les groupes de pression qui dominent le jeu des institutions parlementaires. On comprend que dans les pays o cette tradition n'existe pas, la classe politique dans son ensemble
soit gnralement oppose ce genre d'initiative qui
battrait en brche la scurit de son monopole, et
les avantages personnels qu'elle en retire.
- Eviter toute lgislation ayant pour effet d'attribuer un monopole lgal un quelconque groupe de
pression. Le march politique est un march concurrentiel. Le problme des positions dominantes y est
le mme qu'en conomie : le monopole n'est pas un
mal s'il rsulte de l'exploitation d'une rente temporaire d'innovation (le premier exploiter un besoin
nouveau qui existait l'tat latent) ; il est antisocial
s'il rsulte de l'apparition de barrires lgales
l'entre dont l'effet est de permettre aUx premiers
placs de bnficier de rentes de situation que le jeu
concurrentiel pourrait avoir pO,ur consquence de
faire disparatre progressivement. Cela pose le problme des divers statuts reprsentatifs)) accords
aux grandes centrales syndicales, qu'il serait question
d'tendre maintenant aux associations de consommateurs. Cela pose aussi le problme du projet de financement public des partis politiques.
- Chercher obtenir le vote de mesures lgislatives imposant un plafond constitutionnel la croissance des dpenses publiques.
Ainsi que le rsume Milton Friedman dans son dernier
livre Free to Choose (Harcourt, 1980); le problme fondamental vient de ce que l'accroissement des dpenses :publiques se fait par l'addition successive d'une multipliCIt de
dcisions' isoles, prises sur leurs mrites propres, sans
qu'il soit jamais tenu compte de leur effet global et des
prfrences des citoyens quant ce rsultat. L'objectif des
initiativ~s amricaines du type Proposition 13 et autres
projets drivs est de contraindre les groupes d'intrt en
concurrence se battre entre eux pour essayer d'arracher
une part rlative plus importante d'un gteau de taille fixe
et dtermine l'avance, plutt que de s'entendre entre
eux pour se partager un gteau rendu plus gros sur le dos.
des contribuables .
Ce genre d'initiative est donc tout fait fondamental. Il s'agit d'enrayer le mcanisme qui, par la collu-

Les Rouages de la socialisation

165

sion des groupes d'intrt censs reprsenter le


citoyen, conduit l'exploitation du contribuable,
son insu, et pour des finalits qui n'ont pas ncessairement grand-chose voir avec l'intrt gnral.
Cela ne signifie pas que de telles limites une fois
votes seraient inamovibles. Leur vote ou leur modification ultrieure donnerait l'occasion de consulter
les lecteurs sur leurs prfrences relles en matire
de fiscalit et de production publique. Ce qui, par
ricochet, - du fait qu'il s'agirait d'un enjeu plus clairement comprhensible et visible pour la majorit
des lecteurs que la plupart des plates-formes lectorales traditionnelles -, contribuerait relever l'intrt et la motivation de chacun participer la vie
politique en rendant celle-ci, ou tout au moins ses
rsultats plus transparents. La principale asymtrie
de nos systmes politiques contemporains serait ainsi
en partie rectifie - ou tout au moins largement
attnue.
Il faut enfin endiguer la puissance croissante du
lobby bureaucratique. Comment?
- par la gnralisation des techniques de zero
budgeting , c'est--dire la suppression du r~gime des
services vots, avec contrainte de soumettre priodiquement au vote du Parlement la totalit des crdits
dont disposent chaque ministre et chaque service
public;
.
- par l'introduction d'une certaine concUrrence
entre les services publics (toute administration ralisant son cahier des charges sans utiliser compltement ses crdits budgtaires, garderait la libre disposition des so~es ainsi pargnes) ;
- en revoyant le problme pos par l'existence de
la grille de la fonction publique; ,
.
- en introduisant dans l'adminIstration des systmes de rmunration s'inspirant d'une logique de
profit (comme ceux dcrits par l'Amricain William
Niskanen dans son livre Bureaucracy : Servant or
Master, analys dans le chapitre VII de Demain le
capitalisme) ;
- mais aussi, surtout et avant tout, par la mise
en route d'une vritable rforme visant remettre
ordre et clart dans une fiscalit dont l'opacit bourgeoriilante remplit une fonction prcise : entretenir

166

Demain le libralisme

chez le contribuable une illusion fiscale dont les principaux bnficiaires sont tous ceux qui profite en
priorit l'accroissement des dpenses de l'Etat et du
nombre de ses agents.
On retrouve ici les ides exposes par les nouveaux conomistes dans leur Manifeste pour une
Charte fiscale, prsent la presse le 28 fvrier 1979.
Le principe fondamental de la dmocratie, expliquaient
les douze signataires de ce manifeste, le consentement de
l'impt, n'est pas respect. Le vote du budget par le Parlement ne suffit pas garantir que l'impt pay soit rellement et totalement compris et accept. Pour que l'impt
puisse vraiment tre consenti par les citoyens, il faut que
l'information soit disponible. Ce n'est pas le cas. Nous
nous trouvons aujourd'hui dans la situation tonnante o
les pouvoirs publics imposent l'affichage des prix aux
entreprises prives, alors qu'ils dissimulent le cot de
leurs services en ayant recours des impts nombreux,
complexes, souvent cachs, et dont les incidences par l
mme sont largement inconnues. Il y a donc illusion
fiscale et rgression de la dmocratie.
L'inflation ou divers impts en nature constituent des
exemples de fiscalit cache. Le service militaire ainsi que
toutes les obligations administratives qui psent sur les
entreprises et les mnages et qui forcent les individus
consacrer du temps au service de l'Etat, font partie des
impts en nature.
La fiscalit cache, c'est, par exemple, les droits de
douane et autres mesures de protection dont le cot effectif pour la collectivit est considrablement suprieur au
montant reu par l'Etat. Ce sont encore toutes ces rglementations qui empchent le citoyen d'obtenir le meilleur
service au moindre cot (limitatIOn du nombre de taxis,
monopoles ariens, limitation du nombre d'officiers ministriels, fonctionnarisation des professeurs d'universit,
etc.). Il est temps de s'apercevoir que les statistiques relatives la part de l'Etat dans l'conomie nationale sont
fausses : une grande part de ce qui est enregistr comme
activit prive est en fait une activit au service de l'Etat.
Cela conduit penser que l'impt n'est pas consenti,
concluent les nouveaux conomistes. Mais il y a plus grave
encore : les avantages apports par un service tatique
sont plus exactement perus par l'lecteur que les cots
correspondant ne le sont par les contribuables. Chacun a
l'impression que le service public est gratuit, que la rglementation est sans cot, alors qu'il n'en est rien et que la
collectivit doit supporter une charge parfois disproportionne au regard de l'avantage reu par les bnficiaires.
Tout citoyen, toute firme, tout groupe de pression a intrt

Les Rouages de, la socialisation

167

obtenir une faveur publique dont la charge sera supporte par tous et ne portera sur lui que de manire insensible. Les hommes politiques ont intrt leur donner
satisfaction pour obtenir des voix aux lections, les
bureaucrates pour tendre leurs pouvoirs. Au contraire, la
rentabilit individuelle pour le contribuable d'un effort
pour modifier par le march politique la pression fiscale
est faible. Ce qui explique le niveau lev et croissant de
la fiscalit actuelle. De ce fait, les gestionnaires de l'Etat
peuvent ajuster les recettes aux dpenses contrairement
aux mnages et aux responsables d'entreprises qui doivent
ajuster leurs dpenses leurs recettes.

Partant de l, le manifeste des nouveaux conomistes prsente un certain nombre de propositions


visant supprimer les incohrences majeures du
systme actuel, et dont ils attendent qu'elles contribuent rtablir un meilleur contrle de la fiscalit
par les contribuables. Par exemple, ils prconisent le
remplacement de la structure fiscale actuelle par le
choix d'un impt direct sur le revenu dpens qui
pourrait tre progressif comme l'I.R.P.P. mais ne
pnaliserait pas deux fois l'pargne comme celui-ci
le fait, et se substituerait toutes les formes actuelles, directes ou indirectes, de taxation du capital. En
attendant gue cette rforme ambitieuse soit ralise,
ils prennent position en faveur de la mise en place
de systmes d'indexation automatiques afin d'annuler les effets de l'inflation qui font payer des impts
sur des revenus fictifs (I.R.P.P., impt sur les bnfices, plus-values). Ils recommandent la suppression
de l'impt sur les socits et la rintgration des
sommes correspondantes dans les revenus des actionnaires, la rintgration de la totalit des cotisationS
sociales dans les revenus des salaris qui devraient
les payer directement, la suppression des impts anticonomiques que sont les droits de douane ou le
service militaire. Tout cela dans le but d'amorcer un
mouvement en faveur d'une profonde rforme institutionnelle dont l'objectif devrait tre de rintroduire
plus de clart dans la distribution relle des cots
et avantages de la production publique, et de rendre
cette information plus accessible aux citoyens et
contribuables.
Ce manifeste fiscal a eu pour effet, dit-on, d'irriter
passablement un certain nombre de hauts personna-

168

Demain le libralisme

ges de l'administration franaise. Les journaux et


magazines s'en sont fait l'cho, mais n'en ont retenu
que les aspects les plus provocants comme l'appel
la suppression du service militaire obligatoire, ou
la demande de suppression de l'impt sur les socits.
L'essentiel ,- c'est--dire le procs de la fiscalit
actuelle en tant qu'instrument jouant contre la dmocratie, et la recherche de mcanismes nouveaux pour
rendre au consentement l'impt un sens vritable
- n'a visiblement pas t peru. C'est dommage. Car
en dissquant les effets pervers de la structure fiscale,
le Manifeste des nouveaux conomistes mettait le
doigt sur la vritable source institutionnelle de notre
drive vers toujours plus d'Etat et de socialisation.
Si, comme l'a rcemment crit Arthur Shenfield 22,
nous voulons viter que les pratiques actuelles de
la dmocratie ne nous conduisent inluctablement
dtruire la dmocratie au nom de la dmocratie ,
la vritable solution passe par le lancement d'un
mouvement populaire en faveur d'une nouvelle
Dclaration des droits du citoyen, venant complter
notre bonne vieille dclaration des droits de l'homme.
Fonde sur une analyse des imperfections du march
politique, cette Dclaration aurait pour objectif de
conduire l'laboration de nouvelles rgles et gardefous constitutionnels inspirs des analyses et propOsitions voques ci-dessus 28. Le vaste dbat politique que cette initiative dclencherait serait l'occasion
d'informer les citoyens sur ce que malheureusement
trop d'intrts particuliers, premiers bnciaires des
vices de la situation prsente, ont intrt leur
cacher. A cet gard, il convient de noter que prcisment le mouvement de rvolte fiscale n aux
22. Voir Arthur Shenfield, cc Les droits de l'homme contre
la dmocratie totalitaire : un nouveau Bill of Rights britannique , Libert Magazine, n 1, fvrier 1980 (Qubec).
23. Pour des indications sur le type de rgles constitution
nelles qui pourraient rsulter d'une telle Dclaration./.. voir
Milton Friedman, dans Free to Choose (Harcourt, l'race,
Jovanovitch, 1980), le dernier chapitre cc The Tide is Tuming .
Voir aussi le livre des professeurs Geoffrey Brennan' et
James Buchanan, The Power to Tax : Analytical Foundations
of a Fiscal Constitution ( ~araitre fin 1980, Cambridge University' Press), ainsi que 1 article de Richard E. Wa~er,
Spending Limitations, The Constitution and Productivity,
dans Taxing and Sp.ending, volume III, n 1, hiver 1980.

Les Rouages de ta socialisation

169

Etats-Unis la suit.e du vote de la Proposition 13 en


Californie, est en train de donner naissance un
mouvement national appelant la ngociation d'un
nouveau Bill of Rights; ide reprise en GrandeBretagne par Lord Hailsham.
Commentant la controverse politique qui a accompagn le rfrendum sur la Proposition 13, Irving
Kristol crivait rcemment:
Rarement la scne politique amricaine nous aura
donn un tel exemple de politiciens et de bureaucrates
prts jouer toutes les ficelles du jeu des groupes de
pression les plus rsolus pour manipuler l'information,
intoxiquer l'opinion, et prserver ainsi leur accs privilgi aux portefeuilles des contribuables. Mais, cette foisci, concluait-il, ce sont les contribuables qui ont gagn, et
qui ont eu raison ...
Le fait nouveau est qu'avec l'analyse conomique
des institutions et des processus d'allocation politiques, sans sortir de leur rle scientifique, les conomistes sont aujourd'hui en mesure d'clairer et
d'aider les contribuables reconqurir les droits
dmocratiques les plus fondamentaux qui leur ont
t peu peu confisqus par les groupes de pression
privs ou publics les mieux organiss et les plus
motivs. N'oublions pas que la Rvolution franaise,
est ne non pas d'une contestation globale de l'ordre
tabli et de la socit telle qu'elle s'tait institue, mais
de la remise en cause d'une srie de privilges devenus de plus en plus injustifis et illgitimes aux yeux
de la majorit du corps social. Le fait fondamental,
c'est la nuit du 4 aot. Et c'est probablement d'une
nouvelle nuit du 4 aot que nos socits occidentales
ont aujourd'hui besoin. Les conomistes de 1980 peuvent y contribuer de la mme faon que leurs prdcesseurs de l're des Lumires -les pres fondateurs
de l'conomie politique classique - ont contribu
de faon dterminante l'mergence des ides de
libert et de dmocratie.

III

L'conomie politique
des transferts sociaux
Au sein de l'ensemble des dpenses publiques, les
dpenses de transfert social ont pris, depuis la dernire guerre, une part prpondrante : alors que les
dpenses des organismes de scurit sociale ne reprsentaient que 3,3 % de la P.I.B. en 1938, le rapport
tait de 28,9 % en 1971 (le budget de l'Etat, stricto
sensu, ne faisant, lui, que 27,4 % de la P.I.B.24). Et
comme depuis le dbut des annes 1970, l'effort social
de la nation a progress sensiblement plus vite que
la production - notamment et surtout depuis 1974,
en raison des incidences conomiques et sociales de
la crise -, il est probable qu' l'heure actuelle la
part des organismes de scurit sociale dans l'ensemble des dpenses publiques a encore sensiblement
augment. Selon Edouard Bonnefous, cette part serait
maintenant de plus de 30 % de la P.I.B.
Ce phnomne n'est pas proprement franais. On
retrouve des volutions identiques dans tous les
grands pays industrialiss; aussi bien chez nos voisins de la C.E.E. - o la part des dpenses sociales
24. Pour un tableau rtrospectif de l'volution des dpenses
de transfert social dans l'conomie franaise, voir Christine
Andr et Robert Delorme, Dterminants des dpenses :publiques et rle de l'Etat lO, dans Vie et Sciences conomIques,
aVril 1979.

Les Rouages de la socialisation

171

dans le produit intrieur brut est passe de 18,2 %


en moyenne en 1970 24,2 % en 1975 -, qu'aux EtatsUnis - (la part des dpenses sociales dans l'ensemble
des dpenses publiques y tait en 1962 de 21 %, et
en 1973 de 47 %), et mme en U.R.S.S. (37,8 % des
dpenses publiques totales en 1970 contre 23 % en
1940) et. dans les autres dmocraties populaires 25.
Ce qui prcde (l'analyse conomique du march
politique et son application une thorie de la croissance de l'Etat) conduit conclure qu'expliquer les
raisons de la croissance du phnomne tatique est
insparable d'une rflexion sur l'expansion des phnomnes de transfert, cependant qu' l'inverse expliquer
-la croissance des transferts ne peut pas tre isol
. d'une rflexion plus globale sur la croissance de
l'Etat.
Jusqu' prsent nous avons cependant raisonn en
utilisant l'expression transferts au sens large.
Nous avons essay de montrer pourquoi la logique
de nos institutions politiques actuelles conduisait
une croissance continue du volume global de transferts en tous genres, que ceux-ci rsultent de la mise
sur pied de mcanismes de transferts sociaux directs
au profit des couches les plus dfavorises de la
population, ou des effets occultes de la fiscalit et
de la multiplication des rglementations publiques.
Notre propos est maintenant de nous concentrer sur
la croissance des transferts sociaux stricto sensu.
Nous voudrions montrer comment les outils de l'analyse conomique des processus lectoraux et du march politique permettent l aussi de renouveler un
dbat gnralement domin par des rponses de
caractre partiel ou partial.

25. Cf. Alain Wolfelsperger Croissance conomique, conflits sociaux et ~enses puibliques , dans Vie et Sciences
conomiques, n 77, avril 1978.
.
.

172

Demain le libralisme

Les explications traditionnelles 28


Les explications traditionnelles de la croissance des
dpenses sociales tournent gnralement autour de
deux ides. D'abord l'ide que, dans les pays dvelopps, la progression du niveau de vie s'accompagrie
d'une sensibilit croissante aux ingalits, et donc
qu'il est normal que l'on demande l'Etat d'intervenir davantage pour corriger celles-ci. Ensuite, l'ide
que l'augmentation des revenus rels se traduisant
par une consommation croissante de sant ou
d' ducation , et le rle de l'Etat tant prcisment
de fournir ces biens collectifs , il est naturel que
les dpenses publiques correspondant la fourniture
de ces biens aient tendance crotre plus vite que le
revenu national.
.
Ces explications comportent certainement une part
de vrit. Cela dit, elles sont insuffisantes. Si vraiment, dans les socits modernes, l'existence d'ingalits profondes de revenus et de niveau de vie est de
plus en plus ngativement ressentie, cela n'explique
pas pourquoi les efforts faits pour y remdier se
situent de plus en plus exclusivement au niveau de
l'Etat central, et non pas dans le cadre de systmes
de redistribution caractre plus local, ou mme
dans le cadre de systmes privs et volontaires de
solidarit. De mme, s'il y a une prfrence croissante pour une consommation accrue de' sant et
d' ducation , encore faut-il expliquer comment il
se fait que la croissance du revenu national se traduit
par une augmentation des services en nature fournis
par l'Etat (gratuit de l'cole par exemple), plutt
que par des augmentations de revenus privs qui permettraient ventuellement d'acheter les mmes serVices sur le march (<< bons d'achat pour envoyer les
enfants dans des coles prives ou pour acheter des
assurances-maladie prives ...), ou mme de se passer
de ces transferts.
Autrement dit, comme l'a crit le professeur Alain
26. Une grande part des dveloppements qui suivent ont
dj t publis dans un numro de la revue La NEF consacr aux problmes spciaux (printemps 1979).
.

Les Rouages de la socialisation

173

Wolfe1sperger, les pr~frences individuelles et la croissance du revenu national suffisent peut-tre expliquer
que l'on consomme relativement plus d'ducation et de
sant aujourd'hui qu'il y a un sicle, mais pas que ces
biens soient fournis par l'Etat. Ce sont les raisons de cette
prfrence sociale pour un revenu (en nature ou en
es:pces) d'origine publique au lieu d'un revenu d'origine
pnve qu'il s'agit d'examiner~.

Pourquoi l'Etat? Rduire la pauvret,


un bien collectif
En admettant que la croissance des phnomnes
de redistribution et de transfert corresponde bien la
prfrence des citoyens, pourquoi cette croissance
se fait-elle essentiellement dans le cadre d'institutions
tatiques ou para-tatiques?
A cette question, la thorie conomique a depuis
longtemps dj propos une rponse lie la thorie
dite des biens collectifs . Cette rponse part de
l'ide que la we de la pauvret, ou tout simplement
d'ingalits de niveau de vie trop accentues, est
ressentie par un certain nombre d'individus comme
un mal, comme quelque chose qui nuit leur bientre. Ces gens seraient plus heureux s'ils n'avaient
pas supporter la we d'une pauvret qui leur est
de plus en plus pnible. Un moyen d'arriver cette
fin est de contribuer volontairement la rsorption de cette pauvret par des dons privs directs.
Mais la disparition de la pauvret est un problme
qui dpasse les moyens de chacun, et qui, pour arriver un minimum de rsultats, suppose la collaboration de nombreuses initiatives individuelles. Ce
n'est pas en donnant 100 F,l 000 F ou mme 10 000 F au
vagabond du quartier que je rduirai sensiblement
le degr d'inconfort que je. ressens devant le spectacle gnral de l'existence d'une certaine pauvret. Pour
avoir un effet rel, il faut que tous (ou tout au moins
le plus grand nombre) fassent comme moi. Or, quelle
garantie ai-je que les autres feront autant que moi ?
Si je fais quelque chose et que les autres n'en font
pas autant, je fais un sacrifice qui me cote quelque
chose, pour un rsultat presque nul. En raison de
cette incertitude, je peux toujours clamer haute
voix que je considre que .le devoir de chacun est de

174

Demain le libralisme

donner beaucoup pour les plus dmunis, mais en ralit je suis peu motiv pour agir concrtement. A
moins que quelque chose ne m'apporte la garantie
que l'effort que je ferai personnellement sera galement consenti ou impos aux autres. Comment? Deux
solutions sont possibles. L'une, c'est la morale ,
l'existence d'un code thique partag par l'ensemble
de la socit, qui fait que chacun se sent individuellement contraint de donner : par exemple, une
morale religieuse. L'autre, c'est l'Etat; c'est--dire
l'utilisation de son monopole de la force et de la
contrainte au profit de dons forcs . Si je vis dans
une socit o les contraintes morales et religieuses
sont affaiblies, et si je suis dsireux de faire quelque chose pour les pauvres (car c'est mon propre
intrt), je suis logiquement conduit considrer
que mon action personnelle contre la pauvret passe
par l'intermdiaire de l'Etat, dans la mesure o il
reprsente la seule institution capable de me garantir
que ce que je ferai, les autres seront galement
contraints de le faire. Dans cette perspective, rduire
la pauvret est un bien collectif assimilable la
justice, la police ou la dfense nationale; un bien
dont je ne peux profiter que s'il est produit par
la puissance publique.

L'Etat, ou comment faire la charit au rabais


Cette approche permet de comprendre pourquoi,
dans les socits modernes, ce type de problme est
de plus en plus directement pris en charge par la
puissance publique - notamment en raison de l'rosion des contraintes morales traditionnelles d'autrefois. Mais pourquoi cet essor des actions collectives
de redistribution et de transfert se fait-il surtout
au profit de l'Etat? Pourquoi les collectivits locales
et rgionales sont-elles de plus en plus supplantes
par l'Etat central, et cela mme dans les pays o la
tradition d'un pouvoir local fort et actif est plus
ancienne et plus profondment ancre qu'en France?
Pour expliquer la concentration)) croissante des
politiques de transfert et de redistribution, il faut
aller plus loin. Comment? Par exemple en approfondissant la logique de comportement du citoyen devant

Les Rouages de la socialisation

175

les urnes, et en reprenant une ide de l'conomiste


amricain Gordon Tullock pour qui la charit est
un acte individuel d'autant moins coliteux qu'il
s'exerce dans le cadre d'institutions politiques de plus
en plus vastes 21 .
Supposons que j'accepte l'ide que mon devoir est de
donner 1 000 li' aux pauvres, et que l'on me donne le choix
entr donner volontairement et directement ces 1 000 F
des pauvres de mon choix, et voter pour que la collectivit
m'impose, par l'impt, un prlvement de 1 000 F au profit
des plus dshrits. Bien que l'enjeu financier soit le
mme, le cot individuel de ces deux actes est fort diffrent. Faire'don directement de ces 1000 F me cote immdiatement et irrvocablement 1000 F, la diffrence entre
faire et ne pas faire cet acte tant, au niveau de
mon bien-tre personnel, de 1 000 F. Lorsque je suis appel
manifester ma prfrence pour un transfert de 1 000 F
par la voie d'une consultation lectorale, le problme est
tout diffrent. La contribution force qui me sera im:{>ose
ne dpend en effet plus seulement de ma propre dlsion,
ni de ma propre prfrence pour plus ou moins de charit , mais aussi de la prfrence et de la dcision de
tous les autres lecteurs. Or, plus le nombre d'lecteurs
est grand, plus l'influence de mon bulletin et de ma prfrence sur le rsultat du yote sera marginale, sinon quasi
nulle; et moins il y aura de relation entre la prfrence
que l'on me demande d'exprimer et l'influence de cette
prfrence sur l'volution ultrieure de mon bien-tre
mdividuel. Autrement dit, la probabilit de voir la prfrence que. j'exprime pour un transfert obligatoire de
1 000 F modifier mon niveau de vie dans une proportion
gale ces 1 000 F varie en raison inverse du nombre
d'lecteurs consults. Plus il y a d'lecteurs, moins j'ai de
risque de voir la prfrence exprime pour tin transfert
de 1 000 F aboutir une amputation effective de mon bientre de 1000 F par rapport ce qui se serait pass si je
m'tais abstenu d'exprimer cette prfrence, ou mme par
rapport ce qui se passerait si j'exprimais ma prfrence
pout un tout autre montant (pour 5 000 F par exemple, ou
mme pour 10000 F), alors que dans le cas du don priv
et volontaire, la probabilit est, elle, de 100 %. Dans ces
conditions, voter pour un impt de 1 000 F, de 5000 F,
voire de 10000 F, ne me cote pas grand-chose, personnellement. Compte tenu de la faible influence de ma prfZl. Gordon Tulloek, The Charity of the Uneharitable lO,
dans The Economics of Poverty, .Institute of Economie
Affairs, 2 Lord North Street, London WC2.

176

Demain le libralisme

rence sur le rsultat final, je peux bon compte prendre le


risque d'exprimer une prfrence plus leve que celle
dont j'accepterais de prendre le risque si je devais immdiatement traduire mon intention en actes, et ainsi satisfaire mon ego en me montrant, en principe, plus charitable que je ne le suis vritablement.
L'intermdiation du march politique permet
ainsi de rduire considrablement le cot de la prfrence pour la charit par rapport un systme o
toute charit devrait passer par un march libr et
volontaire. Et ce cot est d'autant plus faible que
l'expression des prfrences individuelles passe par
des institutions d'autant plus vastes; le risque individuel tant, toutes choses gales par ailleurs, plus
faible dans un cadre dpartemental que dans un cadre
communal, et plus faible dans un cadre national que
dans un cadre dpartemental. La nationalisation des
transferts correspond donc une logique parfaitement rationnelle dans un systme de dmocratie parlementaire et reprsentative dont les dcisions sont
censes reflter, ou tre le produit des intrts individuels des citoyens.
Plaons-nous maintenant du point de vue de celui qui
considre qu'il est de son devoir d'obtenir de ses concitoyens qu'ils contribuent pour '1 000 F l'aide aux plus .
dshrits. Pour atteindre ce rsultat, il a le choix entre
deux mthodes : soit obtenir d'eux qu'ils fassent ce geste
volontairement (en insistant sur le devoir moral ), soit
proposer le vote d'une loi imposant un prlvement obligatoire par la voie fiscale. Etant donn ce qui vient d'tre
dit, il n'est :pas difficile d'imaginer que la seconde solution
est celle qUI sera pour lui la moins coteuse, celle qui lui
permettra d'arriver ses fins aux moindres cots : il a
plus de chances d'obtenir de ses concitoyens qu'ils votent
pour un impt forc de 1 000 F que d'obtenir d'eux qu'ils
donnent tous volontairement 1 000 F. Et ses chances seront
d'autant plus grandes qu'il s'adressera un corps lectoral plus large 28.

28. N'oublions pas, par ailleurs, que les citoyens ne votent


jamais isolment pour des projets prcis de transfert, mais
sont appels s'exprimer sur des paniers de projets politiques de toutes sortes. Ce qui rduit d'autant le coitt individuel, dans la mesure o un projet d'impt de solidarit
sociale peut tre jumel avec d'autres mesures caractre
redistributif inverse (au profit de l'lecteur auquel on

Les Rouages de la socialisation

177

La prfrence des collectivits contemporaines pour


des mcanismes de redistribution caractre tatique et national n'a donc rien de mystrieux. Le transfert progressif des activits sociales de transfert vers
des niveaux de responsabilit politique de plus en
plus levs est parfaitement rationnel, cette volution
permettant chaque individu d'obtenir la satisfaction
de se montrer plus gnreux un prix personnel de
plus en plus faible.

Croissance de l'Etat et croissance des transferts


Cette dernire interprtation explique la logique de
concentration des activits de redistribution au niveau
de l'Etat central. Elle peut aussi expliquer pourquoi
cette concentration s'accompagne d'une croissance
de la masse globale des transferts dans la mesure o,
si le cot individuel de la charit baisse, il faut
s'attendre ce que la socit produise davantage de
ce bien ). Cela dit, elle n'explique pas pourquoi les
dpenses sociales continuent de crotre de plus belle
une fois le processus de nationalisation achev. Or
une explication satisfaisante doit pouvoir rendre
galement compte de ce phnomne.
Ce qui conduit voquer nouveau les travaux de
l'Ecole dite du Public Choice sur les mcanismes de
la croissance de l'Etat dans les socits dmocratie
parlementaire; travaux qui, comme nous l'avons vu,
dbouchent sur l'ide que, dans nos collectivits
modernes, le dveloppement des activits de transfert
ne s'explique pas seulement par une prfrence croissante de la socit pour des politiques ouvertes de
rdistribution, mais est aussi li un certain nombre
de facteurs techniques et autonomes qui, dans les
systmes reprsentatifs principe majoritaire, poussent une extension continue du phnomne tatique.
Les analyses du march politique ont un mrite.
En expliquant la croissance de l'Etat par la logique
du jeu des groupes de pression, elles n'expliquent pas
demande son assentiment). Plus l'unit politique crot, plus
il est possible d'assortir un projet de redistribution dune
panoplie de mesures ad hoc destines acheter la complicit
active du plus grand nombre possible de groupes d'lecteurs.

178

Demain le libralisme

seulement comment la structure actuelle de nos


rgles du jeu parlementaire entrane une drive
autonome de la production publique, elles mettent
galement en lumire le fait que la croissance de
l'Etat est fondamentalement lie la croissance des
activits de transfert; croissance entrane par le
caractre dissymtrique de la comptition que se
livrent les citoyens par l'intermdiaire des organisations dont le rle est de prendre en charge la promotion des multiples intrts communs qui forment la
trame de la vie sociale dans une socit complexe.
Mais elles ont une limite : elles ne permettent pas
d'expliquer la forme prcise que ces tr.ansferts vont
prendre. Notamment, elles n'expliquent pas pourquoi
les socits contemporaines ont eu tendance privilgier les transferts sociaux caractre redis tributif marqu (systmes de scurit sociale ), de
prfrence d'autres catgories de transferts plus
nettement conomiques (subventions; franchises,
monopoles 29".).
. Pour qu'il en soit ainsi, il faudrait supposer que
le jeu politique et parlementaire s'exerce systmati
quement en faveur. des groupes qui reprsentent les
intrts des plus dfavoriss. Or, il y a fort peu de
chances pour que cette hypothse soit raliste, mme
dans une socit o, en principe, le systme lectoral
permet aux 51 % de moins favoriss dans l'chelle
des revenus d'utiliser leurs bulletins de vote pour
obtenir une redistribution en leur faveur des richesses' et des revenus des 49 % des plus riches. Si l'on
tient compte de la structure des ingalits, la motivation personnelle que les plus riches ont agir pour
empcher le succs d'une telle entreprise est en effet
suprieure ..celle qu'ont les moins riches d'en assurer le succs. Les enjeux individuels de ces derniers
sont infrieurs, et les ressources qu'il est rentable
d'affecter l'action politique donc moins importantes. Et cela d'autant plus qu'il faut tenir compte
de ce que la probabilit de runir une coalition de
51 % au profit de la partie de la population la plus
29. Par exemple, les transferts "conomiques" reprsen. taient, au lendemain de la guerre, plus de 30 % du budget
de l'Etat franais. Aujourd'hui, ces transferts conomiqqes
n'en reprsentent plus que 15 %.
.

Les Rouages de ta socialisation

179

riche, est plus grande que celle de runir la coalition


inverse au profit de la partie de la population la
moins riche 80. Moyennant quoi le pouvoir politique
de ces moins riches a toutes chances d'tre plus
faible que celui des plus riehes, en dpit de la rgle
galitaire un homme; une voix . Et l'on se trouve
devant un paradoxe que l'analyse du march politique, telle que nous l'avons jusqu' prsent dveloppe, ne permet pas de rsoudre: comment se fait-il
que dans des socits o il y a peu de chances que
le pouvoir reflte en majorit les intrts des plus
pauvres, ces socits aient pourtant progressivement
mis en place d'ambitieuses structures de redis tributionau profit des plus pauvres? En excluant la
solution de facilit qui consisterait considrer
implicitement que les plus riches ont une nature
fondamentalement altruiste, et que cet altruisme est
aujourd'hui plus grand qu'autrefois, pour tre satisfaisante, toute thorie visant expliquer l'origine
de nos institutions sociales modernes doit simultanment permettre de comprendre comment ont pu se
former des coalitions politiques favorables la mise
sur pied de ces programmes de transfert.
Alain Wolfelsperger a propos une rponse ce
paradoxe dans un article de la revue Vie et Sciences
.
conomiques (avril 1978).

La redistribution : une assurance anticonflictuelle


Cet article dveloppe l'ide selon laquelle l'augmentation des dpenses publiques (et notamment
des dpenses sociales) fournirait la solution la plus
simple, la plus commode, la mieux adapte aux problmes poss par les conflits sociaux inhrents
30. Ce qui compte, en effet, pour faire la dcision, ce sont
les 2 %, du milieu . Ceuxci peuvent tre achets par les
deux cts en concurrence, les plus riches et les moins riches.
Parce que pour eux l'enjeu individuel est suprieur, les plus
riches sont davantage motivs pour offrir plus ceux du
milieu, par rapport ce que peuvent offrir les plus pauvres.
Si ce n'tait pas le cas, on ne voit pas pourquoi les 51 %
de moins favoriss n'auraient pas depuis longtemps utilis
leur pouvoir politique pour obtenir une redistribution massive des richesses et des revenus .leur profit.

180

Demain le libralisme

toute socit caractrise par un systme d'ingalits


ne faisant pas l'objet d'un consensus suffisant . .
Pour Alain Wolfelsperger, la principale raison d'une
distribution de revenu sous forme publique plutt que
prive lui parait rsulter des caractristiques mme du
fonctionnement d'une conomie de march. Il n'est pas
vident, considre-t-il, qu'il y ait dans ce type d'conomie
des mcanismes qui garantissent que tous bnficient
long terme de la croissance du revenu global et que les
ingalits diminuent. On ne Reut, prcise-til, dduire
rigoureusement un tel rsultat d aucune analyse thoriCJ.ue
ou de donnes empiriques formelles. Les donnes d'observation sont d'interprtation dlicate puisqu'elles sont galement le produit d'autres facteurs CI.ue les forces du
march (<< conomies mixtes ). Mais, a)oute-t-il, mme si
l'on pouvait dmontrer que la croissance est ncessairement long terme avantageuse pour tous, en mme temps
qu'elle galise les conditions, il suffit que ce ne soit pas le
cas court terme ou que le rythme de cette volution
ap:paraisse insuffisant telle ou telle catgorie de la populatIOn pour.9,ue des difficults se prsentent et que des
troubles politiques ou sociaux remettent en cause l'exis~
tence du rgime politique ou, plus profondment encore,
du systme conomique et social en vigueur.
Que ce soit pour assurer sa mission traditionnelle de
prserver l'ordre et la tranquillit publique, ou pour assurer la survie des institutions,c l'Etat a toujours le choix
entre deux stratgies d'action: soit le recours la contrainte contre les fauteurs de troubles, soit la fourniture
d'avantages supposs inciter au retour au calme. Entre la
politique du bton et celle de la carotte , crit alors
Alain Wolfelsperger, les bnficiaires du rgim et ceux
qui, pour une raison ou une autre (idologiq.ue, par exemple), :partagent leurs objectifs, peuvent hSiter et, au gr
des Circonstances, :easser de l'une l'autre, ou mlanger
plus ou moins habIlement les deux. Mais, d'une manire
gnrale, tant que l'on ne se tro1,lve pas dans les situations
limites o la rpression apparat comme le seul espoir de
maintenir l'ordre, il n'y a aucune raison qu'il ne leur semble souvent plus efficace (et plus humain ) d'ajouter un
complment ce que le fonctionnement spontan du systme fournit aux plus dfavoriss et aux plus dangereux plutt que de recourir perptuellement la force
publique.
.
Or, une caractristique fondamentale de ce te bien
qu'est pour tous ceux qui estiment profiter du systme la
garantie de la proprit prive et -de l'ordre dans la rue
est que c'est un bien collectif parfait, au sens technique du trme. Chaque entrepreneur peut en effet ressentir
l'intrt individuel qu'il aurait contribuer accrotre le

Les Rouages de la socialisation

181

revenu des plus pauvres, et, pour cela, accepter volontairement d'lever les salaires les plus bas au-del de la productivit marginale (la diffrence reprsentant le prix que
chacun paie pour acheter la bienveUlance et le calme
de la population la plus dfavorise). Mais, danS un systme concurrentiel, l'entrepreneur n'a aucune garantie
que ce que lui accepte de faire volontairement, .les autres
accepteront de -le faJ.re galement. On se retrouve dans une
situation caractristique de dilemme du prisonnier ,
analogue celle que nous avons prcdemment voque
propos de la charit individuelle. Si je prends l'initiative
d'une telle action, les autres en tireront un bnfice
gratuit; mais si tout le monde n'agit pas de mme, je me
mets mon dsavantage par rapport mes concurrents.
Et si, l'inverse, les autres font ce que je ne fais pas, c'est
moi qui tirerais un profit gratuit de leur initiative,
tout en me mettant en position d'amliorer ma situation
concurrentielle. Consquence : personne ne bouge, tout le
monde attend que ce soit l'autre, ou les autres qui prennent l'initiative.
.
Dans de telles circonstances, il est naturel que tous ceux
qui souhaitent bnficier de ce bien collectif se tournent vers l'Etat de manire sortir de cette situation de
jeu o leur intrt commun est menac par la recherche
de leur intrt individuel. Seul l'Etat possde les moyens
de contrainte ncessaires pour intervenir avec l'ampleur
suffisante pour parvenir au rsultat recherch. L'augmentation des dpenses publiques en faveur des catgories les
moins favorises de la population apportera celles-ci le
supplment de bien-tre que le march ne peut pas leur
procurer sous forme de revenus plus levs, bien ~u'il soit
de l'intrt de chacun de chercher acheter aJ.Dsi leur
bienveillance.
L'analyse d'Alain Wolfelsperger peut paraitre relativement triviale, dans la mesure o elle ne fait que
formaliser une ide apparemment banale. Pourtant,
malgr son vidence, elle n'est pratiquement jamais
cite dans aucun manuel de finances publiques; que
ceux-ci soient no-classiques ou marxistes .
Ayant l'avantage d'tre largement indpendante des
caractristiques institutionnelles des pays concerns,
elle peut s'appliquer la croissance des dpenses
sociales aussi bien dans les socits de l'Est (exemple de l'U.R.S.S.) que dans les dmocraties occidentales; Elle permet de comprendre pourquoi c'est
surtout dans les priodes de crise conomique (les
annes 1930) ou sociale (l'Amrique de Johnson) .que
l'intervention sociale de l'Etat se dveloppe le plus

182

Demain le libralisme

rapidement. Enfin, elle explique pourquoi nos systmes de redistribution sont orients davantage vers
la mise en place de systmes complexes de transferts
en nature ncessitant le recours une bureaucratie
nombreuse, plutt que vers l'adoption de techniques
plus simples mais plus efficaces de' transferts directs
en espces (type impt ngatif ou revenu minimum garanti) : puisque l'on fait appel lui, il Y a
toutes chances que l'Etat arbitre de prfrence en
faveur des techniques d'intervention qui maximisent
l'intrt individuel de ses agents.
Cela dit, cette analyse a aussi un certain nombre
de limites. Tout d'abord, elle repose sur un postulat
discutable : -la prsomption que le libre fonctionnement de l'conomie de march aurait tendance, sinon
accrotre les ingalits, du moins accrotre les
conflits sociaux lis au problme des ingalits et
de leur perception. Il est vrai que la croissance
conomique est un facteur de dstabilisation sociale :
elle dtruit les valeurs de rsignation, le respect des
hirarchies indispensables pour faire accepter des
ingalits sans lgitimit apparente; elle fait clater
les cadres sociaux traditionnels, et dtruit certains
rseaux anciens de solidarit et de transfert (la
famille, le village, les solidarits religieuses ...), rendant ainsi certaines ingalits d'autant plus sensibles.
Mais pour expliquer l'acclration contemporaine
des politiques de transferts sociaux, il faudrait accepter l'ide que ces effets de dstabilisation soient
aujourd'hui plus accentus qu'autrefois : ce qui ne
parat pas vident. Il est vraisemblable que d'autres
facteurs jouent un rle plus immdiat : par exemple
l'rosion d'un certain nombre de rgles institutionnelles dont l'attnuation aboutit rendre plus facile
la runion de coalitions favorables ce type de politiques (attnuation du tabou de l'quilibre budgtaire, ou encore disparition des garde-fous montaires de l'talon-or).
Cependant, l'objection la plus importante vient de
ce que si ce type d'analyse permet d'expliquer la
tendance l'accroissement de .cette catgorie de
dpenses publiques, elle ne ~ermet pas de dire grandchose (en dehors du choix mvitable en faveur d'un
systme complexe de prestations en nature) sur -la
structure du ou des systmes de redistribution mis

Les. Rouages de la sociaUsation

183

en place. Or, la croissance d'un systme est indissociable de ses caractristiques structurelles. Pour
rellement comprendre la dynamique d'expansion
des rgimes sociaux contemporains, il faut que
l'explication avance permette aussi de rendre
compte de la gense de sa structure. Ce.qui conduit
voquer nouveau le rle des mcanismes lectoraux dans les dmocraties parlementaires fondes, en
rgle gnrale, sur le principe de la majorit simple.

Pourquoi la redistribution redistribue-t-elle si peu?


Quand on parle de redistribution , on imagine
immdiatement qu'il s'agit de prendre aux plus
riches pour donner aux plus pauvres. C'est du moins
ainsi que la chose nous est prsente par tous ceux
qui se font les avocats du dveloppement du Welfare
State contemporain.
Mais quand on regarde les faits de plus prs, on
constate que la croissance du Welfare State n'a pas
conduit une redistribution massive des revenus (ou
des patrimoines) dans un sens sensiblement plus
galitaire. Il y a peut-tre Une certaine tendance
la rduction des carts maximaux, mais rien de comparable ce que pouvaient lgitimement laisser
entendre les discours ambitieux de l'aprs-guerre.
Tout se passe en ralit comme si le Welfare State
avait, sur le plan de la redistribution verticale, accouch d'une souris. Les transferts sont de plus en plus
massifs, mais les plus pauvres n'en sont pas les principaux bnficiaires. En fait, la grande masse des
transferts se fait au sein et au profit des classes
moyennes. Ce sont elles qui, parce qu'elles sont les
plus nombreuses et parce qu'elles reprsentent la
capacit contributive la plus leve, sont les plus
directement sollicites. Mais ce sont elles aussi qui
sont les principaux destinataires de la grande masse
des transferts de l'Etat. Nos transferts reprsentent
en ralit une sorte de gigantesque chass-crois o
la majorit des gens reoivent d'une main ce qu'ils
ont pay de l'autre. Qui plus est, on s'aperoit que
les transferts se font moins en fonction du niveau
des revenus rels de chaque individu ou de chaque

184

Demain le libralisme

unit familiale, qu'en fonction de l'appartenance. des


bnficiaires une catgorie sociale dtermine. C'est
votre appartenance une catgorie socio-conomique (agriculteur, fonctionnaire, ouvrier, retrait, chmeur, mre clibataire ...), beaucoup plus que le
niveau de vos revenus, qui ouvre le droit aux prestations sociales.
'Pour avoir une explication satisfaisante de la croissance des transferts sociaux, il ne suffit donc pas
d'expliquer pourquoi l'Etat s'est substitu la charit prive, ou encore pourquoi l'intervention de
l'Etat se fait sous des formes de prestl\tions en
nature (gratuit) plutt qu'en espces; il faut aussi
trouver une explication qui simultanment permette
de rendre compte de ces caractristiques de la structure actuelle de nos rgimes de transfert.
Une politique de redistribution peut en fait s'oprer dans deux sens : d'abord, des plus riches vers les
plus pauvres (si le systme politique est domin par
une coalition forme au moins des 51 % les moins
favoriss) ; d'autre part, des moins favoriss vers les
plus favoriss (si l'on a la coalition inverse). Nous
avons vu que mme dans ce cas, une certaine distribution au profit des moins riches aura lieu. Cela dit,
ce que ce genre d'approche met en lumire, c'est le
rle stratgique de ceux qui se situent au milieu de
la distribution des revenus. C'est de leur vote que
dpend l'orientation des coalitions gagnantes. Si les
plus pauvres veulent vraiment obtenir des transferts
importants en leur faveur, il faut qu'ils aient la complicit de ces classes moyennes . Si, l'inverse,
les classes les plus riches, tout en acceptarit le prinCipe d'une certaine redistribution de scunt ,
veulent viter que ces transferts ne soient trop radicaux, et n'aillent au-del de ce qui est juste ncessaire
la survie du rgime, il leur faut aussi s'assurer la
bienveillance de cette population mdiane.
Qu'est-ce que cela signifie? Que toute coalition en
faveur d'une politique de transferts ne peut atteindre
ses objectifs que si elle apporte certains bnfices
aux 2 % dont dpend la dCision. Si ce n'est pas le
cas, les 49 % qui ne font pas partie de la coalition
gagnante pourront sans difficult renverser la situation politique leur profit en achetant ces 2 % ;
et cela en se contentant de leur offrir un modeste

Les Rouages de la socialisation

185

pourboire , qui sera toujours mieux pour les bnficiaires que de ne rien avoir.
Allons plus loin. Les vrais pauvres ne reprsentent que 10 20 % de la population. Ce sont eux qui
devraient tre les principaux bnficiaires de toute
politique de redistribution. Mais ils ne formentqu'une minorit au sein de la coalition des 51 % les
moins riches. Ils ne peuvent donc pas la dominer.
Ce qui signifie que s'il y a redistribution des 49 %
les plus riches aux 51 % les moins riches, et si l'on
dsire qu'au sein de cette population, les 10 ou 20 %
les plus pauvres reoivent en moyenne beaucoup plus
que les autres membres de la coalition, il faut que
ces derniers fassent preuve d'un sens altruiste plus
dvelopp que celui du reste de la population.
Comme il n'y a pas de raison qu'il en soit ainsi on ne voit pas pourquoi les classes _moyennes
auraient des qualits altruistes plus dveloppes que
les autres -, on est conduit penser que si une
telle coalition triomphe et est en mesure d'imposer
aux plus riches une relle redistribution, elle ne
pourra russir que si les moins pauvres de la coalition comme les plus pauvres reoivent au moins la
mme chose. Sinon, il suffirait de relativement peu
de chose pour que ces moins pauvres fassent dfection et passent de l'autre ct de la barrire pour
un plat de lentilles.
Autrement dit, mme dans le cas d'une victoire de
la coalition des moins riches, il .ne faut pas s'attendre ce qu'il en rsulte une redistribution massive
bnficiant prioritairement et massivement aux plus
dshrits. On a bien plus de chances de dboucher
sur un systme qui serve d'abord et avant tout les
intrts des classes moyennes, celles-ci bnficiant
des effets de surenchre que leur situation mdiane
autorise. Or, c'est bien ce que l'on constate 31.

31. Un exemple: le systme-franais de remboursement des


dpenses pharmaceutiques. Dans une note rdige pour un
groupe de travail de l'Institut de l'Entreprise et intitule :
De l'utilit du remboursement des mdicaments par la Scurit sociale , Andr Courtaigne, P.-D.G. des laboratoires Delalande, -nous apprend que 90 % des dpenses pharmaceutiques
sont faites dans des maladies cofttant moins de 800 F. Ce
qui signifie que la finalit assurance du systme de remboursement n'est justifie que par 10 % des dpenses

186

Demain le libralisme

L'analyse thorique rejoint les conclusions auxquelles arrivait en 1976 le professeur belge de l'Universit d'Anvers, Hermann Deleeck 82 :
L'exprience politique empirique des vingt dernires
annes, crit-il, a cr une image .a posteriori de l'effet
redistributeur de la Scurit sociale totalement diffrente
de ce que l'on escomptait a priori : l'effet rdistributeur
de la Scurit sociale n'est pas sens unique; il est trs
incertain; une redistribution contresens n'est pas
exclure, elle est mme probable. La socit.de type Welfare
State est reste impuissante devant la persistance des
disparits et ingalits sociales. Les principaux bnficiaires de la politique sociale furent essentiellement les
classes moyennes, les groupes aiss acqurant une part
relativement plus grande des avantages distribus alors
que le Quart monde des vieillards, des malades, des
handicaps et des marginaux, en dpit de maintes dclarations politiques, est rest dfavoris. L'octroi massif de
petites allocations toute la population a prcisment eu
pour effet que la redistribution devient incertaine, et favorise de manire relative les catgories de revenus levs.
Qu'il en soit ainsi n'a rien d'tonnant ds lors que
l'on prend en compte le fonctionnement du march
politique 33.
annuelles de soins pharmaceutiques. Par ailleurs, Andr
Courtaigne rappelle les conclusions d'une enqute du CRE'
DOC qui montre l'existence de seuils de consommation varia
bles avec le revenu. Il reste vrifier, crit-il, si le rem
boursement des mdicaments opre une redistribution des
revenus les plus riches aux plus pauvres. Il y a a priori peu
de chances pour cela, car la maladie est aveugle et frappe
au hasard, le recours la mdecine est plutt plus frquent
dans les classes sociales aises et les cotisations sont voisines
pour tous puisque la base de leur calcul est plafonne. Cha
cun paie peu prs autant et les plus riches peroivent plus.
Il risque plutt d'y avoir. une contre-redistribution. Au total,
le systme actuel consiste percevoir des cotisations des
classes moyennes, prlever IS % de frais de gestion, et
les rendre aux cotisants pour leurs dpenses courantes ...
32. Cf. Hermann Deleeck Scurit sociale et Redistribution
des revenus lO, Problmes conomiques, 2 mars 1977.
33. A cet gard, l'exprience franaise de l'aprs-guerre est
:particulirement intressante. Si l'on a assist rcemment
(1979) une nouvelle agitation des milieux de cadres ..
la suite des mesures gouvernementales destines renflouer
la trsorerie de la Scurit sociale, c'est que la dgradation de la
situation conomique (avec ses retombes politiques et sociales)
amne le pouvoir entreprendre un nouvel effort de redistribution en faveur des couches de la population les plus

Les Rouages de la socialisation

187

Paradoxalement, on est ainsi conduit la conclusion que, si l'on veut maximiser les transferts au profit des plus dshrits, peut-tre vaudrait-il mieux
que ceux-ci s'allient avec les plus riches de la socit
plutt que de rechercher l'appui des classes intermdiaires; - une politique de transferts directs des
plus riches aux plus pauvres tant probablement
moins coteuse pour les plus riches que le systme actuel de saupoudrage et de dilution des trans~
ferts qui est la caractristique de la plupart des
systmes redistributifs contemporains.
On s'explique aussi pourquoi le projet d' impt
ngatif prouve de nombreuses difficults percer
au niveau politique : sa simplicit en fait un systme
trop transparent 34. N'en seraient vritablement bnficiaires que les plus dfavoriss, ce qui rend impossible toute coalition viable intgrant les classes
moyennes. L'impt ngatif pnaliserait au sein de
la coalition ceux qui se rapprochent le plus de la
bande mdiane, empchant ainsi cette galisation
des prestations qui est la condition du ciment de la
coalition. L'adoption de l'impt ngatif ne peut, dans
ces circonstances, tre ralise que par une coalition
directe des plus riches et des plus pauvres, ou si les
classes moyennes prennent peu peu conscience des
effets pervers sur la collectivit (et donc sur la
progression de leur pouvoir d'achat) de l'hypercomplexit des systmes actuels de redistribution :
dfavorises, et que cet effort remet en cause, non pas les
privilges ou les avantages acquis des cadres", mais le
succs qu'ils ont obtenu pendant de nombreuses annes pour
limiter les incidences redistributives des ambitieux projets
sociaux de la Libration. On dit souvent que la Scurit
sociale franaise a t conue non pas comme un systme
de redistribution verticalel mais comme un systme de solidarit horizontale entre dlvers groupes sociaux, ou entre les
membres des diverses catgories socio-conomiques. On est
en droit de se demander si cet argument n'est pas en fait
une reconnaissance implicite de l'impossibilit politique, dans
une dmocratie comme la ntre, de runir une majorit qui
incluerait les classes moyennes et qui viserait obtenir une
vaste redistribution des revenus dont les classes moyennes
seraient en ralit les principales victimes.
34. Evoquer cette difficult n'est pas en contradiction avec
le fait que, nos yeux, de toutes les techniques possibles de
redistributlon, elle est celle qui nous paratrait la plus souhaitable.

188

Demain le libralisme

hypercomplexit qui, pendant lorigtemps, a jou en


leur faveur, mais dont le bilan devient de moins en
moins favorable au fur et mesure que les effets
ngatifs des techniques actuelles de redistribution
sur la croissance globale du revenu national deviennent de plus en plus apparents.

L'enjeu: l'ide mme de libert


Pbur tre tout fait complet, il faudrait prolonger
les analyses prcdentes par une tude dtaille des
effets pervers de nos techniques actuelles de
transfert social.
Comme l'ont montr les tudes pionnires de Martin Feldstein au dbut des annes 1970 35 , une cause
autonome supplmentaire de croissance des transferts sociaux vient de ce que des mesures apparemment parfaitement lgitimes comme le salaire minimum, les indemnits de chmage, la gratuit des
actes mdicaux, ou encore l'organisation des rgimes
de retraite sur le principe de la rpartition, incitent,
dans leur structure actuelle, un certain nombre
d'agents conomiques modifier leurs comportements dans un sens qui conduit augmenter le nombre des situations donnant accs aux prestations .
servies.
Par exemple, on peut dmontrer comment la lgislation
actuelle concernant le salire minimum obligatoire accentue la sous-qualification professionnelle, et en consquence
l'instabilit professionnelle de certaines classes de la population qui, de ce fait, se trouvent affectes d'un taux de
chmage suprieur ce qui serait si nous avions une
lgislation plus souple et plus rflchie qui chercherait
notamment protger les jeunes travailleurs plus par
l'attribution de bourses directes d'apprentissage que par

35. Ct:. Martin Feldstein, The Economics of the New


Unemployment The Public lnterest, automne 1973. Toward a
Reform of Social Security", The Public lnterest, t 1975.
Facing the Social Security Crisis ", The Public lnterest, printemps 1977.

Les Rouages de la socialisation

189

l'obligation faite l'employeur d'assurer un salaire minimal 86.


De la mme faon, il est connu qu'une lgislation gnreuse sur la protection du chmage incite nombre de personnes allonger volontairement (de faon implicite)
leUrs efforts de recherche d'un nouvel emploi, et donc .
accrotre, toutes choses gales par ailleurs, le montant
global des prestations servies, indpendamment de toute
incidence relle des conditions conjoncturelles 87.
Enfin, il n'est pas difficile de montrer, ainsi que l'a fait
JeanJacques Rosa dans un remarquable document publi
par. L'Express dans son numro du 20 octobre 1979,
comment la gnralisation progressive du principe du
tiers payant pour les consommations mdicales et
pharmaceutiques incite la surconsommation et au gaspillage mdical, notamment sous la forme d'une mdecine
sophistique qui est souvent plus un motif de satisfaction
professionnelle pour le corps mdical que pour ses clients.
On peut galement dmontrer comment le principe de la
rpartition conduit une croissance du niveau de vie rel
infrieur celui qui pourrait tre atteint si les rgimes de
retraite taient .organiss sur le principe de la capitalisation (complt par un systme de revenu minimum
garanti).
L'analyse de ces diffrents problmes ncessiterait
nouveau de longs dveloppements. Bien que l'on
doive dplorer l'absence de travaux empiriques destins tester ces diffrentes hypothses et rsultats
logiques sur des donnes franaises, c'est un domaine
sur lequel un certain nombre d'tudes et de rflexions
commencent tre disponibles dans notre pays.
Nous nous contenterons donc d'y renvoyer le lecteur.
Notre propos tait de montrer comment l'analyse
conomique des phnomnes politiques permettait
d'apporter de nouveaux clairages sur le phnomne
des transferts sociaux dans le cadre d'une thorie
no-classique de la croissance de l'Etat. Nous sommes conduits la conclusion que si l'on veut agir
sur cette fuite en avant vers des transferts sociaux
de plus en plus massifs niais d'efficacit souvent
douteuse par rapport aux intentions d'origine, il faut
36. Voir dans les annexes, Le salaire minimum et l'emploi
des jeunes (page 514) ainsi que L'volution de.s comportements devant le travail (page 503).
.
37. Cf. Philippe d'Arvisenet, Les incidences des allocations
de chmage sur le fonctionnement du march du travail ,
Analyses de la SEDEIS, nO 5, juillet 1978.

190

Demain le libralisme

agir deux niveaux : d'une part, au niveau d'une


rflexion critique sur les caractristiques conomiques. des techniques de redistribution actuellement
utilises (comme celle que Jean-Jacques Rosa a brillamment entreprise dans son article de L'Express);
d'autre part, au niveau d'une rflexion sur les moyens
d'amliorer le fonctionnement et l'efficacit sociale
de nos technologies politiques actuelles. Ce dernier
point nous ramne la question : Comment
enrayer la croissance de l'Etat? Les solutions sont
celles que nous avons voques plus haut. La
rforme des techniques de protection sociale fait
partie des problmes qu'il faut aborder dans l'optique d'une rvision fondamentale de nos rgles constitutionnelles - et donc dans la perspective d'une
rengociation globale du pacte politique 38.
Nous ne devons en effet pas perdre de vue que
les besoins financiers croissants de nos rgimes de
protection sociale ne posent pas seulement un problme technique d'quilibre, mais un vritable problme de socit. C'est la survie mme de nos
socits occidentales qui est en cause 89.
Actuellement, chaque fois qu'un Franais apporte,
par sqn travail, 100 F la production nationale, il
n'en retire qu'un peu plus de 50 % sous forme de
revenu personnel. Si l'on extrapole le rythme de
croissance des dernires annes, nous arriverons
la fin du sicle une situation o les transferts
sociaux absorberont eux seuls prs des deux tiers
de l'effort productif de chaque Franais. Ajoutons-y
les impts requis pour financer les routes, les coles,
la justice, la police, la dfense nationale ... il ne restera plus grand-chose la disposition du libre choix
de chaque citoyen. Nous serons devenus une nation
totalement socialise o le mode de vie de chacun
sera presque entirement dtermin .par l'assistance
38: Pour un exem:ple de r.ropositions globales concernant un
nouveau pacte politIque, c . A. Breton et A. Scott The Design
of Federations , Institut de Recherches Politiques, Montral,

1980.

39. Voir, en annexe, La Crise des systmes sociaux: une


menace pour la libert , communication lajourne d'tude
organise par l'Institut de l'Entreprise Jouy-en-Josas le
22 juin/I979 sur le thme Autonomie de la personne et
dcloisonnement de la socit .

Les Rouages de la socialisation

191

de l'Etat. Est-ce cela que les Franais dsirent?


Sachant que la rgulation d'une socit de plus en
plus complexe dpend d'un surcrot d'autonomie et
de libert dans l'exercice des responsabilits individuelles et collective 40, on est tent d'en conclure
que tout phnomne allant dans la direction oppose
signifie que notre socit n'arrivera jamais matriser son supplment de complexit. Et donc qu'elle
risque d'en prir; et avec elle les valeurs mmes de
libert et d'autonomie de la personne qui en constituent les fondements. Tel est le vritable enjeu.

40. Dans son livre, On ne change pas la Socit par dcret


(Grasset, 1979), Michel Crozier dveloppe une ide qui avait
dj t mise en valeur par Hayek ds la fin des annes 1930
dans ses premiers articles sur l'conomique de la connaissance et de la rgulation des. socits ouvertes.

IV
y a-ton une spcificit franaise ?

Pour conclure je voudrais revenir sur une srie de


critiques, commentaires, objections, ractions qui
apparaissent immanquablement devant une telle
approche conomique des phnomnes politiques.

Rductionnisme?
Une premire srie de remarques concerne gnralement l'aspect rductionniste de la dmarche. On
lui reproche notamment de faire de l'gosme la
caractristique psychologique fondamentale des individus dont on tudie la logique des choix. Cette technique d'analyse conduirait liminer du comportement humain tout ce qu'il y a de bon chez l'homme,
pour n'en retenir qu'une approche caricaturale et
grossiremen.t simpliste du systme de motivation
des principaux acteurs politiques. Elle reflterait un
prjug normatif et cynique du jeu des institutions
parlementaires ou administratives.
Que l'analyse conomique soit rductionniste,
aucun doute. Ainsi que le rappellent Ilya Prigogine
et Isabelle Stengers dans leur remarquable livre sur
l'histoire de la science, ou encore l'pistmologue
franais Paul Scheurer dans son rcent ouvrage sur
les mcanismes de la connaissance scientifique 41,
41. Cf. Ilya Prigogine et Isabelle Stengers, La Nouvelle
Alliance (Le Seuil, 1980). Paul Scheurer, Rvolution de la
Science et Permanence du Rel (P.U.F., 1979).

Les Rouages de la socialisation

193

toute science est par dfinition rductionniste. Et


c'est ce rductionnisme qui permet ce que l'on appelle
le progrs scientifique.
L'approche conomique ne prtend pas nier qu'il
existe d'autres dimensions humaines que la froide
rationalit du choix conomique . L'objectif de
tels modles de reprsentation du fonctionnement
des socits politiques occidentales n'est pas de
dcrire toute la complexit du rel telle que celle-ci
est vcue par les tmoins ou les acteurs, mais de voir
si l'usage de tels instruments, en amliorant la prise
en compte des interrelations existant ncessairement
entre les deux sphres de la dcision conomique et
de la dcision politique, permet d'accder des systmes de prvision plus performants que les outils
traditionnels.
.
A cet gard, ce qui est important ce n'est pas seulement que ces techniques d'artalyse permettent de
prendre en compte une plus grande complexit que
celle gnralement couverte par les modles d'explication plus traditionnels de la fonction politique,
mais aussi de savoir qu'elles dbouchent aujourd'hui
sur des expriences oprationnelles d'endognisation du comportement des pouvoirs publics dont les
rsultats montrent qu'il est possible d'amliorer le
pouvoir prvisionnel des modles conomiques en
partant de telles mthodes.
Je fais ici Particulirement allusion aux travaux dvelopps par l'quipe du professeur Bruno Frey de l'Universit de Zurich. Les modles politico-conomiques de cette
quipe sont fonds, d'une _part, sur l'ide que le comportement des lecteurs est influenc par les conditions conomiques qui prcdent les lections ; d'autre part, sur l'ide
que les dCIsions politiques et conomiques des pouvoirs
publics sont l'inverse troitement conditionnes par les
chances de rlection telles que celles-ci sont rvles par
les sondages de popularit. Certes, ils sont trs simplifis
par rapport au modle de march politique relativement
complexe que nous avons voqu au dbut de cette partie,
et qui a pour inconvnient de ne pas pouvoir tre empiriquement test de faon globale (seule la valeur de certaines de ses composantes peut tre empiriquement vrifie
ou invalide : par exemple, les hypothses sur la fonction
d'utilit du bureaucrate qui ont dj fait l'objet d'une
abondante littrature tant thorique qu'empirique). Mais
il est intressant de noter que l'application empirique de

194

Demain le libralisme

ces modles aux donnes macro-conomiques de pays


comme les Etats-Unis, la Grande-Bretagne, l'Allemagne,
l'Australie et la Suisse a montr qu'ils permettaient d'obtenir des prvisions ex post concernant l'volution annuelle
des dpenses publiques et des transferts, trs nettement
suprieures aux rsultats obtenus avec des modles conomtriques de type traditionnel 42.
Par ailleurs, l'accusation selon laquelle ces modles sont fonds sur une vision thiquement indfendable de l'tre humain ignorant ses dimensions de
gnrosit, d'altruisme, de sacrifice, etc. relve plus
de la polmique et du procs d'intention que d'autre
chose. Ainsi que nous n'avons eu de cesse de le montrer, l'approche conomique n'exclut pas la prise en
compte d'une multiplicit de caractristiques humaines autres que l'appt du gain, la poursuite de la
jouissance individuelle. Le concept d'Homo oeconomicus tel qu'il est utilis dans la nouvelle conomie
permet de tenir compte d'une infinit de valeurs non
matrielles. L'Homo oeconomicus peut tre parfaitement goste et amoral, mais aussi plus proccup
du sort des autres que du sien. Cela ne change rien
l'hypothse de rationalit de son comportement
ni au postulat de maximisation des satisfactions indi42. Cf. F. Schneider, Werner Pommerehne, Jean-Dominique
Lafay, Les interactions entre conomie et politique : synthse
des analyses thoriques et empiriques, DOC. 79CJ7, Institute
for Empirical Research in Economics, University of Zurich.
Exemple: Prvision ex post d'un modlepolitico-conomique
et d'un modle conomique pur pour la Rpublique fdrale
d'Allemagne, 1958-1972. Donnes annuelles. En pourcentage de
dviation moyenne par an des prvisions par rapport aux
rsultats rels.
Variables conomiques
expliques

Dpenses publiques en
biens et services
(globales) ...........
Transferts aux mnages .................
Produit national brut
(nominal) ..........
NIVt:au gnral des
prIX

................

Type du modle
Politicoconomique

Economique
pur

1,80

8,34

1,41

4,04

2,62

4,55

1,80

3,66

Les Rouages de la socialisation"

195

viduelles. Ainsi que le fait remarquer Alain Wolfelsperger, l'approche par l'Homo oeconomicus est
d'ailleurs aujourd'hui concurremment utilise par
des hommes que tout spare sur le plan des options
politiques t idologiques 43. Par ailleurs, les travaux
de Michel Crozier (L'Acteur et le Systme) et de
Raymond Baudon (Les Effets pervers) montrent le
renouveau d'intrt de la sociologie franaise pour le
paradigme de l'individualisme mthodologique .
L'conomiste n'est plus seul se servir de cet outil,
mme si toutes ses hypothses ne se fondent pas compltement avec celles des nouveaux sociologues .

Analogies illgitimes?
Cette premire critique est gnralement accompagne d'une seconde qui concerne le caractre illgitime de l'extrapolation des schmas et concepts
conus dans le cadre de la thorie ~conomique des
choix marchands la sphre des dcisions non
marchandes, notamment et surtout la sphre poli~
tique.
C'est un problme que nous avons dj voqu
dans la premire partie de ce livre. Selon certains,
cette entreprise de gnralisation de la thorie conomique relverait plus de l'analogie ou de la parabole
que d'un travail caractre scientifique.
J'ai dj en partie rpondu cette question en voquant le fait que le problme disparaissait ds lors
que l'on revenait une concep'tion subjective de
la notion de coilt, et donc que l'on chappait aux
schmas mentaux que cinquante ans de pratique
imprudente des schmas et raisonnements macroconomiques nous ont inculqus.
J'ajouterai que ce problme n'est pas propre la
thorie conomique et la nouvelle conomie. C'est
un phnomne que l'on retrouve dans toutes les
sciences. Ilya Prigogine et Isabelle Stengers montrent
trs clairement comment pendant deux sicles toutes
les sciences se sont dveloppes partir d'un phno43. Cf. Alain Wolfelsperger, La Thorie conomique de"
l'Etat et les thories des conomistes sur l'Etat, colloque
du G.A.P.A.C., Maison des Sciences de l'Homme, janvier 1980.

196

Demain le libralisme

mne d'imitation des structures fondamentales de


la mcanique newtonnienne (la thorie conomique
traditionnelle de l'quilibre. gnral n'tant ellemme qu'une projection de l'Univers newtonnien des
phnomnes rversibles et a-historiques au domaine
conomique). Aujourd'hui, dans toutes les sciences,
il semble au contraire que le progrs scientifique
vienne d'une gnralisation de l'approche biologique des phnomnes et processus naturels (la nouvelle conomie n'chappant pas cette rgle).
Par ailleurs, il ne faut pas oublier que bien souvent
les perces scientifiques dcisives furent le fait de
savants qui, bravant tous les interdits de leur profession, ne craignaient pas d'appliquer leurs propres
connaissances labores dans des domaines spcifiques, d'autres domaines o l'establishment scientifique rcusait a priori toute entreprise de ce genre.
Paul Scheurer cite le cas de Wegener et de la thorie
de la drive des continents. Wegener tait mtorologue de profession, et gologue par hobby. Sa thorie
scientifique fut rejete par la communaut des gologues malgr les ~vidences observes et rendues
cohrentes par son interprtation.
Les critiques de ce genre relvent d'une conception
classique de la connaissance scientifique et de son
accumulation fonde sur une problmatique dsormais compltement remise en cause par la philosophie contemporaine de la science.
Ordre ou beaut, le gain de cohrence que permet une explication .pour un individu ou pour un
groupe m'en parat constituer le caractre principal.
Drisoires se rvlent alors les tentatives. des nopositivistes de ramener l'explication une pure
manipulation logique , crit Paul Scheurer. L'conomie du politique est incontestablement le rsultat
de l'insatisfaction esthtique d'individus drangs
par l'apparent dsordre des sciences humaines classiques. Ce dsir de vouloir tout expliquer partir d'une
mthode unique et unitaire choque nombre de gens
qui y voient la tentation .d'un systme clos et totalitaire . Mais c'est oublier que, mme dans les sciences
dites exactes, la cration scientifique relve exactement des mmes processus.
Quant l'accusation souvent formule d'tre fonde sur un systme de pense tautologique

Les Rouages de la socialisation

197

(Alain de Benoist), elle aussi relve d'une confusion


totale en ce qui concerne le caractre ,de la cration
scientifique. Par dfinition, comme l'a montr Hayek
dans un de ses livres les moins connus ", une science
devient d'autant plus tautologique qu'elle progresse.
Il en va ainsi dans toutes les disciplines qu'elles
relvent du monde physique ou de l'univers des
sciences humaines. La science ne se construit pas
de faon linaire et cumulative partir de concepts
, dfinis une fois pour toutes. Elle est une entreprise
incessante de destruction et de reconstruction des
concepts, mme les plus familiers. Les praticiens de
la nouvelle conomie n'ont pas se sentir concerns
par des critiques. qui, visiblement, ne font que reflter les strotypes les plus classiques ainsi qu'une
profonde mconnaissance des processus de la crativit scientifique.

Bon pour les Amricains, pas pour les Franais?


L'une des remarqus ies plus frquentes concerne
les origines anglo-saxonnes de cette nouvelle discipline. Un certain nombre d'auditeurs se disent vive-'
ment intresss par l'approche et ses applications notammen.t par sa formidable puissance explicative.
Ils la trouvent stimulante mais n'en conservent pas
moins une forte rserve fonde sur l'ide que les
modles de. reprsentation conomique du politique
restent profondment influencs par leurs origines
amricaines, et qu'en consquence leur validit par
rapport la ralit du monde franais est limite.
Par exemple, il est frquent d'entendre souligner
que raisonner en termes de groupes de pression
et de marchandages parlementaires ou lectoraUx,
si cela est pertinent pour un univers nord-amricain
o l'activit des groupes d'intrt est institutionnellement reconnue, perd une large part de sa pertinence
dans le monde politique franais beaucoup :plus
domin qu'outre-Atlantique par des proccupatIons
purement idologiques.
Il est hors de doute que chaque pays possde ses
, 44. Hayek" The Sensory Order, Routledge and Keagan Paul,
Londres, 19;,3.

198

Demain le libralisme

propres originalits institutionnelles. La politicoconomie doit en tenir compte. C'est d'ailleurs ce


que reconnaissent faire Bruno Frey et son quipe
dans leurs approches de modlisation. Mais cela
suffit-il remettre en cause la pertinence du schma
gnral dont s'inspire la politico-conomie no-classique - notamment et surtout le systme de reprsentation du march politique conu comme le point de
rencontre d'une multiplicit de groupes de pression
agissant comme des entreprises politiques et
idologiques? L'importance du facteur idologique
limite-t-elle la pertinence des schmas ainsi proposs
par rapport la. ralit franaise?
Je ne le crois pas. En dehors de certains aspects
techniques, qUi ne jouent qu'un rle secondaire, ces
analyses transcendent trs largement les particularits juridiques institutionnelles ou historiques de
chaque pays. Au prix de quelques efforts de rflexion
et d'analyse, comme nous avons eu l'occasion de le
voir plusieurs reprises, on peut mme considrer
que ces particularits trouvent assez aisment leur
place dans le schma gnral de reprsentation ainsi
propos, et se trouvent expliques par lui.
Par exemple, que la vie politique franaise soit
davantage domine par des arguments idologiques
est incontestable. Mais cela ne suffit pas pour
condamner la pertinence du concept de march politique. Le seul problme que cela pose est d'expliquer
pourquoi, dans nptre pays, nos produits publics
contiennent ncessairement une dose relative plus
importante de caractristiques idologiques - l'idologie, comme nous l'avons vu en tudiant la
demande sur le march politique, tant assimile
une caractristique comme une autre, substituable
aux autres caractristiques de type plus objectif.
Une partie de l'explication se trouve sans doute
dans les particularits de notre systme lectoral
d'arrondissement, ainsi que dans les effets de la
centralisation administrative : l'lu franais est
d'abord et avant tout l'lu des populations de sa
circonscription gographique pour lesquelles, comme
le montre Ezra Suleiman en reprenant des travaux
et des sources franaises (Crozier, Grmion, ...) il est
l'intermdiaire auprs des administrations lorsque
se posent des' problmes individuels; il dfend

Les Rouages de la socialisation

199

davantage des intrts rgionaux qu'il n'est l'expression de groupes conomiques et sociaux; ces derniers, pour agir sur la production publique, agissent.
bien plus directement sur l'administration que sur
le personnel politique. De ce fait, au niveau national,
l'lu politique (ou le parti politique) est bien plus
amen prendre des positions idologiques - qui
transcendent les catgories sociales et conomiques
- qu' se faire le porte-parole d'intrts particuliers.
Le lobbying politique, au sens amricain du terme,
se rfugie au niveau des ministres et administrations techniques (D.D.A., directions du ministre de
l'Equipement ou de l'Industrie), et s'effectue davantage dans le cadre de la comptition entre lobbies
bureaucratiques qu'au grand jour dans le cadre des
dbats parlementaires.
Une autre explication possible peut venir de la
structure particulire des groupes de pression dominants. Alors que dans les pays anglo-saxons, l'Angleterre par exemple, ceux-ci sont organiss sur une
base corporative trs affirme (la structure des Trade
Unions), en France l'action des groupes de pression
dominants (les syndicats) est moins affirme et moins
individualise; d'o le fait qu'ils s'adressent une
population -sensiblement plus diversifie, pour la
conqute de laquelle il faut trouver le plus grand
dnominateur commun, fdrateur d'intrts particuliers trop divers et parfois en conflit. On peut
penser que c'est l'idologie qui joue ce rle de plus
grand commun dnominlil.teur.
Que la rfrence explicite au jeu des groupes
d'intrt soit traditionnellement absente de la pense
et de l'analyse conomique ou politique franaise 46
ne signifie donc pas que ces phnomnes soient
ncessairement moins prsents chez nous que chez les
Anglo-saxons. J'aurais personnellement tendance
penser que cette absence est en ralit une preuve
implicite du pouvoir dominant qu'exerce en France
le lobby de la haute fonction publique (grandes

45. Pour une exce}ltion, cf. le livre d'Alain Leroux - de


l'Universit d'Aix-en-Provence - La France, l'inflation et les
socio-structures, G.E.E.P.A., 66, avenue des Champs-Elyses,
Paris, 1980.

200

Demain le libralisme

coles et grands corps de l'Etat), au point que l'idologie dont celle-ci se sert pour lgitimer son action
est devenue le mode de pense politique quasi exclusif
des gnrations actuelles.
.
Le problme n'est d'ailleurs pas propre la France.
On trouve les mmes difficults dans un pays pourtant plus proche de la pense amricaine, la GrandeBretagne.
J'assistais un jour une runion laquelle participaient plusieurs dputs britanniques, raconte Gordon
Tullock dans son livre sur le march politique 46. L'un
d'entre eux, connu pour ses brillantes capacits et ses
antcdents universitaires, me semblait le mieux dsireux
pour rpondre des questions sur les institutions britanniques. Lorsque j'abordai la question, il dmentit nettement qu'il existe une pratique du log-rolling en GrandeBretagne; et aprs que j'eus tent de lui expliquer mon
hypothse sur la manire dont le log-rolling se droulait
dans son pays, il nia fermement que les choses se passaient ainsi. Trs peu de temps aprs, il fit une allocution
publique, au cours de laquelle il expliqua comment il
s'efforait d'entraner son parti soutenir une certaine
politique. Sa description tait 100 % du log-rolling. Il
dclara : J'assiste des runions de commission et vote
sur certains sujets dont je me moque perdument afin
de conduire les personnes qui sont rellement intresses
par ces sujets assister la runion de ma commission.
Et je leur tiens la main lorsque le moment du vote
arrive! Le dernier propos est, bien sr, exagr. Ce
dput avait tout simplement t form une explication
thorique de la marche de la politique; confront la
ralit, il en avait suivi le droulement pratique. Puisqu'il
n'y avait aucune raison pour qu'il rapproche ces deux
dmarches, il ne l'avait jamais fait. Lorsque moi, un visiteur spcialiste de l'conomie politique, je lui posai des
questions sur la procdure britannique, il rpondit tout
fait sincrement, en accord avec la thorie laquelle il
avait t form. Et lorsqu'il en vint expliquer ce qu'il
faisait personnellement dans la pratique, il le fit nouveau
avec sincrit, sans avoir conscience de la divergence existante. Ce ne fut pas avant la fin de son meeting, lorsque
je soulevai le problme, qu'il comprit enfin qu'il existait
une certaine contradiction entre sa thorie et sa pratique
de la politique conclut Gordon Tullock.
Cette anecdote est tout fait typique des probl46. Gordon Tullock, Le March politique, ouvrage dj cit.

Les Rouages de la socialisation

201

mes auxquels prcisment la nouvelle conomie du


politique entend apporter des rponses.

Et la scurit?
Certains lecteurs s'tonneront sans doute que nous
n'ayons jamais voqu le problme du goilt croissant
des Franais pour la scurit . Ce besoin croissant
de scurit est trs souvent - pour ne pa.s dire
constamment -. invoqu pour expliquer la .croissance du Welfare State et de l'Etat moderne en gnral.
Si nous n'en avons pas parl, c'est parce que ce
type d'argumentation, qui parat pourtant aller de
soi, fait en ralit partie de ces explications dfinitives qui semblent tout rgler sans rien rgler. Car
ce qu'il faut expliquer c'est, d'une part, pourquoi
nous serions demandeurs de plus de scurit que
prcdemment, d'autre part, pourquoi ce phnomne est gnral tous les pays occidentaux puisque
la croissance des transferts sociaux n'est pas un
phnomne proprement franais. Pour expliquer la
croissance apparente de la demande de scurit, il
faut donc trouver des lments d'explication qui
s'appliquent aussi bien aux autres socits qu' la
socit franaise.
A cet gard, les thses dveloppes dans les chapitres prcdents, restent compatibles avec l'observation apparente d'une demande croissante de scurit
dans les pays occidentaux dvelopps. Expliquer la
croissance des transferts sociaux par la logique
interne de nos institutions parlementaires permet
en effet d'expliquer la croissance apparente des
besoins de scurit, sans qu'il soit ncessaire de
postuler que cela implique un changement fondamental d'attitude des citoyens et des agents conomiques vis--vis du risque et du non-risque . :La
seule chose qui change, ce sont les prix relatifs du risque et du non-risque.
Le dveloppement des vastes systmes de transfert, ainsi que la progression de la fiscalit qui les
finance, plus toutes les rglementations publiques
qui entravent la libert d'entreprendre, rduisent
considrablement les profits individuels que cha-

202

Demain le libralisme

cun peut attendre d'une certaine prise de risque. En


supposant que l'apptence au risque par rapport au
non-risque soit une qualit humaine normalement
distribue dans la population, et .qui n'volue pas
avec le temps - ceci faisant partie de la nature
humaine (existence d'une certaine libert irrductible de dcision) - une telle hypothse n'est pas en
contradiction avec les faits observs dans la mesure
o la seule chose qui changerait serait la rmunration relative du risque par rapport au non-risque.
Plus le risque est pnalis, plus les individus qui,
dans d'autre circonstances, accepteraient d'en prendre, sont conduits en courir de moins en moins
dans la mesure o la rentabilit potentielle est de
plus en plus rduite. Ce qui est en cause, ce n'est
pas le goilt intrinsque des individus pour le risque
ou le non-risque, mais le coilt relatif de l'un par
rapport l'autre et, en consquence, non pas les prfrences des gens, mais les institutions qui mdiatisent leur ralisation. Il ne suffit donc pas de constater la prtendue prfrence croissante des individus
pour le non-risque, il faut s'interroger sur les facteursinstitutionnels qui, de faon autonome, encouragent le dveloppement de cette attitude. Et nous
retrouvons tout ce qui prcde sur le cercle vicieux
des effets pervers de la croissance. du phnomne
tatique: plus l'Etat croit, et plus les citoyens sont
naturellement conduits accepter encore plus d'Etat.
C'est prcisment ce cercle vicieux qu'il convient de
rompre, par la rengociation d'un nouv.eau Contrat
constitutionnel.
La dmocratie en procs?

Il est vrai que certains, prts sympathiser avec


les thses ici exposes, risquent d'tre incommods,
et. donc rebuts, par l'apparence de procs des institutions dmocratiques auquel ce genre d'analyse
conduit.
Il faut bien comprendre que les critiques ainsi formules, soit l'encontre de nos sy~tmes d'organisation politique de type parlementaire, soit nos'
rgimes de transferts sociaux; ne visent pas remettre en cause le principe mme de l'existence de tels

Les Rouages

de

la socialisation

203

systmes politiques ou de telles politiques de redistribution' sociale. Mais tout simplement essayer
de faire en sorte que leur fonctionnement produise
des rsultats plus efficaces, c'est--dire plus conformes aux intentions d'origine, compte tenu des
moyens disposition et de la structure relle des
prfrences des citoyens.
Ainsi que le rsume Richard Wagner: Si nous
proposons d'introduire de nouvelles contraintes constitutionnelles, ce n'est pas pour rduire l'exercice
du pouvoir lgislatif, mais pour viter que celui-ci
ne conduise notre insu des rsultats que nous
ne dsirons pas 47.
Il ne s'agit pas de condamner, ni de dtruire, mais
d'amliorer afin prcisment d'viter les dconvenues
qui conduisent en dfinitive recommander l'Etat
d'intervenir toujours plus, et donc de faire appel
toujours plus de contraintes, au nom de dfaillances
ou d'insatisfactions dont on fait porter la responsabilit aux mcanismes de l'conomie de march, mais
qui, en ralit, sont le' fruit d'imperfections et de
frictions qui caractrisent le fonctionnement de nos
marchs politiques, et dont les modes de pense
traditionnels ne nous permettent pas de prendre
conscience.
Il s'agit tout simplement de contribuer ce que
nos dmocraties occidentales se rapprochent davantage de l'idal dmocratique qu'elles voudraient
incarner, tout en sachant qu'on ne pourra jamais
atteindre cette situation parfaite, mais en ayant conscience de ce qu'un systme imparfait est toujours
perfectible. Autement dit, pour mettre les choses
bien au clair, la question n'est pas de crier gratuitement Haro! sur l'Etat et les transferts sociaux;
mais de contribuer une recherche qui nous rapproche davantage de l'Etat optimal, ainsi que du systme de redistribution le plus efficient possible.

47. Cf. Richard Wagner, article dj cit dans Taxing and

Spending, hiver 1980.

204

Demain le libralisme

Conservatisme?
. Le dernier point concerne la suggestion selon
laquelle les conclusions auxquelles conduisent ces analyses resteraient fondamentalement conservatrices.
C'est ainsi qu'un groupe de cadres. militants
C.F.D.T. crivaient dans un article consacr la nouvelle conomie :
. .Les rflexions qui suivent rsument le point de vue de
quelques cadres, militants syndicalistes, qui ont une certaine connaissance de la pratique quotidienne des entreprises, des choix conomiques et des conflits. Ils ont
parcouru la prose des nouveaux conomistes. Ils
seraient prts les approuver quand ils dnoncent la
carence de la rflexion conomique en France, et la ncessit d'en finir avec l'archasme capitaliste. Ils ne trouvent
pas mauvais que soient formules un certain nombre de
critiques sur l'autogestion, car il s'agit d'un projet difficile, et pas du tout euphorique. Ils reconnaissent volontiers ces nouveaux conomistes des qualits intellectuelles, dont le brillant. Mais ils leur dnient absolument
cette objectivit d'experts laquelle ils prtendent.
. Comme le disait un cadre aprs avoir suivi un stage anim
par un nouvel conomiste : leur discours thorique
est sduisant et peut faire rflchir. Mais pourquoi deviennent-ils si ractionnaires lorsqu'ils proposent des solutions
aux problmes concrets 48 ?
De son ct, Maryse Aulagnon, dans une note de
synthse sur la Thorie des choix collectifs aux EtatsUnis, note diffuse par les services du Conseiller
financier de l'Ambassade de France Washington,
conclut son tude 49 en crivant :
Les aspects de la thorie des choix publics impliquent
une position doctrinale: le schma institutionnel ("cons titutonal design") bien qu'encore trs thorique, comporte
des aspects pratiques que l'on pel,lt qualifier de conservateurs. Certes, la rflexion sur les modes d'laboration des
dcisions collectives en recherchant la satisfaction optimale de la contrainte dmocratique ne l'est pas en soi,
48. La nouvelle conomie, un laboratoire idologique c;lu
nouveau patronat , dans Cadres C.F.D.T., n 285, septembreoctobre 1978.
49. La thorie. des choix publics aux Etats-Unis, ambassade
de France Washington, 15 fvrier 1980.

Les Rouages de la socialisation

20S

mais les solutions qui paraissent merger (rduction de la


taille de la collectivit, majorit qualifie leve) ne sont
gure favorables la mobilit et l'innovation.
La dernire phrase de cette seconde citation est
particulirement rvlatrice : en quoi dmontrer
que plus une collectivit politique est grande, plus
cela conduit une production publique loigne des
prfrences de la majorit des lecteurs est-il la
preuve d'un prjug conservateur? En quoi rechercher les moyens de porter remde l'exploitation
des majorits par les minorits actives est-il conservateur ? Y aurait-il deux formes d'exploitation: l'une
par nature illgitime - celle du travailleur et du
consommateur par le producteur capitaliste en position de monopole; l'autre par nature lgitime - celle
du contribuable par ceux auxquels leur position
monopolistique permet de jouir de privilges dont
personne n'ose parler mais qui n'en sont pas moins
rels ? Faut-il croire que l'innovation et le progrs
social doivent ncessairement rsulter de toujours
plus de centralisation et de toujours plus d'intervention et de rgulation publique? Je ne pense pas que
c'est ce que pense Maryse Aulagnon. Mais sa plume
trahit l'emprise si difficile rejeter, mme pour des
esprits avertis, des clichs et ides reues sur lesquels nous vivons depuis des dcennies sans en avoir
mme conscience.
Personnellement, je ne vois pas en quoi mettre
sur le mme pied lobbies politiques, lobbies bureaucratiques, et lobbies conomiques, et mettre en
lumire les mcanismes de leur collusion au dtriment des contribuables et des consommateurs est
une attitude ractionnaire - sauf pour ceux qui en
profitent; et qui ont donc un intrt personnel ce
que le genre d'analyse ici prsente ne se dveloppe
pas! Ce n'est pas un hasard si les milieux les plus
hostiles ces nouvelles analyses sont prcisment
les milieux intellectuels syndicaux, dans la mesure
o les syndicats forment vraisemblablement le
groupe de pression le plus puissant et le mieux
organis de nos dmocraties occidentales (et sont
donc les premiers bnficiaires rels des imperfections prsentes de notre march politique). De mme,
ce n'est sans doute pas un hasard si nos thses sont
beaucoup mieux accueillies dans le milieu des entre-

206

Demain le libralisme

prises jeunes, dynamiques, et pas encore trop grandes (celles des nouveaux entrepreneurs ). Je crois
que le moment est venu de reconnatre que faire
c'est aussi avoir le courage de dfaire . Les conclusions auxquelles nous arrivons n'ont donc. rien de
conservateur. Le conservatisme, c'est d'abord et avant
tout l'immobilisme, la prservation jalouse de ce qui
est et des rentes (conomiques ou politiques) lies
cette situation 60. Or, il me semble que tout ce qui
prcde ouvre sur une pense et des propositions
qui n'ont rien d'immobiliste ni de fixiste.

50. Cf. Hayek, Why 1 am not a ConserVative , postface


The Constitution of Liberty, Londres et Chicago, 1960.

QUATRIME PARTIE

NE TUONS PAS LA CONCURRENCE


AU NOM DE LA CONCURRENCE

Aux E1!ats-Unis comme en France, les efforts de iibralisation conomique - politiques de drgulation s'accompagnent d'un regain de vigilance sur le plan des
politiques de la concurrence. Par exemple, il est de plus en
plus question d'introduire dans la lgislation antitrust
amricaine de nouvelles clauses soumettant les fusions et
concentrations d'entreprises, au-del d'une certaine taille,
autorisation pralable des :pouvoirs publics. Un projet de
loi allant dans ce sens a ainsI t dpos, en mars 1979, sur
le bureau du Snat de Washington par Edward Kennedy.
Entre les Etats-Unis et la France, il existe cependant une
diffrence importante: depuis une quinzaine d'annes, les
lois antitrust, dont l'efficacit fait si souvent l'admiration
de nos experts et de notre personnel politique 1, sont
l'objet d'une contestation croissante de la part d'conomistes qui remettent en cause nombre des convictions
thoriques et empiriques sur lesquelles la jurisprudence
amricaine est le plus souvent fonde.
Ces conomistes sont, pour la plupart, des universitaires
relevant de la mouvance de l'Ecole de Chicago et du courant de pense no-libral amricain. Leur point de ralliement est constitu par le Journal of Law and Economics
qui, jusqu' l'anne dernire, tait publi sous la direction
du professeur Ronald Coase.
A quelques exceptions prs, leurs noms sont peu connus
du public franais. Il s'agit de professeurs comme :
- George Stigler, 68 ans, professeur l'Universit de
Chicago depuis 1958, collgue et ami intime de Milton Friedman, ancien prsident de l'American Economic Association;
- Armen Alchian, 65 ans, professeur l'Universit de Californie (Los Angeles), auteur d'un des plus brillants manuels
amricains d'analyse microconomique (University Economies, crit en collaboration avec le professeur A. Allen, et
dont une nouvelle dition, modifie et enrichie, devrait prochainement paratre 2);
1. Cf. par exemple l'ouvrage de Christian Borrome, Solu-

tions pour demain, Plon, 1977, pages 49 et suivantes.


2. Allen and Alchian University Economies (1972, Belmont

Wadsworth).

210

Demain le libralisme

- Yale Brozen, 62 ans, l'un des principaux animateurs de


la Graduate School of Business de l'Universit de Chicago 8 ;
- Harold Demsetz, 49 ans, actuel chef du dpartement
d'conomie de U.C.L.A., connu pour ses essais de rfutation
empirique des thses de Galbraith sur le Nouvel Etat industriel'
- 'Henry Manne, 51 ans, un juriste diplm lui aussi de
l'Universit de Chicago, aujourd'hui directeur du Center for
Law and Economics de l'Universit de Miami (Coral Gables),
co-organisateur avec Harold Demsetz et Armen Alchian d'un
sminaire original dont l'objectif est de familiariser les
magistrats amricains avec l'analyse conomique 4 ;
- John McGee; 52 ans, actuellement professeur l'Universit de l'Etat de Washington, dont les travaux de recherche
sur le procs intent au dbut du sicle la Standard on
sont l'origine d'un mouvement original de dmystification
du rle jou par les lois antitrust dans l'histoire conomique
des Etats-Unis;
- Richard Posner, un professeur de droit de l'Universit
de Chicago, spcialis dans l'application du raisonnement et
de l'analyse conomique aux problmes juridiques;
- Lester G. Telser, 48 ans, professeur Chicago galement,
connu pour ses travaux pionniers concernant l'analyse -conomique de la publicit.
Cette liste n'est pas exhaustive. Elle ne regroupe que les
noms de ceux qui, soit ont jou un rle historique dans la
gense -et l'affirmation de ce courant de pense original au
sein de l'abondante littrature amricaine, consacre aux problmes de la concurrence et de la politique des structures
industrielles (Stigler, Alchian, McGee, Telser), soit se distinguent par la diversit ou le caractre synthtique de leurs
contributions (Demsetz, Posner, Brozen). Pour tre complet,
il faudrait y ajouter les noms d'autres conomistes tels que :
Fred Weston (63 ans), Kenneth Elzinga, Wesley Liebeler, Sam
Peltzmann (39 ans), Robert Tollison, Bruce Johnson (62 ans),
Phillip Nelson, Dominique Armentano, Izrael Kirzner ... , ainsi
que ceux de quelques conomistes britanniques comme Arthur
Shenfield (ancien directeur de la Confdration des Industries
Britanniques), Jack Wiseman de l'Universit de York, S.C.
-Littlechild.
_

3. Il est l'auteur d'un ouvrage qui regroupe les principaux


articles du courant no-libral amricain consacrs aux problmes -de la concurrence et aux questions de politique des
structures industrielles : The Competitive Economy. General
Learning Press, New Jersey, 1975. Voir galement 15 Government the Source of Monopoly? , Cato Institute, San Francisco, 1980, 60 pages.
4. Cf. l'article publi par la revue Fortune (21 mai- 1979) :
Judges Discover the World of Economics . Il s'agit d'un
sminaire de deux semaines qui, aux dires d'Henry Manne,
rencontre actuellement un grand succs auprs des magistrats _amricains .. Le Center for Law and Economics organise
galement un sminaire du mme type destin aux chefs de
grandes entreprises.

Ne tuons

pas

la concurrence...

211

Ce sont leurs travaux et leurs enseignements que nous


allons voquer. Mais,- dans un premier temps, nous commencerons par rappeler la critique radicale que dveloppe Friedrich _Hayek, prix Nobel d'conomie 1974,
l'encontre de la thorie traditionnelle du march et de la
concurrence. Les travaux de ces conomistes ne sont en
effet bien souvent qu'une illustration empirique ou une
confirmation thorique de l'ide haykienne selon laquelle
l'approche traditionnelle des problmes de concurrence
-conduit sous-estimer systmatiquement le degr d'efficience naturelle du march. Comme lui, et comme ses
disciples auxquels on a accol l'tiquette d'conomistes
no-autrichiens , "ils concluent que les instruments utiliss par les pouvoirs publics dans leurs politiques de
rgulation du march et de la concurrence, mnent
dnoncer comm anticoncurrentielles et contraires aux
intrts du consommateur nombre de pratiques conomiques et commerciales dont le rle est en ralit d'amliorer l'efficacit de fonctionnement des marchs, donc la
productivit globale de l'conomie.
Dans un deuxime temps, nous verrons comment un
certain nombre de recherches empiriques menes depuis
une quinzaine d'annes conduisent remettre en cause la
pertinence du postulat selon lequel il existerait une relation troite entre concentration et pouvoir de monopole postulat qui est l'origine de toutes les thses de
Galbraith sur le Nouvel Etat industriel et dont les
conomistes post-keynsiens tirent argument pour rclamer le passage des politiques macro-conomiques fondes sur le contrle permanent des prix et des revenus.
-Nous voquerons ensuite toute une srie de travaux
historiques dont le mrite est de dmystifier nombre
d'ides reues concernant la jurisprudence antitrust amricaine. Travaux qui confirment par la recherche empirique que la concurrence est une ralit beaucoup plus
robuste qu'on ne le pense gnralement, et que la rfrence traditionnelle la "loi de la jungle d'avant l'intervention de l'Etat n'est que le rsultat d'un vritable fantasme collectif.
Enfin, nous terminerons en montraritcomment la prise
en compte de l'conomique de l'information conduit
rviser nos jugements classiques en ce qui concerne la
porte anticoncurrentielle de nombre de pratiques commerciales individuelles ayant un caractre d'intgration
verticale partielle. Ceci nous- rapprochera de problmes
qui, depuis la libration des pnx, sont en France d'une
chaude actualit.
Qu'on ne se mprenne pas. Il n'est pas question de_
contester que la libre concurrence ne peut pas s'panouir
sans rgls du jeu. Les conomistes de l'cole de Chicago
ne remettent pas en cause le principe d'une lgislation de

212

Demain le libralisme

la concurrence (interdiction des ententes). Ce qu'ils contes-

tent, c'est:
.
1) l'usage qui en est fait; les excs de zle enoourags
par un appareillage intellectuel qui conduit surestimer
l'importance des gaspillages conomiques lis libre
fonctionnement du march, cependnt qu' l'inverse on ne
tient pas compte des gaspillages introduits par les rglementations et interfrences publiques;
2) l'ide qu'une lgislation de la concurrence doive
ncessairement s'accompagner d'une gestion gouvernementale des situations de concurrence ;
enfin, 3) la pertinence d'une vision qui considre Q.,ue
l'histoire suffirait dmontrer l'incontestable nceSSIt
d'un engagement de plus en plus actif de l'Etat pour faire
respecter le libre jeu du march.
.
Les pages qui suivent ne constituent pas, a priori, un
rquisitoire indiscrimin contre toutes les formes de
lgislation de la concurrence. Mais, contrairement ce que
pensent tous ceux pour qui l'conomie de march s'appa.
rente un jeu collectif ou un sport dont le bon fonction
nement requiert la surveillance constante. d'arbitres
ilsintresss, le march n'a rien de commun avec la
pelouse du parc des Princes. Ce que montrent les travaux
les plus rcents de la science conomique est que le march
a beaucoup moins besoin de protecteurs que ne l'affir
ment en gnral ceux dont la profession est prcisment
d'exercer ce rle d'arbitres. Le march est un mcanisme
rglateur beaucoup plus efficient et beaucoup moins
imparfait qu'on ne le croit en rgle gnrale; notamment,
comme nous le verrons, en raison de sa capacit crer
ses propres rgles ncessaires la rglation de ses
propres imperfections (rgles contractuelles. qui requi,
rent davantage l'arbitrage du droit civil que la surveil
lance constante d'une lgislation d'exception). Le march
n'est pas parfait. Il ne l'ajamais t. Il ne le sera jamais.
Mais en volant le rendre plus parfait - ou moins
imparfait - nous devons prendre garde ne pas prendre
pour cible les antidotes que lui-mme a suscits pour
neutraliser les effets de ses propres imperfections.

La concurrence et ses mythes


Pourquoi le march ?
Pour comprendre le procs que les nouveaux
conomistes .amricains font aux lgislations antitrust et leurs applications contemporaines, il faut
commencer par revenir au point de dpart de toute
thorie de la concurrence : savQir le contenu mme
des concepts de march et de concurrence. Ces deux
concepts apparemment banals sont en effet troitement interdpendants. Il n'y a pas de philosophie de
la concurrence sans, au pralable; une philosophie
du march. La notion mme de concurrence, le
contenu que l'on y met, et donc les conclusions que
l'on en tire sur le plan de la. dcision et de l'action
politique, sont insparables de la conception philosophique ou scientifique que l'on a du rle du march dans une socit moderne.
A cet gard, la plus remarqUable critique qui ait
jamais t faite des concepts actuellement associs
aux termes march et concurrence est celle qui
mane du professeur F. A. Hayek. Cette critique, qui
dnonce les malentendus et paradoxes sur lesquels
est prsentement fonde la thorie conomique des
marchs, a fait l'objet de plusieurs r~formulations
rcentes de la part d'conomistes no-autrichiens
tels que Murray Rothbard, Dominiqu Armentano,
S. C. Littlechild et Izrael Kirzner (auteur d'un merveilleux petit livre intitul Competition and Entrepre-

214

Demain le libralisme

neurship 1). Mais les textes d'Hayek, qui datent pol,U'


l'essentiel du dbut des annes 40 (certains remontent mme avant la guerre, comme Economics and
Knowledge, une confrence prononce en 1936) restent tout fait fondamentaux. Compltement oublis
par l'enseignement conomique universitaire, ignors
par les traducteurs et diteurs franais, ils constituent une des pices les plus importantes de toute
l'histoire de la pense conomique occidentale 2. Une
pice qui n'a nullement subi l'usure du temps, et
qui retrouve mme une pertinence plus actuelle que
jamais avec les dveloppements rcents de l'analyse
cyberntique des processus cognitifs.
March et concurrence : le paradigme traditionnel
Toutes nos conceptions traditionnelles en matire
de concurrence, de droit et de politique de la concurrence, qu'elles manent de la droite OU de la gauche,
des milieux gouvernementaux ou de l'opposition,
d'conomistes qui dfendent des ides librales ou
d'hommes politiques socialistes, sont implicitement
fondes sur un schma qui, quoi qu'on en dise, relie
les concepts de march et de concurrence la notion
thorique de concurrence pure et parfaite. Bien qu'il
1. Murray Rothbard, POwer and Market (Menlo Park, 1970).
Dominique T. Annentano, Ca~ita1ism and the Antitrust
LawslO, daris Tibor Machan, The LibertarianAlternative (Chicago, 1974). Izrael Kirzner, Competition and Entrepreneurship
(Chicago, 1973), ainsi que son article Advertizing , dans
Tibor Machan (1974). S.C. Littlechild, The Fallaey of the Mixed
Eeonomy, Hobart Paper 82, Institute of Economic Mairs
(Londres, 1978).
. 2. La plupart des principaux textes d'Hayek sur le march
et la concurrence ont t reproduits dans Individualism and
Economie Order (Londres et Chicago, 1948). D'autres morceaux fondamentaux figtlrent dans Studies in Philosophy,
PoUties and Economies (Londres et Chicago, 1967). EIifiD, il
convient d'attirer l'attention sur le chapitre 15 du troisime
volume de son dernier travail Law, Legislation and. Liberty
(Londres et Chicago, 1979), qui, aux dires d'Arthur Shenfield,
professer l'Universit de. San Diego, reprsente le morceau le plus achev de la philosophie haykienne du march
et de la concurrence. Aucun de ces textes n'a encore t traduit en franais bien qu'une traduction franaise de Law,
Legislation and Liberty soit en cours (parution du premier
volume en 1980).
(1

Ne tuons pas la oncu"ence..~

215

s'agisse' d'un, 'sujet particulirement abstrait, il est


indispensable de rappeler le fil conducteur de cette
approche.
'.
.',
On part de l'affirmation des dfenseurs de l'conomie librale selon laquelle le mcanisme du march
fond sur l'initiative individuelle,' la dcentralisation
des dcisions et la concurrenCe, ~st le seul systme
qui permette de satisfaire' le mieux possible les
multiples besoins des consommateurs, tout en garantissant l'absence de. gaspillages dans l'allocation des
ressours rares de la socit. Puis on se pose la
question : quelles conditions faut-il runir pour
qu'un tel systme permette effectivement d'arriver
l'optimum d'utilisation des ressources?
L'apport des conomistes est alors d'expliquer
qu'un tel rsultat n'est garanti que si sont runies
simultanment les conditions suivantes : homognit et unicit des produits, prsence d'un grand
nombre d'acheteurs et de vendeurs dont aucun n'est
conscient de l'influence qu'il peut exercer sur les prix,
information parfaite des agents, existence d'un nombre suffisant de marchs terme permettant de
prendre en compte l'incertitude de l'avenir, parfaite
plasticit des prix qui ragissent instantanment aux
variations de l'offre et de la demande, etc. C'est le
fameux modle' de la concurrence pure et parfaite
qu'on enseigne tous les tudiants d.C:: premire
anne de licence.
.
L'tap suivante consiste alors comparer la ralit ce rfrentiel implicite. Constatant qu~ ces
conditions ne sont jamais runies, et mme que la
tendance des conomies modernes est de s'en loigner toujours davantage - prsence d'entreprises
dominantes et d'oligopoles, diffrenciation croissante.
des produits et des marques du fait de la publicit
. et des actions de marketing, nombre limit !Je marchs terme efficacement organiss, opacit. de
l'informatjon, rigidit dans les mcanismes de fiXation des prix (prix administrs) """'"" on en conclut
que, laisses elles-mmes, les forces spontanes
du IIJ.arCh ne permettent pas de raliser les conditions de l'optimum conomique, et donc de garantir'
l'absence dfi' ces gaspillages que l'conomie de' march est prcisment cense liminer. Et l'on en
dduit qu'il faut bien que quelq~'un veille ce que

216

Demain te libralisme

les conditions d'exercice de la comptition industrielle s'cartent le moins possible des normes idales. D'o l'appel l'Etat. Conseill par ses conomistes, le rle de celui.ci n'est pas d'instaurer sur
terre les conditions de la concurrence pure et
parfaite (dont on reconnat que c'est irralisable),
mais, au moyen des lois sur la concurrence et le
rgime des prix, de corriger ce que les conomistes
appellent les imperfections du march; c'est-dire, comme l'a. rsum Mme Christiane Scrivener
lors de la prsentation des rformes de 1977, d'intervenir pour dcourager les pratiques qui s'loignent
le plus du modle thorique qu'il convient de garder
comme image de rfrence 3 .
Cette approche est celle qui sert de base toute
la pense conomique et politique contemporaine.
Elle est parfaitement logique. Elle s'appuie sUr
l'usage d'un appareil conceptueJ qui a permis la
science conomique de raliser un certain nombre
de progrs. Ceci dit, objectent Hayek et ses disciples,
elle conduit dvelopper et modeler nos politiques
d'intervention en .fonction d'une vision appauvrissante des processus conomiques dont l'une des
consquences est de nous empcher.d prendre co~
cience de la vritable fonction que remplissent le
march et le processus concurrentiel dans une socit
complexe comme la ntre.

Hayek: la concurrence, procdure de dcouverte


Que se passe-t-il en effet ? La concurrence pure et
parfaite nous dcrit un univers o les mcanismes
d'allocation ,des ressources par la voie du march
fonctionnent de la faon suivante. Chaque consommateur connat a priori exactement la structure relle
de ses propres besoins et propres prfrences en
fonction d'une chelle de rfrence dont on suppose
'3. C'est nous qui soulignons. La phrase est tire de l'allocution prononce par Mme Scrivener, alors secrtaire d'Etat
la consommation, lors de la journe de finance et d'conomie organise par l'Association des Docteurs s' sciDces
conomiques Paris le 2 dcembre lm. Reproduit dans
Vie et Sciences conomiques dans son numro de janvier 1978.

Ne tuons pas la concurrence...

217.

qu'elle n'a aucUil mystre pour lui. De ~a mme faon,


chaque producteur est suppos connatre non seulement les structures de prfrence de ses clients, les
caractristiques et les prix des produits concurrents;
mais aussi l'ensemble des techniques. qu'il peut utiliser pour chercher produire au moindre coilt en
maximisant son profit. Partant de l, la solution au
problme d'arbitrage dans l'affectation desressources rares de la' socit est quasi mcanique. Pour
chaque produit, chaque march, se dgagent par
ttonnement un prix et une quantit d'quilibre qui
assurent l'ajustement .de l'ensemble des projets individuels de consommation et de production, ce qui
permet de raliser le meilleur usage possible des
ressources de la collectivit : personne ne dsire
plus que ce que le systme est en mesure de lui donner; aucun producteur ne cherche produire plus
que ce que le march est en mesure de lui acheter.
Tout est pour le mieux dans le meilleur c;f.es mondes.
Ce schm,a, - auquel les conomistes ont donn le
nom de modle walrassien, par rfrence aux' travaux .du grand conomiste franais de la fin du
sicle dernier -, est totalement irraliste. Tout le
monde en convient. Personne n'a jamais une connaissance parfaite du monde qui l'entoure. Bien des
dcisions sont prises en fonction d'lments ~atoi
res ou d'anticipations rsultant d'effets d'apprentissage dont le modle ne tient pas compte. Aussi
beaucoup d'efforts ont-ils t consacrs rapprocher
le modle de la ralit, ou, plus exactement; rintroduire des hypothses plus ralistes dans son fonctionnement. Ce sont par exemple tous les travaux
consacrs dans les annes 30 l'laboration du
concept de concurrence imparfaite. C'est aussi,
depuis la guerre, le recours la thorie des jeuX
'pour analyser les comportements oligopolistiques,
l'introduction dans les quations de variables d'incertitude et d'anticipation, la prise en compte de ce que
la maximisation du profit n'est pas l'objectif unique
de l'entreprise.
.
Cependant, quels que soient leurs mrites, tous
ces efforts, expliquent les Autrichiens , partagent
une caractristique commune : comme dans le
modle original de la concurrence pure et parfaite,
s restent fonds sur l'ide que les donnes qui

218

Demain le libralisme

.servent de base aux dcisions des agents conomi~


ques dans leurs calculs individuels d'optimisation,
sont des donnes objectives dont la valeur est indpendante de la perception subjective que les indivi~
dus ont des faits et des choses qui dterminent leurs
choix et leurs comportements. Or, de toutes les
imperfections du modle de la concurrence pure et
parfaite, remarquent-ils, c'est prcisment celle-l qui
est la plus importante, la plus lourde de consquences,' la plus grave; et c'est elle que tous les modles
modernes continuent perptuer en dpit de leurs
raffinements sophistiqus.
Qu'est-ce en effet qu'une conomie moderne?
D'abord et avant tout un rassemblement d'individus,
ou de groupes d'individus, guids par des dsirs, des
besoins, des impulsions qui constituent autant de
projets (des plans) que chacun cherche raliser en
puisant dans le pool commun, m~s limit, des ressources de la collectivit. Le contenu de ces projets,
qu'il s'agisse de projets de consommation individuels
ou de projets de produCtion d'une entreprise, dpend
avant tout des informations dont chacun dispose sur
son environnement. Par exemple, il dpend de la
structure relative des prix des diverses ressources
ncessaires leur ralisation. Mais ces informations
sont, par dfinition, constitues par des connaissances dont la nature est fondamentalement subjective.
Dans une socit complexe o personne n'est en
mesure d'apprhender l'ensemble des donnes qui
constituent l'univers socio-conomique dans lequel
il se situe, lorsqu'un individu prend une dcision,
lorsqu'il programme un certain type d'action (l'achat
d'une automobile ou l'installation d'une nouvelle
usine),. il agit en fonction d'un ensemble cIe connaissances qili lui est largement personnel, car dtermin
en grande partie par des facteurs tels que l'interprtation qu'il donne aux faits' qui l'entourent, l'exprience qu'il a acquise de la fiabilit des informations
que lui communique son environnement, ou encore la
nature de .son temprament (optimiste ou pessimiste,
prudent ou risqu). Moyennant quoi, ce que nous
oublions systmatiquement - et qu'limine le mode
de raisonnement sous-jacent tous les modles issus
de la dmarche, walrassienne - c'est que ce sont ces
connaissances subjectives qui constituent en dernier

Ne tuons pas la concurrence...

219

ressort le moteur de la vie sociale et conomique,


puisque ce sont elles qui dterminent les comportements et les dcisions des diffrents acteurs du
march.
Que les connaissances qui servent de support aux
dcisions individuelles aient un large contenu subjectif signifie que les mmes faits, les mmes informations issues d'un mme environnement, ne seront pas
interprts ncessairement de la mme faon par les
diffrentes parties prenantes du jeu conomique, et
donc que les dcisions prises, les comportements
adopts ne seront pas automatiquement cohrents
entre eux. En se rendant chez son concessionnaire
local, l'acheteur d'une automobile dcouvrira par
exemple qu'on lui demande des dlais de livraison
dont il n'avait pas tenu compte, et qui vont peut-tre
l'inciter finalement faire l'achat d'un autre modle
que celui qu'il convoitait primitivement - c'est--dire
modifier son plan primitif (et donc son besoin
apparent). De la mme faon, en montant son usine
l'industriel va dcouvrir des goulots d'tranglement
dont on ne l'avait pas inform, et dont d'ailleurs ni
lui ni personne n'auraient peut-tre eu connaissance
s'il n'avait mis son projet initial excution; l'exprience va lui rvler qu'il avait sous-estim le coefficient d'incertitude, ou surestim le degr de fiabilit
de certaines variables de son calcul d'investissement;
ce qui va l'amener modifier ses plans futurs en
tenant compte des informations nouvelles que la mise
en uvre de son projet initial a contribu faire
merger.
Les cots qui constituent la trame de la formation
des projets individuels ne sont donc jamais des
lments entirement connus a priori; mais des donnes caractre largement subjectif, qui se modifient
en permanence au fur et mesure que la mise en
application des projets initiaux fait apparatre des
informations nouvelles dont le plus souvent personne
n'aurait pu avoir connaissance en dehors dudroulement mme du processus de la vie conomique. De
la mme .faon, les besoins, tels qu'ils apparaissent
sur le march, .ne constituent jamais des donnes
fixes et. exognes, dt.ermines a priori; comme nous
le verrons plus loin - .propos du rle. de la publicit et du marketing- la formation de la demande

220

Demain le libralisme

des consommateurs (ou des entreprises) est un processus .que l'on ne peut pas. dissocier de l'ensemble
des relations d'change qui forment la trame de fonctionnement du march: .
.
.. L'~vers dans' lequel nous vivons, observe ainsi
Hayek, est trs diffrent tant du monde atott1is de
la concurrence pure et parfaite que du schma de
reprsentation plus complexe mais encore trop simpliste que nous dcrivent les modles contemporains
issus de la thorie de l'quilibre gnral. La socit
n'est pas une juxtaposition d'agents autonomes dots
de comportements quasi mcaniques rductibles
un 'systme d'quations instantanes, et dont les prfrences ou les finalits seraient donnes une fois
pour toutes. Elle re~semble davantage une arne o
seraient rassembls. une multitude d'individus, d
groupes, d'associations dots' de projets autonomes
mais dont les objectifs; prfrences et choix voluent
en permanence. dans . le cadre d'un vaste systme
cyberntique d'interactions rciproques. Dans cet
univers, les dcisions de chaque agent conott1ique
sont fondes non sur des. donnes a priori, ayant une
existence parfaitement objective (c'est--dire indpendante de l'ide que les gens s'en font), mais sur des
reprsentations personnelles du monde qui refltent
ncessairement le caractre incomplet et limit de
la connaissance que chaque individu a de son environnement. Reprsentations qui, dans le monde rel,
voluent tout instant. en fonction des informations
nouvelles que transmet le rseau d'changes qui relie
la personne ses voisins, ses clients ou ses fournisseurs.
Dans cette optique, le march n'est pas seulement
un lieu anonyme et intemporel o s'changent des
biens et des services, mais un circuit, un processus
au cours duquel se crent, se diffusent, s'ajustent
des informations, des connaissances, des anticipations, des expriences parses et partielles. Un processus qui, progressivement, par des mcanismes de
rtroaction et d'apprentissage successifs, bien connus
des praticiens de l'analyse de systme, conduit les
agents rviser leurs projets, leurs dcisions, leurs
comportements, et les rendre peu peu davantage
compatibles entre eux. C'est ainsi, considrent les
Autrichiens , que s'ajustent progressivement les

Ne tuons pas la concurrence...

221

plans de consommation et les plans de production;


non pas de faon linaire, dans le cadre d'un systme
o, les besoins tant connus a priori, l'offre et la
demande s'ajustent sous la tutelle fictive d'un grand
adjudicateur (le march des modles no-classiques,
le Plan des rgimes socialistes), et o le seul problme - rsoudre est celui de conduire les producteurs produire ce qui est demand; mais dans le
cadre d'une relation dialectique o la formation des
besoins, des prfrences et des plans de production
(choix des techniques) est elle-mme insparable des
effets d'interaction, de dmonstration et d'apprentissage auxquels les changes entre producteurs et
consommateurs, et les systmes de prix qui en rsultent, servent de support et de vhicule.
Il est vrai, conclut Hayek, que le march assure
une fonction classique de rpartition des pnuries celle exclusivement prise en compte par toutes les
. philosophies conomiques dduites du .schma de la
concurrence pure et parfaite; mais, ajoute-t-il, cette
fonction n'est qu'un aspect d'un rle plus global et
. plus fondamental que remplissent des institutions
fondes sur le principe de la dcentralisation des
dcisions. La concurrence n'est pas seulement un
mcanisme dont le seul rle est d'assurer la slection des entreprises les plus performantes, celles
qui sont les plus efficaces rpondre aux demandes
de la collectivit; en assurant cette fonction, elle
en remplit une autre, encore plus essentielle : elle
constitue, crit Hayek, une procdure de dcouverte 4,
c'est--dire un mcanisme de cration, de mobilisation et de diffusion de l'information ncessaire la
rgulation des socits complexes. Elle n'est pas
seulement un mcanisme d'arbitrage dans la distribution des rarets, mais un instrument qui sert
faire merger les donnes mmes que les schmas
de reprsentation habituels supposent connues
l'avance. La concurrence est d'abord et avant tout
un processus dont le droulement fait apparatre des
informations dont la socit n'aurait pu disposer si
prcisment l'existence d'un rseau d'changes
4. Cf. Hayek, Competition as a Discovery Procedure",
dans New Studies in Philosophy, Polities and the History of
l deas, Londres et Chicago, 1978.

222

Demain le libralisme

concurrentiels n'avaient contribu leur mergence.


Or de tout cela, conclut Hayek, les thories conomiques contemporaines ne tiennent aucun compte.

Mythes et fictions de la thorie de la concurrence


Tout cela, diront certains, nous a men bien loin
des problmes concrets que pose aux autorits publiques la surveillance des marchs. C'est vrai si- l'on
se place du point de vue d'un conomiste; cela l'est
dj beaucoup moins si l'on se met la place du
chef d'entreprise qui, dans ce schma, retrouve une
conception de la concurrence et du processus comptitif beaucoup plus proche de l'exprience personnelle qu'il en a, que celle offerte par les modles thoriques des conomistes.
'
Bien qu'elle se situe un niveau d'abstraction
souvent lev, cette discussion scientifique est tout
fait fondamentale. Elle mne directement au cur
des problmes politiques et conomiques contemporains dans la mesure o elle attire notre attention
sur les paradoxes, les contradictions internes,voire
les absurdits logiques du paradigme traditionnel
qui sert de socle toutes les interventions de l'Etat
moderne en matire d'organisation des marchs et
de la concurrence.

1. - Nos politiques conomiques sont fondes sur


des thories qui perdent de vue la raison fonamentale de notre attachement un systme conomique
fond sur le principe de la concurrence,ef.cond'Uisent ainsi affaiblir l'difice mme qu'elles ont
pour finalit de contribuer renforcer.
Avant que d'tre un concept abstrait, analys, dis-.
squet mis en quation, le march est d'abord un
fait historique ; une institution qui n'est pas sortie
toute forme de la cervelle d'un quelconque. esprit
gnial, mais une ralit sociale lie l'mergence
progressive d'autres. institutions concernant la. structure des droits de proprit dans le morideocciden-

Ne tuons pas la concUrrence...

223

tal ll Il est le fruit d'une volution culturelle et institutionnelle, amorce bien avant qu'Adam Smith.
crive La Richess~ des Nations et soit le premier
formuler de faon satisfaisante le concept abstrait
d'conomie de march; une volution qui, travers
les sicles, s'est droule selon un processus de slection collective analogUe .celle que connaissent bien
les biolog~stes ou les spcialistes de l'anthropologie
sociale lorsqu'ils tudient les langages ou l'volution
.
des normes sociales et culturelles. .. . .
La question que les thoriciens du march6 et de
la concurrence ne devraient donc jamais perdre de
vue est: Pourquoi le march? Quelles sont les proprits spcifiques qui expliquent poUrquoi lessocits occidentales se sont progressivement struct.ures
autour de ce type d'institution?
.
_
La thorie . conomique conventionnelle ne rpond
pas ce genre d'interrogation. Ou, plutt, elle y
rpond d'une. faon profondment insatisfaisante
puisqu'elle aboutit poser implicitement que la
lgitimit de l'conpmie de march et de conCurrence
est lie aux rsultats que. permettrait d'obtenir une
conomie qui se conformerait strictement auxcaractristiques d'un modle de concurrence pure et parfaite. Ce qui, d'uil point de vue historique ou anthropologique, est .une absurdit -totale : si vraiment les
raisons d'tre de l'conomie de march taient lies
atix proprits d'une construction thorique qui part
de l'hypothse irraliste d'une socit o l'information ne compte pas, il est difficile d'imaginer par quel
processus une socit concrte aurait progressivement pu accoucher d'un tel systme d'organisation
sociale. Une telle innovation et t parfaitement
irrationnelle, et donc hautement improbable.
La rponse qu'apporte la- thorie haykienne du
march, elle, est au contraire beaucoup plus satis~
faisante.
Elle suggre que si le march est n et s'est dvelopp
au l?0I;1t de devenir le fondement essentiel des institutions
OCCIdentales, .c'est :parce que dans une socit o la
masse des informations ncessaires la coordination. des
projets et actions individuels est disperse entre des
.5; Voir -notre cha:pitre Comment est ne la proprit
dans Demain le cap&talisme.

224

Demain le libralisme

centaines de milliers de mains et dpasse tout ce qui petit


tre intgr par un cerveau individuel (mme md des
ordinateurs les plus sophistiqus); la ltbert donne
chacun d'utiliser les informations, mme imparfaites et
incompltes, dont il dispose Sur son environnement pour
poursuivre ses pro:pres finalits, est le systme qui permet
d'assurer la mobilisation la meilleure possible des informations, connaissances et comptences ncessaires la
rgulation du systme social 6 II.
Autrement dit, pour Hayek, les fondements de
l'conomie de march n'ont strictement rien voir
avec les modles thoriques dvelopps aprs coup.
Ce qui explique le march, c'est d'abord et avant
tout l'efficacit des procdures concurrentielles en
tant qu'instrument de mobilisation d'une information
qui est d'autant plus imparfaite, subjective, parpille et disperse que la socit devient plus com,plexe. C'est le fait que, dans une socit complexe,
la concurrence est la technique qui permet la collectivit de bnficier d'un niveau et d'une qualit
d'informations ou de comptences, suprieurs ceux
rendus possibles par d'autres procdures de rgulation sociale, en raison de ce que, ,la libert donne
chacun d'utiliser les informations don~ il dispose
pour la poursuite de ses propres fins est le systme
qui assure individuellement la motivation la plus
forte possible la recherche et au traitement de
l'information la plus pertinente possible T.
Le march, explique en quelque sorte Hayek, n'est
pas parfait. Il ne nous. offre pas la garantie que le
processus concurrentiel assurera ncessairement la
production du niveau optimal d'information, et donc
l'usage le plus efficace possible des ressources de la
socit; mais il nous garantit au moins une chose:
que cette information et l'allocation des ressources
qui en rsultera auront une caractristique plus optimale que ce qui rsulterait de l'usage d'autres procdures d'organisation sociale.
6. Cf. Hayek, The Use of knowledge in Society, American
Review,. septembre 1945, reproduit dans IndividuaZlSm and Economr.c Drder.
7. Cf. notre expos au deuxime Congrs des Economistes
belges de langue franaise, Namur, novembre 1978 : L'Eco~
nomie demain : L'Etat ou Ze March, mimo, Institut de
l'Entreprise.

~conomic

Ne tuons pas la concurrence...

225

Implicitement, c'est cette ide que nous utilisons


sans le savoir lorsque, comme ce fut sovent le cas
lors des dernires campagnes lectorales, nous dfendons la supriorit des. conomies capitalistes de
march sur les conomies socialistes en invoquant
leur plus grande capacit satisfaire les multiples
besoins des consommateurs du fait de leur plus
grande efficacit technologique 8. Car qu'est-ce que
l'innovation, sinon un phnomne dont le dynamisme
est troitement li aux capacits informationnelles et
cognitives du systme social? Dans de telles circonstances, le concept d'efficacit utilis n'a rien voir
avec la dfinition thorique et no-classique de l'optimum, dduite du schma de la concurrence pure et
parfaite. II s'agit bien, int1.tivement, d'un optimum
relatif de connaissance, au sens haykien de l'expression. L'conomie de march est suprieure aux formes d'organisation socialistes parce qu'elle permet
de mobiliser au service des consommateurs un quantum d'informations et de connaissances suprieur et
de meilleure qualit que celui qu'est susceptible de
fournir un systme planifi Il. Pourtant, c'est prcisment cette caractristique l que nous laissons tomber ds lors que nous cessons de nous intresser
aux problmes de comparaison d'efficacit entre les
divers systmes conomiques, pour nous concentrer
davantage sur les problmes d'efficience des structures de concurrence en conomie de march comme si les deux questions pouvaient tre traites
de faon indpendante. Nous avons bien empiriquement conscience qu'il y a un lien entre les deux:
mais cette liaison n'apparat nulle part dans les thories dont sont dduites nos politiques conomiques.
Bien que nglig par les conomistes contemporains, ce hiatus a d'incalculables consquences. Par
exemple, il fait la part belle tous ceux qui, comme
J. K. Galbraith et ses disciples, tirent argument des
8. Voir par exemple l'excellentl'etit pamphlet de Maurice
Roy, Vive le capitalisme, Plon, 1977.
9. Cf. la polmique qui, dans les annes 30, opposa d'un
ct Hayek et Ludwig von Mises.. de l'autre, Oskar Lange
et Maunce Dobb propos du CalCul conomique dans une
socit socialiste. Textes reproduits dans Hayek, Collective
Economie Plannin~ (Londres, 1935), ainsi que dans lndividualism and Economtc Order (en partie seulement).

226

Demain le libralisme

mutations du monde moderne pour nous expliquer


que le march est une utopie laquelle on ne
pourra jamais revenir 10 . Non seulement cette utopie n'a jamais exist, ni mme t approche, et il
ne saurait donc tre question d'y revenir; mais, qui
plus est, elle n'a jamais constitu la raison d'tre du
plaidoyer libral en faveur du march. A cet gard,
on ne peut manquer d'tre frapp par le fait que,
si la thorie conomique no-classique (qui se dit
librale) est la premire responsable des armes avec
lesquelles on conteste aujourd'hui sa validit scientifique, l'inverse ceux qui montrent le plus d'ardeur
dnoncer les limites de l'conomie de march et
de libre concurrence sont aussi ceux qui, paradoxalement, restent intellectuellement les plus esclaves du
mythe de la concurrence pure et parfaite! on nage
en pleine confusion 11...

II. - Parce qu'elles ne traitent que d'un seul des


deux aspects fonctionnels du processus concurrentiel, les thories actuelles de la concurrence aboutissent fixer comme critre d'efficacit du march
une rfrence abstraite et utopique correspondant
un tat du monde qui non seulement n'existe
pas dans la ralit concrte, mais qui, les choses
tant ce qu'elles sont, ne peut mme pas exister.
Bien que ce genre de logique soit commune la
plupart des idologies contemporaines - qui jugent
la ralit en fonction d'un tat idal de la socit,
au lieu de chercher comprendre d'abord pourquoi
les choses sont ce qu'elles sont -, une telle dmarche
est absurde. Pour trois raisons :
- Elle a un caractre tautologique. L'ide impli10. Cf. J.K. Galbraith et Nicole Salinger, Tout savoir ou
presque sur l'conomie, ditions du Seuil, 1978.
11. Notons de la mme faon que les chefs d'entreprise
qui sont les premiers dnoncer le caractre irraliste des
systmes de reprsentation du fait concurrentiel par les conomistes, sont. aussi les premiersk lorsqu'il s'agit de prendre
des mesures concrtes pour renrorcer le march, recommander des actions directement inspires de ces thories.
Telle est la confusion qui, du fait des thories conomiques
dominantes, rgne en la matire...

Ne tuons pas la concurrence...

227

cite sur laquelle est fonde l paradigme traditionnel


se ramne en fin de compte la formulation suivante : elle consiste, comme le rappelle Hayek dans
un de ses plus rcents crits 12, mettre en lumire
le fait que lorsque certaines conditions sont runies
- celles que nous avons voques au dbut de ce
chapitre -, le sytme concurrentiel permet d'obtenir
une allocation des ressources dont le degr d'efficience est quivalent celui qui pourrait tre ralis
par un dictateur omniscient, ayant accs l'ensemble
des donnes conomiques et sociales dissmines
dans la socit, et en mesure d'utiliser cette connaissance pour organiser les activits de ses sujets de la
manire la plus efficace possible. Moyennant quoi,
ceci revient considrer que si l'conomie de march
et de libre entreprise est une chose souhaitable, c'est
seulement dans la mesure o, ces conditions tant
remplies, elle conduit cet optimum.
Il est vrai que si ces conditions taient runies,
nous aurions le meilleur des mondes possibles. Nous
n'aurions pas besoin de dictateur pour nous dire ce
que nous devons faire pour arriver l'organisation
la plus efficiente possible. Le libre jeu de la comptition conomique suffirait faire merger la condition de ralisation de cet optimum, en crant une
situation telle que chaque entrepreneur, s'il dsire
maximiser ses profits sans compromettre ses chances
de survie, n'a d'autre solution que de produire la
quantit o le cot marginal de la dernire unit
vendue est gal au prix que lui impose le march.
D'un point de vue logique, il n'y aurait rien redire
cette dmarche intellectuelle s'il tait en notre
pouvoir de modifier les faits de manire les faire
concider avec les conditions du modle ainsi dfini.
Mais ce n'est plus le cas ds lors que l'on prend
conscience non seulement de ce que la ralit est
trs diffrente de l'tat du monde qu'il conviendrait
de raliser pour que le jeu spontan de la concurrence permette d'arriver l'optimum social, mais
aussi et surtout qu'il s'agit de faits qu'il n'est souvent pas en notre pouvoir de modifier. Par exemple,
12. Cf. Hayek, Government Policy and the Market , dans
Law, Legislation and Liberty (tome 3 : The Political Drder
of a Free People), pages 65 et suivantes.

228

Demain le libralisme

nOtls ne pouvons pas rendre l'information parfaite


puisque, dans une socit. complexe, comme nous
l'avons rappel en voquant les thories subjectives
de la connaissance, elle est par dfinition toujours
disperse, incomplte et imparfaite. De mme, il est
clair que la condition de multiplicit des producteurs, fabriquant et vendant des biens homognes
dans des conditions de cots identiques, est non seulement irraliste par rapport l'univers concret qui
est le ntre, mais est galement quelque chose qui
ne peut et ne pourra jamais tre ralis .. A tout
instant, toujours, certains lments tenant la technologie, la distribution gographique des ressources, la raret des talents, feront que seulement
quelques entreprises, voire une seule entreprise,
seront en mesure de produire des biens ou des services des cots ingalables par d'autres.
Dans ces conditions, juger la concurrence par rapport un monde idal et utopique dont les proprits
dpendent de faits qu'il est impossible de raliser
concrtement, est un non-sens intellectuel.
- Cette dmarche repose sur un concept autocontradictoire. Le problme n'est pas seulement
que nous jugeons ainsi la concurrence par rfrence
une situation idale dont les proprits tiennent
des hypothses qui, sauf exceptions dans certaines activits particulires, n'existent pas, 'et qu'il
n'est pas en notre pouvoir de faire apparatre; il
est aussi qu'il s'agit d'hypothses dont il ne serait
mme pas dsirable que nous puissions les faire apparatre.
Il ne faut, en effet, pas perdre de vue que, comme l'a fait
observer l'conomiste amricain Frank Knight, il Y a
dj longtemps de cela, une conomie qui serait proche
de remplir les conditions de la concurrence pure et parfaite est une conomie qui, loin de nous rapprocher du
Nirvana dcrit par la thorie, nous conduirait au chaos
et la dictature, du fait de l'effondrement inluctable du
systme de march dcentralis 13 .
La raison de ce paradoxe est simple. Elle tient
ce que, dans un tel univers d'omniscience gnrale,
13. Cf. Frank 'H. Knight,Risk, Uncertainty and Profit (Chicago, 1921).

Ne tuons pas la concurrence...

229

la disparition de tout risque conomique et l'absence


d'incertitude, en rduis~t nant le rle que jouent
dans le processus concurrentielles qualits personnelles de . l'entrepreneur - l'aptitude et le g01t du
risque, le flair de l'avenir, l'instinct du march, la
vigilance aux opportunits nouvelles ... .......;., d'une part,
provoqueraient l'limination inluctable et dfinitive
des plus petits par les plus gros 14, d'autre part,
conduiraient rendre les stratgies d'entente et de
coalition infiniment plus stables et infiniment plus
payantes qu'elles ne le sont dans l'univers rel mais
imparfait qui est le ntre. Dans un livre o elle critique les thses de Pierre Mass sur le rle du Plan
en tant que rducteur d'incertitudes , l'conomiste
anglo-suisse Vera Lutz dveloppe l'ide selon laquelle
l'conomie de march suppose par dfinition un
monde imparfait pour exister et perdurer 111 :
La parfaite fluidit de l'information, crit;elle, loin
d'entretenir une situation de concurrence atomise; mnerait au contraire une lo~que de monopolisation universelle, conforme aux prdictions de Marx, et dbouchant
14. Dans l'univers concret, c'est prcisment l'existence de
l'incertitude et donc du risque. 9-ui empche le libre fonctionnement du march de condwre l'crasement des plus
petits par les plus gros, dans la mesure o si les petits sont
parfois capables de tailler des croupires aux plus forts,
c'est parce que l'art de savoir interprter l'avenir et d'intgrer l'incertitude est une qualit humaine indpendante de
l'assise financire ou de la dimension absolue de la firme.
Ainsi, c'est l'incertitude du monde dans lequel nous vivons
qui est le creuset du renouvellement permanent de la concurrence, et donc le mcanisme qui permet au march de
survivre aux forces d'limination de certains par d'autres.
- Toutes dimensions que la thorie de la concurrence pure
et parfaite ne prend pas en compte.
.
15. Cf. Vera Lutz, Central Plannif!g for the Market Economy (An Analysis of the French Theory and Experience),

Longmans, Londres, 1969. Adoptant une attitude trs baykienne, Vera Lutz, explique que ce sont les frictions mme
du march qui font que, dans l'univers imparfait qui est le
ntre, l'conomie de march se rvle la forme la plus efficace d'organisation conomique. Supprimer ces frictions, si
c'tait en notre pouvoir, non seulement dc;lencherait le processus de monopolisation universelle voqu ci-dessus, mais
priverait l'conomie de march de toute utilit sociale. Ce
qui montre bien l'absurdit d'une approche qui consiste
iaentifier conomie de march et concurrence pure et parfaite.

230

Demain le libralisme

invitablement sur la prise en main de l'conomie par un


pouvoir central.
.
Autrement dit, s'il tait en notre pouvoir de raliser les conditions de la concurrence pure et parfaite, c'est la destruction mme des institutions
fondamentales de l'conomie de march que, paradoxalement, nous contribuerions.
Est-il ainsi cohrent de faire de ce qui est non
seulement une impossibilit concrte, mais galement
un concept auto-contradictoire (au sens hglien du
terme), la base mme de tout notre systme d'action
et d'intervention conomique? Est-il rationnel de
prendre pour rfrence une situation qui non seulement sonnerait le glas des institutions que nous
entendons prcisment consolider, mais aussi priverait ces institutions de toute signification sociale?
Il est regrettable que la fascination qu'exerce depuis
prs d'un sicle le schma de la concurrence pure
et parfaite ait conduit la science conomique vacuer du champ de sa rflexion des questions aussi
fondamentales. Ce faisant, nous avons perdu de vue
que la thorie de la concurrence pure et parfaite,
si elle constitue un remarquable instrument d'analyse
thorique, recle aussi une srie de contradictions
internes qui lui erilvent en ralit toute pertinence
opratoire du point de vue de l'action politique et
conomique concrte.

- Cette dmarche, enfin, se trompe de question.

La thorie conomique nous enseigne que l'optimum

social est atteint lorsque tous les producteurs produisent juste la quantit qui correspond au point o
leur cot marginal est gal au prix impos par. le
march. Elle nous montre aussi que lorsque les
conditions de la concurrence pure et parfaite sont
ralises - lorsque le nombre de producteurs est
suffisamment grand pour qu'aucun d'entre eux
n'exerce d'influence significative sur la demande
venant des consommateurs -, ce point correspond
galement au volume de production qui maximise
le profit des entrepreneurs. Ce qui signifie que, dans
de telles circonstances, le libre jeu de la concurrence
suffit pour que les entreprises se fixent comme objectif de produire juste le volume qui correspond.

Ne tuons pas la concurrence...

231

l'usage social le meilleur possible des ressources de


la collectivit.
Dans la ralit, les choses sont diffrentes. Le point
de production correspondant l'optimum pour la
socit est rarement le mme que' celui qui assure
la maximisation du profit individel de l'entrepreneur.
Ce dernier est gnralement infrieur au premier.
Le rsultat est que, si on laisse ,l'entrepreneur libre
d'agir sa guise, son intrt personnel le conduit

produire moins que ce qui est de l'intrt de la collectivit qu'il produise. La diffrence reprsente une

perte sche, en termes de bien-tre, pour la socit.


Le libre jeu des intrts personnels ne suffit donc
pas assurer, comme dans une situation de concurrence pure et parfaite, la meilleure allocation possible des ressources.
.
Nous en tirons la conclusion que, lorsque le libre
fonctionnement du marck ne permet pas de raliser spontanment cette situation idale dans laquelle
le libre jeu des intrts et des motivations individuelles suffit inciter les entrepreneurs adopter une
politique de production compatible avec la recherche
de l'optimum social, il est alors justifi de recourir
au pouvoir rglementaire de la puissance publique
poUr' contraindre les entreprises adopter un comportement de gestion se rapprochant de celui qui
serait le leur si elles se trouvaient dans un environnement proche de celui de la concurrence pure et
parfaite. Cela parat logique, mais en fait les choses
ne sont pas aussi simples.
Il est vrai que, dans de telles circonstances, l'action
d'un dictateur omniscient en mesure d'exiger de chaque entreprise qu'elle dveloppe sa production jusqu'au point o ses prix .couvriraient tout juste ses
cots marginaux de production, permettrait d'amliorer l'efficacit de l'usage que la socit fait de ses
ressources. Mais si, prcisment, nous avons recours
au systme du march et de la concurrence comme
instrument d'organisation conomique, c'est parce
qu'un tel tre omniscient n'existe pas; c'est parce
que, comme nous l'avons voqu prcdemment, le
march est une technique qui permet de m,obiliser
davantage d'informations, de connaissances et de'
talents au profit de la coordination des multiples
projets individuels que n'importe quelle autre tech-

232

Demain le libralisme

nique d'organisation sociale. Dans ces circonstances,


juger des rsultats du processus concurrentiel par
rapport la situation hypothtique que permettrait
d'atteindre l'intervention d'un pouvoir omniscient
est un non-sens, puisqu'un tel pouvoir d'omniscience .
n'existe pas et qu'il n'est pas en notre pouvoir de
.le faire apparaitre. Cela n'a pas plus de sens qu'un
scientifique qui jugerait le rsultat de ses expriences
en fonction de l'ide qu'il se faisait a priori de ce que
ces rsultats devraient tre. Que dirait-on d'un tel
chercheur? Qu'il trahit tous les canons de la rigueur
scientifique. C'est pourtant ce type de raisonnement
que se rattachent toutes nos conceptionS! actuelles
en matire de politique de concurrence.
Le problme, comme le rappelle Hayek, n'est pas
de juger le degr de concurrence effective en mesurant l'cart qui existe entre la ralit et un ensemble
de normes idales fixes Plr rfrence un tat du
monde hypothtique qui, en tout tat de cause, ne
peut pas exister; mais d'apprcier si, en prenant le
monde tel qu'il est, d'autres procdures que le libre
jeu du march permettraient d'arriver des rsultats
moins imparfaits que ceux du march, mme imparfait.
Dans ces circonstances, il importe peu que le march soit parfait ou imparfait. Ce qui importe, c'est
l'efficacit de fonctionnement des mcanismes qui,
dans une conomie de libre entreprise et de libre
concurrence, ont pour fonction de contribuer assurer la meilleure production, la meilleure mobilisation
et la meilleure diffusion possible de l'ensemble
d'informations et de connaissances que les agents
conomiques sont seuls pouvoir dcouvrir, possder ou transmettre. Or, paradoxalement, ce sont ces
mcanismes mme qu'affectent les politiques de
concurrence dduites du schma de pense traditionnel.
.
111.- Parce qu'elles ont pour dfaut de poser les

problmes en termes statiques et irralistes, nos


thories actuelles de la concurrence conduisent
sous-estimer systmatiquement la contribution
relle que le march, tel qu'il fonctionne d(,lns
les faits, apporte l'amlioration du bien-tre

Ne tuons pas la concurrence...

233

de la socit. Elles inspirent des politiques qui


ont pour consquences de rduire l'efficience du
march, alors mme que leur objectif est de l'amliorer.
Rptons-le : la raison d'tre de l'conomie de
march de type concurrentiel n'a rien V9ir avec les
proprits qui seraient celles d'un systme d'organisation conomique rpondant aux caractristiques
du modle de la concurrence pure et parfaite. Ce
n'est pas parce qu'un tel systme conduirait un
tat d'efficacit quivalent celui que serait susceptible de raliser un dictateur omniscient, que nous
sommes attachs aux institutions de la libre entreprise.
La libre entreprise et la libre concurrence sont
choses souhaitables parce qu'il s'agit d'institutions qui permettent de raliser un tat du monde
o:
- sera produit tout ce que quelqu'un sait produire
et vendre un prix suffisamment rentable pour luimme, et en mme temps suffisamment bas pour que
des consommateurs acceptent volontairement d'acheter ce produit (bien ou serVice) de prfrence
d'autres utilisations possibles de leur pouvoir
d'achat
- ce 'qui est produit l'est par des entreprises produisant ce qu'elles fabriquent des coftts au moins
aussi bas que ceux que devraient supporter des
concurrents ventuels dsireux de produire le mme
type de bien ou de service;
- tout ce qui est vendu l'est des prix plus bas,
ou tout au moins aussi bas que ceux que devrait pratiquer tout nouveau producteur susceptible d'entrer
sur le march.
Certes, ces rsultats sont relativement modestes
par rapport ce que permettrait de raliser l'intervention d'un dictateur omniscient, ou encore le fonctionnement d'un march ~pondant aux caractristiques de la concurrence pure et parfaite. Ce sont eux
nanmoins qui fondent la lgitimit de l'conomie
de march dans la mesure o, l'homme tant par
nature un tre dont les connaissances sont ncessairement limites, et dont les actes sont toujours fail-

234

Demain le libralisme

libles, nous ne connaissons pas, dans le monde tel


qu'il est, d'autre mthode que le processusconcurrentiel susceptible de nous mener de tels rsultats,
aussi imparfaits soient-ils.
Nous ne devons cependant pas perdre de vue que,
mme si ces rsultats sont relativement modestes,
ils ne sont ralisables que parce que le systme de
l'conomie concurrentielle repose sur la libert
donne chacun d'utiliser les informations dont il
dispose sur son environnement pcSur la poursuite de
ses propres fins . C'est seulement lorsque cette
libert existe que le systme de march permet d'arriver au moins ce niveau de rsultats; la libert
tant le mcanisme qui, dans un tel systme d'organisation, en laissant jouer la motiw'Qon de l'intrt
individuel, permet d'assurer. la mobilisation et la
diffusion d'un niveau de connaissances suprieur
tout ce qui pourrait tre ralis par d'autres techniques.
Or quoi aboutissent nos conceptions actuellement
dominantes? Dans le monde concret de tous les
jours, l'intrt personnel des producteurs et la
libert qui leur est laisse d'adopter le type de comportement individuel que cet intrt leur dicte,
conduisent nombre de ces producteurs vendre
des prix suprieurs leurs cots marginaux, mme
lorsque la vente au cot marginal leur laisserait une
marge de profit raisonnable. On en dduit que ces
producteurs ralisent des super-profits anormaux,
qui nuisent la collectivit dans la mesure o le
degr d'efficience d'une socit o ce type de situation abonde est infrieur celui qui serait atteint
dans une socit o tous les producteurs seraient
contraints d'aligner leurs prix sur leurs cots marginaux. Moyennant quoi, on en conclut que la recherche de la plus grande efficacit possible impose que
l'on contraigne ceux qui, du fait des imperfections
du march, sont en mesure d'obtenir pour leurs produits plus que le cot marginal de la dernire unit
vendue, vendre au cot marginal. D'o toutes les
politiques modernes de n,ationalisation, de contrle
des prix ou des marges, ou encore de concurrence
qUi, sans ncessairement chercher atteindre parfaitement cet objectif (dont on est conscient qu'il
est concrtement irralisable), s'inscrivent nanmoins

Ne tuons pas la concurrence...

235

dans cette ligne de pense 16. Qu'elles interviennent


directement dans la gestion des entreprises, ou
qu'elles consistent interdire et rprimer certains
types de comportements, ces politiques sont fondes
sur l'ide implicite qu'il est possible d'amliorer le
bien-tre global de la socit en empchant les entreprises de raliser des profits plus levs que ceux
dont elles auraient la jouissance dans une situation
se rapprochant de l'idal de la concurrence pure et
parfaite.
U encore, tout cela parait parfaitement logique.
Cependant, il. est clair qu'en agissant ainsi, en dictant des rglements dont l'objectif est de contraindre
les producteurs adopter un type de comportement
qui n'est pas celui auquel les conduirait le libre jeu
de leur intrt personnel, on touche au cur mme
du mcanisme qui, bien qu'il ne conduise pas ncessairement l'tat du monde que permettrait de raliser une concurrence pure et parfaite, permet d'obtenir au moins ces rsultats, mme imparfaits, qui
assurent la supriorit de l'conomie de march et
de libre concurrence sur les autres formes d'organisation conomique et sociale. Comme l'crit Hayek,
si la concurrence parfaite n'existe pas, il n'est pas
possible de demander aux agents conomiques d'agir
comme si elle existait . On ne peut pas, sans se
contredire, se faire la fois' le dfenseur d'un systme dont les bienfaits collectifs tiennent ce que,
grce au jeu des intrts et des motivations individuelles, il permet tous de bnficier d'une somme
de connaissances que personne en particulier, ni
aucun groupe, ni aucune autorit ne possde , et en
mme temps pnaliser ceux qui utilisent cette libert
pour rechercher la maximisation de leur avantage
personnel. En pnalisant ceux-ci, c'est l'ensemble du
systme de motivation sur lequel repose la production des bienfaits de l'conomie de march que l'on
atteint; et c'est l'efficiene mme du mcanisme que
l'on rduit par rapport ce que cette efficience, bien
qu'imparfaite, serait en l'absence de telles pnalisations. Autrement dit, en croyant bien agir dans l'int16. Cf. la citation de Mme Christiane Scrivener mentionne
page 216.

236

Demain le libralisme .

rt de la collectivit, en ralit on aboutit n r sul


tatexactement inverse.
S'il est vrai que la rglementation traditionnelle
de la concurrence, en allant l'encontre des mca
nismes de motivation sur lesquels repose toute l'conomie du systme, conduit dans le long terme
rduire l'efficacit globale de la socit en raison
d'une moindre incitation la production efficiente
d'informations individuelles, il est non moins .vrai
que la collectivit peut, dans le court terme, nan
moins raliser certains gains du fait des contraintes
ainsi imposes certains producteurs. L'idal serait
alors d'tablir le bilan de ces coftts et avantages, afin
de choisir selon les circonstances et les marchs en
cause, le systme optimal. Mais cela aussi relve du
rve et de l'utopie, parce qu'il s'agit de grandeurs
strictement impossibles quantifier 17. En raison de
l'impossibilit concrte de dfinir de tels optimum
partiens , nous n'avons donc d'autre solution que
d'accepter comme dfinition empirique de l'optimum
l'tat du monde dont l'analyse logique nous montre
qu'il est celui qui, sans tre parfait, nous offre le
plus de garanties de nous mener la dcouverte de
l'information la plus complte .et la plus pertinente
possible par rapport aux multiples problmes
concrets de coordination que pose la vie quotidienne
dans une socit complexe. L'objectif de rfrence ne
. doit pas tre l'impossible, mais les rsultats modestes
bien que remarquables que le processus concurren
17. Non seulement on ne peut pas mesurer l'efficience de
la production d'information, mais pour contraindre les producteurs aligner leurs prix sur leurs coiits marginaux,
enCOre faudrait-il que le coiit marlrinal soit un concept que
l'on puisse valuer sans ambigut. Or cela est impossible.
Comme toutes les autres donnes, la technique de production
au moindre coiit est quelque chose dont la connaissance
nait du mcanisme .de confrontation concurrentielle. C'est
prcisment le' rle du processus concurrentiel que d'aider
les entrepreneurs, par une procdure de ttonnement p'roduc"trice d'informations, dcouvrir quelles sont les meilleures
techniques possibles de production, actuelles et venir. Il
s'agit de donnes qu'il n'est pas possible pour un observateur
xtrieur, neutre et dsintress, d'tablfr, donc de mesurer.
Bien souvent ceux qui dtiennent une telle information ou
connaissance n'en sont mme pas conscients, alors mme que
le march porte cette information la connaissance de leurs
concurrents.
.

Ne tuons pas la concurrence...

237

tiel permet d'atteindre lprsqu'on laisse les individus


libres de leurs choix et de leurs actions.
Il est vrai que dans une conomie de march libre,
il existe tout instant, en de multiples endroits, une
multiplicit de dsquilibres et de dfauts de coordination qui font que la socit ne fait pas le meilleur
usage de ses ressources. Mais c'est prendre le problme par le mauvais bout de la lorgnette que d'imaginer que ces inajustements constituent par euxmmes un indice suffisant permettant d'affirmer que
le march et les mcanismes de la concurrence ne
fonctionnent pas, ou fonctionnent insuffisamment.
Adopter une telle attitude signifie que l'on perd de
vue le fait que. nombre de ces dsquilibres sont
gnrateurs de messages qui jouent un rle clef dans
la chane des dcisions et ajustements successifs qui
mnent la coordination progressive des projets
individuels des producteurs ou des consommateurs.
Le problme de la socit n'est pas de dlguer
des experts agissant en son nom le soin de modifier
artificiellement des projets et des comportements
dont aucun observateur extrieur n'est en mesure
de connatre les dterminants objectifs; mais de
faire en sorte qu'un maximum d'individus ou
d'agents conomiques aient le plus grand intrt
personnel corriger leurs propres projets dans un
sens compatible avec la rsorption des dsquilibres
que le march porte peu peu leur connaissance.
Dans cette optique, le vrai problme ne vient pas
de :l'existence de dsquilibres, mais de l'existence
de facteurs qui font, soit que le march ne vhicule
plus aussi bien les informations ncessaires au bon
fonctionnement du systme 18, soit que des dcisions
qui seraient prises allant dans le sens d'un meilleur
ajustement des marchs ne le sont plus parce que des
lments extrieurs font que ceux. qui auraient t
motivs pour agir ainsi ne le sont plus ou le sont
moins.
18. Cas du contrle des prix ou des marges, cas des rglementations qui incitent l'entrepreneur consacrer de plus
en plus de ressources faire du lobbying politique ou .administratif plutt qu' faire son mtier, cas galement des
lgislations qui en protgeant les passagers clandestins ..
conduisent une production sous-optimale d'information...
Voir plus loin pages 338 et suivantes.

238

Demain le libralisme

A cet gard, concluent les conomistes relevant de


l'cole autrichienne, il faut bien voir qu'en concentrant toute notre attention sur une rfrence idale
dont la particularit est d'vacuer toute ide d'entreprendre et de ne pas prendre en compte le rle fondamental qu'exerce l'entrepreneur agissant dans le
processus de mobilisation des informations et
connaissances ncessaires la rgulation de nos
socits complexes, nous consacrons probablement
beaucoup trop d'efforts et d'nergie pourchas.ser
des crimes contre la concurrence et l'efficacit conomique . qui, certes, existent lorsqu'on se rfre au
schma statique de la concurrence, mais dont l'existence est beaucoup plus douteuse ds lors que l'on
rintroduit un vision dynamique de march et du
processus concurrentiel. Et le rsultat, comme aime
le faire remarquer Henry Manne, est que nous
vivons avec une thorie conomique et des lgislations qui font que, quoi qu'il fasse, l'entrepreneur
est toujours suspect :
S'il vend plus cher que ses concITents, c'est qu'il
profite d'une situation qui lui permet de raliser des
super-profits sur le dos des consommateurs; ce qui est
mal. S'il vend moins cher que les autres, on l'accuse de
dumping dloyal; ce qui est encore plus mal. Mais s'il
vend au mme prix que ses concurrents, c'est qu'il y a
sans doute entente entre eux; ce qui est le comble de
l'horreur 19.
19. Ce type de raisonnement, apparemment paradoxal, est
beaucoup plus rpandu qu'on le croit. Lorsque, par exemple,
le reporter de Que Choisir 7 constate que Darty vend dans
ses magasins parisiens, NOUS une marque diffrente vendue
plus chre, le mme matriel diffus moins cher par ses
concurrents, il en conclut que Darty se livre une manuvre
abusive qui lui permet d'empocher des surprofits. Mais lorsque, quelques paragraphes plus loin, il constate que dans la
rgion lyonnaise Darty coule d'autres produits au mme prix
~ue ceux pratiqus par ses concurrents locaux, il en dduit
1 existence d'une entente illgale (Que Choisir 7, mai 1979).
De la mme faon on a pu voir, quelques lignes d'intervalle, certains journalistes reprocher aux boulangers simultanment, soit de vendre plus cher que leurs confrres signe, selon eux, que la concurrence ne fonctionne pas, et de
ce que certains abusent de la libert des prix retrouve - ;
soit de vendre au mme prix, ce qui est encore. preuve de
ce que la concurrence ne fonctionne pas du fait d'ententes
volontaires ou implicites.

Ne tuons pas la concurrence..:

239

Allez donc vous y retrouver,... Ce n'est pas avec


de telles conceptions, souligne le disciple d'Hayek et
de Mises, Izrael Kirzner, que l'on peut esprer contribuer efficacement au renforcement de l'efficience d'un
march dont le rouage central reste l'entrepreneur
et l'acte d'entreprendre; - celui-ci tant pris au
sens large d'ouverture sur les informations provenant
de l'environnement et d'aptitude tirer rapidement
avantage de l'apparition d'opportunits nouvelles, qui
sont signes d'inajustements dont un entrepreneur
alerte peut tirer un parti personnel tout en contribuant amliorer l'usage social des ressources de
la socit 20.

20. Bien que nous ne faisions ainsi que l'eftleurer, le concept d'entrepreneur est tout fait central l'ide que le march concurrentiel, fond sur la libert de choix et d'action,
se justifie d'abord et avant tout en tant que procdure de
mobilisation et de diffusion de l'information dans une socit
comelexe. Si nous avons raisonn en termes d'individu, et
de libert individuelle et non en nous centrant sur l'entrepreneur et la libert d'entreprendre, c'tait pour ne pas alourdir l'expos et bien montrer que derrire ces notions tant
utiliseS, au point souvent de finir par tre uses, il y a un
problme beaucoup plus gnral : celui pos par l' conomique de la connaissance , auquel prcisment le march
constitue une forme de rponse, celle des socits complexes.
Le problme avec l'information et la connaissance est ~u'il
ne suffit pas que celles-ci existent pour tre socialement utiles.
Ce n'est pas parce que nous senons tous des ex:perts ayant
un niveau de connaIssance digne du polytechniCIen le plus
dou que le bien-tre de la socit en serait pour autant
plus lev. Le progrs vient d'abord et avant tout de l'exis. tence d'individus qui non seulement savent quelque chose,
mais aussi savent comment savoir, ou encore que faire .avec
ce qu'ils savent. Ainsi 'que le rsume Izrael KirZner dans son
livre Competition and Entrepreneurship : L'entrepreneur
n'en sait peut-tre pas autant que l'Xpert qui est son salari.
Mais, en un certain sens, l'entrepreneur est un agent cononiique qui possde une certaine forme de connaissance suprieure aux autres : il sait comment acqurir les connaissances
et informations qui lui font dfaut ou qui lui sont ncessaires pour assurer la ralisation de ses projets (il embauche
des experts); et il sait comment utiliser et appliquer ces
connaissances et informations pour maximiser les chances de ralisation de ses projets. La diffrence entre l'entrepreneur
et l'expert est que ce dernier s'il en sait plus, ne partage
pas cette aptitude et cette vigilance- tirer le meilleur. parti _
possible de l'information existante ou des possibilits offertes
par la mobilisation de connaissances autres que celles dont
il dispose. L'art d'entreprendre, le mtier d'entreprendre,

240

Demain le libralisme

constituent ainsi une forme trs particulire et relativement


rare de connaissance; une connaissance abstraite : celle de
savoir o acqurir l'information (ou toute autre ressource)
et comment l'utiliser pour son plus grand avantage." Cette
forme de connaissance - qu'Izrael Kirzner rsume dans le'
terme anglais alertness, dont il n'existe pas d'quivalent
franais - est fondamentale au processus de fonctionnement
du march.. Elle concerne non seulement l'entrepreneur au
sens traditionnel du terme, mais aussi tous ceux que nous
qualifions (voir le chapitre consacr l'analyse du march
politique) d'entrepreneurs sociaux - hommes politiques,
leaders syndicaux ou charismatiques, animateurs d'associations, etc. Le bien-tre de la SOCIt suppose que ceux qui
font montre de telles capacits cognitives soient en position
de les exercer pleinement.' Nous retrouvons l le rle crucial
de la libert de choix et d'action, ainsi que le problme du
systme de motivation destin faire que ceux qui jouissent
et tirent profit de cette libert le fassent dans un sens compatible avec les intrts globaux de la collectivit. Mais tout
cela ne change rien la prsentation ~lobale et abstraite que
nous avons faite de la thorie autrichienne du march. et du
processus concurrentiel.

II

Marchs et monopoles
des vrits pas si videntes
Nous vivons tous avec l'ide que l'intensit du
processus concurrentiel est troitement lie au degr
de concentration de l'industrie. Lorsqu'un secteur
industriel se caractrise par la prsence d'une ou
plusieurs firmes dominantes, ralisant elles seules
une proportion importante de la production, nous en
dduisons qu'il s'agit d'une situation o le fonctionnement de la concurrence a toutes chances d'tre
fauss par le pouvoir de domination que les entreprises les plus puissantes exercent par rapport
leurs rivales de moindre dimension, ou par rapport
leur clientle. Plus la concentration est forte, nous
dit-on, plus il y a de chances pour que les entreprises
du secteur concern (ou, tout au moins certaines
d'entre elles) aient, n matire de production,
d'investissement, de politique de prix ... , un comportement qui s'loigne de l'optimum conomique et leur
permet de prosprer au dtriment du consommateur,
en ralisant des super-profits indus dont elles ne
pourraient pas bnficier si la structure de l'industrie tait plus concurrentielle . Et cela pour deux
raisons. D'abord parce que, lorsque le nombre de
producteurs en concurrence est faible, il est plus
facile pour eux de s'entendre et de mettre au point des
pratiques d'action concerte (ententes, cartels ...);
ensuite parce que de telles situations d'oligopole,

242

Demain le libralisme

comme l'a formul un jour un document manant


d'une commission d'enqute du Snat amricain 1,
tendent produire des rsultats conomiques
quivalents ceux d'une entente, m2me lorsqu'il n'y'
a pas collusion explicite des producteurs . C'est ce
que Harold Demsetz appelle The Market Concentration Doctrine 2 .
Cette approche est tellement ancre dans les
esprits qu'elle fait partie de ces ides que personne,
aujourd'hui, n'oserait dcemment remettre en cause.
D'une part, les mesures du taux de concentration sont
devenues l'instrument standard utilis par les conomistes chaque fois que leur problme est d'apprcier
quel est, dans un secteur donn, le degr de la
concurrence industrielle (rle de baromtre). D'autre
part, le suivi attentif de l'volution des parts de
march tient une place de plus en plus essentielle
dans les dispositifs de contrle de la concurrence.
Enfin, sous l'influence d'auteurs dont les talents
d'crivain l'emportent souvent sur les comptences
scientifiques - Galbraith, par exemple -, une large
partie de l'opinion publique est convaincue que le
degr d'intensit de la concurrence ne cesse de se
rduire comme une peau de chagrin du fait du dveloppement des grandes entreprises.
Pourtant, ce sont prcisment cette approche et
les conclusions que nous' en tirons habituellement
que les nouveaux conomistes amricains n'hsitent .'pas remettre en cause. Si, disent-ils, une
certame poque, les tudes thoriques et empiriques
ne semblaient gure laisser de doute sur le sens de
la liaison entre taux de concentration et effets de
monopole, ce n'est plus le cas aujourd'hui. Pour
comprendre le sens de cette remise en cause, il est
ncessaire de faire un rappel historique de la faon
dont les ides actuelles en matire de concentration
industrielle et de concurrence ont acquis droit de
cit.

1. U.S. Congress, Role of the Giant Corporation (Washington, 1969);


.
2. Harold Demsetz, The Market Concentration Doctrine
(An Examination of Evidence and a Discussion of Policy),
American Enterprise Institute, 1973.
.

Ne tuons pas la concurrence...

243

The Market Concentration Doctrine

Fait peu connu, l'ide qu'il existerait une relation


troite entre concentration et effets de monopole est
relativement rcente. Comme tant d'autres donnes
. de la thorie conomique contemporaine, cette hypothse ne date vritablement que des annes 1930.
Jusque-l, les conomistes considraient que ce n'est
pas parce que certaines industries taient domines
par qu~lques entreprises, et s'loignaient ainsi du
schma idal de la concurrence parfaite que cela se
traduisait ncessairement par une diminution apprciable du degr de rivalit entre les producteurs, et
une rduction sensible des gains d'efficacit apports
par le processus concurrentiel. Pour un homme
comme Joseph Schumpeter, la prsence d'oligopoles
ne posait gure de problmes, pour autant que la
dynamique de la concurrence cratrice continuait
de jouer. Par ailleurs, on se fait souvent une ide
fausse sur les origines de la lgislation antitrust
amricaine : le Sherman Act de 1890 n'a jamais t
conu comme une arme destine faire obstacle aux
phnomnes de concentration industrielle en soi "
son objectif tait la rpression des actes visant
rduire artificiellement la pression de la concurrence
par la constitution d'ententes ou de cartels, ou par
l'usage de pratiques commerciales dloyales. Lorsque
la justice amricaine a ordonn en 1911 le dmantlement de l'empire Rockefeller, ce n'est pas en
raison de la position de quasi-monopole de la Standard Oil sur le march des produits ptroliers (elle
reprsentait 85 % de l'industrie amricaine du raffinage en 1880), mais parce que l'on souponnait la
Standard Oil d'avoir utilis des moyens dloyaux
pour liminer ses rivaux, et assurer ainsi sa domination ..
C'est seulement sous l'administration Roosevelt
que les Amricains ont commenc considrer qu'un
degr de concentration des marchs industriels du
niveau de celui qu'ils observaient alors pouvait tre
incompatible avec le bon fonctionnement d'un systme de march et de concurrence .. Certains y ont
mme vu une des causes de la gravit et de la dure
de la Crise. A cet gard, les travaux de Chamberlin

244

Demain le libralisme

et Joan Robinson sur la thorie de la Concurrence


o~t sans aucun doute jou
un rle important. Mais le facteur le plus dcisif dans
la gense de l'association concentration/monopole
est, en 1935, la publication de l'tude du professeur
Gardiner Means rvlant l'existence d'une relation
positive entre le degr de flexibilit des prix industriels et le taux de concentration des entreprises 3.

imparfaite (1931 et 1933)

Dressant une table des variations mensuelles de prix


pour les annes 1926-1933, Means dcouvre en effet que la
frquence des mouvements de prix varie beaucoup d'une
industrie l'autre. Dans certains secteurs, les prix varient
trs frquemment alors que dans d'autres, les prix n'ont
pratiquement pas boug tout au long de la priode tudie, et cela en dpit des spectaculaires retournements de
conjoncture qui ont affect l'conomie des Etats-Unis. Il
en dduit que, dans certaines industries, les entreprises
ont les moyens de fixer leurs prix indpendamment des
contraintes classiques du march. Pour dcrire ce phno- .
rnne, il invente le concept de prix administrs; expression qui signifie que dans certains secteurs, les modes de
fix~tion des prix chappent la logique classique de
l'offre et de la demande, et sont davantage commands
par les proccupations de scurit des managers que par
les variations relles des cots et de la demande.
Poussant plus loin ses investigations, il dmontre en
1939 4 que les secteurs o les situations de prix administrs sont apparemment les plus rpandues sont ceux o
les taux de concentration sont les plus levs - ce qui
tend confirmer l'ide que le pouvoir de contrle de l'entreprise sur son march est positivement corrl avec le
taux de concentration du secteur auquel elle appartient.
C'est alors que prend en fait naissance la thone galbraithienne d'une conomie domine par des groupes gants
dont les leviers de commande sont entre les mains d'une
classe de technocrates gestionnaires chappant aux contraintes concurrentielles du marchtraditionneI 5
3. Gardiner Means lndustrial Prices and Their Relative
lnflexibility (Senate bocument 13, 17 janvier 1935).
4. Gardiner Means, The Structure of the American Economy. National Resources Committee, Washington, 1939.
5. Ainsi que le rappelle le journaliste Leonard Silk, c'est
ds la fin des annes 30, alors qu'il venait de terminer sa
thse sur les modes de fixation des prix dans le secteur agroalimentaire amricain pendant les annes de la grande dpression, q,ue Galbraith acquit tous les ingrdients de sa thorie
qui flUt du dclin de la concurrence dans les industries

Ne tuons pas la concurrence...

245

En dpit de l'influence qu'elles exercrent auprs


des fonctionnaires de l'administration amricaine
d'avant-guerre, les thses de Means mirent un certain
temps avant d'acqurir rellement droit de cit
auprs de la communaut scientifique. Mais tout
changea au dbut des annes 50 lorsqu'un autre
conomiste amricain, Joe S. Bain, professeur
Berkeley, partir d'une tude statistique portant sur
quarante-deux industries, montra qu'il existait une
forte corrlation entre le niveau des taux de profit
et le degr de concentration des structures industrielles 6. Dans les secteurs les plus concentrs, le
taux mdian de profit tait de 11,8 %; dans les
industries les moins concentres, de 7,5 % seulement.
Une telle diffrence ne pouvait s'expliquer seulement
par des hasards statistiques. Elle confirmait empiriquement l'hypothse que le degr de concentration
pouvait tre utilis comme une bonne mesure
d'approximation de l'intensit des situations de monopole. C'est alors qu'conomistes et pouvoirs publics
commencrent se proccuper srieusement de l'incidence des phnomnes de concentration sur le fonctionnement de l'conomie de march et son efficacit.
Bien sr, la vague de concentrations industrielles et
financires des annes 60 - l'essor des multinationales, conglomrats, fusions ... - joua un rle important dans la modification des attitudes l'gard des
problmes poss par la croissance de la dimension
des entreprises. Mais l'ensemble des ides et concepts
associs ce que Harold Demsetz rsume sous la
structures oligopolistiques ou monopolistiques le vritable
responsable des difficults croissantes que les pouvoirs publics
rencontrent dans leurs efforts de rgulation de l'activit conomique, de l'emploi et de la hausse des prix. L'ide selon
laquelle la concentration croissante des structures industrielles est le vritable phnomne qui rend les politiques
montaires ou budgtaires de plus en plus inoprantes - ce
qui rend invitable le dveloppement d'un contrle croissant
de l'conomie par les pouvoirs publics -, n'est en fait qu'une
nouvelle version de la thse qui, la suite des travaux de
Means, fit un temps fortune en expliquant l'accentuation des
fluctuations conomiques par l'agp-avation des phnomnes
de monopole au sein de l'conOmIe amricaine. Cf. Leonard
Silk, The Eeonomists (1976, Basic Books).
6. Ioe S. Biln Relation of Profit-Rate to Industry Concentration, 1936-1946 ", Quaterly Journal of Economie, aot 1951.

246

Demain le libralisme

formule de Market Concentration Doctrine n'aurait pas acquis l'influence qu'elle a aujourd'hui si,.
auparavant, la recherche empirique n'avait apport
les lments scientifiques confirmant le bien-fond
conomique du rflexe de mfiance de certaines catgories de l'opinion publique l'gard des consquences sociales des mouvements de concentration. De ce
point de vue, les tudes de Gardiner Means et de Joe
Bain ont incontestablement jou, et jouent encore,
un rle considrable dans la formation des ides et
des modes aujourd'hui dominantes en matire de
march, de structures industrielles, de concurrence
et de politique de la' concurrence.
.

Nouvelles vues sur les priX administrs


Ce rappel historique tait ncessaire car c'est prcisment sur une rvision critique des travaux de
Means et de Bain que se fonde la, remise en cause
des nouveaux conomistes .
Prenons par exemple le problme des prix administrs et la conclusion qui en est tire que l'conomie capitaliste moderne est de plus en plus domine
par un ensemble de grandes entreprises en mesure
de soustraire leur gestion aux contraintes du march
et de la loi de l'offre et de la demande.
.
Dans les annes 60, George Stigler et un autre professeur de Chicago, James Kindahl (aujourd'hui
l'Universit du Massachusetts), entreprennent de
refaire l'tude mene par Means dans les annes 30.
Mais au lieu de fonder leurs observations sur les
listes officielles de prix publies par les fabricants,
comme l'avait fait Gardiner Means, leur analyse
porte sur les prix rellement facturs, tels qu'ils
ressortent d'une enqute effectue directement
auprs d'un chantillon d'acheteurs. Que dcouvrentils? Que si l'on se rfre aux prix rellement pratiqus - rabais, primes et conditions spciales tant
alors pris en compte - au lieu de se fier aux tarifs
publics des entreprises, les diffrences de comportement en matire de prix sont beaucoup plus attnues que ce qui avait t prcdemment observ.
L'indice statistique utilis par Means, celui du Ministre du Travail, expliquent-ils, aboutit en effet

Ne tuons pas la concurrence...

247

minorer le nombre de changements de prix par rapport ce qui se passe rellement; et cela surtout
dans les secteurs o, selon Means, les prix taient
apparemment les plus rigides. Moyennant quoi,
concluent-ils, il n'est pas vident que le degr de
rigidit des prix est ncessairement plus important
dans ls secteurs industriels les plus concentrs 7.
La relation entre rigidit du systme de prix et taux
de concentration est beaucoup plus faible, pour ne
pas dire ngligeable, par rapport celle qui avait t
mise en' vidence avant la guerre. Et cela pour des
raisons de pure technique statistique.
Stigler et Kindahl ne nient pas l'existence du phnomne des prix administrs. Au contraire. Dans le
monde rel, constatent-ils, l'ajustement du prix des
transactions aux variations des conditions du march
se fait selon un processus qui diffre beaucoup du
schma simpliste et instantan de la thorie de l'offre
et de la demande. Celui-ci ne fonctionne rellement
que pour des catgories trs spcifiques de produits
trs standardiss, trs homognes, et faisant l'objet
de transactions portant sur des volumes levs impliquant un grand nombre d'acheteurs et de vendeurs
(produits agricoles, matires premires, marchs
financiers, marchs des changes ...). Mais, concluentils, le fait que les prix des produits industriels modernes soient relativement rigides ne suffit pas apporter la preuve d'un dclin du degr effectif de la
concurrence dans nos conomies contemporaines.
Ainsi que le rsume Harold Demsetz : Les rsultats de
Stigler et Kindahl ne permettent pas de dmontrer l'inverse; mais, tout le moins, ils montrent que toutes les
thories sur le pouvoir monopolistique des grandes entreprises reposent sur des fondations empiriques beaucoup
moins solides que le croient ceux qui s'en font les porteparole.
.
Les travaux de Stigler et Kindahl sont peu connus
du grand public parce qu'ils se situent un niveau
de dbat scientifique trs labor. Mais ils sont trs
importants, pour deux raisons: d'abord parce que
7. George Stigler et James Kindahl, The Behavior of Industrial Priees, National Bureau of Economic Research, New

York, Columbia University Press, 1970.

248

Demain le libralisme

leurs rsultats sont corrobors par les conclusions


d'autres tudes menes la mme poque concernant l'influence des phnomnes de concentration
industrielle sur le dveloppement de l'inflation;
ensuite parce. qu'ils conduisent une nouvelle interprtation du phnomne des prix administrs qui
n'a rien voir avec les problmes de concurrence,
de pouvoir de monopole ou de concentration industrielle.

Inflation et concentration
Dans l'entre-deux-guerres, ce qui proccupait
Means et les conomistes amricains de l'poque,
c'tait l'inflexibilit la baisse des prix de certaines
industries, alors que partout ailleurs le niveau gnral des prix de gros ne cessait de s'effondrer. Aujourd'hui, le problme s'est compltement invers. La
proccupation numro un vient de l'inflation. A l'ide
que la rigidit des prix des secteurs industriels
modernes .tait responsable du chmage, a naturellement succd l'ide, propage par Galbraith et qui a
t dfendue par Gardiner Means en 1958 devant une
commission d'enqute du Snat 8, que cette rigidit,
spcifique aux grandes entreprises des secteurs
concentrs, pouvait tre responsable de l'inflation.
Par quel processus? L encore, tout simplement par
le fait que les grandes entreprises bnficiant d'un
effet de domination sur leur march, sont dans une
position qui leur permet de planifier leurs politiques
.de prix en fonction d'objectifs long terme de croissance et de puissance, sans trop tenir compte des
contraintes immdiates du contexte de la demande
qui, lui, pse beaucoup plus lourdement sur les
firmes moins puissantes.
Si Galbraith, comme le fait judicieusement remarquer Milton Friedman dans son petit pamphlet
Contre Galbraith D, ne s'est jamais donn la peine de
8. Hearings on Administered Prices before the Subcommittee
on Anti-trust and Monopoly of the Committee on the Judiciary. US Senate, 1958. Parts l, IX, X.
9. Milton Friedman, Contre Galbraith. Economica - Association pour l'Economie des Institutions, Paris, 1977'.

Ne tuons pas la concurrence...

249

tester empiriquement la valeur scientifique de ses


hypothses, d'autres l'ont fait pour lui. Au dbut des
annes 60, par exemple, Horace Depodwin et Richard
P. Seldon ont essay de voir si, pour les annes
1953-1959, il existait une relation positive entre les
hausses des prix industriels et le degr de concen-'
tration des marchs. Leur tude porte sur 322 lignes
de produits. Conclusions ?
1. Il n'existe aucune corrlation significative entre
le nombre ou la taille des entreprises d'une industrie
et la frquence ou l'amplitude des variations de prix
enregistres dans ce secteur.
2. Il n'y a aucune corrlation apparente entre le
degr de concentration Aes secteurs industriels tudis et le rythme de hausse de leurs prix.
Au total, concluent ces deux chercheurs, les diffrences de structure industrielle n'expliquent pas plus
de 9 % de la hausse des prix intervenue au cours de
cette priode 10.
En 1966, un professeur de l'Universit de l'Etat du
Wisconsin, Leonard W. Weiss, aboutit des conclusions similaires, partir d'une tude utilisant un
appareillage conomtrique plus complexe que les
prcdents. Rien, crit-il, ne permet de conclure
une liaison stable et permanente entre inflation et
phnomnes de concentration 11. Enfin, plus rcemment, un conomiste belge de l'Universit de Louvain
s'est livr un travail similaire appliqu aux conomies europennes. Il arrive au mme rsultat 12. Les
coefficients de corrlation sont soit ngatifs, soit non
significatifs.
Bien que cet argument joue encore un rle important dans les dbats politiques, notamment et surtout en France, l'ide que l'volution des structures
industrielles modernes constitue un facteur explicatif
10. Horace Depodwin et RichardSeldon, Business Pricing
Policies and Inflation ", Journal of Political Economy, avril
1963.
11. Leonard Weiss, Business Pricing Policies and Inflation
Reconsidered ", Journal of Political Economy, avril 1966.
12. Louis Phlips, Business Pricing Policies. Sorne Evidence
from the EEC . Pour une revue synthtique du dbat, voir
galement Steven Lustgarten, Industrial Concentration and
Inflation, American Enterprise Institute, Washington, juin
1975.

250

Demain le libralisme

important de l'inflation contemporaine est un fait


qui, non seulement n'a aucun foncement thorique
valable - comme le dmontre Aildr Fourans, dans
son ouvrage Sauver l'Economie lB - mais encore ne
repose sur aucune preuve srieuse.
..

Prix administrs et cotUs de transaction


Tout ce dbat sur les prix administrs nous offre
en fait une nouvelle illustration de ces aberrations
intellectuelles auxquelles conduit la fascination
qu'exerce sur les conomistes (et les non-conomistes) le traditionnel schma de la concurrence pure.
et parfaite. Car, en ralit, Means et ses successeurs
ont consacr leurs efforts et leur nergie poser un
faux problme.
cr La question, comme le fait en effet observer le professeur Robert Clower, de l'Universit de Californie (Los
Angeles), n'est pas de savoir si les pratiques des grandes
entreprises modernes en matire de gestion de prix contribuent ou non aggraver l'inertie et les rigidits de notre
systme de march; mais de savoir si, dans le monde
imparfait qui est le ntre, les rigidits associes aux pratiques de prix posts conduisent une allocation des ressoUrces moins efficace que celle qui serait la ntre si, au
lieu de laisser jouer les mcanismes du march et de la
libre-entreprise, nous adoptions un autre systme d'administration des prix 14.
.
Autrement dit, l encore, le problme n'est pas
d'apprcier dans quelle mesure le dveloppement des
pratiques de prix administrs contribue nous loigner de ce qui se passerait si le march fonctionnait
selon des normes plus proches du modle idal4e
fonctiomiement des prix que nous dcrit la thorie,
mais de comparer .ce qui se passe avec ce qui se passerait si, dans ce monde concret qui est le ntre, au
lieu de laisser jouer la libert de gestion des entre1?rises, nous adoptions un autre systme d'administration
13. Andr Fourans, Sauver l'Economie, CaJmann-Lvy,
Paris, 1 9 7 8 . ,
.
.
14. Robert Clower .. Are Administered Priees Socially Undesirable ? .., dans The Attack on Corporate America, Bruce
Johnson diteur, Law and Economie Center de l'Universit
de Miami, Coral Gables, 1978.

Ne tuons pas la concurrence...

251

des prix (par exemple le systme de contrle permanent que prconise Galbraith). Or, de ce point de vue,
la rponse n'est pas aussi vidente qu'on pourrait
tre tent de le croire.
D'une part, il n'est pas srieux d'tablir une distinction entre le prtendu comportement des secteurs
industriels domins par la prsence de quelques grandes entreprises et le comportement qui serait celui des
autres secteurs de l'conomie caractriss par des
structures plus atomises. II suffit de regarder autour
de soi pour constater que les firmes appartenant
des secteurs oligopolistiques ou monopolistiques ne
sont pas seules recourir des pratiques de prix
administrs, ne rpondant qu'avec dlai et souvent
beaucoup d'inertie aux modifications de la demande
et des conditions du march. Ce genre de pratique ne
concerne pas seulement les producteurs ou concessionnaires d'automobiles, ou encore les fabricants et
distributeurs de rfrigrateurs, mais tout aussi bien
des services ou des commerces comme les restaurants, les coiffeurs, les marchands de tabac, les cinmas, etc. 15 dont les prix sont loin de varier en fonction des fluctuations journalires de la frquentation
de la clientle. Dans la ralit, force est de constater
que le prix administr est plutt la rgle gnrale de
nos conomies contemporaines, et le prix de march
un concept intellectuel qui ne correspond qu' des
situations concrtes tout fait exceptionnelles
(Bourse, marchs des changes ...).
D'autre part, il n'est pas du tout vident que l'inertie des prix soit, en soi, une mauvaise chose, contraire
la recherche de l'efficacit sociale la plus grande
possible.
Si la plupart des prix prsentent aujourd'hui des
caractres vidents de rigidit et d'inertie, cela n'a
probablement rien voir avec le fait que les entrepreneurs seraient davantage que leurs prdcesseurs
en mesure de se soustraire aux contraintes du march. C'est tout simplement parce que, dans un monde
o la masse des produits en circulation est de plus
en plus grande, et o les entreprises diffusent des
15. Dans les pays o les prix de ces services ne sont pas
administrativement fixs en concertation avec les pouvoirs
publics.

252

Demain le libralisme

gammes d'articles de plus en plus diversifies et


s'adressant une clientle de masse, changer de tarif
ou de prix est quelque chose de plus en plus coteux,
qui implique des cots de transaction (tiquetage,
impression de catalogues, rigidit des campagnes
publicitaires, etc.) de plus en plus levs. Pour cette
raison seulement, on ne peut plus s'attendre ce que
le nombre de produits dont les prix s'ajustent rapidement aux variations erratiques de la demande soit
aussi grand qu'autrefois. Pour l'industrie moderne,
jouer sur les stocks ou les conditions de vente, est
une technique de gestion plus efficace qui,., certes,
conduit des rigidits et des inerties plus importantes, mais qui mobilise moins de ressoUrces qu'il ne
faudrait en mobiliser s'il fallait que le comportement
de l'entreprise se rapproche davantage de l'idal du
march concurrentiel 16.
Par ailleurs, ainsi que le remarque le professeur
Armen Alchian 17, la technique des prix administrs,
dans un univers o le choix des consommateurs
devient presque infini, est une technique qui contribue
rduire les cots de recherche des individus par
rapport aux difficults qu'ils connatraient dans une
conomie o les prix des marchandises offertes ne
cesseraient de fluctuer pour reflter les variations de
l'offre et de la demande. Dans ces circonstances, la
technique des prix administrs est une procdure de
gestion qui, non seulement rpond aux intrts
d'efficacit de l'entreprise, mais qui apporte gale~
ment un service rel au consommateur, et valoris
par lui. Si les producteurs rpondent aux variations
de la demande davantage par des ajustements quantitatifs de l'offre (rductions de productions, mise en
sommeil de certaines capacits ...) que par des ajustements de prix - comme le voudrait la thorie -,
ce n'est pas seulement parce que c'est la technique
qui sert le mieux leurs intrts personnels, mais
16. Idal qui, lui, dans ces circonstances, serait parfaitement
anti-conomique puisqu'il contraindrait les entreprises
absorber davantage de ressources sociales pour une production identique.
17. Armen Alchlan, Information Costs, Pricing and
Resource Unemployment , dans Edmund Phelps, Microeconomie foundations of Employment and Inflation Theory,
New York, Norton, 1970.

Ne tuons pas la concurrence...

253

aussi parce qu'il s'agit d'un type d'arrangement commercial que, tout compte fait, le client moderne
prfre celui qui correspondrait au schma idal
de l'conomiste.
Nous retrouvons la grande erreur de la plupart des
conomistes modernes : ils se proccupent davantage
de ce qui devrait tre, que de comprendre pourquoi
ce qui est l'est. Et c'est sur cette approche qu'ils
fondent leurs recommandations politiques ...
Ainsi que le confirment les tudes empiriques
cites prcdemment, la question des prix administrs, et des rigidits qui en dcoulent, est un problme qui n'a que peu voir avec la situation cdncurrentielle des secteurs industriels, et le pouvoir
d'oligopole ou de monopole des uns et des autres. Il
s'agit d'abord et avant tout d'une institution (au sens
de pratique sociale auto-slectionne par le fonctionnement du march) dont le rle, comme le fait remarquer Robert Clower, est de contribuer rduire le
degr naturel d'instabilit des conomies de march
contemporaines 18 - et non de l'accrotre comme
le suggrent. tous ceux qui, l'instar de Galbraith,
y voient surtout une preuve de pouvoir monopolistique s'exerant au dtriment des intrts de la collectivit.

Concentration et profits
Revenons maintenant au second pilier de la
croyance selon laquelle concentration et monopole,
c'est la mme chose! ; c'est--dire l'tude de Joe S.
18. De la mme faon que les amortisseurs permettent
d'amliorer la tenue de route d'une automobile qui, sans eux,
verserait dans le foss, crit Robert Clower, de la mme
faon les rigidits dans le mode de fixation et d'volution
des prix industriels contribuent en ralit rduire le degr
d'instabilit naturelle d'une conomie de plus en plus expose
aux chocs exognes. Lorsque l'volution conomique est
chaotique, des institutions spontanes mergent qui assurent
l'absorption des chocs, et permettent ainsi l'conomie de
march de survivre dans des circonstances o, de faon analogique, une voiture automobile sans amortisseurs partirait
tQut simplement en morceaux. Cf. Robert Clower, article
cit.

254

Demain le libralisme

Bain sur la relation existant entre profits et taux de


concentration. L aussi; depuis dix ans, de nouvelles
tudes ont t publies qui jettent de srieux doutes
sur la pertinence scientifique de cette hypothse.
Parmi celles-ci, la plus importante est sans doute
celle mene par le professeur Yale Brozen dans le
cadre des travaux d'une Commission d'enqut institue par le Prsident Johnson pour savoir s'il fallait
ou non adopter une lgislation autorisant les pouvoirs
publics dmanteler par voie "d'autorit les entreprises appartenant aux secteurs industriels les plus
concentrs 19.
n est vrai qu' la suite de Bain, d'autres travaux
mens dans les annes 60 confirmrent l'existence
d'une certaine corrlation entre rentabilit et degr
de. concentration - bien qu'en gnral d'un degr
plus faible que celle mise en vidence par le professeur de Berkeley 20. Cependant, toutes ces tudes ont
une caractristique commune. Elles relvent d'une
logique d'analyse essentiellement statique. Ce qui est
tudi, c'est le fait de savoir si, pour une priode
donne, il existe bien une correspondance entre la
hirarchie des taux de profits moyens raliss dans
les diffrents secteurs industriels observs, et le degr
de concentration plus ou moins accentu de" ces secteurs. Mais l'volution dans le temps de cette hirarchie n'est pas tudie.
Or, ce qui, pour l'conomiste, dfinit le pouvoir de
monopole, ce n'est pas tant qu'une entreprise ou un
19. White House Task Force on Anti-trust Pollcy, Washington, 1969.
20; Parmi ces travaux, citons: R.W. Kilpatrick (Journal of
Political Economy, mai-juin 1968); Michael Mann, Seller
Concentration, Barriers to Entry and Rates of Return in
" Thirty Industries, 1959-1960 , Review of Economics and Statistics, aot 1966; Norman Collins et Lee Preston, Concentration and Price Cost Margins in Food Manufacturing_ Industries , 'Journal of lndustrial Economies, juillet 1966. En 1968,
George Stigler montra qu'il existait une certaine corrlation
entre taux de profit et concentration~ lorsqu'on prend comme
critre le fait que les quatre premieres firmes d'un secteur
reprsentent plus de 80 % de la production. Mais il montre
galement que cette corrlation disparalt si l'on considre
qu'une industrie ajlpartient aux secteurs dits concentrs ds
lors que quatre firmes ralisent 60 % de la production de
l'industrie concerne. George Stigler, A TheOI'Y of "Ollgapoly,., Journal of Political Economy, fvrier 1964.

Ne tuons pas la concurrence...

255

groupe d'entreprises sont en mesure, un moment


donn, de prlever des marges de profit suprieures
la normale,. mais surtout le fait qu'elles en bnficient durablement - grce la prsence de barrires l'entre, naturelles ou artificielles. C'est la prsence de ces super-profits durables qui, en termes
d'allocation de ressources, impose un coftt social
la collectivit.
Ainsi que le rsume le document officiel de la Commis
sion d'enqute sur le rle des grandes entreprises dans
l'conomie amricaine, c'est la persistance de taux de
rentabilit levs pendant des priodes de temps relati
vement longues, et cela pour des secteurs d'activit entiers,
et non au niveau de firmes individuelles, qui permet de
prsumer l'existence de restrictions volontaires et artifi
cielles de production, et ainsi de conclure l'absence d'une
.relle concurrence .
L'originalit de Yale Brozen est d'tre le premier
conomiste avoir tent de vrifier si les corrlations
mises en vidence par ses confrres traduisaient bien
un phnomne de ce type, ou bien ne correspondaient
qu' une situation transitoire dont on ne pouvait
dduire la preuve de l'existence d'un pouvoir de
monopole durable.
Polir. cela, Yale Brozen reprit les travaux et" la mthodologie utilise par son illustre prdcesseur. Mais, au
lieu de se limiter la priode 1936-1940, il se livra la
mme analyse, sur le mme chantillon de secteurs industriels, pour les annes 1953-1957. Alors que Bain avait
essay de voir quelle relation existait entre les taux de
concentration de l'anne 1935 et la hirarchie des taux de
profit pour la !,riode 1936-1940 (ce qui lui avait permis de
montrer que c taient les industries les plus concentres
en 1935 qui, au cours des annes suivantes, avaient ralis
les profits les plus levs), Yale Brozen utilise comme
point de rfrence les taux de profit moyens des ~es
19531957, qu'il compare la structure industrielle et aux
rentabilits de 1935.
Rsultats. Il apparat que les secteurs industriels qui,
avantguerre, enregistraient les taux de profit les plus
levs (et qui taient, d'une manire gnral, ceux dont
le degr de concentration tait le plus lev), ont vu leur
rentabilit moyenne dcliner au cours des vingt annes
observes, alors qu' l'fuverse les industries qui taient les
moins favorises en 1935 ont enregistr une amlioration
sensible de leur position en termes de rentabilit relative..

256

Demain le libralisme

Ainsi donc, par rapport la priode de dpart, il y aurait,


avec le passage du temps, une nette tendance la rduction de la dispersion des taux de profit, cependant que,
simultanment, on enregistre un affaiblissement sensible
de la corrlation existant entre taux de profit et taux de.
concentration. Que certaines industries aient eu, en 1935,
un taux de concentration trs lev n'a pas empch
les rentabilits de converger vers la moyenne des
annes 1953-1957. La corrlation entre la concentration
des secteurs industriels et la structure hirarchique des
taux de rentabilit n'est pas un phnomne stable et permanent.
'
Cette conclusion est extrmement importante. Elle
montre en effet que, contrairement aux apparences,
l'essor des formes modernes d'industrie n'empche
pas la vieille loi classique de l'galisation tendancielle des taux de profit de jouer. Contrairement ce
que soutiennent les tenants de la thse de la concen-'
tration croissante, les pratiques contemporaines du
marketing et de la publicit n'empchent pas le profit de jouer son rle de stimulant de la concurrence.
Les fameuses barrires l'entre dont jouissent les
entreprises puissantes et dominantes sont en fait
toutes relatives. Le sur-profit n'est pas, l'inverse
de ce que suppose la thorie de la concentration, une garantie de domination ternelle. N'en
dplaise Galbraith, l'essor des grandes entreprises
contemporaines n'a pas sonn la mort des forces du
march.
Cependant, l'tude de Yale Brozen faisait apparatre une nouvelle question. Si la relation entre
concentration et profits s'affaiblit au fil des annes,
pourquoi les carts de rentabilit entre secteurs fortement concentrs et secteurs faiblement concentrs auraient-ils t plus forts pour la priode de
l'avant-guerre tudie par Bain que pour la priode
de l'aprs-guerre analyse par Yale Brozen?
Afin d'expliquer ce phnomne, Yale Brozen se remit au
travail. Comme la fois prcdente, il repartit des travaux
de Bain. Mais au lieu d'utiliser ses rsultats fina~t il
reconstitua tout le travail de Bain en utilisant des inrormations statistiques qui n'taient pas disponibles l'poque, ce qui lui permit de travailler sur un chantillon
industriel beaucoup plus large.
Et la rponse apparut, toute simple. La mthodologie de
Bain, applique au nouvel chantillon de Yale Brozen,

Ne tuons pas la concurrence...

257

aboutissait cette fois-ci un rsultat trs diffrent: il n'y


avait plus de corrlation visible entre concentration et
profit 21. Autrement dit, les convictions acquises depuis
plus de quinze ans sur la relation entre concentration et
surprofits reposaient sur l'analyse des proprits d'un
chantillon statistique qui n'tait pas reprsentatif de la
population tudie. Tout n'tait qu'une fable, une hypothse que l'on s'tait un peu htivement proccup d'ri
ger en loi scientifique.
.
Il est vrai qu'une seule tude du type de celle
mene par Yale Brozen ne permet pas de clore dfi
nitivement le dbat, et de fonder la vracit scienti
fique d'une thse inverse de celle que l'on ~outenait
jusqu' prsent. Cela dit, un autre conomiste, Stan
ley Ornstein, est arriv des conclusions identiques
celles de Brozen en utilisant une technique toute
diffrente, fonde sut la mthode des rgressions
multiples 22.
De ce fait, dfaut de conclure qu'il n'existe
aucune relation entre concentration et profit, il n'en
reste pas moins que ce qui, il y a quelques annes,
tait pris pour argent comptant (et l'est encore par
beaucoup) reprsente aujourd'hui une hypothse
srieusement conteste. Et l'ide implicite que le
degr de cQncentration des marchs industriels suffit
tablir sinon la preuve, du moins une prsomption
d'effets de monopole, est une ide qui repose sur
des bases empiriques extrmement contestaqles.
Ainsi qu'on a pu le rsumer: Il est vrai que les ides
comme celles que dfendent des gens comme Galbraith et
ses disciples possdent un degr remarquable l'une des
caractnstiques essentielles d'une science accomplie : la
cohrence. Toutefois, la cohrence ne suffit pas. Christophe
Colomb disposait de beaucoup llus de preuves l'appui
de sa conviction d'avoir trouv la route des Indes que
Galbraith n'en a pour confirmer sa dcouverte du nouvel
Etat industriel 28.
21. Yale Brozen, Bains's Concentration and Rates of
Return Revisited ", Journal of Law Economies, octobre 1971.
22. Stanley Ornstein, Concentration and Profits ", Journal
of Business, octobre 1972.
23. Cf. Milton Friedman, Contre Galbraith, op. cit.

258

Demain le libralisme

La concentration, un

bien ou un

mal?

Ce qui prcde conduit douter de la pertinence


de l'hypothse selon laquelle l'essor des situations
d'oligopole contribue aggraver les gaspillages de
nos conomies de march contemporaines, qu'il y ait
ou non collusion explicite entre les producteurs.
Reste cependant un problme : l'ide que les phnomnes de concentration, en raison de la .rduction
du nombre des concurrents, facilitent le dveloppement des pratiques concertes.
Cette ide n'a jamais t directement teste, les
travaux de Gardiner Means, Joe Bain et leurs disciples ayant t pris comme la confirmation indirecte
de la validit de cette proposition.
Les dcouvertes rcentes de Stigler et de Brozen
en affaiblissent considrablement la valeur. Mais elles
ne suffisent pas la rejeter dfinitivement. Aprs
tout, qu'il n'y ait pas, dans le monde contemporain,
de corrlation claire et durable entre concentration
et taux de profit n'implique pas ncessairement que
l'hypothse d'un degr de collusion suprieur, daliI.s
les secteurs les plus concentrs, soit fausse. Un
homme s'est cependant pench sur cette question. Il
s'agit de Harold Demsetz, un professeur de Los Angeles dont la particularit, depuis dix ans, est de s'tre
livr un patient travail de vrification empiriq1,le
des thses de Galbraith sur le nouvel Etat industriel.
II y a quelques annes., Demsetz est parti de l'ide que,
mme s'il se vrifie que la concentration va de pair avec la
ralisation de profits plus levs que la moyenne, cela ne
signifie pas ncessairement qu'on est en prsence d'effets
de domination ou de monopole indsirables. Si le taux de
rentabilit moyen des secteurs concentrs est particulirement lev, c'est peut-tre tout simplement parce que
ces secteurs se caractrisent par la prsence d'entreprises
particulirement performantes. Ce qui permet d'expliquer
la fois le taux de concentration lev, et une moyenne de
profits levs. Pour savoir si, dans de telles circonstances,
les profits plus levs sont la consquence de pratiques
. collusives facilites par le nombre rduit de producteurs,
et permettant d'obtenir des taux de rentabilit plus importants que ceux qu'autoriserait le jeu d'un march plus
concurrentiel, ou la consquence de. la simple prsence
d'entreprises particulirement efficientes, il faut examiner

Ne tuons pas la concurrence...

259

comment se distribue la hirarchie des taux de profit au


sein mme des industries concentres.
L'ide de Demsetz est alors la suivante. Si, explique-t-il,
les profits plus levs des secteurs concentrs sont dus
des effets de collusion, il faut s'attendre ce que non
seulement les firmes dominantes des secteurs concerns
ralisent des profits l,>lus levs que la moyenne, mais
galement les entrepnses domines (celles qui n'appartiennent pas au groupe des firmes qui ont les parts de
march les plus importantes) dans la mesure o cells-ci,
mme si elles ne font pas partie de la coalition, devraient
en partager les effets induits du fait de l'lvation des
barrires l'entre et de la rduction artificielle de concurrence qui en" dcoulent. Moyennant quoi, explique-t-il, s'il
s'avre effectivement que, tant les entreprises domines
que les entreprises dominantes, obtiennent galement des
taux de rentabilit suprieurs la moyenne normale des
autres industries moins concentres, alors il y a de bonnes
raisons de croire la pertinence de l'hypothse selon
laquelle la concentration favorise le dveloppement de
pratiques restrictives freinant le libre jeu de la concurrence. Mais si, au contraire, on arrive tablir que ces
entreprises ne ralisent pas de 'profitssuprieurs ceux
desfiimes correspondantes des secteurs moins concentrs,
mme lorsque les firmes dominantes, elles, en font, alors
cela signifie que le degr de concentration lev de ces
secteurs, ainsi que leur forte rentabilit moyenne, sont
davantage lis aux super-performances des fumes dominantes qu' J'existence de pratiques restrictives fermant
l'entre de la profession.
Partant d l, le professeur Demsetz s'est livr un
patient travail d'laboration statistique, classant les secteurs industriels en fonction de leur taux de concentration,
et calculant pour chacun d'entre eux-le taux de rendement
moyen de plusieurs chantillons d'entteprises classes en
fonction de leur dimension (entreprises ayant une capitalisation infrieure 500000 dollars, comprise entre
500000 et 5 millions de dollars, entre 5 millions et 50 millions, suprieure 50 millions de dollars).
Conclusions de ce travail ? Pour les entreprises de moins
de 500 000 dollars de capitalisation, il apparat que les taux
de profits raliss dans les secteurs fortement concentrs
(l o quatre entreprises font plus de 60 % du march)
sont sensiblement infrieurs aux rentabilits observes
dans les secteurs les moins concentrs. Pour les deux
catgories suivantes (500 000 5 millions et 5 millions
50 millions), les taux de rendement sont sensiblement les
mmes, que l'industrie soit fortement ou faiblement
concentre. Au-del de 50 millions de dollars, pour les
trs grandes entreprises, il apparat au contraire que la
rentabilit crot fortement au fur et mesure que l'on

260

Demain le lib'ralisme

passe de secteurs peu concentrs des secteurs de plus


en plus concentrs 24. Autrement dit, les chiffres rassembls par Demsetz montrent que la rentabilit des entreprises les plus petites diminue d'autant plus que le taux
de concentration est plus lev. Ce qui, selon son schma,
infirme l'hypothse d'une corrlation forte entre concentration et collusion, car si celle-ci existait, c'est au phnomne inverse que nous devrions assister.
Dans ces circonstances" conclut le nouveau chef du
dpartement d'conomie de U.C.L.A. - o il vient de prendre le poste qui tait jusque rcemment celui du professeur Clay Laforce -, ce que la structure actuelle de
l'industrie amricaine reflte, c'est moins la 'capacit des
~randes entreprises nouer des ententes explicites ou
Implicites efficaces que la faon dont se distribuent rellement les talents d'efficacit et la capacit produire
moindre cot . A. ses yeux, ces donnes mettent fin la
lgende qui voudrait que les rsultats suprieurs des
grandes firmes appartemint aux secteurs les plus concentrs de l'industrie amricaine refltent plus l'intensit de
leur pouvoir monopolistique que l'efficacit suprieure de
leur gestion. Les donnes statistiques dont on dispose
sur les pl"ofits des entreprises amricaines, explique-t-il, ne
permettent pas d'apporter la preuve scientifique del'hypothse - pourtant si logique - que le jeu de la concurrenCe
a d'autant plus de chances d'tre fauss par des pratiques
monopolistiques que le secteur est domin par un petit
nombre d'entreprises. Il est vrai, ajoutet-il, qu'au niveau
des trs grandes firmes, il existe une relation troite entre
concentration et rentabilit. Mais les tests effectus montrent qu'il y a beaucoup plus de chances pour que cette
liaison forte se fasse dans le sens rentabilit -+ concentration que dans le sens inverse concentration -+ rentabilit (l'volution des taux de concentration tant
davantage le reflet de la supriorit de gestion des entreprises dOIllinantes que la rentabilit leve de ces grandes
entreprises n'est le rsultat de pratiques oligopolistiques
facilites par le degr lev de la concentration 25).
Plus encore que les prcdents, ces travaux sont
extrmement importants et mriteraient d'tre
24. Harold Demsetz, Industry Structure, Market Rivalry
and Public Policy, Journal of Law and Economies, avril 1963',
ainsi que The Market Concentration Doctrine (dj cit), A.E.I.,
1974.
,
25. Signalons au passage que ces travaux permettent de
mieux ,comprendre la diversit des rsultats obtenus par tous
les conomistes qui ont cherch mesurer le degr de la
liaison entre taux de concentration et taux de profit. Comme
le fait observer Demsetz, les tudes qui aboutissaient une

Ne tuons pas la concurrence...

261

davantage connus. S'il est vrai, comme l'affirme


Demsetz, qu'il n'existe pas de corrlation vrifie
entre concentration et pratiques collusives, et s'il se
vrifie, comme. le montr Yale Brozen, que dans le
long terme la concentration n'est pas .une barrire
la concurrence et la mobilit industrielle, alors
pourquoi se proccuper des phnomnes de concentration? Y a-t-il vraiment, comme on veut nous le
faire croire, un problme des entreprises dominantes? A vouloir fonder une politique conomique sur
le concept d'entreprise dominante et d'effet de domination, comme nous y conduisent les dveloppements rcents de la lgislation sur les fusions et
concentrations, ne risque-t-on pas d'aboutir un
rsultat exactement inverse de celui que l'on recherche? A savoir, priver la socit des centres de productivit et d'efficacit dont elle ne pourra plus tirer
parti si nous mettons en place des procdures visant
soit interdire purement et simplement (comme on
y songe aux Etats-Unis), soit dcourager les ~sions
et concentrations au-del d'une certaine taille
(comme c'est le cas en Europe et en France 26).
Par des voies diffrentes, les conclusions des noucorrlation positive relativement affirme avaient pour caractristique qu'elles ne tenaient en gnral compte dans leurs
chantillons que des rsultats des entreprises les plus importantes de clulque secteur, laissant de ct les plus petites
entreprises. Ce qui explique que lorsque Brozen a refait les
calculs de Joe Bain, mais en largissant la dimension de
l'chantillon, il ait trouv une corrlation ngative l o Bain
avait trouv une corrlation apparemment positive. Tout cela
est parfaitement concordant.
26. Il est vrai qu'il existe entre la lgislation franaise et la
pratique amricame de l'antitrust une diffrence importante.
En principe, les autorits franaises tiennent compte de donnes conomiques telles que les accroissements de productivit
susceptibles de rsulter des fusions ou concentrations industrielles, alors que les Amricains ont une approche beaucoup
plus rigide et Juridique du problme. Cependant, les pouvoirs
publics ne peuvent tenir compte que des ~ains de productivit
techniquement mesurables, ou tout au moms aisment matrialisables. Or, l'efficacit suprieure de la grande entreprise peut
provenir aussi d'lments beaucoup :plus immatriels, et donc
subjectifs, tels que les facteurs humams tenant la qualit du
management et de l'organisation. En privilgiant, pour des
raisons de concurrence extrieure, la recherche de la dimension; on risque de faire des choix en contradiction avec l'objectif de promouvoir les structures de march conomiquement les plus efficaces.

262

Demain le libralisme

veaux conomistes amricains rejoignent celles de


Hayek, mais en y ajoutant un contenu empirique qui
manqtle celles-ci. Elles confirment que, lorsqu'on
le laisse fonctionner, le march conduit des arrangements qui ont toutes chances d'tre plus optimaux
que ce quoi peut mener une politique fonde sur
une thorie conomique qui ne tient pas compte de
la nature essentiellement dynamique des phnomnes
de concurrence.
Comme Hayek, ces nouveaux conomistes ne
disent pas que la concentration industrielle est un
bien en soi. Si leurs travaux contribuent rhabiliter
la grande entreprise par rapport nos soucis d'efficacit conomique (au sens d'allocation optimale
des ressources), ils n'en concluent pas que la dimension et la concentration industrielle soient des phnomnes qu'il faut encourager - la diffrence de
ce qui tait la philosophie du gouvernement franais
il y a quelques annes. La dimension optimale d'une
entreprise, le degr de concentration optimal d'un
secteur industriel, sont des donnes qu'il est impossible de dterminer en dehors mme du mcanisme
du march et de la concurrence. C'est prcisment le
rle du march que de faire merger ces donnes
que l'on croit souvent pouvoir dterminer a priori,
sans se rendre compte qu'il s'agit de quelque chose
d'impossible, en contradiction avec la raison mme
de notre attachement .aux mcanismes libraux du
march.
Comme Hayek, ces nouveaux conomistes nous
mettent donc en garde contre l'illusion qu'en confiant
aux pouvoirs publics le sQin de grer la concentration
industrielle en fonction de thories et de normes
issues des enseignements traditionnels de la science
conomique, nous pourrions contribuer amliorer
le fonctionnement des conomies occidentales et
rduire leurs gaspillages. C'est l'inverse qui se produira. Point n'est besoin de savoir s'il faut encourager, ou au contraire dcourager, les phnomnes de
concentration. Du point de vue de la thorie conomique, le problme de la concentration industrielle
est tout simplement un faux problme - ou tout au
moins un problm qui est trs loin d'avoir l'ampleur
que lui prtent le plus souvent l'opinion publique
et tos ceux, conomistes, hommes politiques, ou

Ne tuons pas la concurrence...

263

fonctionnaires, qui en tirent des avantages personnels de type professionnel.


Il est vrai que l'existence de trs grandes entreprises pose des problmes d'ordre thique ou politique que la thorie conomique, proccupe d'efficience, ne prend pas en compte. Ce qui est bon pour
l'conomiste n'est pas ncessairement satisfaisant
d'un point de vue normatif. Politiquement, il peut
tre ncessaire de dnoncer les abus des monopoles.
Mais il faut tre conscient de ce que l'on ne peut pas
promettre une chose et son contraire. Le contrle des
concentrations est une arme politique, qu'il faut juger
en fonction de son opportunit politique ou de ses
aspects motionnels, et non justifier par des proccupations d'efficience conomique. Ce n'est pas, comme
on veut nous le faire croire, un instrument dont le rle
est d'amliorer le fonctionnement du systme de march du moins dans l'optique dans laquelle il est actuellement conu.
Il est des mythes qu'il faut savoir remettre leur
place, des dbats qu'il faut recentrer sur leurs vritables enjeux. C'est l le rle des scientifiques. Et
c'est la contribution qu'apportent les nouveaux
conomistes dont nous venons de recenser les travaux.

IIi
Retour aux sources d'une lgende
la loi de la jungle

Si l'ide que la croissance de la grande entreprise


moderne conduit des structures industrielles de
moins en moins comptitives et des gaspillages
accrus, est, sur le plan de la science conomique,
quelque chose de relativement rcent, il en est une
autre qui, au niveau des convictions populaires, elle, .
est beaucoup plus ancienne : celle selon laquelle, de
mme qu'il n'y a pas de fume sans feu, il n'y a pas
de monopole sans pratiques monopolistiques, c'est-adire sans trahison des rgles du jeu d'une saine
concurrence.
Alors que les monopoles publics ne posent gure
de problmes de conscience - dans la mesure o on
- les justifie par des considrations d'intrt gnral
-, il en va diffremment ds lors qu'il s'agit de
monopoles ou de quasi-monopoles privs. Indpendamment de ce que les conomistes ont dire sur
les gaspillages qui rsultent (ou non) de l'existence
de situations de monopole, instinctivement nous partageons tous un rflexe de mfiance l'gard de la
grande entreprise qui acquiert une.position de domination sur son march. Cet instinct nous dit que
lorsqu'une firme bnficie d'une telle position, quelles
que soient les qualits morales ou professionnelles
de ses animateurs, ceux-ci ne peuvent pas ne pas
abuser de leur force. Par ailleurs, mme lorsque

Ne tuons pas la concurrence...

265

nous admirons les grands entrepreneurs btisseurs


d'empires, nous ne pouvons nous empcher de penser
que leur russite est bien souvent la preuve concrte
de ce que le capitalisme, si on le laisse livr luimme, n'est pas autre chose qu'une jungle o tous
les coups sont permis, et o ne survivent que les
faucons.
Nous vivons en effet dans une socit o le rflexe
antigros plonge des racines profondes dans les
mentalits. Si quelqu'un russit tellement mieux que
ses concurrents, au point de les avoir tous, ou presque,
limins, c'est qu'il y a ncessairement des choses
pas trs claires, ni trs avouables l-dessous ! Ainsi
qu'en tmoigne encore un exemple rcent de l'actualit franaise, nos mentalits sont ainsi faites que
ds qu'une russite spectaculaire apparat, nous ne
pouvons nous empcher de flairer immdiatement
le complot, l'illgal, le pas clair, au lieu de commencer par nous interroger s'il n'y a pas des raisons
objectives de succs, lies des qualits humaines
et des critres de gestion, et non des manuvres
louches aux limites de la fraude ou de la malhonntet.
Ces ides ne sont pas seulement prsentes dans
l'opinion publique - notamment dans les mdias qui
exercent en la matire une influence dterminante.
Elles sont aussi largement partages par les conomistes, les fonctionnaires, les hommes politiques qui,
un titre ou un autre, se proccupent, nous disentils, de maintenir un climat de vive et saine concurrence. Rsultat : nous n'hsitons pas prendre pour
argent comptant l'affirmation des historiens selon
laquelle l'histoire industrielle nous apporterait la
preuve irrfutable de ce qu'un systme d'conomie
de march fond sur la concurrence ne peut pas fonctionner de manire satisfaisante si quelqu'un l'Etat en l'occurrence - n'intervient pas pour garantir le respect des rgles du jeu, et pour protger les
plus faibles contre la volont hgmonique des plus
forts. De mme, nous acceptons comme allant de soi
l'ide que les grands procs de l'histoire de la lgislation antitrust amricaine suffisent dmontrer
l'incontestable ncessit d'une intervention active
des pouvoirs publics pour sauvegarder la concurrence.

266

Demain le libralisme

Mais tout cela est-il aussi vident? Est-il vrai que


la rfrence quasi quotidienne aux effets du laisserfaire industriel du XIXe sicle suffise dmontrer que
la concurrence est un mcanisme si fragile qu'il faut
imprativement la protger contre ses propres
excs? L'histoire de la lgislation antitrust, telle
qu'elle est gnralement crite, est-elle vraiment une
source de renseigne!llents fiable sur les comportements des entreprises en milieu concurrentiel? Les
pratiques dloyales, que nous condamnons tous au
nom de la morale et d'une saine conception, du jeu
de la concurrence, jouent-elles un rle aussi important que se plaisent nous le dpeindre les manuels
traditionnels? Non, n'hsitent pas rpondre certains chercheurs dont la particularit est de passer
au crible de la critique conomique et historique ce
qui constitue encore aujourd'hui la principale source
de connaissance interne des pratiques concurrentielles ou anticoncurrentielles des entreprises: la jurisprudence antitrust.
L'objectif des pages qui suivent n'est pas de donner
un compte rendu complet de leurs travaux, mais de
mettre le projecteur sur certaines de leurs contributions afin de montrer comment, dans le domaine des
rapports entre l'Etat, les entreprises et la .concurrence, on assiste l aussi une remise en cause de
bien des ides, des thories, des faits qui sont moins
vidents qu'il n'y parat.
L encore, les travaux des nouveaux conomistes amricains mritent d'tre mieux connus.
D'abord parce qu'ainsi que le fait remarquer l'un
d'entre eux, le professeur John McGee :
La plupart de ce que nous croyons connatre concernant le comportement des entreprises dans une conomie
de march provient pour l'essentiel d'hypothses purement intuitives, ou d'observations de seconde main fondes bien davantage sur l'interprtation que des juges ont
eu des faits !Jui leur taient soumis dans le cadre de leurs
activits judiciaires, que sur des analyses ou tudes respectant tous les critres de la rigueur et de l'objectivit
scientifique 1.
Ensuite parce que, fonds sur le dpouillement
1. Il ne faut, en effet, pas perdre de vue que si la thorie

Ne tuons pas la concurrence...

267

minutieux des archives de la Justice amricaine,


appuys sur la reconstitution d'une abondante documentation statistique qui n'tait pas toujours disponible l'poque, et par le recours une analyse
logique rigoureuse des faits et comportements incrimins, ils constituent une vritable rinstruction des
grands procs de l'histoire de la lgislation antitrust
amricaine. Ils apportent ainsi une autre forme de
vrification empirique des principales hypothses et
convictions qui sont la base de nos thories modernes concernant le rle de l'Etat par rapport la
concurrence.

La lgende du laisser-faire et les lois antitrust


Commenons par l'histoire des lois antitrust. Le
Sherman Act date de 1890; le Clay ton Act de 1914;
la cration de la Federal Trade Commission, de
1914 galement. Puis vinrent, en 1936, le RobinsonPat man Act interdisant les discriminations de prix
ayant pour effet de dtruire la concurrence, et, en
1950, le Celler-Kefauver Act rprimant les acquisitions d'actions et d'avoirs sociaux susceptibles d'affaiblir la concurrence ou de crer un monopole.
L'ide sur laquelle nous vivons est que le Sherman
Act constitue une saine raction de l'opinion publique et de la classe politique amricaine devant les
excs du mouvement de concentration qui, nous ditconomique conventionnelle s'intresse aux monopoles, elle le
fait dans une perspective trs particulire. Elle tudie comment
une entreprise ayant acquis une position monopolistique est
susceptible d'exercer son pouvoir de domination conomique.
Elle examine ensuite quelles consquences de tels comportements sont susceptibles d'avoir sur l'efficience de l'allocation
des ressources. Mais, comme le souligne Harold Demsetz, il
n'existe pas de thorie gnrale de cc comment on devient un
monopole ... La thorie conomique ne nous dit rien sur les
processus et les comportements concrets qui, dans le monde
rel, dterminent l'volution des structures industrielles. Tout
ce que nous savons, ou croyons savoir, en la matire provient
d'hypothses ou de postulats intuitifs dont nous avons le
sentIment qu'ils sont vrifis soit par ce que les historiens nous
ont appris sur l'histoire des grandes mdustries depuis un
sicle, soit par ce que nous ont rvl les grands procs de
la lgislation amricaine.

268

Demain le libralisme

on, marqua la vie politique des Etats-Unis la fin


du :xrxe sicle. Dans cette optique, le Sherman Act
apparat comme un acte de dfense contre les dbordements d'un capitalisme sauvage, auquel le laisserfaire de l'poque donnait carte blanche. Son adoption
tmoignerait de la vigueur de' la dmocratie amricaine en une priode o les agissements des premires grandes corporations modernes conduisaient une
dtrioration continue des conditions du jeu concurrentiel. En intervenant pour arrter le dclin de la
concurrence, et pour protger le march contre la plus
injuste des dictatures - celle des monopoles occultes -, les Etats-Unis, nous dit-on, ont pris une dcision historique. Celle-ci a permis leur conomie de
prosprer un rythme plus rapide que celui des autres
nations industrielles, en raison du maintien d'un
climat de plus grande concurrence. Moyennant quoi,
nous en tirons la conclusion implicite que, de mme
que les grands arrts de la jurisprudence antitrust
amricaine suffisent tablir la lgitimit des accusations portes par l'opinion publique l'encontre
des grandes entreprises, de mme le vote par le Snat
amricain, la fin du sicle dernier, de la premire
des lois antitrust suffit vrifier le bien-fond de la
thse selon laquelle, si l'Etat fdral a t contraint
d'intervenir, c'est que le laisser-faire de l'poque
conduisait la disparition des conditions d'une saine
concurrence.
Telle est la vision orthodoxe. Celle que nous partageons tous plus ou moins. Celle que l'on trouve dans
les manuels ou livres d'histoire contemporaine :
Big Brother sauvant le march et l'Amrique des
mains rapaces d'hommes d'affaires sans foi ni loi.
Mais correspond-elle la ralit? Est-ce vraiment
selon cette logique que les choses se sont passes? .
Il existe une autre interprtation. Celle que dveloppent deux auteurs amricains, troitement associs au mouvement libertarien : D.T. Armentano
(professeur d'conomie l'Universit de Hartford) et
Roy Childs Jr (qui, lui, est plus un philosophe et un
historien de la philosophie qu'un conomiste). S'appuyant sur les recherches faites il 'y a une dizaine
d'annes par Gabriel Kolko, un historien de la New
Lett amricaine, et concernant les rapports. qui existrent la fin du sicle dernier entre les milieux

Ne tuons pas la concurrence...

269

industriels amricains et le gouvernement fdrais,


ces deux jeunes auteurs sont convaincus que tout ce
qui est habituellement dit ou crit sur les origines
historiques de la lgislation antitrust est fond sur
une lgende qui n'a rien voir avec la ralit. Pour
eux, la vrit est que la lgislation antitrust a davan
tage t conue dans une optique conservatrice pour
protger des situations acquises, menaces par un
phnomne de reclassement industriel de nature
assez semblable celui que nous connaissons aujour.
d'hui, que comme un instrument ayant pour objectif
de restaurer un climat de plus grande concurrence.
Pour que la thse traditionnelle soit vraie, il fau"
drait en effet que trois postulats implicites soient
vrais galement, savoir :
1. Que la priode qui succda la, fin de la guerre
civile amricaine et dura jusqu'en 1914 fut une
priode de dclin durable de la concurrence;
2. Que cette concentration industrielle tait la consquence du laisserfaire suppos rgner la fin du
xrxe sicle;
3. Que la proccupation des milieux politiques et des
pouvoirs publics de l'poque ait bien t de
recrer la concurrence l o elle tait menace.
Or, remarquent Armentano et Roy Childs 3, aucune
de ces hypothses ne tient la confrontation avec les
faits.

Non pas moins, mais plus de concurrence


Estil bien vrai, d'abord, que le vote du Sherman
Act corresponde une priode de dclin prononc

de la concurrence?
cc Tous ceux qui se cramponnent cette ide, rplique
Armentano, n'ont qu'une bien pitre connaissance des
donnes conomiques de la priode. C'est exactement

2. Cf. Gabriel Kolko, Railroads and Regulation (Princeton


University Press, 1965). The Triumph of ConservatlSm (Qua.
drangle Publishing Co, 1967).
.
3. Cf. D.T. Armentano, The Myths of Antitrust (Arlington
House, 1972). Roy Childs Jr, CI Big Business and the Rise of
American Statism dans The Libertarian Alternative, edited by
Tibor Machan, Nelson Hall Co, Chicago, 1974.

270

Demain te libralisme

l'inverse, renchrit Roy Childs; si l'on se rfre aux faits


rappels par Gabriel Kolko, le dernier quart du XIxe sicle
fut au contraire une priode de comptition industrielle
intense, caractrise par une chute prononce des profits,
et une tendance une plus grande diffusion du pouvoir
conomique.
.
Il est vrai, reconnaissent-ils, que la priode 18801900 vit sans doute le plus grand nombre de concentrations de l'histoire amricaine, ainsi que l'mergence de nouveaux empires industriels dont la
dimension et le gigantisme, bien qu'encore modestes
par rapport la taille des firmes multinationales
contemporaines, ne pouvaient pas ne pas impressionner les esprits de l'poque (constitution du Trust
Rockefeller, apparition de l'empire des Morgan, formation de la Du Pont de Nemours, de l'U.S.
Steel, etc.). Il est vrai galement que ce fut une
priode marque par la constitution de nombreuses
ententes et cartels, rvls au grand jour par les
premiers procs de l'histoire antitrust amricaine :
American Sugar, Addyston Pipe Case, Gunpowder
co, ...
Mais, ajoutent-ils, pour comprendre la vritable
signification de ces faits, il faut les resituer dans
leur contexte conomique et conjoncturel. Le Sherman Act se situe dans un contexte de crise conomique et industrielle. Crise lie deux phnomnes.
D'une part, la liquidation des excs inflationnistes
des annes de la guerre civile : inflation montaire,
mais aussi excs de surinvestissements artificiellement encourags par la politique des Etats fdrs;
d'autre part, l'mergence d'une formidable mutation
industrielle et technologique, consquence de l'apparition de nouvelles sources d'nergie (le ptrole), de
nouvelles techniques d'organisation, et de nouvelles
activits; mutation dont les caractristiques ne sont
pas sans analogies flagrantes avec la priode de redploiement structurel que le monde occidental connat
aujourd'hui.
Que se passe-t-il alors? Cette gigantesque redis tribusion des cartes industrielles remet en cause les
structures tablies. Les prix s'effondrent, les profits
disparaissent, les faillites se multiplient. Les entreprises se dfendent en s'organisant, en faisant ce que
l'on appelle, dans notre jargon contemporain, des

Ne tuons pas la concurrence...

271

efforts de rationalisation. Cette rationalisation passe


par des regroupements autour des firmes les plus
efficaces, celles qui se rvlent les plus aptes s'adapter aux nouvelles conditions de march et de technologie (Standard Oil, Du Pont ...). Elle passe aussi par
la multiplication d'accords d'ententes visant stabiliser en commun les prix, ou se partager les marchs (chemins de fer, sidrurgie, trfileries ...). Mais,
en priode de crise, ces politiques sont rarement
efficaces. Les faits montrent que les cartels n'ont
que des existences phmres. Rapidement trahi par
l'un des siens, ou min par un outsider, chaque cartel
conduit rapidement la rengociation d'un nouvel
accord, nouveau trahi, et ainsi de suite. D'o l'impression d~une cartellisation gnralise, et l'ide que
les pouvoirs publics ont t contraints d'intervenir
pour protger la concurrence, alors que, comme le
montre le cas trs rvlateur des compagnies de
chemins de fer, c'est en ralit l'inverse qui se passe:
ce sont les milieux d'affaires eux-mmes qui font
pression sur le gouvernement pour obtenir d'eux
qu'ils imposent le respect des obligations collectives
que le seul jeu des accords contractuels ne suffit pas
faire respecter.
Ce qui est alors vcu par les tmoins comme une
priode de concentration industrielle intense, correspond en ralit une phase d'intensification exceptionnelle de la comptition conomique, d'une
ampleur probableme:nt jamais gale jusque-l. Mais
ce phnomne nous est cach, comme il le fut aux
contemporains - qui avaient cependant de meilleures raisons que nous de commettre cette erreur -,
par notre dtestable habitude de juger la concurrence
exclusivement par rfrence aux implicationsthori-ques du schma de la concurrence pure et parfaite.
La lgende du laisser-faire

_Cette crise conomique n'est que l'une de ces crises d'ajustement priodique qui, depuis le dbut du
XIXe sicle, affectent rgulirement le capitalisme
occidental, et dont on nous dit qu'elles sont la ranon
du laisser-faire conomique des socits librales de
l'poque. Il est vrai que l'idologie politique d'alors

272

. Demain le libralisme

est celle du laisser-faire. Mais ce llrlsser-faire est-il


si Jotal qu'on puisse impunment l'associer la loi de
la jungle, si habituellement invoque pour justifier
l'extension des pouvoirs conomiques des Etats
modernes?
.
En ralit, rplique Roy Childs, il apparatt historiquement que cette ide tle loi de la jungle, comme loi dominante u capitalisme, est beaucoup plus une invention
~dolo~ique fruit de la' crise, qu'une cause directe de
elIe-cl.
Tout d'abord, le laisser-faire n'a jamais t aussi
t()tal qu'on nous le dit, mme aux Etats-Unis. La
grande industrie motrice de l'poque, les chemins de
fer, s'est dveloppe grce au. concours actif des
Etats amricains; non seulement sur le plan lgal
(cration de la socit anonyme), mais aussi sur le
plan financier par l'octroi de subventions aux entreprises, ou le don d'immenses proprits foncires.
En fait, le XIxe sicle est caractris par une troite
imbrication du pouvoir conomique et du pouvoir
politique et l~islatif. Les grands monopoles de
l'poque -celul du Central Pacific, par exemple ne sont pas le rsultat du libre fonctionnement de la
concurrence et du march, mais au contraire de
privilges publics, dont la nature n'est pas diffrente
des fameuses franchises qui, en France, protgeaient
les industries de l'Ancien Rgime. Le laisser-faire est
une ralit au niveau des entreprises de textile ou
des moulins, mais il ne l'est pas pour les grandes
industries structurantes de cette priode (chemins de
fer, armements ...). Par ailleurs, une tude attentive
des cycles conomiques montre que les grandes
dpressions du XIxe sicle correspondent davantage
la liquidation des excs inflationnistes de priodes
prcdentes, qu'au schma classique de crises priodiques de sous-consommation 4.
Maintenant, mettons-nous la place des tmoins
de cette difficile priode de restructuration industrielle. Ce qui se passe actuellement, face la nouvelle concurrence des pays en voie de dveloppement

4. Voir cet gard les ouvrages de Murray Rothbard The


Panic of 1819 et America's Great Depression (Sheed and Ward,
Kansas City, 1972).

Ne tuons pas la concurrence...

273

- accuss de dumping social - permet de mieux


comprendre la logique de leurs ractions. Il ya deux
catgories de victimes: d'une part, les entrepreneurs
dont la vie est rendue plus difficile, et dont un grand
nombre sont soit menacs, soit limins par les novelles conditions des marchs industriels; d'autre
part, les salaris qui se retrouvent au chmage, privs de toute protection, et dont l'effondrement du
pouvoir d'achat entrane l'effondrement de l'activit
conomique. Pour les industriels, la diffrence des
historiens, l'intensification de la pression concurrentielle n'est pas un mythe, mais une ralit douloureuse, ressentie comme un phnomne profondment
destructeur. Comme nos entreprises qui, aujourd'hui,
demandent tre protges contre la concurrence
dloyale des nouvelles industries de Core, Singapour, Formose, Hong-Kong... , ou contre la puissance
des grandes entreprises multinationales qui n'hsitent pas tirer profit des nouvelles possibilits de
division du travail ouvertes par le dveloppement
industriel de ces pays, ils ont le sentiment d'tre
les victimes d'un jeu concurrentiel nouveau, chappant aux rgles normales du fair play commercial;
sentiment qui se porte videmment contre leurs
confrres les plus chanceux. Pour eux, le problme
n'est pas pas assez de concurrence, mais bien au
contraire trop de concurrence . De l considrer
qu'ils sont les victimes d'une loi de la jungle dans
laquelle l'Etat ferait bien de remettre un peu d'ordre,
il y a un pas que la plupart n'hsitent pas franchir,
comme le montrent l'vidence les dclarations
publiques de la plupart des grands reprsentants du
patronat de l'poque. Paradoxalement, ceux qui sont
les plus actifs dnoncer les gaspillages du systme de libre concurrence ou considrer que le
libre march n'est pas autre chose que la loi du
renard libre dans le poulailler, sont en fait les
grands patrons ou magnats de l'poque. Quant au
public, la crise y nourrit videmment un vif rflexe
antigrosqui se porte moins sur les grandes puissances conomiques tablies que sur les nouveaux
riches, boucs missaires tout trouvs et d'autant
plus vidents qu'ils sont la cible de la vindicte des
intrts tablis.
Que l'histoire assimile les vnements conomiques

274

Demain le libralisme

de la fin du sicle dernier aux mfaits du capitalisme


sauvage ou de la loi de la jungle n'est, dlns ces
circonstances, gure tonnant. Tous ceux que la restructuration industrielle de l'poque remettait en
cause avaient un intrt vident recourir de tels
slogans, et accrditer la ralit de telles lgendes
pour obtenir des pouvoirs publics l'aide et la protection qu'ils rclamaient. Ce que vhiculent encore
aujourd'hui nos livres d'histoire et nos manuels
d'conomie n'est pas autre chose que le rsultat d'une
formidable manuvre idologique dont l'objectif
tait moins de prserver le march contre les manuvres prdatives et la volont hgmonique de certains, que de protger les puissances tablies contre
la concurrence des nouveaux venus, plus efficaces, et .
mieux adapts aux nouvelles conditions du march.

Le vrai rle du march politique


Ce qui prcde permet de faire justice du troisime
postulat qui sert de fondement toute la mythologie
qui embrume l'origine des lois antitrust.
Ainsi que le rsume le professeur Armentano, on ne
peut pas dissocier l'histoire du Sherman Act des raisons
profondes qui, la mme poque, ont conduit au dveloppement de l'interventionnisme tatique, sous toutes
ses formes modernes; la logique qui conduisait au vote
du Sherman Act sous le prtexte de rtablir la concurrence l o elle semblait menace, est en fait la"mme que
celle qui, au mme moment, amena le gouvernement
amricain mettre les compagnies de chemin de fer sous
la tutelle carteIlise d'une agence" fdrale sous le prtexte
de dfendre cette industrie contre les excs du systme
concurrentiel; dans un' cas comme dans l'autre, mais
sous des prtextes exactement inverses, il s'agit en ralit
de dcisions lgislatives objectif protectionniste, visant
moins corriger les dfauts de fonctionnement du march
qu' empcher celui-ci de jouer au dtriment des intrts
tablis.
La vrit, conclut-il, est que, mme si ses auteurs
taient intellectuellement sincres, la premire et la plus
fondamentale de toutes les lois antitrust amricaines a
davantage t conue pour protger des structures existantes et menaces par l'volution industrielle que pour
encourager ou dfendre la concurrence, au sens schumptrien du terme. Paradoxalement, ce n'est pas l'existence

Ne tuons pas la concurrence...

275

de grands monopoles 'privs bloquant la concurrence qui


a provoqu l'interventIon de l'Etat, mais bien au contraIre
l'absence de tels monopoles susceptibles d'apporter aux
industries en place une protection suffisante contre les
effets de la concurrence.
. Il est vrai que tout cela est bien ancien; vrai galement . que les motifs profonds qui ont servi de
fondement, sur le plan historique, au passage d'une
lgislation, ne permettent pas de tirer de conclusions
quant au caractre bon ou mauvais de cette lgislation. Une bonne loi peut avoir t vote pour de
mauvais motifs, de mme qu'une mauvaise loi peut
tre le rsultat de bons motifs. Tout dpend de la
faon dont on s'en sert, et du contexte dans lequel
cette application est faite. A cet gard, rtablir la
vrit sur les origines du Sherman Act ne suffit pas
conclure qu'il ne fallait pas adopter une telle
lgislation.
Cette analyse n'est cependant pas inutile. Elle
remet les choses en place en ce qui concerne la validit du concept de capitalisme sauvage, si souvent
utilis comme argument pour justifier l'extension
des pouvoirs conomiques de l'Etat-arbitre moderne.
Il s'agit moins d'une ralit historique clairement
tablie, que d'un mythe collectif invent dans des
circonstances bien prcises pour rationaliser une
demande croissante et non dsintresse d'Etat 5.
Lorsque les pouvoirs publics dclarent agir au nom
de la concurrence, il s'agit bien souvent d'un alibi
servant couvrir des politiques d'essence conservatrice. Le cas du Sherman Act n'est pas le seul de son
genre. Il en va de mme de la seconde des grandes
lois antitrust amricaines : le Robinson-Patman Act,
S. Dans cette optique, il est absurde de reprocher aux nouveaux conomistes de vouloir revenir la discipline. pure et
dure de la loi de la jungle capitaliste dUXIxe sicle. Celle-ci n'a
jamais exist, du moins au sens qu'on lui donne traditionnellement. La seUle chose que prtendent ces nouveaux conomis~
tes est que si l'Etat moderne jouait moins les Promthe, les
crises d'ajustement industriel seraient sans doute moins svres qu'elles ne l'ont t, ou qu'elles ne risquent de l'tre du
fait de la myopie conomique des pouvoirs publics, et de leur
penchant naturel l'inflation; et donc que nous aurions moins
craindre des priodes de concurrence accentue (traduisons
sauvage) qui caractrisent inluctablement les priodes de
refonte structurelle.

276

Demain le libralisme

qui interdit les pratiques discriminatoires susceptibles de diminuer la concurrence, ou detendre crer
un monopole.
Ainsi que le rappelle Richard Posner, dans un remarquable petit livre publi par l'American Enterprise Institute 6, celui-ci a t explicitement conu pour protger les
petits commerants indpendants contre la nouvelle concurrence des grandes chanes de distribution amricaines,
dont l'essor date de l'entre-deux-guerres. Le fait qu'il ait
conduit des rsultats exactement inverses - en empchant les indpendants de se regrouper en coopratives,
et de profiter ainsi des conomies d'chelle ralises par
les grands groupes intgrs - ne change rien quant aux
vritables motivations politiques qui lui ont donn le jour.
La date mme du vote du Robinson-Patman Act est suffisamment significative: 1936. A cette poque, comme pour
le Sherman Act, les Etats-Unis sont en pleine crise conomique et sociale, et la pr.occupation numro un du gouvernement de Franklin Roosevelt, comme celle des milieux
d'affaires les plus influents, est moins de renforcer la concurrence, que d'en suspendre le libre jeu; notamment par
l'institution de cartels officiels, conus sous l'gide du
National Recovery Act, ultrieurement dclar inconstitutionnel par la Cour Suprme 7.

Les pratiques dloyales


et le mythe des monopoles prdateurs
Il existe deux grandes catgories d'infractions la
concurrence. La premire est constitue par les
accords d'entente ou de cartels qui visent restreindre artificiellement la production et les changes,
6. Cf. Richard Posner, The Robinson-Patman Act, American
Enterprise Institute, Washington, 1974.
7. Citons galement, dans le mme ordre d'ide - mais en
France, cette fois -, le cas de la fameuse loi Royer sur les
supermarchs. Il est vrai que l'argument dvelopp ci-dessus ne
s'applique pas toutes les lgislations sur la concurrence. Par
exemple, la lgislation allemande, souvent cite en exemple
aprs le modle amricain, a clairement t conue dans une
priode o la proccupation tait d'empcher la reconstitution
des grands Konzerns de l'avant-guerre, qui s'taient faits les
complices du nazisme. Cela dit, mme cette lgislation
n'chappe pas certaines des critiques nonces ici et dans les
autres chapitres de ce livre, dans la mesure o l'idologie de
l'conomie sociale de march dont elle est issue est, elle aussi,
troitement conditionne par le mythe historique de la loi de la
jungle et la conception structurelle de la. concurrence issue de
la thorie conomique traditionnelle.
.

Ne tuons pas la concurrence...

277

par collusion ou exclusion. C'est ce type de pratiques


qu'interdit le Sherman Act. Celui-ci dclare illgaux
en eux-mmes, sans discussion ultrieure possible :
les accords de fixation de prix, les accords de limitation de la production, les accords de partage des
marchs, les accords tendant exclure du march
de nouveaux concurrents. La seconde catgorie
concerne toutes les politiques caractre discriminatoire ayant pour effet de diminuer la concurrence ou
de tendre crer un monopole, au premier chef la
pratique qui consiste pour une entreprise liminer
ses rivaux en vendant en-dessous de ses prix de
revient.
Quelles sont les entreprises qui sont le plus en
position de pratiquer de telles stratgies de dumping? Bien videmment les plus grosses, celles qui,
disposant des rserves financires les plus importantes, ou ayant des activits suffisamment diversifies,
sont le mieux en mesure de rsister le plus longtemps, en compensant leurs pertes par les profits
raliss dans d'autres secteurs. C'est pour viter que
les grandes entreprises n'abusent ainsi des avantages
que leur procurent leur dimension et leur puissance
qu'a t conu, en 1914, le Clay ton Act, dont les
attendus sont encore aujourd'hui largement utiliss
pour lutter contre les conglomrats.
Cette ide qu'une des forces des grandes entreprises rside dans leurs possibilits de subventions
internes croises est si rpandue qu'elle est la premire responsable du dveloppement de l'approche
structurelle des politiques de marchs, voque au
chapitre prcdent. C'est elle qui sert de fondement
essentiel l'attitude qui consiste juger le caractre
nfaste d'un monopole, moins en fonction des particularits relles de son comportement industriel ou
commercial, qu' partir de critres mcaniques fonds sur la part de march. Mais l'angoisse quasi
pathologique que nous nourrissons l'gard de telles
pratiques est-elle fonde? Constituent-elles une
menace relle au point de justifier le dveloppement
d'un appareil jurisprudentiel dont le caractre souvent arbitraire ne devrait chapper personne ~ ?
8. Voir cet gard les trs pertinentes remarques de Marcel
Marantz dans son article La Crise de la lgislation antitrust

278

Demain le libralisme

Etant donn que la lgislation actuelle interdit ces


pratiques, la seule faon de rpondre consiste vrifier si, avant que la lgislation ne ft modifie, cellesci constituaient un facteur explicatif essentiel des'
phnomnes de concentration industrielle et de
monopole.
.
La premire personne avoir tent ce travail,
partir d'une tude concrte de cas portant sur le
fameux procs intent au dbut du sicle la Standard Oil, est le professeur John McGee (qui enseigne
actuellement Seattle, l'Universit de l'Etat de
Washington). Son tude, publie en 1958, est la premire et la plus connue des entreprises de dmystification historique menes par les nouveaux conomistes amricains. C'est aussi la plus importante
dans la mesure o c'est prcisment le procs de la
Standard Oil et toute la lgende qui s'est dveloppe
autour des activits du groupe Rockefeller dans la
fin du XIxe sicle qui servirent de point de dpart au
passage du Clay ton Act, et contriburent accrditer
dans l'opinion publique l'ide que les pratiques
dloyales de prix constituaient un danger social de
premire importance.

L'affaire de la Standard Oil


Rappelons d'abord les faits. L're moderne du ptrole
commence en 1859 lorsque le colonel E.L. Drake fore, en
Pennsylvanie, les prenuers puits de l'histoire moderne.
Six annes plus tard, on compte environ deux cent cinquante entreprises amricaines de raffinage, localises
pour la pl~part dans les rgions de Pittsburgh et de
Cleveland.
.
C'est alors - on est en 1866 - qu'un jeune. courtier de
vingt-trois ans, John D. Rockefeller, dcide d'investir
400'0 dollars dans le financement d'une installation de
raffinage dirige par un de ses amis, Samuel Andrews.
L'affaire prospre. En 1870, Rockefeller est dj le plus
grand raffineur de Cleveland et probablement des EtatsUnis, avec une :production qui ne reprsente encore que
4 % de la capaCIt nationale. C'est le dbut d'une fantastique ascenSIon qui met moins de dix ans s'accomplir.
En 1874, aprs avoir absorb vingt' et un de ses vingt-six
aux Etats-Unis", publi par les Chroniques d'Actualits
SEDEIS, octobre 1979.
.

Ne tuons pas la concurrence...

279

concurrents locaux, la part de march de Rockefeller


passe 25 %. En 1880, elle se situe entre... 80 et 85 % !
Quinze ans aprs ses dbuts, Rockefeller est le roi incontest du ptrole. Son empire domine de trs loin les quelque 9.uatre-vingts cent petits raffineurs indpendants qui
subsistent aux Etats-Urus.
Une telle russite est trop rapide, trop visible, trop
provocante, surtout en cette priode de bouleversements
conomiques intenses, caractrise par l'avnement d'entreprises gantes dont le dynamisme technologique et
l'efficacit organisationnelle mettent en cause la survie
mme du tissu industriel traditionnel. De telles mutations
prov09.uent dans l'opinion publiq.ue des ractions trs
similaires celles que nous connaissons aujourd'hui face
la concurrence nouvelle des pays du SudEst asiatique
main-d'uvre bon march. L'arrive des nouveaux venus
n'est pas vcue comme un facteur de progrs et de dynamisme, mais ressentie comme une concurrence dloyale.
D'o le dchainement des premires campagnes de presse
contre les monopoles et les trusts qui tiennent alors la
place qu'occupent les multinationales dans la mytholo~e
politique contemporaine. Avec le groupe Morgan, l'emprre
des Rockefeller est videmment le premier vis.
De 1904 1906, vingt et une plaintes au titre du Sherman
Act sont dposes l'encontre des socits membres du
groupe Rockefeller. Et le 15 novembre 1906, le gouvernement fdral demande officiellement la justice de dcider le dmantlement du trust. Reprenant leur compte
les accusations portes par la presse de l'poque, les
pouvoirs publics reprochent Rockefeller d'avoir difi
son empire sur une suite de pratiques contraires aux
bonnes murs d'une saine concurrence. D'une part,
Rockefelle.r est accus d'avoir construit son monopole. en
pratiquant systmatiquement une politique rgionale de
guerres de prix visant liminer les concurrents grce
la masse de profits accumuls sur d'autres marhs, Rockefeller absorbant les concurrents malheureux au fur
et mesure que ceux-ci mordaient la poussire. D'autre
part, on lUi reproche d'abuser de la position dominante
de ses entreprises pour obtenir des compagnies de chemin
de fer des rabais tarifaires secrets lui permettant de
bnficier de prix de revient infrieurs ceux de la
concurrence.
Le jugement final intervient le 15 mai 1911. La Cour
suprme des Etats-Unis, par la voix du juge White,
ordonne le dmantlement de la Standard Oil of New
Jersey. Le long expos des motifs n'aborde nulle part la
question de fond; savoir, si la Standard Oil est rellement coupable des pratiques dloyales qu'on lui reproche.
La dcision est acquise au seul vu de ce que cc le rassemblement aussi gigantesque d'entreprises, de capitaux et de

280

Demain le libralisme

moyens constitue lui seul une preuve suffisante de la


volont dlibre des dirigeants de rduire la concurrence,
et d'assurer le maintien de leur domination sur l'industrie
ptrolire, par des moyens autres que ceux d'un 4veloppement industriel normal . Autrement dit, comme ce
sera par la suite le cas d'autres grandes entreprises amricaines (American Tobacco en 1911 galement, Alcoa
en 1945, United Shoe en 1954... ), Rockefeller est condamn
non pas parce qu'il a t dmontr qu'il tait 'coupable,
mais parce que le succs mme de la Standard Oil crait
une presomption suffisante de culpabilit.
Airisi que le fait observer John McGee dans l'introduction de son article de 1958 1 le problme n'est pas tant
celui de savoir si la -dcision de dmanteler l'empIre de la
Standard Oil tait socialement ou moralement fonde,
Q.,ue le fait qu'en condamnant Rockefeller, la justice amrIcaine a contribu accrditer dfinitivement l'ide que
le groupe tait bel et bien coupable des pratiques qu'on lui
reprochait. Moyennant quoi, poursuitil, le jugement
de 1911 est l'origine de la longue et tenace hostilit dont
l'opinion, les pouvoirs publics et aussi les conomistes
font encore preuve l'gard des grands conglomrats
industriels; notamment au nom de l'ide que leurs
immenses possibilits de prquation financire bloquent
dfinitivement toutes possibilits nouvelles d'entre sur
les marchs qu'ils contrlent, et leur permettent d'tendre
presque indfiniment leur monopole l o ils le dsirent.
Mais la Standard Oil tait-elle vraiment coupable?

Les doutes d'Aaron Director


Le premier poser cette question fut, au dbut des
annes 50, Aaron Director.l professeur l'Universit de
Chicago, fondateur en 195cs du Journal of Law and Economics, l'influence duquel les ides de la nouvelle
conomie sur la concurrence doivent normment. Son
raisonnement tait le sui~ant. Supposons qu'au sein d'une
population industrielle relativement atomise (comme
c'tait le cas de l'industrie ptrolire au milieu du sicle
dernier) apparaisse un entrepreneur p,lus ingnieux et plus
dynamique que les autres. Soit qu il fasse preuve d'un
talent technologique imbattable, soit simplement parce
9. Standard Oil Company of New Jersey v. United States, 221
U.S.I.
_
10. Cf. John-McGee, Predatory Priee Cutting: the Standard
Oil (N.J.) Case Il, Journal of Law and Economies, 137 (1958).
Reprodwt dans Yale Brozen, The Competitive Economy
(ouvrage cit).

Ne tuons pas la concurrence...

281

que c'est un meilleur organisateur, un homme qui sait


mieux que les autres tirer le meilleur parti des ressources
sa disposition. Rapidement, il devient le premier. Prsent sur davantage de marchs que ses concurrents, il
dispose effectivement d'une libert de manuvre 9ue les
autres n'ont pas. Si un rival le gne, ou s'il veut liminer
un concurrent sur un march qu'il ne domine pas encore, .
.une technique simple consiste casser les prix et subventionner les pertes par des transferts de profits raliss
ailleurs. Comme il est le plus fort, celui dont les ressources financires sont les plus importantes, il est le seul
pouvoir supporter le prix d'une telle confrontation. Alors,
de deux choses l'une. Ou l'adversaire baisse les bras ds le
dpart, connaissant le caractre inluctable du sort qui
l'attend; le trust rachte ses actifs l'amiable, un prix
de rabais (puisque, de toute faron, il n'y aura pas d'autre
acheteur sur les ran~s). Ou bIen il persiste, et de toute
faon finit par tre lImin par le plus fort qui rachte ses
installations un prix de casse. Procdant ainsi de march en march, le trust conquiert son monopole. Puis, il
lui suffit de procder de la mme faon chaque fois qu'un
nouveau venu viendrait le menacer.
Telle est, explique Aaron Director1 l'ide que l'on se fait
gnralement de la manire dont s'Implantent les grands
monopoles. Mais, posons-nous la question suivante : une
telle stratgie est-elle vraiment rationnelle de la part du
monopoleur? Est-elle vraiment optimale au sens conomique du terme? Non, rpond-il. Parce qu'il existe une
autre stratgie beaucoup moins coteuse. Si une entreprise vise conqurir un monopole, c'est parce qu'elle
escompte que l'limination de ses rivaux la mettra en
position de raliser des profits plus levs, soit par la
fixation de prix de monopole suprieurs aux prix de concurrence, soit du fait d'une meilleure organisation industrielle rendue possible par l'intgration des capacits et
du potentiel productif des anciens concurrents (conomies
d'chelle, gains en termes de coCUs de transaction, absorption d'lments forte productivit, etc.). Si tel est le cas,
cela signifie que pour obtenir cette position de monopole,
l'entreprise sera prte accepter un cot de conqute au
plus gal la valeur actualise du supplment de profit
que cette conqute lui permettra de raliser. Autrement
dit, la conqute d'une position monopolistique reprsente
un investissement ralis dans l'esprance d'un gain
futur. Une faon de raliser cet investissement est d'adopter une stratgie de combat et d'affrontement par les prix.
Dans cette hypothse, le cot de l'investissement est reprsent par l'ensemble des pertes que l'entreprise accumulera pendant la priode des hostilits, plus les profits
qu'elle aurait pu raliser si elle avait choisi une stratgie
plus pacifique d'accord amiable (par vente volontaire) qui

282

Demain le libralisme

lui aurait permis d'assurer l'intgration des tablissements


convoits plus rapidement, et souvent dans des conditions
moins traumatisantes pour les gens concerns. Une autre
faon de raliser cet investissement est en effet de proposer l'adversaire potentiel de racheter purement et
simplement ses actifs. Ces actifs ont une valeur de march, calcule sur la base de la valeur actualise des flux
futurs de profits. Il est vrai que l'autre n'est peut-tre pas
vendeur. Mais si, du fait de sa nouvelle position de monopole, l'aspirant monopoleur espre tre en situation de
raliser des profits plus levs que ceux qui prvalent en
l'tat actuel du march concurrentiel, il est encore rentable
pour lui d'acheter ce qu'il convoite un prix plus lev
que la valeur de march de l'entreprise. Ce qui compte
ses yeux, ce n'est pas la valeur actualise calcule partir
des perspectives actuelles de profits de la firme qu'il envisage d'absorber, mais la valeur actualise calcule partir
des profits qu'il espre raliser une fois l'absorption effectue. Dans ces conditions, il peut offrir un prix d'achat
plus lev, jusqu'au point o ce surprix absorberait tous
les surprofits anticips. Si l'affaire se fait, tout le monde y
gagne : l'acheteur et le vendeur. L'acheteur, pour des
raisons videntes ; mais le vendeur aussi dans la mesure
o l'achat de ses tablissements par le monopoleur se fait
des conditions de prix suprieures leur valeur marchande. Se faire racheter par un monopole, ou un apprenti
monopoleur est une opration rentable et gratifiante.
Du point de vue du monopoleur, cette seconde stratgie
a bien des avantages sur la premire. Elle permet de
raliser ses gains de monopole beaucoup plus rapidement
que s'il faut commencer par se livrer une coteuse
guerre des prix. Cette guerre des prix est d'autant plus
coteuse que mme si l'adversaire ferme ses portes, ses
installations ne disparaissent pas et peuvent tre utilises
par un autre, disposant de rserves financires plus importantes, et pouvant en faire le rachat vil prix. Par ailleurs,
celui qui initie la guerre des prix le fait dans l'espoir de
rcuprer son profit une partie de plus en plus importante de la clientle. Ce qui signifie que, pour lui, mme
s'il est le plus fort, les pertes vont rapidement tre plus
leves que celles subies par celui qu'il cherche limmer.
Moyennant quoi, c'est l'aspirant monopoleur qui l'initie
que la guerre des prix cote le plus cher.
Conclusion d'Aaron Director : si l'on considre que les
entreprises sont conduites par des gens rationnels dont le
mtier est de faire en sorte que les choses se fassent au
moindre cot possible - ce qui est l'essence du bon
management -, on est logiquement conduit conclure
que les stratgies prdatives e.t les pratiques dloyales du
genre de celles mises en cause dans l'affaire de la Standard Oil ont toutes chances d'tre relativement exception-

Ne tuons pas la concurrence...

283

nelles, mme en l'absence d'une lgislation dnonant leur


caractre illgal. Lorsqu'on est plus efficace que les
autres, explique-t-il, point ri'est besoin de se livrer de
coftteuses guerres de prix pour asseoir ou maintenir un
monopole. Ce n'est l'intrt de personne; encore moins
'
celui du monopoleur.
Partant de l, Aaron Director considre que ce n'est
probablement pas un hasard si, dans les attendus du
Jugement de 1911, on ne trouve aucune rfrence explicite
ni aucune preuve tangible de ce que la Standard Oil aurait
effectivement t coupable de telles pratiques. A ses yeux,
les responsables du trust n'avaient aucun intrt se
livrer ce genre de sport. Leur supriorit managriale
tait telle que, dans le climat de crise de l'poque, ils
pouvaient, tout en faisant des oprations encore trs
rentables, racheter la majorit de leurs concurrents ' des
prix suffisamment attirants pour que ceux-ci se laissent
volontairement absorber, et soient heureux de l'tre.
Auquel cas, le monopole de la Standard Oil ne prsente
plus de mystre. La Standard Oil dominait son industrie
parce qu'elle tait l'institution la plus efficace, la mieUx
'gre, la plus prompte saisir toutes les opportunits
nouvelles offertes par les rcents progrs de la technologie et de l'organisation industrielle. Et l'on peut supposer que si l'expansion du groupe a t si rapide, c'est que
ses adversaires, conscients de sa supriorit, savaient
qu'ils avaient davantage intrt s'intgrer au groupe et
partager les gains de monopole ainsi raliss qu'
s'opposer ses ambitions. Tout le monde tait assur d'y
gagner, soit en capitalisant immdiatement une partie des
gains futurs raliss par la nouvelle organisation' (en cas
de vente), soit en participant l'expansion des activits
du groupe (en cas de fusion-absorption). Point n'tait
donc besoin d'ima~ner une grande machine de guerre' et
un usage systmatlque de pratiques dloyales pour expliquer le succs de la Standard Oil.

L'enqute du professeur McGee


La thse d'Aaron Director rsultait de pures spculations logiques. Encore fallait-il vrifier ses intuitions. C'est
ce qu'entreprit l'un de ses disciples, John McGee, en se
lanant dans une aventure qui le conduisit passer au
critile de l'analyse critique plus de 13 500 pages d'archives.
Lorsqu'il entreprend ce travail, McGee n'est gure
convaincu. Comme tout le monde, crit-il, je n'avais
aucun doute quant la ralit des faits reprochs la
Standard Oil. Mais la logique de l'argumentation dveloppe ~ar Aaron Director m'impressionnait. Aussi dcidai-je d y aller voir de plus prs. Son objectif? Confron-

284

Demain le libralisme

ter les tmoignages de l'poque aux deux thses opposes:


d'un Ct, cene de la vox popuU, c'est--dire du .trust
prdateur: de l'autre, celle de l'conomiste, c'est--dire-de
l'agglomration volontaire autour de la finD.e et du mana- gement le plus efficient. Question : laquelle de ces deux
visions des faits correspond le mieux au contenu des
dclarations des tmoins de l'poque?
Pour rpondre cette question, le professeur McGee
reprend un un l'ensemble des tmoignages concernant,
d'une part, les affaires o les pratiques dloyales de la
Standard Oil auraient conduit l'limination des concurrents par absorption au sein du trust: d'autre part, les
autres affaires o les agissements de Rockefeller auraient
conduit l'limination de ses rivaux par fermeture pure
et simJ?,le de leurs tablissements, non suivie de rachat.
Enfin, il pousse l'analyse jusqu' essayer de voir si, non
content d'asseoir son monopole presque total sur l'industrie du raffinage, Rockefeller n'a pas essay d'tendre
celui-ci au secteur de la distribution des produits ptroliers mais sans succs, cette fois-ci. Dans chaque cas,
McGee essaie de voir si le tmoignage des principaux
intresss (les propritaires des firmes absorbes, les
managers des entreprises victimes de la concurrence. de
la Standard Oil) corifirme l'ide que leur limination des
affaires est le rsultat de pratiques concurrentielles anormales de la part des entreprises du groupe Rockefeller.
Or, que constate-t-il, sa ~ande surprise? Que, sauf cas
trs exceptionnel, les tmOignages ne portent trace d'aucune rcrimination relle des supposes victimes l'encontre de leur soi-disant prdateur. Rares, pour ne. pas
dire inexistants, sont les tmoins qui expliquent qu'ils ont
t contraints de se vendre sous la pression d'une guerre
des prix acharne, ou sous la simple menace de telles
hostilits. Bien au contraire,_ la plupart reconnaissent
avoir, en gnral, fait une bonne affaire, la Standard Oil
se montrant relativement gnreuse dans ses offres au
regard des conditions dominantes du march. Certains
avouent mme avoir rinvesti le produit de leur vente dans
la reconstitution d'une seconde entreprise, dans. le seul
dessein d,e se vendre une seconde fois au prix fort! Bien
curieux prdateur en vrit que celui _sur les rachats
duquel les entrepreneurs moins chanceux spculent... Par
ailleurs, si l'on trouve effectivement traces de guerre de
prix locale, de l'aveu mme des acteurs, il s'agit en gnral
d'hostilits engages par les concurrents de.la Standard
Oil, et non par elle.
.
Les archives, conclut ainsi John McGee, montrent
l'vidence que le dumping volontaire des prix, comme
instrument de conqute des marchs et d'limination des
rivaux, n'tait pas une technique qui entrait dans l'arsenal
usuel du groupe Rockefeller. Nous n'avons aucune preuve

Ne tuons pas la concurrence...

285

de ce que la Standard Oil ait dlibrment utilis cette


technique pour forcer des entreprises concurrentes se
vendre elle, ou pour dprcier artificiellement la valeur
des actifs des quelque cent vingt firmes qui furent absorbes par le groupe entre 1875 et 1902. Nous n'avons trouv
aucun cas de fermeture d'usine s'expliquant indubitablement par le recours de tels procd~s. Ceci ne signifie'
pas, poursuit le 'professeur McGee, que la Standard Oil,
avant sa dissolutIOn force, tait irrp.rochable. Il est clair
en effet que pour conforter son monopole, Rockefeller a
particip la mise sur pied de nombreux arrangements'
coopratifs visant, en contradiction avec le contenu du
Sherman Act, soit fixer des niveaux de prix minima,
soit se partager certains marchs. Mais il est non moins
clair que la Standard Oil n'tait pas coupable de ce dont
la presse 11, l'opinion publique et les milieux politiques
l'accusaient.
Par ailleurs, McGee met en vidence que le monopole
de la Standard Oil sur le march des produits raffins n'a
pas empch les prix et les coiits de production de baisser
de faon continue dans des proportions souvent considrables 12, ni vit l'entre et l'essor de nouveaux concurrents. Lorsque la Standard Oil est condamne par la
justice en 1911, le nombre de compagnies de raffinage est
remont plus de cent quarante, alors qu'au moment du
vote du Sherman Act, il tait tomb moins de la centaine. Entre ces deux dates, de nouvelles grandes compagnies ptrolires sont nes, qui vont devenir de plus en
plus puissantes (la Pure Oil Company en 1895, l'Associated
Oil for C~ifornia en 1901, la Texas Company eh 1902, la
Gulf Oil en 1907...), et qui font qu'au moment de son
dmantlement forc, le groupe Rockefeller, bien qu'encore trs puissant, n'est plus en ralit qu'un monopole
en perte de vitesse, grignot par la concurrence bourgeonnante d'une nouvelle industrie en pleine expansion 18. Ce
11. Voir en particulier le rle essentiel jou par le groupe du
magnat de la presse Harst,dans la campagne monte l'poque contre les nouveaux trusts de l'industrie amricaine.
12. Paradoxalement signale John McGee, c'est au moment
mme o le monopole de la Standard Oil tait son apoge que
les prix du ptrole ont atteint le niveau le plus bas de toute leur
histoire.
13. Le cas de la Standard Oil n'est pas isol. C'est mme l'une
des grandes constantes de l'histoire antitrust amricaine que
des firmes se voient condamnes p'our fait de monopole,' alors
mme que leur part de march n a cess de rgresser, parfois
dans des proportions considrables entre le moment o les
poursuites ont t enlJages contre eiIes et le moment o intervient la dcision de Justice. Voir, par exemple, le' cas d'Alcoa
qui, au moment du jugement, ne dtenait plus que 50 % du
march de l'aluminium contre 90 % retenus par l'accusation

286

Demain le libralisme

qui, l encore, est en contradiction avec la thse populiste


du monopole prdateur.
.
Moralit? Tout ce ~ue les livres ont retenu de l'affaire
de la Standard Oil, exphque John McGee, n'est que lgende
btie sur des ragots ou des a:tguments motionnels que
personne n'a jamais cherch vrifier. Pour lui, il ne
fait aucun doute que, contrairement toute attente, les
faits, tels qu'ils peuvent tre reconstitus, confirment
l'intuition thorique d'Aaron Director, et contredisent la
vision traditionnelle de la Standard Oil prsente comme
l'archtype du monopole prdateur moderne. Paradoxalement, il tait beaucoup plus efficace et rentable pour les
managers de la Standard Oil de rester dans les limites du
jeu normal de la comptition industrielle que de chercher
accrotre leur monopole par le recours des murs prdatives comme celles dont on les a rendus responsables.
On l?eut mme se demander, ajoute McGee, s'il n'elt
pas Inleux valu pour le consommateur amricain ~u'il en
rot ainsi, dans la mesure o le groupe Rockefeller n aurait
sans doute pas russi acqurir un degr de monopole
plus lev, cependant que les consommateurs auraient au
. moins profit tempormrement de prix plus bas. .
De mme qu'une hirondelle n'annonce pas le printemps, une seule tude de cas, aussi centrale soit-elle,
ne suffit pas tablir une loi gnrale. Depuis 1958,
d'autres travaux ont cependant t raliss qui dbou~
chent sur des conclusions similaires celles du professeur John McGee.
. .
A la fin des annes 60, un autre conomiste de Chicago,
Kenneth Elzinga (aujourd'hui professeur U.C.L.A.), s'est
inspir des travaux de McGee pour analyser un des premiers grands cas de la lgislation antitrust amricaine:
en 1937. Voir galement le prcdent de l'American Sugar poursuivie parce que sa production reprsentait 98 % du march
amricain en 1893, mais qui n'en faisait plus que 2S % trente
ans plus tard. On peut aussi faire le rapprOchement avec
l'affaU'e I.B.M. actuellement toujours en cours aprs onze ans
d'escarmouches juridiques. Poursuivi pour monopoliser les
deux tiers du march des systmes informatiques, la part
d'IB.M. dans le march des gros ordinateurs a baiss de prs
de dix points au cours des dernires annes (voir sur ce sqjet
le rcent article de Fortune How the 4 300 fits IBM's New
Strategy , 30 juillet 1979). Par ailleurs, si l'on prend comme
rfrence non plus les seuls gI'OS ordinateurs, mais l'ensemble
de l'industrie fuformati~ue, telle ~~'elle rsulte aujourd'hui de
l'essor de firmes nouvelles spcialises dans la miniinformatique, les pripl1riques ou les services annexesl.la part d'I.B.M.
n'est plus de 60 % mais de 38 %. L'on peut s interrogeI' crit
MarceI Marantz}. s\n ne s'agit pas davantage de punir, d'abaisser, plus que d'eliminer les abus, les excs.

Ne tuons pas ta concurrence...

287

celui du Gunpowder Trust, association de quarante-trois


entreprises fabriquant des explosifs, accuse elle aussi
d'avoir recouru sur une grande chelle aux techniques de
la concurrence prdative. Utilisant une technique d'analyse et de recherche identique, Kenneth EIzinga arrive
aussi la conclusion que si le trust en question n'tait pas
trs blanc sur le plan des pratiques concurrentielles - il
s'agissait d'un cartel de crise, dont les activits ont dur
plus de quarante ans, jusqu'au jour o l'ensemble des
entreprises qui le constituaient ont plus ou moins fusionn
avec la Du Pont de Nemours qui en tait le leader -, il
n'en reste pas moins qu'aucun des tmoignages de l'poque ne permet d'tablir que l Powder Trust se soit liVr
une politique systmatique de blocage de la concurrence
par dumping modul des prix 14. Comme dans le cas de la
Standard Oil, ou comme dans celui de l'American Sugar
Refining Company tudi en 1966 par Richard Zerbe 15,
on constate que tout au long de la priode suspecte, la
puissance du Powder Trust n'a pas empch l'entre sur
le march de nouvelles entreprises, dont un bon nombre
taient en fait cres par les propritaires d'anciennes
firmes soi-disant victimes des agissements prdateurs du
trust.
De la mme faon, en 1969, Roland Koller, un professeur
assistant de Bngham Young University, dans l'Utah,
conclut sa thse de doctorat en faisant remarquer que sur
vingt-six affaires antitrust s'talant sur cinquante ans,
seule une poigne d'entre elles permet d'tablir qu'il ya
vritablement eu actes de concurrence dloyale, au sens
des pratiques condamnes par le Clay ton Act.
Faut-il pour autant en dduire que, parce qu'elles
n'y ont rationnellement rien gagner par rapport
ce que pourraient leur rapporter des mthodes plus
orthodoxes de gestion, les entreprises - notamment
et surtout les grandes entreprises - ne se livrent
jamais 'ce petit jeu? Certainement pas. Des facteurs
extra-conomiques - l'esprit de revanche, la rancune
l'gard de certains concurrents - peuvent conduire
des entreprises adopter temporairement ce genre
de politique. Cela dit, comme le fait remarquer
Harold Demsetz :
14. Kenneth Elzinga, Predatory Pricing : The Case of the
Gunpowder Trust , Journal of Law and Economies, volume 13,
1970.
15. Richard Zerbe, The American Sugar Refining Company,
1887-1914; the Story of a Monopoly, Journal of Law and Economies, avril 1970.

288

Demain le libralisme

Il est maintenant clair que ce type de comportement


n'a jamais jou, dans la vie industrielle, le rle qu'implicitement les doctrines dominantes de la lgislation antitrust' lui confrent 16.
Et le professeur M. Bruce Johnson, de l'Universit
de Santa Barbara (Californie), renchrit en crivant :
Tant sur le 1?lan analytique que du point de vue de la
recherche empinque, il est maintenant prouv que la thorie. des grands trusts prdateurs relve plus de la lgende
et du mythe que de la vrit scientifique. Il s'agit plus d'un
sujet de curiosit intellectuelle que d'un problme social
reI 17
Etant donn qu'il s'agit d'tudes portant sur des
priodes relativement anciennes de l'histoire industrielle, il est tentant d'en conclure que tout cela ne
concerne gure la pratique contemporaine du droit
de la concurrence. Bien au contraire. Comme nous
l'avons en effet signal, cette thorie joue encore un
rle dominant dans la pense conomique et juridique contemporaine. Elle constitue l'un des piliers
fondamentaux de l'approche structurelle des phnomnes de concentration et de monopole. D'autre part,
on la retrouve au cur de la suspicion systmatique
qui entoure les agissements des conglomrats moder~
nes. Tout comme les tudes statistiques voques au
chapitre prcdent, d'une manire diffrente mais
complmentaire, ces analyses remettent en cause la
pertinence de l'un des concepts les plus fondamentaux de la philosophie antitrust contemporaine.

Ententes et cartels, ou la

chasse aux fant6mes .

L'entente implique l'ide de complot. Il y a entente


lorsque plusieurs entreprises se concertent pour pra16. Harold Demsetz, The Crises in Antitrust, Conference
Board Iriformation Bulletin, numro 59, juin 1979.
17. M. Bruce Johnson, cr How Important is Predatory Plicing ? ,. dans The Attack on Corporate America (The Corporate
Issues Notebook), Law and. Economic Center, University of
Miami, 1978.
.

Ne tuons pas la concurrence...

289

tiquer des politiques communes dont l'effet est. de


maintenir des niveaux de prix plus levs que ceux
qui prvaudraient en l'absence de cette concertation
volontaire. De telles concertations (rpartitions go. graphiques de marchs, tablissement de quotas de
production, fixation de barmes communs) nuisent
la collectivit. Non pas tant parce qu'elles permettent aux entreprises concernes de raliser des surprofits - Ce qui n'est pas empiriquement prouv, les
tudes statistiques suggrant en effet que les entreprises poursuivies pour conspiration par les autorits
antitrust ont plutt tendance tre moins rentables
que les autres 18; mais parce qu'elles conduisent
une utilisation des ressources de la socit (ressources humaines, capital financier, ressources naturelles)
moins efficace que celle qui rsulterait du jeu d'un
march caractris par une comptition plus ouverte.
Interdire les ententes et toutes les formes collusives
drives est donc lgitime. De mme que leur rpression, ou leur prvention.
Est-il vrai toutefois que les dgts occasionns la
collectivit par ces pratiques illgales sont aussi
importants qu'ont tendance l'affirmer ceux qui sont
chargs d'administrer les lois antitrust, ou que le
suggrent les bilans de plus en plus impressionnants
de la chasse aux monopoles abusifs 19 ? Les ententes
de prix ou de march reprsentent-elles pour une
socit librale une menace si grave qu'elles justifient
la pr~tique amricaine de l'interdiction pure et simple, indpendamment de la prise en compte des effets
conomiques rels de telles pratiques 20? Poser de

18. Voir l'tude de Peter Asch et Joseph Seneca, 1s Collusion


Profitable? parue dans la Review ot Economics and Statistics, fvrier 1976. Les auteurs de cet article, tous deux professeurs Rutgers University, n'ont pas trouv autre chose qu'une
corrlation ngative, et statistiquement significative, entre profitabilit et collusion.
19. Cf. le bilan rsum par Marcel Marantz, dans son article
des Chroniques d'actualzts SEDEIS : une centaine d'affaires antitrust de 1896 1915 ; un peu plus d'une centaine d'affaires, mais d'importance secondaire, entre 1915 et 1945; mille
procs jugs l'initiative des pouvoirs publics, et plus de dix
inille procs privs depuis 19115. La Crise de la lgislation
antitrust aux Etats-Unis , article dj cit.
20. La lgislation franaise est diffrente puisqu'elle permet

290

Demain le libralisme

telles questions peut paratre profondment impertinent. Pourtant, l aussi, les approches contestataires de la nouvelle conomie conduisent des
rsultats souvent surprenants au regard des thories
habituelles.
Mme si la majorit des conomistes no-libraUx, quelques exceptions prs 21, ne remettent
pas en cause le principe de l'illgalit juridique des
ententes, leur conviction est que les approches habituelles dtournent notre attention de l o se situent
les vrais problmes.
Ainsi que le rsume le professeur M. Bruce Johnson,
les ententes ou cartels qui rsultent du jeu spontan de
la libre concurrence nous cotent probablement moins
cher que ne nous cotent les agissements des groupes de
pression professionnels et corporatifs, qui utilisent le
march politique pour obtenir de l'Etat des interventions
protectionnistes ou malthusiennes dont les consquences,
en termes d'allocation des ressources, sont strictement
identiques celles qui rsultent des agissements des monopoles et cartels privs 22 .
Ce qui conduit les nouveaux conomistes amricains moins remettre en cause le niveau des budgets
publics allous la rgulation et la surveillance des
marchs, qu' contester les priorits qui orientent
actuellement leur usage.

J. - Dans une conomie de libre march, les accords


de cartel privs sont, par dfinition, des constructions instables, phmres et inefficaces.
L'entente fait partie intgrante de la logique de
fonctionnement d'une conomie de march fonde
sur le principe de la libre entreprise et de la dcende faire une distinction entre les bonnes et les mauvaises
ententes. Mais le regain des ides de concurrence risque de
conduire des pressions politiques croissantes pour obtenir
une rvision dans un sens plus dur.
.
21. Par exemple, les conomistes appartenant au courant noautrichien: Murray Rothbard, Izrael Kirzner, D.T. Armentano...
22. Cf. Bruce Johnson, Can Corporations Collude to
Achieve . Higher Profits? dans The Attack on Coroporate
America, ouvrage dj cit.

Ne tuons pas la concurrence...

291

tralisation des dcisions. Il ne faut pas avoir peur de


l reconnatre.
L'entrepreneur n'est pas spontanment un hros.
Mme lorsqu'il lve bien haut le drapeau de l'conomie de marCh, moins de concurrence est pour lui
prfrable plus de concurrence. Son intrt personnel est moins de jouer le jeu de la concurrence que
de chercher les moyens de s'y soustraire. C'est
humain. Faut-il pour autant en conclure que, comme
le dclara un jour un haut fonctionnaire franais
un journaliste de L'Expansion : La concurrence
n'existe pas spontanment; elle est plutt contre
nature; ce qui est naturel, c'est l'entente 28. Parce
que cett logique est vraie au niveau individuel, il est
tentant d'en dduire que, livr lui-mme, le march
ne peut que dboucher sur un processus de cartellisation gnralise. D'o l'ide qu'il est indispensable
que quelqu'un -l'Etat - veille protger la concurrence contre elle-mme et sa prdisposition s'autodtruire. D'o toute l'importance accorde :par les
Etats libraux la rpression et la prvention des
ententes prives.
Cependant, les choses sont loin d'tre aussi simples. Nous ne devons pas oublier en effet que ce
n'est pas le fait de mettre une signature au bas d'un
barme commun de prix ou d'un accord de partage
des marchs qui cre un prj~dice la socit, mais
le succs des membres de l'entente en faire respecter les termes de faon continue et durable. Quel
est le mal si, du fait de l'incapacit de ses membres
la faire appliquer, une entente ne dpasse pas le
stade du chiffon de papier?
Nous raisonnons trop souvent comme si le prjudice apparaissait ds qu'une entente est mise sur
pied ou, pire encore, ds que quelques industriels se
runissent avec l'intention d'explorer des possibilits
d'action concerte. C'est ngliger que, dans ce type
d'action collective o l'adhsion de chacun est purement contractuelle et volontaire, les partenaires n'en
restent pas moins fondamentalement des rivaux; et
qu'il ne suffit pas que des gens, mme mal intention23. Cf. Franois de Witt, La vrit sur les ctQ'telu, L'Expansion, mai 1976.
-

292

Demain le libralisme

ns, se rencontrent pour qu'il en rsulte automatiquement que les objectifs de leur entente seront atteints.
Ainsi que l'a dcrit le professeur Mancur OIson, la
prsence d'un intrt commun n'est pas une condition suffisante pour que naisse et russisse une action
collective 24 .
Par ailleurs, nous ne devons jamais perdre de vue
que la finalit des activits antitrust n'est pas de donner du travail aux fonctionnaires des services de la
Direction des Prix et de la Concurrence. Rechercher,
identifier, puis condamner et punir les ententes est
un travail qui n'est pas gratuit pour le contribuable.
Les ressources affectes ces activits ne se justifient
que si elles permettent effectivement l!l socit de
faire l'conomie d'un prjudice rel et pas seulement
hypothtique. D'o la question, trop souvent laisse
de ct : quelle est, dans un march libre, l'importance relle du prjudice qui risque de rsulter de la
tendance naturelle des entreprises rechercher la
protection de l'entente au dtriment de la comptition?
Donner une rponse prcise cette question est
scientifiquement impossible. L'analyse conomique
des comportements individuels attire cependant
notre attention sur deux faits qui sont ngligs tant
par l'opinion que par les experts:
a) Mettre sur pied une entente ou un cartel, en
assurer le montage, l'excution, puis en faire respecter les clauses, n'est pas chose aise ni gratuite.
Si les motivations qui conduisent l'entrepreneur
chercher l'entente avec ses confrres ou concurrents
sont claires (vendre moins, mais plus cher, et raliser
ainsi des profits plus levs), il n'en reste pas moins
que, dans une conomie de libre march, les partenaires restent toujours des rivaux. Malgr ce qui les
rapproche, l'intrt de chacun est de dissimuler
ses voisins de table le plus grand nombre de ses
cartes personnelles, afin, comme dans toute ngociation, qu'elle soit conomique, politique ou diplomatique, d'en retirer le maximum d'avantages tout en

24. Voir Mancur OIson, The Logic of Collective Action;


traduction franais~ : Les limites de l'action collective, P.U.F.,
1979.

Ne tuons pas la concurrence...

293

faisant le minimum de concessions. Chaque entreprise


a ncessairement une vision diffrente des objectifs
atteindre: toutes n'ont pas les mmes structures
de cots et de clientle; toutes n'ont pas les mmes
rserves de production; les lasticits de leurs courbes de demande sont diffrentes; elles ne nourrissent
pas les mmes anticipations quant aux rythmes de
croissance de leurs marchs ou quant aux perspectives prochaines d'innovations, etc. Moyennant quoi,
dgager des objectifs communs est toujours, de par
la nature mme du processus concurrentiel qui caractrise une conomie fonde sur le principe de l'indpendance des producteurs, urie opration difficile et
longue exigeant de coteuses ngociations. Mme
lorsque celles-ci dbouchent sur des rsultats, les
accords signs ne sont le plus souvent que descompromis boiteux qui ne satisfont personne, et exigent
pour tre respects la mise sur pied de systmes de
surveillance, d'information et de sanctions non seulement compliqus et onreux, mais aussi souvent difficiles faire fonctionner.
Par ailleurs, comme dans toute action de groupe,
les gains de l'action collective n'liminent pas l'intrt que chacun a tricher avec les rgles du jeu
mises en place. Une fois l'accord conclu, le risque est
toujours lev que l'un des cosignataires n'ait pas
plus press, une fois sorti de la salle de runion,
d'utiliser les informations ainsi recueillies pour trahir
sa signature s'il dispose de moyens lui permettant de
procder de la manire la plus discrte possible.
Il en rsulte qu'en rgime concurrentiel, de par sa
nature mme d'institution contractuelle ne bnficiant d'aucune garantie juridique, l'entente a toutes
chances d'tre un phnomne hautement instable,
chaque accord conduisant rapidement une rengociation des termes de l'accord prcdent, suivie d'une
autre, et ainsi de suite. Il en rsulte aussi que l'conomie de march possde ses propres freins naturels
au processus de cartellisation, sans que personne
n'ait besoin d'intervenir. La prsence de tels cots
de transaction (cots de ngociation, cots de
contrle, prise de risques ...) signifie que la demande
de pratiques concertes manant des entreprises ne
peut pas tre infiniment lastique; et donc que l'ide
selon laquelle, livr lui-mme, le march conduit

294

Demain le libralisme

ncessairement une cartellisation gnralise est


fausse. L'existence de ces cots impose un ensemble
d'auto-limites au droulement du processus de cartellisation. Auto-limites qui ont d'autant plus de chances
d'tre rapidement atteintes que, pour compenser
l'absence de recours juridique, les ententes n'auront
pas la solution alternative de se tourner vers le march politique pour obtenir de celui-ci qu'il aide directement ou indirectement la police des accords
conclus.
b) Dans un systme conomique dont le moteur
est la rivalit individuelle des producteurs, la capacit d'une entente ou d'un cartel atteindre ses
objectifs dpend de la runion d'un si grand nombre
de conditions qu'il y a peu de chances pour que, dans
le monde concret, leur efficacit soit bien grande.

Quels sont les facteurs qui favorisent ou au contraire


entravent l'efficacit d'une entente? Il Y a dj longtemps que les conomistes ont explor ce problme
en long et en large. La capacit d'une entente ou d'un
cartel atteindre ses objectifs dpend de facteurs
tels que : l'importance du nombre de producteurs
prsents sur le march - moins on est nombreux,
plus il est facile d'arriver une entente qui marche j
l'existence ou non de produits substituables, le fait
qu'il s'agit de productions relativement homognes
ou, au contraire, largement diffrencies (importance
ou non des phnomnes de marques); la prsence
ou non de rendements dcroissants dans l'industrie
en question ou chez certains producteurs; les caractristiques des marchs d'aval (puissance relative des
acheteurs par rapport aux producteurs) j le niveau
de la protection l'encontre de la concurrence tran,
gre; la structure des cots de transport j le taux de
croissance du march (secteur en expansion, ou, au
contraire, en rgression structurelle); le climat
conjoncturel (rcession, inflation, expansion); le
niveau d'organisation professionnelle de la branche, etc.
Cette typologie est bien connue. Elle est largement
utilise par les conomistes et les pouvoirs publics
pour identifier les secteurs o les risques d'entente
et de cartellisation sont les plus grands. En ce sens,
elle est un guide utile. Mais ceux qui se livrent ce

Ne tuons pas la concurrence...

295

genre de travail ngligent gnralement une conclusion qui devrait pourtant leur sauter aux yeux : vu
la liste impressionnante des conditions qu'il faut runir pour qu'une entente soit sre de son efficacit,
vu aussi qu'il y a plutt peu de chances pour qu'un
nombre significatif de marchs ralisent simultanment l'ensemble de ces conditions - surtout dans un
systme industriel de plus en plus complexe o les
produits sont de moins en moins homognes, o les
possibilits de substitution sont de plus en plus
grandes, notamment du fait de l'ouverture croissante
la concurrence mondiale -, il y a de fortes chances
pour que la menace que les ententes font courir la
socit soit beaucoup plus hypothtique que relle,
mme s'il est impossible d'en apporter la preuve formelle.
Entendons-nous bien. Il ne s'agit pas. de nier la
ralit des ententes. Ni de contester que celles-ci sont
susceptibles d'imposer la socit des cots importants en termes d'utilisation de ses ressources. Ce
qui est en cause est la capacit relle des entreprises,
dans une conomie de libre march, - pouvoir faire
fonctionner un degr de collusion tel qu'il impose
la collectivit un prjudice suffisamment lev pour
justifier notre volution vers une conomie de moins
en moins de libre entreprise, donnant l'Etat un
rle croissant en matire de rgulation ou d'intervention industrielle, et confiant ses fonctionnaires
ou ses juges des pouvoirs de plus en plus tendus
et discrtionnaires.
Il ne s'agit pas non plus de plaider pour la dpnalisation des ententes. Le1,1r interdiction juridique, de
par les risques pnaux qu'elle fait courir leurs
auteurs, du fait aussi qu'elle complique srieusement
les possibilits de mise sur pied de mcanismes efficaces pour assurer la police contractuelle des ententes (un mcanisme efficace est un mcanisme voyant,
qui risque donc d'attirer les foudres des autorits),
est un facteur qui contribue rduire leur efficacit,
et accentuer leur instabilit, et donc rduire les
cots qu'elles sont susceptibles d'imposer la collectivit par rapport ce qui se passerait si la loi ne
les dclarait pas illgales. Il s'agit simplement d'attirer l'attention sur le fait que les vrais problmes
viennent moins du libre fonctionnement des forces

296

Demain le libralisme

du march, que de la tentation croissante des pouvoirs


publics d'intervenir dans le jeu concurrentiel en utilisant des moyens qui, paradoxalement, introduisent
dans l'allocation des ressources des distorsions bien
plus graves et bien plus onreuses que celles qui
rsultent du simple jeu spontan de la libre entreprise.

II. - Un examen attentif des grands cas de la jurisprudence amricaine confirme que, dans une conomie de libre march, le prjudice que les ententes
prives sont susceptibles de porter la collectivit
est moins vident que nous ne le croyons habituellement.
Pour l'conomiste, la logique ne suffit pas. Encore
faut-il vrifier que les conclusions auxquelles elle
conduit collent aux faits. L encore, la seule sourc~
utilisable pour tester les dductions de la rflexion
thorique est celle que constituent les archives de la
Justice.
De mme que John McGee s'est servi du procs
de la Standard Oil pour tester les hypothses de
Aaron Director, d'autres chercheurs ont essay de
vrifier la pertinence des arguments prcdents en
retournant aux sources de quelques procs antitrust.
C'est notamment le cas de D.T. Armentano qui, dans
son livre The Myths of Antitrust 25, ranalyse trois des
plus fameuses ententes de l'histoire amricaine :
l'Addyston Pipe Case de 1899, le Trenton Potteries
Case de 1927, et le Great Electrical Equipment Case
qui, dans les annes 60, impliqua d'aussi grandes firmes que General Electric, Westinghouse et Allis
Chalmer. Bien qu'il soit difficile de suivre le professeur Armentano jusqu'au bout de ses conclusions - '
il est pour la suppression de toute lgislation antitrust -, son travail constitue lui aussi une source
de rvlations souvent fort surprenantes.

25. D.T. Armentano.1972. Arlin~on House. Passage reproduit


dans Yale Brozen, The CompetitIVe Economy.

Ne tuons pas la concurrence...

297

L'Addyston Pipe Case


Commenons par le procs intent en 1896 par le gouvernement amricain six entreprises du Tennessee spcialises dans la production de tuyaux de fonte destins,
pour l'essentiel, des collectivits locales. Ce procs est
particulirement intressant trois titres:
- Il est l'un des tout premiers cas d'application de la
loi sur les ententes et concerne des faits en partie antrieurs au passage du Sherman Act;
- Il concerne un secteur o la thorie conomique nous
enseigne que l'on a le plus de chances de trouver des
ententes efficaces : celui des adjudications publiques:
...,.. Il illustre on ne peut mieux les difficults faire
fonctionner un systme d'accords de prix en priode de
forte instabilit conomique, c'est--dire dans une priode
o prcisment la motivation chercher se protger
collectivement contre la concurrence est la plus forte.
L'histoire est la suivante. Ces entreprises s'taient organises de faon coordonner leurs efforts aux adjudications des collectivits locales des Etats du Sud. En s'organisant ainsi pour rduire la concurrence l'intrieur d'un
territoire gographique o la concurrence de firmes extrieures la rgion tait relativement faible du fait des
frais de transport, elles pourraient russir maintenir
des prix plus levs et accrotre leurs chiffres d'affaires et
leurs bnfices. Pour se rpartir les offres, elles avaient
mis au point un systme interne d'adjudication permettant de dterminer dans chaque cas queUe serait l'entreprise du groupe la mieux qualifie pour briguer chaq.ue
march. Seule l'entreprise ainsi slectionne tait admIse
concourir. Poursuivies par le Dpartement amricain
de la Justice en 1896, ces entreprises furent condamnes
en 1898 sous le motif qu'une telle coordination avait pour
consquence de relever le niveau des prix du march
au-del d'un seuil raisonnable. Jugement confirm par la
Cour suprme des Etats-Unis en 1899.
Qu'elles aient t coupables aux yeux d'une loi condamnant toute forme d'actIon concerte ayant pour objectif
de rduire la concurrence est incontestable. Mais, pour
l'conomiste, le vritable problme est de savoir dans
quelle mesure de telles pratiques leur ont effectivement
permis de pratiquer des prix abusifs. C'est seulement si
l'on peut apporter la preuve d'un tel rsultat que l'on peut
en dduire que leur collusion a port prjudice leurs
acheteurs, et donc la socit. Pour cela, on dispose de
deux moyens. D'abord la liste des prix de march pratiqus l'poque. D'autre part, les tmoignages des clients

298

Demain le libralisme

entendus ~ar le tribunal, mais dont les dclarations n'ont


pas t pnses en considration par les juges pour statuer
en droit.
,
Si l'on regarde les prix des adjudications remportes
par les six firmes impliques dans l'affaire, explique
D.T. Armentano, force est de constater qu'elles n'ont
gure t heureuses dans leur entreprise' : pendant toute
la priode incrimine, ces prix ont t constamment infrieurs, souvent dans des proportions importantes (- 20 %
'dans certains cas), aux priX! qui prvalaient dans la priode
antrieure l'entente. Il est vrai qu'on tait alors en pleine
crise conomique. Mais, fait-il remarquer, un certain
nombre de travawc mens par le professeur Alri1a.rin
Phillips au dbut des annes 60 26 ont clairement montr
que dans de telles circonstances, caractrises pm.- de
larges capacits sous-utilises, il tait difficile de parler de
prix abusifs alors mme 9.ue' ceux-ci ne suffisaient bien
souvent mme pas couvnr la totalit des cOlts. Conclusion, prcise Armentano, confirme par les dclarations
des clients de l'poque qui ne tradUisent nulle part que
ceux-ci aient eu, un moment ou un autre, le sentiment'
d'tre les victimes de prix abusifs.
Voil donc, conclut Armentano, un cas prcis o une
entente particulirement bien structure et rode, donc
a priori efficiente, s'est en ralit rvle incapable de
protger ses membres contre les lois plus fortes du marCh. Pourtant, les six entreprises de l'Addyston Pipe Case
ont t condamnes pour des prix qu'elles n'ont jamais
russi contrler, et des profits abusifs qu'elles n'avaient
jamais raliss.

Le Trenton Potteries Case


Datant de 1927, celui-ci constitue l'un des exemples rgulirement les plus cits par les manuels de droit pour
illustrer les problmes d'entente sur les prix. Il s'agit de
vingt-trois entreprises de la ville de Trenton, dans le
New Jersey, representant, en 1922, 82 % du march amricain des quipements de cramique sanitaires, et accuses de s'tre organises sous le couvert d'une association
professionnelle - la Sanitory Potters Association - pour
pratiquer des prix uniformes, arbitraires. et non concurrentiels (selon les termes du jugement rendu).
L encore, il n'y'a gure de doute sur les intentions. Les
activits de l'association ne consistaient pas seulement
26. Almarin Phillips, Market Structures, Organizatlon and
Performance, Harvard University Press, 1962.
.

Ne tuons pas la concurrence...

299

faciliter la standardisation des normes industrielles et


comptables de la profession. Rgulirement, ses adminis~
trateurs envoyaient leurs adhrents des listes de prix
officiels, indiquant non seulement le niveau des prix de
catalogue que ceuxci taient invits respecter, mais
galement les taux de rabais pratiquer, ou, ventuellement, les surcharges imposer certaines catgories de
clientles. En outre, l'association maintenait jour une
liste de revendeurs agrs auxquels les producteurs
taient invits rserver leurs meilleures fabrications.
Mais suffitil d'diter des listes de prix conseills pour que
les prix pratiqus par les fabricants leur soient fidles?
Cette question, fait remarquer Armentano, la Cour charge de dlibrer sur ce cas ne se l'est jamais pose.
Or, que constate-t-on quand on retourne vers la masse
des documents saisis et stocks dans les archives ? Ceux-ci
tmoignent de faon amplement suffisante et convaincante de ce que, dans la ralit, les prix pratiqus ont
toujours et systmatiquement t, tout au long de la
priode incrimine, diffrents de ceux qui taient conseills officiellement. Un sondage effectu sur les bordereaux
d'expdition de vingt et une des vingt-trois entreprises
impliques et concernant une mme rfrence prcise,
montre par exemple que 64 % des ventes ont t faites
des prix rels infrieurs ceux indiqus sur les tarifs
officiels manant du syndicat, et 10 % des prix suprieurs. Pour une autre rfrence, la proportion est de
68 % au-dessous et 4 % au-dessus, avec des carts extrmes
allant jusqu' 40 %. Moyennant quoi, conclut Armentano,
il est clair que ce n'est J2as le fait d'avoir un syndicat, et
d'utiliser celui-ci pour dIffuser des listes de prix conseills
qui empchait la concurrence de s'exercer. Comme dans
.le cas prcdent, les vipgt-trois entreprises du Trenton
Potteries Case ont t condamnes pour avoir fix de
faon concerte des prix qu'elles n'ont en ralit jamais
russi contrler.
Reste se demander pourquoi cet chec? Les raisons
sont simples et correspondent bien aux enseignements de
la thorie de l'action collective : c'tait une industrie
sans leadership, au sein de laquelle aucune firme en
particulier n'exerait d'effet de domination; les marchs
taient mal structUrs. Les objectifs des entreprises adhrentes au syndicat taient trop diffrents. Dans de telles
circonstances, personne n'avait intrt respecter les
tarifs officiels, et tous avaient intrt tricher pour
arriver maintenir leur part de march. En l'absence
d'un mcanisme de sanction efficace, les avantges du jeu
concurrentiel l'emportaient de trs loin sur les avantages
trs hypothtiques lis au resp'ect d'une structure de prix
dont personne n'tait sr qu elle serait respecte par le
concurrent. Et pourtant, tout le monde fut condamn. Et,

300

Demain le libralisme

depuis lors, c'est sur ce type d'exemple que l'on forme, aux
Etats-Unis, des milliers d'tudiants en droit et de juristes,
dont un certain nombre seront leur tour appels
statuer sur des accusations du mme genre.

The Great Electrical Equipment Conspiracy


Il s'agit ici d'une affaire beaucoup J?lus proche de nous
ret qui, l'poque (en 1961), a faIt couler beaucoup
d'encre 27. C'est aussi l'une des plus spectaculaires puisque le procs se termina par un verdict envoyant en prison
sept dirigeants, cependant que vingttrois autres furent
condamns des peines d'emprisonnement avec sursis.
Que leur reprochait-on? D'avoir trahi les rgles de la
concurrence en conspirant pour fixer et maintenir des
niveaux abusifs les prix d'quipements tels que gnrateurs, transformateurs, condensateurs, isolateurs, etc., et
cela pendant une priode de quatre annes s'tendant
entre 1956 et 1959.
Si l'entente est par elle-mme un crime , nul doute
que les fabricants amricains de gros matriels lectriques - General Electric, Westinghouse, Allis Chalmer,
Federal Pacific, I.T.E. Circuit Breaker, Carrier, plus quelques autres - aient t coupables aux yeux de la loi. Les
preuves sont l qui montrent que les rencontres entre les
dirigeants de ces firmes taient devenues un fait courant;
ce que d'ailleurs eux-mmes n'ont jamais ni. Certaines
de ces runions ne servaient pas grand-chose, sinon
changer des informations sur la concurrence trangre
ou des rcriminations mutuelles l'encontre de ceux qui
cassaient les prix. D'autres furent incontestablement
consacres la mise sur pied de formules et mcanismes
pour se rpartir les adjudications publiques. Mais y avait-il
rellement, comme l'a prtendu -l'accusation, une entente
sur les prix, ce que les patrons de General Electric ou de
Westinghouse ont toujdurs catgoriquement ni? Ces
runions ont-elles vritablement servi de support une
conspiration visant liminer la comptition sur les prix?
A la diffrence des faits relevs dans l'affaire de
l'Addyston Pipe, ici, il est incontestable que les prix relevs
chez les uns ou chez les autres sont le plus souvent iden27. Voir, par exemple, Fortune d'avril-mai 1961, The Incredible Electrical Conspiracy, par Richard Austin Smith. John
Herling, The Great Priee Conspiraey : The Story of the Antitrust Violations in the Eleetrieal Industry, Washington, 1962.
John Fuller, The Gentlemen Conspirators, Grove Press, 1962.

Ne tuons pas la concurrence...

301

tiques. Que l'on s'adresse General Electric, Westinghouse ou Allis Chalmer, les tarifs des catalogues sont
les mmes. Tout changement chez l'un se trouve immdiatement rpercut chez les autres. Mais, demande
ArmentanC!l cela suffit-il pour dmontrer qu'il y a effectivement cOllusion sur les prix, comme en fut convaincu le
snateur Kefauver qui prsida l'poque les travaux de la
commission d'enC),ute du Snat amricain? Pour rpondre cette question, il faut aller voir de plus prs comment cette industrie fonctionne.
L'industrie du gros matriel lectrique, rappelle
D.T. Armentano, offre un exemple typique de structure oligopolistique o ne sont en concurrence qu'un tout petit
nombre d'entreprises gnralement trs grosses. Mais,
ajoute-t-il, c'est aussi un secteur dont la particularit est
que chaque firme y fabrique des centaines de milliers
d'articles et d'quipements hautement standardiss, vendus sur catalogues, et fabriqus en continu pour assurer
un approvisionnement r~ier. C'est galement une industrie o le niveau des fralS fixes est trs lev du fait de
l'im:portance des investissements techniques mis en uvre,
ainsI qu'en raison des dpenses leves consacres en
permanence la recherche et l'innovation. Enfin, c'est
un secteur dont le march subit des fluctuations conjoncturelles trs prononces, troitement lies aux diffrentes
phases du cycle conomique (les commandes y sont trs
sensibles aux variations du coiit de l'argent). Ces caractristiques, conclut Armentano, suffisent faire qu'il s'agit
d'une industrie o, contrairement ce que suggrerait le
modle thorique de la concurrence, la comptition entre
les diffrents producteurs est extrmement vive - surtout
en priode de ralentissement des affaires, comme c'tait le
cas pour les annes incrimines.
Faut-il alors s'tonner de trouver des prix extrmement
voisins, pour ne pas dire identiques? Non, rpond Armentano. C'est bien au contraire la preuve de la virulence de
la concurrence qui y rgne. Le degr lev de banalisation
et de standardisation des produits fabriqus fait qu'aucun
producteur ne peut durablement maintenir des prix diffrents de ceux de ses concurrents. Par ailleurs, les caractristiques mmes du march - ventes sur catalofPles
des distributeurs professionnels ou des acheteurs lOdustriels - font que c'est un secteur o l'information circule
rapidement. Dans de telles circonstances, l'entreprise ne
peut russir dfendre sa part de march que si elle
s'aligne rapidement sur les initiatives de la concurrence.
Il est donc normal que les prix pratiqus y soient pratiquement partout les mmes. Qu'il y ait entente ou non,
l'uniformit des tarifs est quelque chose qui n'a rien
d'tonnant, et qui ne peut donc s'Llffire tayer une accusation de collusion.

302

Demain le libralisme

Mme dans le cas des adjudications publiques, ajoute


Armentano, la similitude des offres ne peut suffire tablir
ime prsomption d'action cartellise. Si, pour un matriel
donn, l'un des producteurs prend l'initiative d'abaisser
ses prix, la baisse sera immdiatement intgre par les
autres producteurs dans les offres <lu'ils feront aux adjudications ultrieures. L encore, le simple jeu de la concurrence suffit conduire un alignement gnral des prix
pratiqus - et cela indpendamment des diffrences de
cots.
Restent les fameuses rencontres auxquelles participaient
rgulirement les reprsentants des firmes incrimines.
Expliquer que les caractristiques du march des gros
quipements lectriques condulsent naturellement des
structures uniformes de prix ne suffit pas pour exclure
l'hypothse qu'en l'occurrence, les producteurs amricains
se seraient entendus pour maintenir les prix un niveau
fix en commun. Qu'en est-il ?
II est incontestable, explique Armentano, qu'en cette
priode de conjoncture difficile, les prix ont constitu l'un
des sujets majeurs de conversation. Mais, ajoute-t-il, il
est non moins incontestable que toutes ces runions
constiturent pour ceux qui y prenaient part une perte de
temps totale. A cet gard, les tmoignages enregistrs
l'poque sont on ne peut plus loquents. On y allait bien
pour, en principe, mettre de l'ordre dans l'anarchie qui,
aux yeux des responsables, tait alors la plaie des affaires.
Chacun y venait pour se plaindre du comportement de
son concurrent. On finissait parfois par se mettre d'accord
sur des limites ne pas dpasser. Mais, en ralit, ces
accords ne furent jamais respects, mme avec le plus
petit commencement d'excution. Les temps, expllque
ainsi l'un des tmoins interrog par la commission Kefauver, taient trop difficiles; nous avions tous trop besoin
d'arracher des marchs pour faire tourner nos ateliers,
pour qu'il pt en tre autrement. Des heures et des heures
de discussion ne dbouchaient en gnral que sur des
propositions qui n'taient jamais mises en pratique.
Moyennant quoi, conclut Armentano, si l'on regarde quels
taient les ordres du jour de ces runions, on constate
que la majorit d'entre elles taient consacres colmater
les brches faites dans les accords auxquels on tait arriv
dans les runions prcdentes; et cela sans jamais dboucher sur aucun rsultat concret.
Mais si ces rencontres constituaient une perte de temps,
pourquoi les entreprises continuaient-elles d'y participer?
Parce que, rpondit un jour un dirigeant de General
Electric au snateur Kefauver, il est toujours utile de se
renseigner sur les intentions des autres. Sinon, en dehors
de cela, ces rencontres ne prsentaient pour nous aucun
intrt.

Ne tuons pas la concurrence...

303

On peut, bien sr, considrer ces tmoignages comme


suspects, dans la mesure o ils manent de personnes
dont la responsabilit personnelle tait directement implique. Mais la concordance de l'ensemble des tmoignages
rassembls est telle qu'elle ne laisse gure de doutes sur
l'importance relle de ces rencontres de gentlemen conspirateurs. Cela d'autant plus que lorsqu'on tudie les rsultats financiers des entreprises condamnes, on constate
que, tout au long de la priode de ladite conspiration,
ceux-ci furent systmatiquement infrieurs ceux des dix
annes prcdentes.
Moralit? S'il y a eu tentative pour enrayer le jeu de
la libre concurrence, crit Armentano, il est clair que les
producteurs amricains d'quipements lectriques n'ont
jamais russi, en dpit de leurs efforts, enrayer le jeu
de la comptition industrielle. L encore, des entreprises - et des hommes - ont t condamns : pour des
prix qu'elles n'ont jamais russi contrler; pour un
prjudice qui n'a jamais exist; pour des profits de
monopole qui n'ont jamais t raliss.
Ce dernier cas illustre bien le thorme selon
lequel une entente est une chose difficile faire fonctionner, et qui exige des conditions exceptionnelles,
rarement runies - sinon pour des priodes de temps
trs brves - , pour russir 28. Il illustre galement
le fait que si c'est pendant les priodes de conjoncture difficile que la tentation de l'entente est la plus
forte, c'est aussi pendant ces priodes-l que la difficult faire fonctionner une entente de manire satisfaisante est la plus grande. Ainsi que le rsume le
professeur Armentano :
Il n'est pas question de nier l'existence des ententes;
ni de nier que celles-ci sont contraires l'intrt de la
collectivit; mais ce qu'un retour attentif et critique aux
sources mmes de l'histoire conomique et industrielle
montre est que, tant qu'on reste dans un systme d'conomie de libre march, l'intensit du jeu concurrentiel est
telle qu'elle neutralise la plupart des efforts que les entre-

28. D'autres tudes confirment ces conclusions. Voir, par


exemple, Bjarke Fog, How are Cartel Priees Determined ? ",
Journal of Industrial Economics (novembre 1956). En Allemagne, Fritz Voight aboutit des conclusions parfaitement cohrentes. Cf. Fritz Voight~ German Experience with Cartels and
their Control during rre-War and Post-War Periods dans
John P. Miller, Competition, Cartels and their Regulation,
North Holland, 1962.

304

Demain le libralisme

prises dploient pour chapper aux contraintes et disci.


.
plines de la concurrence.

III. - Le cot social des pratiques monopolistiques


est probablement beaucoup plus lev dans les
secteurs soumis d'une manire ou d'une autre
des rglements publics interfrant avec le libre jeu
du march, qu'il ne l'est dans les secteurs libres
de toute interfrence.
Pour l'entreprise, qu'elle soit grande ou petite, une
existence ronronnante est toujours prfrable, lorsque c'est possible, aux grands vents de la tourmente
concurrentielle. D'o la tentation permanente de
l'entente ou de l'action concerte. Cependant, ainsi
que nous venons de le voir, la logique d'une vritable
conomie de libre entreprise est de rendre la vie
difficile aux ententes. Mme lorsque les conditions
favorables leur succs sont runies, il y a fort peu
de chances pour que celles-ci puissent fonctionner
durablement de faon efficace. Les modifications permanentes de l'environnement conomique et industriel font qu'un jour ou l'autre l'un des partenaires
a toujours intrt tricher avec les disciplines de
l'action collective, ce qui ruine les bases de la confiance
mutuelle sans laquelle il ne peut pas y avoir d'action
concerte durable.
Cela signifie-t-il qu'il faut ddouaner les ententes?
Certainement pas. Mais cela signifie que l'on ne peut
pas aborder le problme de la rpression des ententes sans le resituer dans le cadre beaucoup plus vaste
de l'ensemble des gaspillages qui rsultent non seulement de l'action des cartels privs, mais aussi de la
tendance croissante des pouvoirs publics intervenir
directement dans l'organisation des marchs industriels.
On nous parle de la scandaleuse exploitation que
les ententes et cartels privs imposent aux malheureux consommateurs. Mais on oublie de nous rappeler que si nous vivons dans une conomie o les lois
de la concurrence jouent de moins en moins, nous
le devons moins aux efforts indpendants des producteurs pour se coaliser, qu'au fait que de plus en

Ne tuons pas ta concurrence...

305

plus d'activits conomiques ou sociales sont sujettes


des statuts, des lois, des rglements dont l'effet est
d'introduire dans l'allocation des ressources des
distorsions absolument identiques celles qui rsultent des actions concertes purement prives. Avec
une diffrence cependant qui est tout fait fondamentale: lorsqu'un statut ou un rglement restreignent l'entre de nouveaux producteurs (comme dans
le cas des professions librales : notaires, pharmaciens, taxis ...), lorsqu'ils confrent un vritable droit
de monopole une entreprise prive, publique, ou
semi-publique (postes, transports, tlcommunications, nergie), ou encore lorsqu'ils sont conus pour
faire chapper la dtermination des prix aux influences du march (agriculture, banques, contrle de
prix, salaire minimum), ce statut ou ce rglement
ont force de loi : nul ne peut s'y soustraire, sous
peine de sanctions appliques dans le cadre du monopole des pouvoirs de contrainte dont l'Etat a le privilge.
Il en dcoule deux consquences essentielles. La
premire est que les gaspillages lis aux effets pervers des activits rglementaires de l'Etat ont toutes
chances d'tre beaucoup plus durables que ceux qui
rsultent des entraves prives au libre fonctionnement des marchs. Une fois une loi, un statut, un
rglement adopts, il est bien' connu qu'il est extrmement difficile de revenir dessus, mme lorsque les
raisons lgitimes qui ont motiv leur adoption ont
disparu. Leur abrogation requiert un long processus
de ngociation collective qui contraste avec la facilit
avec laquelle, dans le cas d'accords privs, l'intrt
d'une seule des parties en cause suffit tout casser.
Quant la seconde consquence, elle est que plus
l'Etat intervient, plus il se donne les moyens d'intervenir directement' dans la vie conomique et industrielle, plus il devient tentant pour les entreprises
qui souffrent de la concurrence de se tourner vers
les pouvoirs publics afin d'obtenir de ceux-ci ce
qu'elles ne peuvent pas instaurer toutes seules, sur
un march libre : les moyens de contraindre les
francs-tireurs ou les dissidents respecter la discipline collective que la majorit d'entre elles souhaitent instaurer. Bien des aspects de ce que l'on appelle
politique industrielle ne sont en fait que des alibis

306

Demain le libralisme

pour les agissements protectionnistes ou malthusiens


de groupes de pression qui cherchent obtenir par
le march politique ce qu'ils ne pourraient jamais
acqurir par le seul jeu du march conomique.
Or, ainsi que les conomistes sont en train de le
dcouvrir, nous ne devons pas oublier que l'action
par le march politique n'est pas, elle non plus, gratuite pour la socit. L'organisation professionnelle,
le lobbying, la propagande auprs des milieux politiques, administratifs ou des lecteurs, ncessitent l'immobilisation de ressources qui, si elles n'taient pas
investies dans ces activits, auraient pu tre utilises
ailleurs, dans des emplois .plus productifs pour
l'ensemble de la collectivit. Dans le cot des monopoles, nous ne devons donc pas seulement prendre en
compte les gaspillages qui rsultent du schma traditionnel nous montrant comment l'entente ou le cartel
conduisent une allocation sous-optimale des ressources; nous devons aussi y ajouter l'ensemble des ressources utilises pB.! les entreprises pour assurer le
verrouillage de leurs objectifs anticoncurrentiels,
notamment ceux qui passent par le march politique 29.
Lorsque des entreprises cherchent se protger
contre une concurrence qui leur semble de plus en
plus coteuse, elles ont le choix entre deux techniques. La premire consiste essayer de prendre le
contrle du processus concurrentiel en s'entendant
avec les concurrents pour fixer certaines limites aux
politiques individuelles de prix ou de conqute de
marchs. La seconde est de se tourner vers les pouvoirs publics pour obtenir que ce soit eux qui imposent ces normes. La seconde technique a pour incon_vnient qu'elle prend beaucoup de temps. Mais elle
a un avantage dirimant sur la premire : lorsqu'elle
russit, elle dbouche sur des rsultats infiniment
plus stables parce qu'ils ne risquent pas d'tre en
permanence remis en question par un franc-tireur
de la profession ou de l'extrieur.
Lorsque nous prenons le problme sous cet angle
largi, une conclusion vidente devrait sauter aux
29. Cf. l'article de Gordon Tullock, The Welfare Costs of
Tariffs, Monopolies and Theft , Journal of the Western Economie Association, juin 1967.
.

Ne tuons pas la concurrence...

307

yeux : compar aux cots sociaux que la prolifration


des rglementations malthusiennes impose la
socit du fait de l'activit multiforme des groupes
de pression, le prjudice que les ententes et cartels
privs causent la collectivit apparat en vrit
bien drisoire. Ainsi que le rsume Richard Posner,
l'un de ceux qui ont le plus travaill pour arriver
une estimation quantifie des cots que monopoles
et pratiques monopolistiques imposent la socit :
S'il est vrai que le cot vritable que monopoles,
ententes et cartels imposent la collectivit est loin d'tre
ngligeable, il est non moins vrai que ce cot est probablement beaucoup plus lev dans les secteurs soumis
d'une manire ou d'une autre des rglements publics
interfrant avec le libre jeu du march, qu'il ne l'est dans
les secteurs libres de toute interfrence 80.
Une telle conclusion parat parfaitement logique.
D'abord parce qu'il est vident que c'est dans . les
marchs rglements, l o la puissance publique
contrle d'une faon ou d'une autre les entres de
nouvelles entreprises et les sorties, que la capacit
des producteurs maintenir durablement des prix
plus levs que le niveau concurrentiel est la plus
grande. Ensuite, parce que c'est vraisemblablement
sur ces marchs que le volume de ressources en tous
genres mobilises des fins anticoncurrentielles a
t le plus lev.
Moyennant quoi, on est amen conclure, comme
le fait Harold Demsetz, que si la politique antitrust a
vraiment pour finalit de rduire les gaspillages qui
rsultent de tout ce qui contribue fausser le processus d'allocation des ressources du fait de manuvres et pratiques nuisant au libre jeu de la concurrence, la premire des priorits serait sans doute
que les autorits charges de promouvoir la concurrence se proccupent au moins autant des aspects
anticoncurrentiels de la lgislation et des rglementations politiques que de faire la chasse aux situa30. Cf. Richard Posner The Social Costs of Monopoly and
Regulation , Journal of Political Economy, Chicago, avril 1975.
Richard Posner estime 1,7 % du produit national brut le coiit
social du prlvement monopolistlque dans les secteurs rgIementJ, et 0,6 % celui des secteurs industriels libres. Aux
Etats-unis, videmment.

308

Demain le libralisme

tions conomiques abusives 31. Autrement dit, la


socit ne pourrait qu'y gagner si, au lieu de nous
proccuper d'augmenter les effectifs et les moyens
de la lutte contre les ententes prives, nous commencions par utiliser ces ressources appliquer les
vieilles recommandations du Rapport Rueff-Armand,
et faire le bilan critique de tout ce que nous cote
la manie moderne de l'interventionnisme.
Il n'est pas question de dire qu'il faudrait cesser
de faire la guerre aux ententes illgales. Mais il est
probable que l'argent du contribuable serait beaucoup mieux employ si nous commencions par comprendre que, paradoxalement, le vrai pouvoir des
monopoles est bien plus grand l o l'Etat intervient
que l o rgne encore la loi du march 32 . Nous
retrouvons l l'un des thmes dsormais classiques
de la nouvelle conomie .

. L'histoire d'un fantasme collectif .


Dans un livre paru rcemment en Grande-Bretagne,
un jeune historien britannique, spcialiste des question mdivales, Alan Macfarlane, remet en question
tous les schmas construits depuis cent cinquante
ans pour dcrire et expliquer le dveloppement de
l'histoire europenne. Rinterprtant des documents
anciens la lumire de dcouvertes toutes fraches
concernant les structures familiales aux XYrl et
XVIIe sicles, il dmontre notamment que, cQntrairement toutes les thses habituelles des grands historiens, l'Angleterre a toujours t une socit
mobile et individualiste 33 .
Les documents existants, affirme-t-il, ne permettent
tout simplement pas de dcouvrir dans le pass de l'Angleterre le modle de socit paysanne labor par des gnrations d'historiens europens.
Moyennant quoi, remarque le Franais Emmanuel
31. Cf. Harold Demsetz, The Crises in Antitrust , The
Conference Board Bulletin, juin 1979
. 32. Harold Demsetz, idem.
.
33. Alan Macfarlane, The Origins of English Individualism, .
Basil Blackwell, Londres, 1979.

Ne tuons pas la concurrence...

309

Todd,. ce livre est en ralit l'histoire d'un fantasme


sociologique 34 .
C'est exactement sur le mme type de fantasme
collectif que nous raisonnons en ce qui concerne les
rapports entre l'Etat, l'entreprise capitaliste moderne
et la concurrence. L'histoire industrielle, nous dit-on,
apporte la preuve irrfutable qu'un systme de libre
. comptition ne peut pas fonctionner de faon satisfaisante si quelqu'un ne prend pas en main la dfense
des intrts de la collectivit. De mme, l'histoire
des lois antitrust amricaines, nous dit-on, suffirait
dmontrer l'incontestable ncessit d'un engagement
de plus en plus actif de l'Etat pour protger les plus
faibles contre la volont hgmonique et le pouvoir
des plus forts. En ralit, ce que nous montre un
retour aux sources mmes de cette histoire est que
ces affirmations sont loin d'tre aussi videntes qu'il
n'y parat.
Ainsi que le rsume le professeur Henry Manne dans
son introduction au livre publi sous la direction de
Bruce Johnson 35 : Cela surprendra beaucoup de lecteurs; mais les recherches les plus rcentes confirment
que dans une socit capitaliste fonctionnant sans entrave,
la concurrence est une ralit beaucoup plus robuste que
ne veulent nous le faire croire ceux qui crient le plus fort.
. Henry Manne va peut-tre un peu loin lorsqu'il
explique que le ressentiment antibusiness tient dans
la mythologie contemporaine une place analogue
celle qu'occupait la propagande antijuive dans la
dmagogie nazie de l'avant-guerre . Mais ce rapprochement n'est pas gratuit: c'est la mme politique
du bouc missaire 36.
L'ide que les vrais effets de monopole et de
concentration du pouvoir conomique ne sont pas
lis, comme on le croit, au fonctionnement naturel
des lois du march, mais au contraire la croissance
34. Emmanuel Todd, Hypothse rvolutionnaire d'un Britannique sur l'histoire europenne .., dans Le Monde, 9 novembre 1979.
35. The Attack on Corporate America, ouvrage dj cit.
36. Sur le rapprochement entre le dveloppement de la propagande antibusmess et l'antismitisme, VOll' le trs intressant
ouvrage de Pierre Birnbaum, Le Peuple et les Gros, histoire
d'un mythe (Grasset, 1979). L'auteur, un sociologue, y fait
l'histoire du mythe des deux cents familles.

310

Demain le libralisme

du phnomne tatique et aux .entraves que les pouvoirs publics multiplient l'encontre du droulement
normal des processus, concurrentiels, n'est pas nouvelle. C'tait un lment fondamental de la pense
d'hommes comme Hayek ou von Mises. Mais il lui
manquait l'appui de la recherche empirique. Aujourd'hui, grce aux travaux d'hommes comme John
McGee et aux recherches d'une poigne d'autres universitaires, cette lacune est en voie d'tre comble.
Et ceci n'est sans doute pas tranger au succs que
rencontrent actuellement les ides no-librales aux
Etats-Unis. L encore, on nous reprochera sans doute
de ne citer que des exemples amricains., On nous
fera remarquer que ce qui est peut-tre valable pour
les Etats-Unis ne l'est vraisemblablement pas pour
la France en raison des diffrences de structures et
de mentalits.
Tout dpend du problme que l'on traite, des questions que l'on pose. Il est vrai que l'emprise des
ententes industrielles et des comportements anticoncurrentiels, est pl'obablement beaucoup plus grande
sur l'conomie franaise qu'elle ne l'est de l'autre
ct de l'Atlantique; et donc que le prjudice port
la socit est plus grave chez nous. Mais il faut se
demander pourquoi.
Les Franais, nous dit-on, auraient, de par leur temprament national et leur histoire, un comportement'
moins spontanment concurrentiel que les Amricains.
C'est tout fait probable. Mais il faut s'interroger
sur les origines de cette diffrence d'attitude. L'observation de la ralit franaise ne suffit pas infirmer
les conclusions auxquelles nous ont conduits les
pages prcdentes. La vritable raison vient non de
ce que les Franais seraient faits diffremment des
Amricains, mais de ce que nous vivons dans un pays
o la tradition tatique et protectionniste est beaucoup plus ancienne, et plus solidement installe au
cur de nos institutions. Dans cette optique, mme
si des tudes empiriques existaient pour dmontrer
que, dans le cadre franais, l'instabilit et l'inefficacit
relative des pratiques cartellises sont beaucoup
moins nettes que nous ne l'affirmons au vu d'tudes
amricaines, cela n'aurait aucune valeur. Dans un
univers qui, pendant plus de trente ans, a t soumis
un contrle des prix plus ou moins permanent, o

Ne tuons pas la concurrence...

311

ce contrle des prix a favoris l'essor d'organisations


professionnelles puissantes, point de passage oblig
dans les rapports avec l'administration; o les rapports entre le secteur priv et le secteur public n'ont
cess d'tre trs troits en raison mme du rle dominant de l'Etat dans le fonctionnement t l'orientation
de la vie conomique, on ne peut pas s'attendre ce
qu'il en aille autrement. L'exemple franais est une
trs mauvaise rfrence si la question que l'on examine est de juger ce que serait rellement la concurrence dans une conomie o l'intervention des pouvoir publics serait plus rduite que ce n'est devenu
une tradition dans les Ifays occidentaux. L'exemple
du pays o, malgr ses dveloppements rcents,
l'intervention tatique a toujours t plus faible et
moins traditionnellement ancre dans les mentalits
est, cet gard, plus valable.
Le fait que l'industrie franaise est sans doute une
industrie o les habitudes malthusiennes sont beaucoup plus fortes que dans un pays comme les EtatsUnis, ne suffit pas carter l'ide que la concurrence
est un mcanisme beaucoup plus robuste que ce que
nous dcrivent les idologues, les hommes politiques
et les conomistes - qui ont videmment un intrt
personnel ce que de telles-lgendes se perptuent.
Pour lgitimer le maintien d'une forte prsence de
l'Etat, on nous dit qu'il n'est pas possible de revenir
une conomie plus librale tant que les comportements spontans des agents conomiques n'auront
pas volu dans un sens plus concurrentiel. L
encore, c'est un mauvais argument. C'est seulement
si l'on remet les gens dans le bain de la concurrence
qu'ils rapprendront ce qu'est une vritable mentalit
de concurrence.

IV
Analyse conomique,
pratiques restrictives et concurrence
A la demande du ministre des Finances, les services de la Commission de la Concurrence ont men,
en 1979, une enqute sur les conditions de fonctionnement de la concurrence dans le secteur des produits lectromnagers et Radio-T.V. Cette enqute
a dbouch sur un avis entranant la condamnation
des firmes impliques. Elle faisait suite une campagne de presse orchestre pour dnoncer les abus,
voire les complots, de certains producteurs et distributeurs dominants l'encontre de la concurrence.
Sous le titre Le degr Zro de la concurrence , un
magazine d'associations de consommateurs avait
mme publi un dossier d'o il ressortait que le systme de production et de distribution de l'lectromnager serait assis sur une pyramide d'entraves
la concurrence 1 .
Les pratiques commerciales ainsi vises concernent :
1. L'introduction dans les contrats liant t>roducteurs et
distributeurs de clauses restrictives limItant la libert
de ~estion de ces derniers: contraintes d'exclusivits
terntoriales, limitations la libert de revente des matriels acquis, renoncement aux pratiques de prix d'appeh,

1. Le degr Zro de la concurrence , Que choisir?, juin


1979.

Ne tuons pas la concurrence...

313

engagement de demander l'avis du producteur pour le


lancement de certaines campagnes publicitaires, etc.:
2. L'utilisation de techniques de distribution cc slective rservant l'coulement de certains produits certains rseaux commerciaux bnficiant d'un accs exclusif
certaines marques (contrats de cc distributeur agr
ap'puys par des refus de vente opposs aux commerants
n appartenant pas ces circuits spcifiques) :
3. L'intervention des producteurs dans la politique de
prix des diffrents circuits de distribution par toute une
graduation de mesures allant de la diffusion de prix
cc conseills , ou de relevs priodiques de prix, l'imposition de tarifs cc suggrs dont le non-respect entraine
des menaces de non-renouvellement d'approvisionnement.
L'objectif des pages qui suivent n'est pas de prendre position sur le fait de savoir si les firmes qui ont
recours de telles pratiques sont ou non en infraction avec la lgislation en vigueur sur le rgime des
prix: mais d'explorer dans quelle mesure ces pratiques vont rellement l'encontre du consommateur
et de la concurrence.
Le fait sur lequel nous voulons attirer l'attention
des lecteurs est le suivant : alors que, traditionnellement, on considre que ces pratiques constituent des
entraves caractrises au libre fonctionnement de la
concurrence, l'nalyse conomique moderne conduit
la conclusion que, sauf exceptions, les pratiques

ainsi incrimines ne reprsentent pas autre chose que


des arrangements institutionnels d'intgration verticale partielle dont la raison d'~tre est qu'elles contribuent amliorer l'efficacit globale de l'conomie de
march. Notre objectif est de montrer que ces prati-

ques commerciales sont, pour la collectivit, source


de gains d'efficacit qui, bien que non directement
quantifiables ni imputables, n'en sont pas moins rels
et doivent tre pris en compte.
LES PRATIQUES RESTRICTIVES DANS LE CADRE
DE LA TH:aORIE :aCONOMIQUB DB L'INFORMATION

Parce qu'ils permettent au march de bnficier


d'un niveau d'information plus efficient, les arrangements d'intgration verticale partielle, loin de nuire
la collectivit et aux consommateurs, contribuent

314

Demain le libralisme

au contraire amliorer l'efficacit globale du fonctionnement de l'conomie de march, en rduisant


l'ampleur des phnomnes de passager clandestin .
S'il est vrai que ces pratiques commerciales ont pour
consquence d'empcher l'apparition de certaines
baisses de prix dont auraient pu bnficier certains
consommateurs, l'introduction de la thorie de
l'information dans l'analyse conomique montre
qu'elles ont aussi pour consquence de favoriser le
dveloppement du progrs conomique, en aidant
corriger certaines imperfections du systme de
march en ce qui concerne la production, par les producteurs et les distributeurs, d'un niveau optimal
d'informations destines aux consommateurs.

L'information, facteur de production


Pour l'acheteur - industriel, commerant, consommateur final -, un produit quel qu'il soit
n'existe pas tant qu'il n'a pas t inform de son
existence 2. Qu'un matriel quelconque ait t fabriqu
et soit disponible dans les stocks de l'entreprise productrice ne suffit pas. Pour qu'un produit existe
rellement - au sens conomique du terme - encore
faut-il que les acheteurs ou consommateurs potentiellement intresss par son usage aient t touchs
par un ensemble d'informations concernant ses
caractristiques spcifiques par rapport aux
autres produits concurrents, la cible de clientle
vise, le niveau de son prix, ses conditions de vente,
les lieux o l'on peut se le procurer, les garanties qui
entourent son achat ou son usage, etc.
De ce fait, tout ce qui concourt accrotre l'information des acheteurs et des consommateurs sur les
produits qui leur sont offerts, et qui contribue
l'laboration de leurs prfrences , fait partie du
processus productif au mme titre que n'importe
quel acte de production stricto sensu. En permettant
des consommateurs de dcouvrir ou de faire l'exprience d'un produit dont l'usage se rvle leur
2. Cf. Izrael Kirzner, Advertizing dans The Libertarian
Alternative, Tibor Machan editor, Nelson Hall Company,
Chicago, 1974.

Ne tuons pas la concurrence...

315

apporter un niveau de satisfaction personnelle (<< utilit ) suprieure aux produits dont ils auraient fait
l'achat s'ils n'avaient pas t informs de l'existence
et des caractristiques de ce nouveau produit, les
ressources consacres la publicit,. au marketing,
la promotion commerciale, la formation de
rseaux de vendeurs et de techniciens qualifis, aux
relations publiques ... sont cratrices de valeur ajoute . Du point de vue de l'analyse conomique, il n'y
a pas de diffrence entre ces activits caractre
commercial et les activits productrices proprement dites de l'entreprise. C'est l un fait sur lequel
le public est gnralement insuffisamment inform.

March et information optimale


Considrer l'information comme un facteur de production jouant dans les rouages de la vie conomIque
un rle analogue celui des autres facteurs traditionnellement pris en compte, ne signifie cependant
pas que n'importe quel volume de ressources affect
ce type de dpenses soit socialement lgitime.
Comme pour tout facteur de production, l'intrt
de la collectivit - c'est--dire, in fine, des consommateurs - est que chaque firme n'aille pas au-del
du point optimal partir duquel le supplment
d' utilit apport au rtime consommateur marginal par le spplment de ressources investi en information, devient infrieur au coilt de production de
cette information. A l'inverse, l'intrt de cette collectivit est que la firme continue d'accrotre ses dpenses d'information tant que le coilt marginal de production de celle-ci reste infrieur 1' utilit
marginale supplmentaire que cette information
apporte au consommateur qui serait rest ignorant
des satisfactions plus grandes que ce produit pouvait
lui apporter si ce supplment d'investissement en
information n'avait pas t fait. Pour la collectivit,
le problme est alors de savoir si. le jeu spontan
des forces du march garantit que les producteurs
agiront en permanence de faon ajuster leurs
dpenses au plus prs de ce point cc optimal d'affectation de leurs ressources.
-

316

Demain le libralisme

Il Y a dj longtemps que des conomistes clbres 8 ont constat que le fonctionnement naturel
du march ne permettait pas de garantir une allocation optimale des ressources investies par les entreprises dans la production d'informations. Le march,
font-ils remarquer, conduit un sous-investissement chronique en raison de ce que les AngloSaxons appellent le phnomne de free ride, que l'on
peut traduire en franais par problme du passager

clandestin .

L'entreprise n'a en effet intrt dvelopper son investissement que pour autant qu'elle a la garantie que
l'effort financier ainsi consenti lui rapportera un supplment probable de recettes suffisant pour assurer son
amortissement. Lorsque l'entreprise fabrique un produit
unique , pour lequel on ne connat ni concurrent ni
substitution possible, ou lorsque, intgre verticalement,
elle assure elle-mme l'intgralit de sa distribution, il n'y
a pas de problme : l'optimum d'investissement de la
firme est le mme que celui pour la coUectivit.
La situation est en revanche trs diffrente lorsqu'il
s'agit de produits qui ne diffrent de leurs concurrents
que par quelques caractristiques secondaires, lorsqu'il
existe des produits de substitution, ou lorsque ces produits sont distribus par le canal de rseaux complexes et
multiples. En rgle gnrale, toute publicit ou action de
promotion a en effet un aspect plus ou moins prononc de
bien coUectif du fait que tout effort d'information
engag par une entreprise a de fortes chances de profiter
simultanment d'autres entreprises fabriquant ou vendant soit les mmes produits, soit des produits voisins.
Lorsqu'une entreprise de voyage fait, par exemple, de la
publicit pour des sjours en Thalande ou au Sri Lanka,
eUe contribue augmenter la demande globale de voyages
exotiques; supplment de demande dont tireront galement profit certaines agences concurrentes offrant des
produits voisins. De la mme faon, lorsqu'un fabricant d'appareils de tlvision ou de machines laver la
vaisselle en~age une campagne nationale de publicit pour
faire connaltre sa marque aux consommateurs potentiels, le bnfice global de cet investissement sera en
fait partag entre l'entreprise et les nombreux distributeurs ou vendeurs qui auront, eux aussi, tir profit de cet
investissement bien que n'ayant pas particip son finan3. Cf. Kenneth Arrow, Economie Welfare and the Allocation
of Resources for Invention , dans The Rate and Direction of
Inventive Activity (Princeton University Press, 1962).

Ne tuons pas la concurrence...

317

cement, et qui se retrouvent insi dans une situation


analogue celle de passagers clandestins .
Lorsque de tels cas se prsentent, l'analyse conomique montre comment apparat alors une divergence entre l'optimum individuel de la firme, et
l'optimum collectif correspondant l'usage optimal
des ressources de la socit. De tels effets externes
signifient en effet que l'investisseur ne rcuprera,
personnellement, qu'une fraction de la plus-value
sociale ainsi cre. Ce qui revient dire qu' cot
gal, le rendement probable du prospect marginal
dcrot par rapport ce que serait la situation si des
mcanismes permettaient d'viter la prsence de tels
effets externes. L'entreprise sera conduite limiter
son investissement en de de ce qu'aurait t sa
politique de gestion en l'absence de telles externalits.
Et plus on est dans une industrie o, du fait des
caractristiques des produits fabriqus, ou du fait
des structures de distribution, les effets d'externalit
sont importants, plus il faut s'attendre ce que les
entreprises de cette industrie maintiennent leurs
efforts de production d'information en de du seuil
qui serait socialement souhaitable. Comme l'a dmontr l'conomiste amricain George Stigler dans un
article dsormis clbre 4, ce sous-investissement
se fait au dtriment des intrts tant du consorrtmateur que des producteurs en augmentant le cot
total des oprations de fabrication et de diffusion des
produits .

L'intgration verticale en tant que facteur


d'information optimale et d'efficience conomique
Ces prmisses thoriques semblent mener bien loin
des problmes concrets de la concurrence. Ce n'est
qu'une apparence, car elles permettent de mieux
comprendre quel rle jouent, dans une socit industrielle complexe, un certain nombre de pratiques commerciales gnralement dnonces comme consti4. Cf. George J. Stigler, The Economies of Information ,
dans The Organization of Industry (Richard D. Irwin, 1968).

318

Demain le libralisme

tuant des entraves caractrises la concurrence.


Ces pratiques ne sont pas autre chose que des
arrangements contractuels dont la finalit est de
rduire le volume global des effets externes crs par
la prsence de passagers clandestins et, donc, les
pertes d'efficacit conomique ou sociale qui y sont
lies. Si ces pratiques sont particulirement dveloppes dans certaines industries (comme l'lectromnager ou la tlvision), c'est seulement parce qu'il s'agit
d'un march o, du fait de la nature des produits
concerns et de leur diffusion de masse, les probabilits d'apparition de situations de passager clandestin sont particulirement leves.
Un exemple concret permettra de mieux comprendre ce
dont il s'agit 5. Imaginons une entreprise qui lance sur le
march, et sous sa marque, un nouveau modle de
chane hifi , et qui dsire couler sa production par le
canal de distributeurs indpendants. Ce fabricant s'engage
dans une campagne d'information nationale (journaux,
magazines, affichag~ radio, tlvision...). Mais cette publicit gnrale ne sumt pas, si elle n'est pas complte par
une action de promotion locale ou rgionale, s'appuyant
notamment sur des centres d'exposition o les acheteurs
ventuels peuvent bnficier de l'activit de dmonstrl;lteurs professionnels.
Ce fabricant entre en relation avec une chane de grandes surfaces l'enseigne X ... . Un accord est conclu
aux termes duquel cette chane accepte d'approvisionner
tous ses magasins avec le nouveau modle de chaine
hi-fi , d'en assurer l'exposition, la dmonstration et
l'installation la clientle, ainsi que l'entretien aprsvente~ La chane X ... accepte galement de faire bnficier ce produit de ses actions de publicit locale. En
change, le producteur s'engage continuer ses efforts
de promotion gnrale, et assurer la formation du personnel charg des ventes, des dmonstrations, de.l'installation chez les particuliers et du service aprsvente. Le
prix moyen de livraison au supermarch est de 2000 F.
Le cot de la quote-part des services pris en charge par le
supermarch tant estim 1 000 F (cots de gestion,
espace, salaires, publicit, service aprs-vente...), le prix
de vente la clientle est fix 3000 F.
Tout va bien. Cependant, un second magasin T ...
s'installe quelques centaines de mtres de l'un des
5. Cet exemple est directement inspir d'un cas rel de la
jurisprudence amricaine : cf. Klor's [ne. versus Broadway
Hale Stores [ne. 359 U.S. 207 (1959).

Ne tuons pas la concurrence...

319

supermarchs de la chane X... . Ce ma~asin expose


bien quelques articles mais, en raison de l'exIgut de son
local, vend surtout par commandes sur catalogue. Sur ce
catalogue figure notamment le modle de chane hi-fi
distribu par la chane X ... ; mais, ses frais de gestion
tant notablement infrieurs, il le vend au prix de
2 500 F, au lieu des 3000 F demands dans le supermarch voisin.
Rapidement, le supermarch X ... constate une baisse
inquitante du montant de ses ventes, bien qu'apparemment l'intrt de la clientle pour cette nouvelle marque
de chane hifi ne semble pas faiblir. Ses dirigeants
constatent que les consommateurs continuent de venir se
renseigner dans les locaux amnags spcialement pour
l'exposition et la dmonstration, mais qu'ils se rendent
ensuite dans le magasin T... voisin pour faire leur
achat. Le supermarch ne couvrant plus ses frais, du fait
de la rduction de son chiffre d'affaires, la direction dcide
d'abandonner purement et simplement l'exposition et la
vente de ce produit.
Une telle situation ne fait videmment pas l'affaire du
producteur, dsormais priv des commandes supplmentaires que lui assurait l'effort de promotion directement
pris en charge par le supermarch. Mais elle fait aussi
d'autres victimes : l'ensemble des consommateurs
potentiels qui, s'ils avaient pu exprimenter les avantages
du matriel en question, auraient t amens en faire
l'achat, mais qui n'auront plus l'occasion de le faire, non
pas tant parce que le produit n'est plus disponible dans
le supermarch qu'ils frquentent, que parce que 1' information marginale qui aurait pu les toucher et les aider
faire l'exprience de ses avantages n'est plus produite.
La possibilit pour le magasin T... de tirer gratuitement profit des activits promotionnelles du supermarch, conduit ainsi priver le march d'une information efficiente qui aurait permis un certain nombre
de consommateurs de bnficier d'un accroissement personnel d' utilit suprieur au cot de production marginal de cette information.
Par ailleurs, si l'on imagine qu'au dpart l'essentiel de
la production du fabricant de chanes hi-fi tait coule
par le canal de ce supermarch, la dfection de celui-ci et
la diminution des investissements promotionnels qui en
rsultera auront pour effet d'entraner, chez le producteur, une hausse des cots de production due au rtrcissement des sries. Consquences : un relvement des prix
de vente aux consommateurs. Que pendant un certain
temps! un certain nombre d'acheteurs aient pu acheter,
dans e magasin T... , le matriel en question 500 F
moins cher qu'ils auraient d le payer dans le supermarch de la chane X... va en ralit se traduire par

320

Demain le libralisme

le fait que, dsormais; d'autres consommateurs vont


devoir le payer plus cher, cependant que cette hausse des
pdx va galement priver d'autres clients potentiels de la
possibilit qu'ils auraient eue de s'offrir un matriel qui,
dornavant, leur parait trop cher.
Tant ces consommateurs que le producteur ont donc
intrt viter que le magasin T ... puisse, pendant
longtemps, bnficier de cette situation de passager
clandestin . Comment?
Une premire solution est de facturer les chanes vendues au magasin T ... Il 1000 F plus cher, de faon
permettre au supermarch X ... de continuer son
action de promotion. Mais cette solution est imparfaite
dans la mesure o le magasin T... conserve la ressource
d'acheter ses matriels des revendeurs intermdiaires
qui, localiss sur d'autres marchs, et s'approvisionnant
2000 F, mais n'ayant supporter aucun frais particulier
de promotion, les lui revendraient 2500 F, lui permettant l encore de battre les prix du supermarc;h.
Une seconde technique est d'inclure dans le contrat
conclu avec le supermarch X... une clause d'exclusivit lui garantissant qu'il restera seul distributeur de la
marque en cause dans une aire gographique donne.
Lorsque. les caractristiques du produit font qu'il est
difficile d'assurer des exclusivits territoriales - parce
que le produit est simultanment distribu par plusieurs
rseaux diffrents : ~randes surfaces, magasins spcialiss,
choppes de quartIer... -, une troisime solution est
d'avoir recours un prix impos calcul de faon crer
chez les diffrents distributeurs la motivation suffisante
pour obtenir d'eux l'effort de promotion locale que le producteur juge ncessaire comme complment de ses dpenses de publicit et d'information gnrale. Mais le calcul
d'un tel prix n'est pas chose aise: s'il est trop lev, les
gains en terme d'information risquent d'tre gaspills par
la fuite de la clientle devant des prix trop chers; s'il est
trop faible, un certain nombre de dtaillants continueront
de travailler sur le dos du producteur.
. Enfin, dernier recours: le refus de vente pur et simple.
Mais l non plus, ce n'est pas une solution sans problme
dans la mesure o ce n'est pas avec de telles pratiques que
l'on favorise l'extension de son rseau de vente.
Toutes ces techniques ne sont pas parfaites. Mais,

dfaut de reourir la solution la plus radicale


(l'intgration verticale totale, trop coteuse sauf pour
quelques produits trs spcifiques), elles partagent
toutes une caractristique commune : en concluant
avec leurs distributeurs des accords slectifs de
vente, en donnant des concessions d'~xclusivit terri-

Ne tuons pas la concurrence...

321

toriale! en pratiquant une politique de prix cc dirigs, ou encore en exigeant un droit de contrle sur
les reventes d'autres dtaillants ou distributeurs,
les entreprises industrielles ne font pas autre chose
que de mettre en place des mcanismes conventionnels
dont. la fonction est de contribuer rduire autant
que faire se peut, aux diffrents niveaux de la chaine
de distribution, et dans l'intrt des diffrents maillons de cette chaine, les phnomnes de te free ride
et donc, d'accroUre l'efficience du march.
Comme le rsunie Wesley Liebeler 8, te parce qu'ils permettent au march de bnficier d'un niveau d'information
plus efficient, ces arrangements d'intgration verticale,
loin de nuire la collectivit et aux consommateurs, contribuent au contraire amliorer l'efficacit globale du
fonctionnement de l'conomie de march, et donc sa
valeur t'ar rapport d'autres systms d'organisation
conomIque supposs en thorie plus efficients en matire
de production et de diffusion de'l'information ;
Les effets pervers de la rglementation

Il est vrai que de telles techniques d'organisation


externes privent certains consommateurs du bnfice
de l'accs des prix qui, temporairement, auraient
t moins levs, que ceux qui prvalent lorsque ces
pratiques restreignent la libre concurrence par les
prix au niveau de la distribution. D'o toutes les
lgislations contemporaines qui, en principe, en interdisent l'usage : circulaire Fontanet de 1960 en France,
Robinson-Patman Act aux Etats-Unis. Cependant, il
faut galement tenir compte des coats qu'impose
la socit la multiplication des entraves la libert
des entrepreneurs de chercher par la voie contractuelle la solution leurs problmes de cc passagers
clandestins . Ces coats, comme tous les co1l:ts de la
plupart des rglementations publiques, ne sont pas
immdiatement visibles, mais ils n'en sont pas moins
rels. Interdire le recours de telles .pratiques, et
appliquer strictement ce principe, signifie deux cha6. Wesly Liebeler, .. Integration and Competition danS
Vertical Integration in the Oil Industry, Amencan Enterprise
Institute, Washington, 1976.

322

Demain le libralisme

ses : d'une part, des prix de long terme plus levs,


d'autre part, une rduction du degr global de concurrence dans l'conomie.
L'analyse qui prcde, dans la mesure o elle montre comment ces pratiques contribuent amliorer
le degr d'efficience du fonctionnement du march,
permet en effet de conclure que si on les interdit, on
se retrouvera avec une conomie moins efficace, donc
une moins bonne utilisation des ressources rares de
la socit, et, dans le long terme, une progression du
niveau de vie gnral plus faible que si on laissait aux
producteurs et aux distributeurs une plus grande
libert pour rgler contractuellement leurs problmes rciproques d' externalits . Par ailleurs, elle
conduit considrer que, dans le court terme, la
rglementation n'est en ralit qu'une faon dguise
de favoriser certaines activits conomiques - celles
qui bnficient le plus des avantages gratuits lis aux
positions de passager clandestin - et certaines
consommations - celles o les effets de freeride
au niveau de la distribution sont les plus importants
ou les plus frquents - par rapport d'autres.
Dire que la lgislatio~ sur les entraves la
concurrence conduit rduire le degr de concurrence dans l'conomie peut paratre paradoxal. Mais
cela rsulte tout simplement du fait que, en augmentant la difficult pour les entreprises d' internaliser)) lesexternalits du march autrement que par
des politiques d'intgration verticale totale, en fait
on contribue renchrir les co(Us d'entre sur le
march de nouveaux producteurs (ou de nouvelles
marques de produits) par rapport la situation qui
prvaudrait si ces entreprises pouvaient librement
recourir des mthodes d'intgration partielle.
Si on reprend le raisonnement poursuivi plus haut,
on constate en effet que, pour un rsultat gal, la
prsence de passagers clandestins renchrit le
cot marginal ncessaire pour atteindre le nime
prospect )). Or, le nombre de passagers clandestins a toutes chances d'tre d'autant plus grand
que l'on est sur un march plus dvelopp, o le nombre de produits offerts la clientle par des rseaux
de distribution de plus en plus complexes est luimme de plus en plus diversifi. Ce qui signifie que
plus un march est adulte , plus les cots que les

Ne tuons pas la concurrence...

323

drniers venus doivent supporter pour assurer la


mise en place de leurs produits ou de leurs nouvelles
marques sont imp~rtants, par rapport aux coilts que
les premiers producteurs ont assumer (indpendamment de tout phnomne d'conomies d'chelle
ou de courbe d'exprience). Empcher les derniers
venus de bnficier ds avantages que reprsenterait
pour eux le recours des techniques d'intgration partielle signifie donc qu'on fausse la concurrence au
profit des entreprises et des marques dj prsentes
sur le march. Celles-ci bnficient d'une protection implicite.
En se proccupant surtout de prserver, dans le
court terme, une certaine concurrence au niveau des
prix de dtail,en fait on contribue diminuer le
niveau global de la concurrence dans l'conomie. On
rduit le degr de concurrence qui, sans cela, existerait entre les marques offertes au public, et on diminue la varit des choix qui auraient pu tre offerts
aux consommateurs. En fin de compte, au nom d'une
conception trop s~atique de la. concurrence et trop
fidlement calque sur les caractristiques de la thorie de la: concurrence pure et parfaite, on freine le
processus mme qui, dans une socit industrielle
complexe, engendre la. concurrence par l'apparition
permanente de nouveaux producteurs et de nouveaux
produits pls efficients.
Il est vrai qu'en France la circulaire Fontanet
(reprise par la circulaire Scrivener de 1977) reconnatt la possibilit pour les producteurs d'invoquer
l'intrt des consommateurs pour justifier la
lgalit de certains contrats de concession exclusive 7.
A cet gard, la lgislation franaise est suprieure
celle plus rigide .des Etats-Unis. C'est incontestable.
Mais cette disposition est, dans les faits, de peu
d'intrt tant qe le lgislateur et ceux qui sont
chargs d' administrer la concurrence raisonneront
en fonction' de schmas thoriques qui ne tiennent
7. En dfinitive, conclut la circulaire Fontanet, le contrat
de concession exclusive ne peut constituer une exce~tion
l'interdiction du refus de vente que s'il se trouve jusfifi par
l'intrt des consommateurs, s'il est exempt de toute ide de
fraude des droits d'un tiers, et s'il ne procde pas de l'esprit de
limitation volontaire de la concurrence que condamne la lgislation conomique. ,. .

324

Demain le libralisme

pas compte des modifications considrables que


l'intgration des problmes d'conomie de l'information introduit dans l'analyse des" phnomnes de
concurrence. La philosophie actuelle de la concurrence conduit voir systmatiquement des volonts
de limiter la concurrence l o des industriels agissent en ralit dans l'intrt des consommateurs et
de l'efficacit d'une conomie concurrentielle.
MARKETING, SEGMENTATION DE MARClS
ET EFFICACIT: :CONOMIQUE

Les techniques modernes de marketing, de politique de marque," et de segmentation de march,


appuyes sur d'importantes dpenses de publicit,
sont gnralement perues comme des mthodes utilises par les producteurs pour augmenter les cots
d'entre de nouvelles firmes et ainsi rduire le
niveau de la pression concurrentielle. La diversification des marques est interprte comme tant le
signe d'un~ concurrence artificielle" destine
mieux assurer le pouvoir ~ des producteurs sur les
consommateurs, et promouvoir tout un rseau d'ententes dguises 8. Dans cette optique, la plupart des
pratiques commerciales ayant pour obj.ectif d'assurer
le respect des clauses contractuelles que requiert
l'efficacit de ces stratgies industrielles sont assimiles des entraves volontaires la concurrence,
ayant pour consquence de nuire aux intrts du
consommateur.
"
L encore, il s'agit d'ides reues contraires la
ralit. Les nouvelles approches de la thorie conomique du consommateur et de la consommation
montrent qu'en partant d'une telle philosophie on va
l'encontre de l'intrt de la collectivit qui est
d'avoir des agents conomiques assumant la gestion
la plus efficace possible de leurs ressources. L'analyse des effets conomiques des pratiques dites restrictives " n'est pas dissociable du problme d la
motivation des agents conomiques assurer "la gestion la plus efficiente possible de" leurs ressources
8. Cf. l'article de Que choisir? dj cit.

Ne tuons pas la concurrence...

325

dans le cadre des contraintes de raret qui sont les


leurs.
.

Une e.ntrave au consommateur

cc

efficient

Dans une socit caractrise par la multiplication


du nombre de produits nouveaux, et en raison de la
croissance exponentielle du nombre de choix ainsi
offerts au consommateur, la consommation est une
activit. de plus en plus coteuse en termes de coftts
personnels de recherche, d'information, de comp'araison ... S'informer sur les produits disponibles, letrrs
caractristiques objectives ou subjectives, les exprimenter, sont des activits fortement consommatrices de. temps. Un temps que. l'individu pourrait
utiliser d'autres activits - travail, loisir, sommeil,
s'occuper de sa femme et de ses enfants ... - et" qui
luf, cc coftte donc quelque chose.
Le temps tant par dfinition une denre rare (la
plus rare de toutes les ressources, puisque inextensible), l'intrt du consommateur est de disposer de
moyens qui, pour une satisfaction finale gale, lui
permettent de 'rduire le plus possible le coftt personnel de ces activits de recherche, d'information,
d'exprimentation. Il est, en d'autres termes, de bnficier d'une information la plus complte et la plus
compacte possible, afin d'conomiser le plus possible
cette denre rare qu'est son temps. Et cet impratif
d'conomie est d'autant plus grand que, d'une part,
la cc valeur de son temps est plus leve (le prix
du temps augmente avec la hausse des revenus rels
tirs du travail), et que, d'autre part, le nombre de
choix possibles augmente. Ce qui est vrai pour l'individu l'est galement pour la collectivit. Le temps de
chacun tant une ressource cc collective (travail),
l'intrt de la collectivit est que chacun de ses membres ait les moyens d'assurer la gestion la plus efficiente possible de son temps.
Comment rduire les coftts d'information et de
recherche lis l'activit de consommation? Autrement dit, comment amliorer la produf;tivit individuelle du temps de consomma,tion ? L'utilisation par
les entreprises de cc marques de production ou de
distribution, ainsi que le recours des techniques de

326

Demain le libralisme

segmentation de march constituent une rponse


ce type de problme.
.
La marque n'est souvent considre que comme une
technique utilise par le producteur pour accrotre la
fidlit de sa clientle grce aux dpenses de publicit et
de ;J?romotion commerciale dont elle est le support. En
ralit, il s'agit fondamentalement d'une technique d'information dont la finalit est de faciliter le choix du consommateur, et de lui permettre d'conomiser sur le temps
ncessaire la prise de dcision, en lui apportant sous
une forme concentre un maximum d'informations pertinentes. Une bonne marque est une marque qui permet
effectivement d'lever la productivit du temps du pros:.
peet vis. Le consommateur n'est captif que pmU'
autant que la marque remplit bien son rle.
De la mme faon, on considre gnralement que la
segmentation des marchs (distribution :par rseaux distincts) n'est pas autre chose qu'un techmgue permettant
aux producteurs de rcuprer leur profit le maximum
de la rente du consommateur, en rduisant artificiellement la concurrence au niveau de la vente de dtail. En
ralit, la segmentation n'est pas autre chose qu'une
technique d'information, permettant d'augmenter la productivlt du temps du consommateur, par l'apport d'une
information concentre; la marque d'un rseau spcifique de distribution tant en soi une information sur les
caractristiques des produits qui y sont diffuss, par
opposition aux autres produits distribus par d'autres
rseaux.
Si la marque est un phnomne gnralement
admis lorsqu'il s'agit de produits ayant des caractristiques physiques sensiblement diffrentes, ou
lorsque le problme est d'atteindre des cibles de
consommateurs nettement diffrencies (produits de
luxe ou de semi-Iuxe), en revanche, il n'en va pas de
mme lorsque des produits physiquement identiques
sont vendus sous des marques ou par le canal de
rseaux de distribution diffrents, des prix diffrents. Pourtant, le problme n'a pas chang de
nature.
Lorsque le consommateur achte un produit ou un
matriel, ce qu'il achte n'est pas seulement le produit physique lui-mme avec toutes les caractristiques techniques qui lui sont lies (robustesse, fiabilit, simplicit de maniement ou d'entretien, ...) mais
aussi tous les services associs sa distribution
(dmonstration, installation, entretien), ainsi qu'un

Ne tuons pas la concurrence...

327

ensemble de caractristiques immatrielles souvent


difficiles dceler pour un observateur extrieur,
mais qui n'en ont pas moins une certaine valeur aux
yeux du consommateur, et qui toutes ont aussi un
cot de production (ambiance du magasin
d'achat, qualit du personnel, prestige de la marque
- mme si elle est parfaitement subjective - commodit d'accs, .garantie d'une certaine diversit de
choix, rputation de srieux, etc.). Chaque consommateur ayant un ensemble de prfrences qui diffrent de celles de son voisin, chaque marque reprsente un instrument d'identification d'un certain
panier de caractristiques matrielles ou immatrielles, objectives ou subjectives. Certaines marques
s'identifient essentiellement des paniers de
caractristiques concrtes; d'autres, au contraire,
jouent sur les variables immatrielles . Mme dans
ce dernier cas, la marque n'est pas autre chose
qu'une technique d'information concentre qui
facilite l'exercice des choix de certaines catgories
de prospects . Vendre plus cher un objet identique
distribu sous une marque ou par un canal diffrent
n'est pas ncessairement un signe d'escroquerie si la
fidlit d'un nombre suffisant de consommateurs
montre .que certains valorisent les caractristiques
immatrielles associes la marque concerne au
cot que reprsente pour eux le supplment de prix
demand.
La structuration de l'espace industriel autour d'un
rseau de plus en plus complexe de marques et de
sous-marques n'est donc que la consquence de l'augmentation considrable des choix proposs aux diffrentes catgories de consommateurs, et de la ncessit d'apporter aux clientles intresses par des
combinaisons diffrentes de caractristiques, une
information identifiante la plus efficiente possible
afin de rduire les cots d'information et de transaction associs toute activit d'achat d'un bien ou
d'un service. Cependarit, ce rle efficient ne peut tre
pleinement rempli que si un certain nombre de mcanismes permettent aux producteurs, d'une part, de
contrler la stricte adquation entre les services
matriels et immatriels rendus par les distributeurs, et le contenu informatif des marques qu'ils
distribuent; d'autre part, de se protger contre la

328

Demain le libralisme

tentation naturelle des distributeurs de voyager gratuitement sur leur dos (free ride).
Parmi les mcanismes qui remplissent cette double
fonction figurent toutes les pratiques commerciales
gnralement dnonces comme constituant des
entraves la concurrence : contrats slectifs ou
d'exclusivit, politiques de prix conseills , refus
de vente, conditions de vente discriminatoires .
Il est vrai, comme nous l'avons dj not, que ces
techniques contribuent rduire le degr de concurrence par les prix au niveau de la distribution de
dtail. Mais, l encore, il faut galement tenir compte
des cOlts que comporterait pour la collectivit et le
consommateur leur interdiction systmatique et
indiscrimine.

Limiter la libert des entreprises qui cherchent


protger leurs politiques de segmentation de march
et de marque contre les passagers clandestins
conduit lever les cots de recherche et d'information du consommateur par rapport la situation qui
serait la sienne si les entreprises pouvaient se protger librement contr les phnomnes de free ride,
dont la consquence est de relever leurs cOlts de
production et de les conduire adopter des comportements plus restrictifs en matire de production
d'information (hausse du cOlt, donc baisse de la
quantit produite !). Il en rsulte une rduction de la
productivit du temps de consommation de catgories de personnes qui, dans d'autres circonstances,
auraient bnfici d'un apport supplmentaire
d'information. Et il en dcoule une rduction du _
degr d'efficience globale du 'march.
De la mme faon, rprimer l'usage de ces pratiques conduit rduire le nombre de marques offertes au public, du fait de la prsence de passagers
clandestins qui, toutes choses gales par ailleurs,
lvent pour les entreprises le cOlt d'introduction
de nouvelles marques sur le march. Il en rsulte une
diminution de la diversit des choix offerts de faon
identifiable aux consommateurs, et donc une rduction de la concurrence, par rapport la situation qui
prvaudrait si les entreprises pouvaient librement
rsoudre entre elles, par la voie contractuelle, leurs
problmes d'extemalits rciproques.

Ne tuons pas la concurrence...

329

En voulant protger la concurrence en partant


d'une vision trop courte vue du fonctionnement
d'une conomie complexe moderne, le danger est
d'aboutir un rsultat exactement inverse de l'objectif recherch : le freinage du progrs conomique.

Il n'y a pas de repas gratuit


Il est vrai que les pratiques d'exclusivit dans la
distribution des produits de consommation privent
les acheteurs de ces produits de la possibilit de se
procurer ailleurs le produit de la mme marque
un prix plus faible. Mais comme le dit toujours Milton Friedman, il n'y a pas de repas gratuit (there
is no free lunch). Pouvoir trouver dans un autre
magasin une mme marque un prix plus bas est
une .chose apprciable. Mais tre inform de l'existence d'une nouvelle marque qui vous apporte un
. meilleur quilibre dans l'ensemble des caractristiques matrielles ou immatrielles que vous valorisez
le plus, est galement une chose apprciable.
Le problme vient de ce que l'on ne peut avoir les
deux choses simultanment. Plus les producteurs
sont protgs contre les passagers clandestins lO,
plus la probabilit est grande de voir prochainement
l'un de ces producteurs offrir sur le march une nouvelle marque qui vous apportera un nouveau product
mix encore mieux taill la mesure de vos besoins
que les produits dj prsents sur 'le march (par
rapport la probabilit qui prvaudrait sur un march o les producteurs seraient moins protgs contre
les passagers clandestins). La question est alors
de savoir dans quelle mesure le consommateur valorise davantage la possibilit d'avoir demain un produit meilleur par rapport la possibilit de bnficier aujourd'hui d'un prix plus faible pour le produit
existant actuellement, ou l'inverse .
.La vrit est sans doute que le trade off varie
considrablement d'une population l'autre, d'un
individu l'autre. Certaines personnes sont prtes
payer le supplment de satisfaction qu'apporte le
rgime des marques exclusives en achetant plus cher
aujourd'hui ce qu'elles pourraient ventuellement
trouver meilleur prix si la lgislation empchait les

330

Demain le libralisme

pratiques de slectivit et d'exclusivit. Personne n'a


le droit de les priver de la possibilit d'un tel arbitrage. Quant aux autres, ceux qui privilgient avant
tout la caractristique te prix , rien ne les empche
de se procurer le mme matriel, chez d'atitre~ distributeurs, sous une marqe (ou une non-marque )
diffrente.
Si une clientle existe pour le mme produit sous
une autre marque, avec un product mix diffrent de
celui de la premire marque, l'intrt du producteur
est de satisfaire ette demande, sans pour autant
compromettre les investissements raliss dans la
premire marque. Ce n'est pas aux pouvoirs publics

de dcider si les cdts de l'existence de rseaux de


vente exclusifs l'emportent sur les avantages, mais
au march lui-mme, travers la concurrence que se
livrent les te marques et les te non-marques entre
elles. Si le public est effectivement plus sensible la

variabilit de la caractristique prix , plutt qu'aux


autres lments entrant dans la dfinition d'un produit, la concurrence fera que les producteurs qui ORt
une politique de distribution moins slective que les
autres limineront progressivement ces derniers. Le
fait que l'volution contemporaine des structures de
march ne va pas dans ce sens montre que l'arbitrage
des consommateurs consiste plutt faire le choix
inverse. Si le nombre des produits et des marques
se multiplie, c'est parce que les consommateurs
contemporains valorisent davantage l'accroissement
de leurs possibilits de choix que la seule variable
prix . Mais ceci n'est pas une garantie qu'il en
sera toujours ainsi, et qu'un renvers~ment de tendance n'est pas susceptible de se produire.

Une entrave la gestion efficiente des entreprises


La segmentation de march - par le systme des
marques ou des techniques de distribution slective
- n'est pas seulement un outil de marketing ; c'est
galement un instrument de bonne gestion dont le
rle - comme tous les autres outils de gestion - est
d'aider la firme produire plus aux moindres coftts.
L'information faisant partie intgrante du processus

Ne tuons pas la concurrence...

331

de production, .bien grer son entreprise signifie que


le niveau optimum d'investissement dans ce type
d'activit se situe au point o le coftt d'atteinte du
nime te prospect transform en client par l'information qu'il a reue est gal au revenu marginal que
procure la firme la transformation de ce prospect
en client.
Lorsque l'entreprise ne fabrique qu'un seul produit, destin une clientle trs spcifique, et diffus
par l'intermdiaire d'un rseau de distribution intgr (cas' limite de l'entreprise qui vend par correspondance), le calcul de l'investissement te optimal
est relativement ais - bien que cela ne soit jamais
trs facile. Le problme se complique lorsque l'on
passe des entreprises qui offrent des produits
s'adressant des clientles trs diversifies (produits
de consommation de masse), lorsque leur gamme de
production comprend un nombre de plus en plus
lev de produits non homognes, ou encore lorsque
la diffusion de .leurs productions passe par le canal
de circuits de distribution multiples.
Lorsqu'il s'agit de produits de grande diffusion comme les produits du secteur lectromnager ou
des. quipements radio-tlvision -, l'intrt de
l'entreprise est de diversifier ses canaux de distribution. La clientle est en effet constitue par une multi~licit de sous-catgories de consommateurs qui
n ont pas les mmes habitudes de consommation, ni
d'achat. Les uns prfrent s'adresser des commet:ants de quartier traditionnels; d'autres font l'essentiel de leurs achats dans de grandes surfaces. Les
uns sont plus sensibles au prix factur qu'au service
qui accompagne l'achat, cependant que pour d'autres
c'est l'inverse, etc. Suivant leurs catgories sociales
ou leurs appartenances sociologiques, suivant galement les fluctuations de leur sitation conomique,
les individus ne frquentent pas les mmes lieux de
distribution, ni n'adoptent les mmes techniques
d'achat.
Rechercher l'investissement optimal consiste
trouver la combinaison d'investissements qui te optimise le rendement simultan de l'ensemble des
rseaux de distribution et des canaux d'information
mobiliss pour la diffusion des produits. Le problme
n'est pas diffrent de celui qui se pose un grant

332

Demain le libralisme

de fortune ou un grant de portefeuille financier.


L' optimum est atteint lorsque, pour chaque canal,
le cot d'atteinte du nime prospect tran.storm en
client par l'information diffuse par ce canal est gal
au revenu marginal que ce nouveau client procure
l'entreprise. Il s'agit une simple application de ce
que les conomistes baptisent du nom de gestion
de portefeuille .
Cependant, pour raliser cet objectif, il est indispensable de connatre le cot et le rendement anticips de chaque prospect pour chaque canal de
distribution ou d'information. Or, c'est l que commencent les difficults, car cela suppose des quipements de comptabilit analytique particulirement
sophistiqus. Se posent notamment des problmes
d'imputation difficiles rsoudre lorsque l'entreprise
a recours des techniques d'information de masse
grande diffusion. Plus l'information utilise un
caractre gnral , plus la marque de l'entreprise couvre un nombre lev de produits et de
modles, ou encore plus le nombre d'tablissements
de distribution est lev, plus il est difficile de mesurer avec prcision le cot et le rendement anticip
de chaque prospect .
Dans cette optique, la multiplication des mt:).rques et des sous-marques - marques de producteur ou marques de distributeur -, ainsi que le
recours des techniques de distribution slective ou
exclusive, ne sont pas autre chose que des outils
permettant d'affiner la gestion en permettant une
identification plus aise du rendement de chaque
technique d'information ou de diffusion. Lorsqu'une
marque donne est exclusivement diffuse par un
certain rseau, il est par exemple beaucoup plus
facile de connatre avec prcision les cots. et les
retombes de tout effort promotionnel affect cette
marque particulire. S'il en est ainsi pour chaque
produit, la gestion de l'ensemble du portefeuille
est fortement facilite. La segmentation de marchs
est un instrument qui permet d'amliorer l'efficacit de la gestion commerciale 9. La segmentation des
9. Ceci ne veut pas dire que 1' idal pour l'entreprise est
d'arriver une segmentation totale o chaque produit correspondrait une marque ou un circuit particulier de diffusion.

Ne tuons pas la concurrence...

333

marchs permet d'ainliorer l'efficacit de la gestion


des ressources de l'entreprise. Mais pour que cette
amlioration d'efficacit soit la plus grande possible,
encore faut-il, l aussi, que les producteurs soient
protgs contre la prsence d'un trop grand nombre
de ai passagers clandestins .
La mise en place de nouvelles marques, ou la construction d'un rseau de distribution sont des oprations qui requirent des investissements coteux.
Or, toutes choses gales par ailleurs, ces investissements serQnt d'autant plus coteux pour la firme que
leurs retombes seront partages avec un plus grand
nombre de ai passagers clandestins . La prsence de
ai passagers clandestins signifiant que l'entreprise ne
sera pas en mesure de capter l'intgralit du rendement de chaque investissement, par rapport ce qui
serait si des mcanismes lui permettaient de limiter
le volume de ces effets externes.
La prsence de ai passagers clandestins signifie
donc que, toutes choses gales par ailleurs, il en
cote plus cher l'entreprise de mettre en place les
instruments de contrle de cots qui lui permettraient d'amliorer l'efficacit de la gestion de ses
ressources, par rapport ce qu'il lui en coterait .si
elle tait protge contre ces ai passagers clandestins . Dans une socit o la lgislation multiplie
les entraves la mise en place de ces techniques de
protection, il faut s'attendre ce que les firmes des
secteurs o le volume de free ride est le plus lev,
se contentent d'instruments de gestion moins performants que ceux dont elles seraient motives se
doter si la lgislation en la matire tait moins restrictive.
Les conclusions sont ainsi identiques celles formules prcdemment. Persister ne voir dans les
pratiques dites ai restrictives que des instruments
volontaires d'entrave la concurrence a pour consquence de conduire une rduction du degr d'efficacit de la gestion des entreprises qui appartiennent
Il faut, en effet, tenir compte des coilts d'tablissement de la
~~:t::e et des rseaux.. Li dimension c optimale,. du portef . de marques dpend de la structure relative de ces cots
d'tablissement par rapport leur rentabilit espre. La
segmentation peut apporter des c bnfices,., mais elle com
porte aussi des cots.

334

Demain le libralisme

aux secteurs o les phnomnes d passagers clandestins sont les plus frquents et les plus impor"
tants.

Pratiques restrictives
et ententes horizontales
La raison d'tre de la plupart des pratiques dnonces gnralement comme contraires la concurrence et aux intrts des consommateurs est de
rduire le volume d'effets externes lis la multiplication du nombre de situations de passagers clandestins , ainsi que les consquences que cela
entrane pour l'efficience de la gestion des entreprises, ou l'efficience globale du march. Cependant, il
est vrai que les pratiques ainsi dnonces peuvent
galement tre utilises pour renforcer le fonctionnement d'ententes horizontales ayant pour objectif
de maintenir la production un niveau infrieur
celui qui serait atteint si la concurrence pouvait
jouer librement. Lorsque c'est le cas, de telles pratiques ontribuent effectivement porter prjudice
la collectivit et aux consommateurs, bien qu'elles
le fassent moins per se que pare que leurs effets se
combinent et renforcent ceux du dispositif restrictif
ainsi conu.
'
Il en va ainsi lorsque ces techniques d'intgration
partielle sont utilises par des groupes de producteurs fabriquant des produits similaires, diffusant
ces produits par des rseaux de distribution concurrents, et lis entre eux par un accord de cartel explicite ou tacite. Dans de telles situations, les techniques
de price maintenance ou d'exclusivit de distribution
de marque, peuvent servir aux membres du cartel
pour verrouiller dfinitivement leur association en
augmentant la difficult pour chacun de tricher avec
les accords conclus (par exemple en permettant
l'identification plus rapide de ceux qui accordent
des rabais secrets leurs distributeurs afin d'accrotre leur part de march par une baisse des prix au
dtail). De la mme faon, imposer aux distributeurs
des contrats limitant leur libert de passer d'un
fournisseur l'autre est un excellent instrument

Ne tuons pas la concurrence...

335

de verrouillage d'une entente entre fournisseurs 10.


A l'inverse, il est possible de trouver des situations
o la prsence de telles pratiques est le rsultat
de pressions exerces par des groupes de distributeurs coaliss ou dominants l'encontre de leurs
fournisseurs, la technique tant ici d'utiliser sa
force d'achat l'gard des fournisseurs comme instrument pour obtenir de ceux-ci qu'ils imposent
l'ensemble de leurs distributeurs, membres ou nonmembres de l'association, un certain nombre de
conditions conduisant une restriction de concurrence au niveau du dtail.
L aussi, lorsque c'est le cas, le recours de tels
procds condUit aggraver le prjudice port la
collectivit. Cependant, de telles situations, pour
apparatre et durer, exigent un certain nombre de
circonstances bien particulires, ce qui ne peut que
limiter le nombre rel de cas o l'usage. de telles pratiques restrictives n'est effectivement qu'une couverture pour des comportements dfinitivement anticoncurrentiels.
De telles situations ne sont plausibles que pour
des produits distribus travers un nombre relativement rduit d'tablissements de dtail, lorsque les
rseaux de distribution sont relativement concentrs,
lorsqu'il s'agit de produits de faible diffusion ou
.s'adressant des clientles trs spcifiques (produits
industriels). Tout dpend galement de la prsence
de produits aisment ou non substituables, de la
capacit de pression que les distributeurs en cause
peuvent exercer sm leurs fournisseurs, ainsi que de
leur capacit imposer leur .discipline aux entreprises non-parties leur entente. Par ailleurs, seule la
technique des prix imposs est rellement en mesure
de permettre, via la complicit de leurs fournisseurs,
d'assurer le verrouillage de telles ententes.
Le fait que ces pratiques constituent des instru. ments d'accroissement de l'efficience conomique, ne
signifie pas qu'elles ne soient jamais utilises
d'autres fins.
10. Comme exemple de telles pratiques, on peut citer le cas
des l'roducteurs amricains d'ampoules lectriques, analys
par Lester Te1ser dans .. Wh~ should manufactures want fair
trade , 10urnal of Law and Economies, avril 1960.

336

Demain le libralisme

Mais, l'inverse, le fait que certaines de ces techniques puissent servir d'instrument de verrouillages
d'ententes restrictives horizontales ne signifie pas
qu'on doive en tirer la conclusion radicale que toutes
ces pratiques portent systmatiquement tort la
concurrence et aux consommateurs.
Il s'agit l d'un problme que l'on ne peut rsoudre
partir d'une 'analyse globale visant tablir le caractre positif ou ngatif de l'ensemble des pratiques concernes.
Tout jugement doit reposer sur une analyse ad hoc
et dtaille de la situation de chaque march. Seule
une analyse de terrain mene, non pas au niveau global de l'ensemble d'une industrie, mais au niveau
mme des marchs et sous-marchs de produits, peut
permettre d'identifier si les pratiques vises rpondent un souci fondamental d' internalisation d'externalits , ou s'il s'agit de pratiques s'intgrant dans
une stratgie plus globale d'accords de cartel.
A cet gard, la plupart des analyses concluant
l'existence d'entraves volontaires la concurrence
sont gnralement notoirement insuffisantes pour tablir un bilan cots/avantages convaincant et
l'abri de toute critique.
Partir de jugements fonds essentiellement sur l'application de normes juridiques (la conformit ou la
non-conformit des pratiques constates avec le contenu de la loi de 1945 sur le rgime des prix), et non
tays par une analyse approfondie des situations
relles de march au niveau de chaque catgorie ou
sous-catgorie de produit, risque en dfinitive de conduire des rsultats exactement contraires ceux
qui ont inspir le lgislateur.
L'conomiste amricain Wesley Liebeler, professeur
U.C.L.A" conclut ainsi la remarquable tude qu'il a consacre ces questions 11 : Il est paradoxal de voir tant
d'conomistes se proccuper des effets des phnomnes
d'intgration verticale sur la concurrence alors qu'euxmmes vivent dans un univers quotidien o les pratiques
implicites d'intgration verticale sont monnaie courante.
C'est probablement Ronald Coase qui a la bonne rponse
ce paradoxe lorsqu'il explique que, quand un conomiste
11. Cf, Wesley Liebeler, op, dj cit.

Ne tuons pas la concurrence...

337

rencontre, dans les affaires, une pratique dont il ne comprend pas la raison d'tre, cela dclenche chez lui un
rflexe automatique qui le conduit y voir quelque chose
de louche en terme de concurrence. Si les conomistes euxmmes, ds qu'ils voient quelque chose qu~ils ne comprennent pas, pensent immdiatement monopole , a fortiori
il ne faut pas s'tonner de voir ce rflexe solidement ancr
chez les gens en gnral.
Ma conviction, poursuitil, est q.ue les phnomnes
d'intgration verticale n'ont rien VOlravec les problmes
de mon0p-0le, ou de volont d'acqurir une position dominante. L explication la plus probable et la plus simple est
que l'intgration verticale est une technique qui permet de
faire ce que l'on fait plus efficacement. Et cela est vrai
aussi bien pour les grandes entreprises que pour les
petites, ou les actes quotidiens d'intgration verticale que
nous commettons tous notre niveau de consommateur
(quand nous achetons par exemple notre logement plutt
que le louer).
.
Partant de l, Wesley Liebeler conclut:
1. L'intgration verticale devrait toujours tre considre comme un facteur d'efficience conomique, et donc
quelque chose de dsirable, sauf lorsqu'il apparat qu'existent des ententes ou des monopoles horizontaux un des
niveaux de l'industrie implique dans ce mouvement
d'intgration;
2. Si l'on dcle la prsence de telles ententes ou monopoles, l'intgration verticale ne peut tre condamne
qu'aprs un examen attentif des conditions et pratiques
propres l'industrie concerne;
3. Mme dans de tels cas, d'une manire gnrale, il n'y
a aucune raison de penser que les phnomnes d'intgration verticale nuisent au consommateur. Si l'on veut
connatre ma conviction sur ce sujet, elle est que, mme
lorsqu'il y a collusion u monopole horizontal, l'effet des
phnomnes d'intgration verticale a toutes chances d'tre
plutt relativement bnin.
Notre objectif n'tait pas de trancher dfinitivement sur des problmes aussi complexes et dlicats,
mais d'attirer l'attention du public franais sur des
travaux, des recherches, des approches peu connues
en France, et qui conduisent remettre en cause la
plupart de nos ides reues en la matire.

v
Analyse conomique,
prix d'appel et refus de vente

Depuis deux ans, un certain nombre de propositions sont faites visant modifier, dans un sens
plus libral, la lgislation actuelle relative au refus
de vente 1. Le dveloppement des pratiques de prix
d'appel pose en effet une srie de problmes auxquels les milieux industriels franais sont juste
titre de plus en plus sensibles. L'objectif des pages
qui suivent n'est pas de prendre position sur des propositions prcises, mais d'exposer rapidement quels
clairages la thorie conomique moderne, fonde sur
une nouvelle approche des problmes de consommation ainsi que sur la prise en compte de l' information , permet d'ajouter au dossier.
.
Pour attirer la clientle, les grandes surfaces prennent l'habitude de brader des prix dfiant toute
concurrence un certain nombre de produits, dits
produits d'appel. D'une manire gnrale, ce sont
surtout les produits de l'lectromnager et les quipements radio-tlvision qui figurent le plus souvent
1. Cf. les propositions de rforme adoptes par la Commission de Politi9.ue .conomique gnrale du C.N.P.F. lors de sa
sance du 11 Juin 1979. Voir aussi l'avis de la commission de
la Concurrence en date du 10 janvier 1980 qui doit dboucher
prochainement sur la publication d'une circulaire Maunoury .

Ne tuons pas la concurrence...

339

dans ces promotions. Pour une raison simple: l'exprience montre que ces produits sont ceux pour lesquels les acheteurs hsitent le moins faire le plus
grand nombre de kilomtres afin' de raliser des
conomies sur le prix d'achat. Ces oprations sont
souvent assimiles des piges visant attirer la
clientle par des prix allchants sur des produits
largement connus, pour lui faire acheter bien
d'autres choses qu'on lui vend un prix permettant
au magasin de rcuprer la marge sacrifie sur le
prix d'appel. Parce que le client sort du magasin
avec, dans une main, un produit moins cher, mais,
dans l'autre, des produits plus chers, la tentation est
grande de considrer que l'opration est finalement
nulle pour lui (lorsqu'elle n'est pas son dtriment);
et donc, que de telles pratiques servent davantage
les intrts des entreprises de distribution que ceux
du consommateur. L'opration peut tre ngative
pour certains acheteurs (de mme qu'elle peut tre
positive pour d'autres : ceux qui n'ont achet que le
produit brad). Mais, globalement, l'opration apporte
nanmoins plus aux consommateurs qu'elle ne leur
cote. L'approche conomique de l'information permet de comprendre pourquoi.

Information et prix d'appel


Pour l'conomiste, un produit distribu par un
supermarch, un grand magasin s}-cialis, un discounter... n'est pas un produit directement comparable avec celui vendu dans un circuit de vente
plus traditionnel. Physiquement, il l'est. Mais aux.
marchandises vendues dans ses locaux, le grand
magasin ajoute des services spcifiques qui constituent sa valeur ajoute , sa production . Il ne
s'agit pas seulement des services aprs-vente, des
dmonstrations ralises sur les lieux d'exposition
par des vendeurs spcialiss, ou des services de livraison domicile; ni des capacits de rabais - qualit gale - dont la grande surface est en mesure de
faire profiter ses clients du fait de son organisation
de gestion, de la rotation rapide de ses stocks, des
avantages de sa puissance d'achat; etc. ; mais aussi
d'un ensemble de prestations qui, tout en tant imma-

340

Demain le libralisme

trielles, contribuent nanmoins augmenter' le


niveau d' utilit (c'est--dire de satisfactions) des
6nsommateurs par rapport aux satisfactionsrapportes par le mme achat en d'autres lieux : par exempJe, la disponibilit d'un large talage de choix entre
matriels prts tre emports, aprs exprimenta-'
tion, ou au contraire l'existence d'une prslection
(produits les moins chers, produits de luxe), les possibilits de libre-service oU: d'auto-exprimentation,
l'ambiance, la commodit d'accs (parking), les services annexes (caftria, banque, garde d'enfants),
l'amabilit ou la comptence particulire du personnel, etc.. ' .
.
.La diversit des combinaisons possibles montre que
deux magasins offrent rarement exactement les
mmes produits . Deux magasins offrant les mmes
articles peuvent en ralit tre fort diffrents. La
conCWTence qui s'exerce entre eux ne porte pas seulement sur les prix, mais sur l'ensemble du rapport
prix-prestations .
Comme les marques industrielles, chaque type de
magasin, chaque enseigne apporte au consommateur
lin service diffrent. Mais po'ui' que le consommateur
soit en mesure de slectionner le service qui CUITespond le mieux la structure de ses prfrences individuelles, encore faut-il qu'il en connaisse l'existence. Les caractristiques concernes tant de
nature essentiellement immatrielle et subjective,
la plus grande part de l'information ne peut venir
que par l'exprience personnelle. Autrement dit, polU'que le consommateur puisse connatre sa prfrence
pour tel type de magasin ou pour tel autre, encore
. faut-il qu'il ait eu l'occasion d'y entrer. C'est pour
l'aider faire cette exprience et donc mieux coIinatre ses propres prfrences qu'intervient la publicit,
notamment les promotions par .prix d'appel .
On pourrait considrer qu'une publicit purement
informative serait suffisante, et thiquement prfrable ces ventes au rabais . Mais' il ne faut pas
oublier que toute exprience nouvelle est, pour l'individu, quelque chose de coftteux . Rompre une habitude, faire l'exprience d'un nouvel endroit,. est
pour de nombreuses personnes une dmarche qui.
coftte, Iieserait-ce que' pailerisque d'tre du" Il faut
donc offrir la perspective d'un ddomniagement. Ce

Ne tuons pas la concurrence...

341

ddommagement, c'est le prix d'appel qui en fait


office. Celui-ci n'est pas autre chose qu'une incitation
faire l'exprience d'un nouveau service, avec la promesse visible et affiche de bnficier, pour un certain
produit, d'un prix imbattable.
Comme l'intrt commun. est que le plus grand
nombre possible de personnes potentiellement sensi
bles aux caractristiques spcifiques offertes par cha
que type de magasin ou de chaine de magasins, soient
touches par cette information, il est non seulement
de l'intrt des entrepreneurs propritaires de ces
magasins de pratiquer ces politiques de prix
d'appel , mais c'est aussi l'intrt des consomma
teurs eux-mmes : l'intrt de la collectivit est que
le plus grand nombre possible de prospects soient
effectivement incits faire l'exprience des presta-
tions concurrentes.
Une fois entr dans un magasin qu'il dcouvre
pour la premire fois, si le client revient, c'est qu'il
y a trouv une source de satisfaction plus grande
qu'ailleurs. La dcision qu'il a prise en dcidant
d'entrer pour la premire fois, qu'elle ait t paye
par lui (s'il n'a pas achet le produit en appel ) ou
par le magasin (s'il a profit de l'aubaine) reprsente
finalement un investissement qui rapporte au consom
mateur une plus-value personnelle dont le montant
ne s'identifie pas seulement avec l'conomie montaire ainsi ralise, mais aussi avec l'ensemble de
l'accrQissement d' utilit qu'il retire de frquenter
dsormais un magasin qui rpond mieux ses propres prfrences.
.
Dans cette optique, la concurrence par les cc prix
d'appel est le support d'une concurrence bien plus
fondamentale que la simple concurrence par les prix :
une concurrence entre cc marques de distribution.
Le prix d'appel n'est donc, sur le plan de l'analyse
conomique, pas autre chose qu'un investissement en
information et en communication.
Interdire la pratique des prix d'appel aurait des
consquences ngatives du point de we du consommateur, puisque cela conduirait un certain nombre
de personnes tre prives d'une exprience ou d'une
information qui sont pour elles sources d'un accrois
sement ultrieur de satisfaction individuelle. Ce 9.ui
importe pour la dfense du prix d'appel est moms

342

Demain le libralisme

l'conomie montaire que ralisent ceux qui achtent


le produit en promotion, que les satisfactionsultrieures que certains consommateurs retireront d'une
exprience qu'ils n'auraient pas faite s'ils n'y avaient
t incits par la prsence d'un prix d'appel et le
contenu du message ainsi vhicul. Le prix d'appel
fait partie intgrante du processus concurrentiel et
des mc~smes d'accroissement de la satisfaction
des consommateurs.

Prix d'appel et

passagers clandestins

,Il faut cependant tenir compte des consquences


que les pratiques de prix d'appel entranent en
'amont, au niveau des producteurs dont les produits
servent de support ces pratiques.
Ce sont de prfrence les grandes marques connues
qui sont slectionnes par les distributeurs pour servir d'appt, car celles-ci, parce qu'elles bnficient au
niveau national d'importants budgets de promotion
publicitaire, permettent d'obtenir l'impact maximum
sur la clientle. L'conomiste dira que les distributeurs, en agissant ainsi, se comportent en passagers
clandestins des grands producteurs nationaux dont
les produits font ainsi l'objet de prix brads : .
l'accroissement de leur chiffre d'affaires est en ralit
financ par les dpenses publicitaires dont ils n'ont
pas partag les charges. Rsultat : plus un produit
bnficie de budgets publicitaires ou d'efforts promotionnels importants de la part des fabricants, plus il
y a de chances pour que au dtail, ce produit soit slectionn pour servir de support des oprations de
prix d'appel .
Or la technique du prix d'appel entraine, au niveau
du distributeur, une consquence: le phnomne dit
de la drive. Un produit qui fait l'objet d'un prix
d'appel est un produit dont la vente, pour le distributeur, n'est pas rentable (ou gure rentable). Ce qui est
rentable, c'est la publicit faite sur le prix d'appel
t non la vente du produit qui en est le support. Ce
qui fait la rentabilit de l'investissement promotionnel,
ce n'est pas l'augmentation des ventes portant sur le
produit en promotion, mais l'augmentation globale
des ventes obtenues par le magasin sur l'ensemble

Ne tuons pas la concurrence...

343

des articles vendus avec des marges normales. Moyennant quoi, lorsqu'un article est utilis comme support de prix d'appel, l'intrt de l'entreprise est en
fait de rduire le montant des services qu'elle incorpore la vente de ce produit, par rapport aux services dont elle fait bnficier les autres articles. Ceuxci bnficieront d'une information plus importante,
au niveau de l'exposition, de la dmonstration, de la
possibilit d'exprimenter soi-mme le produit, etc.
On accuse souvent certains magasins de se livrer
une politique de dnigrement commercial l'gard
des articles qui font l'objet de politiques promotionnelles, les vendeurs orientant systmatiquement les
clients vers d'autres matriels qui, eux, sont vendus
des prix incorporant une marge plus leve. Il n'est
pas question de contester que de telles pratiques
existent. Toutefois, il n'est pas besoin qu'existe une
volont explicite de dnigrement pour que le phnomne de la drive apparaisse; il suffit que les matriels promotionns bnficient d'une moindre qualit
de service. Dans un magasin bien gr, il est normal
qu'il en soit ainsi.
On a alors ce rsultat paradoxal que le producteur
qui, par son budget publicitaire, a indirectement
financ l'effort de promotion que le magasin a entrepris son profit, est prcisment celui dont les articles bnficieront le moins des retombes de cet effort
proniotionnel. Le rsultat est que, en l'absence de
moyens de rtorsion ou de pression - lorsque la
lgislation rprime par exemple de faon quasi automatique le recours au refus de vente -, plus le
producteur investit dans la promotion de ses produits auprs du grand public, plus il sera victime
d'une drive importante, plus il lui en cotera en
investissement publicitaire pour obtenir la mme
augmentation marginale de chiffre d'affaires, et plus
il prouvera de difficults augmenter ses ventes
nationales. Il est difficile d'imaginer meilleur systme
de freinage la boulimie de dpenses publicitaires,
pourtant si frquemment dnonce.
En imaginant qu'au dpart l'entreprise industrielle
concerne investissait dans l'information juste le
montant optimal correspondant au meilleur usage
social de ses ressources, le fait que ses produits
servent ensuite de support des oprations de prix

344

Demain le libralisme

d'appel contribue rduire le rendement marginal


des sommes ainsi investies, et l'incite donc dimi
nuer le volume de ressources affectes l'information
des consommateurs en dessous du seuild'e1ficience
qui correspond l'intrt de la collectivit. L'cono
miste constatera que l'optimum individuel de la firme
diverge de l'optimum social. Il en rsulte un gas
pillage qui pourrait tre vit. Le passager clandes
tin n'est jamais un passager gratuit pour la socit.
Dans ces circonstances, s'opposer la libralisation
du rgime des refus de vendre conduit aggraver
la tendance spontane du march sous-investir
en informations destines aux consommateurs, dans
la mesure o cela empche l'entreprise industrielle de
se protger contre les passagers clandestins de la
. distribution. On aggrave les imperfections naturelles
du march, alors que le rle de la lgislation devrait
tre de les rduire.
Ce qui importe, ce n'est pas que les pratiques de
prix d'appel sont coteuses pour certains produc.
teurs (lorsque par exemple elles provoquent la dsorganisation des structures de distribution), mais le fait
que ces pratiques crent des situations qui incitent
les entreprises adopter des politiques de gestion
conduisant une utilisation sous-optimale de
leurs ressources et des ressources de la collectivit.

Le cas spcifique de l'lectromnager


Que les entreprises franaises soient de plus en
plus sensibles aux problmes poss par les pratiques
de . prix d'appel , et que ce soit dans le secteur de
l'lectromnager et de la radio-tlvision que ces
problmes soient ressentis de la faon la plus aigu,
n'a rien de surprenant. Cette sensibilit croissante
n'est que la consquence du dveloppement rapide
des techniques modernes de distribution au cours des
quinze dernires annes. Plus la distribution se
modernise, plus le nombre de grandes surfaces augmente, plus la concurrence qu'elles exercent l'encontre du commerce traditionnel est vive, plus il faut
s'attendre ce que les pratiques de prix d'appel

Ne tuons pas la concurrence...

345

deviennent courantes, ce que le nombre de passagers clandestins augmente, et ce que les effets
pervers de ces situations soient plus sensibles.
Cependant, dans le .domaine de la distribution des
quipements lectromnagers, intervient un autre
facteur, spcifique au march franais : la prsence
d'un distributeur spcialis dont les tablissements
occupent une position dominante. Il s'agit de Darty.
Darty apporte sa clientle toutes les caractristiques des services des grandes surfaces, spcialises
ou non. Darty prsente cependant deux caractristiques supplmentaires : l'importance que ses animateurs ont toujours accorde la qualit du service
aprs-vente (dpannage rapide, formation polyvalente
des techniciens); l'introduction du contrat de
confiance qui garantit l'alignement systmati.que des
prix sur les prix les plus bas pratiqus dans la zone
d'achalandage rgionale. Le tout s'appuyant sur un systme de gestion informatise en temps rel particulirement .sophistiqu.
Le fait que Darty garantisse l'alignement sur les
prix les plus bas a t interprt comme la preuve
d'une entente, sinon d'un complot, entre Darty, ses
principaux fournisseurs, et un certain nombre de
puissants intrts politico-financiers. Si Darty, entendon dire, est en mesure d'offrir son contrat de confiance , c'est que par ailleurs Darty s'est dot des
moyens de s'assurer que la concurrence ne fera
jamais baisser les prix plus bas qu'il ne le souhaite.
Nos mentalits sont ainsi faites que ds qu'apparat
une russite sortant du commun, nous recherchons
immdiatement le complot , au lieu de commencer
par nous demander si des raisons plus objectives,
lies des critres de gestion, ne suffiraient pas tout
expliquer.
En l'occurrence, on peut se demander si le succs
de Darty, et le fait que l'entreprise est en mesure de
garantir l'alignement automatique sur les prix les
plus bas, ne rsultent pas tout simplement de ce que
Darty a une gestion beaucoup plus efficace que tous
ses concurrents; tellement plus efficace que Darty
peut pratiquer cet alignement sans pour autant affecter durablement son quilibre financier (en ramnageant instantanment ses politiques d'approvisionnement et de services en fonction des variations

346

Demain te libralisme

relatives de ses marges sur les divers produits vendus


et services rendus).
Cependant, cette efficacit, paradoxalement, n'est
pas sans effets pervers. Que se passe-t-il en effet lorsqu'une entreprise comme Darty fait 15 20 % du
march et est en mesure d'offrir sa clientle la
garantie d'un alignement sur les prix les plus bas?
Toute opration locale de prix casss est immdiatement rpercute sur l'ensemble du march: Darty
aligne ses prix; et comme il est dominant, toutes les
autres grandes surfaces sont contraintes' de suivre.
Ce qui pouvait rester un fait purement local s'tend
toute une rgion. L'ensemble du march s'aligne.
Moyennant quoi, au lieu de se limiter quelques
magasins, c'est l'ensemble du rseau de distribution
que les phnomnes de drive s'tendent. En faisant
bnficier les consommateurs de ses gains d'efficacit,
sous'la forme du contrat de confiance , Darty joue
un rle de relais amplificateur des difficults que les
producteurs connaissent du fait du dveloppement
des techniques de prix d'appel et des phnomnes
de drive qui en dcoulent.
'
On comprend pourquoi, dans ces circonstances, les
producteurs ,franais d'lectromnager sont si sensibles ce problme des prix d'appel , et aussi
pourquoi, plusieurs reprises, leurs relations avec la
firme Darty ont t particulirement agites.

Revenir ta libert des contrats


Le problme est donc le suivant. D'un ct, les prixd'appel constituent un instrument de communication
qui, en servant de vhicule la concurrence des marques de distribution, joue ~r1.e positif dans le fonctionnement du march et la recherche de la plus
grande satisfaction du consommateur. Mais~ de l'autre, ces techniques sont porteuses d'effets contraires
du fait des situations de passagers clandestins li> qui
les accompagnent. L'analyse conomique montre ainsi
qu'il ne peut tre question ni d'interdire compltement leur usage pour donner pleine satisfaction aux
producteurs, ni, l'inverse, d'assurer l'impunit totale
de leurs auteurs contre d'ven~elles reprsailles commerciales de la part des fournisseurs lss. C'est dans

Ne tuons pas ta concu"ence...

347

un quilibre entre es deux extrmes qu'il faut trouver


la solution.
Une solution est d'assimiler le prix d'appel un
comportement de mauvaise foi, ce qui lgItimerait le
refus de vente des producteurs affects par de telles
pratiqueS. Cette solution rsoudrait le problme du
point de vue des producteurs. Mais elle a pour inconvnient majeur de faire bon march des contributions positives que la pratique des prix d'appel
apporte au processus concurrentiel. Par ailleurs, on
peut se demander en quoi vendre moins cher, ou
prendre des marges moins leves dont on fait profiter certains consommateurs, peut tre assimil un
comportement de mauvaise foi. Ce pourrait tre le
cas si le distributeur agissant ainsi enfreignait certaines clauses contractuelles librement ngocies ou
acceptes avec son fournisseur quant aux conditions
de vente ou de service respecter dans la diffusion
des produits qui lui sont confis. Mais de telles clauses sont prcisment interdites puisqu'eUes aboutissent limiter la libert de gestion de ce dernier. Il
est donc difficile d'invoquer la mauvaise foi par rapport des engagements qui, aux yeux de la lgislation, sont illgaux. A moins que, ce que ne prcisent
pas les auteurs de cette proposition, l'assimilation du
prix d'appel un comportement de mauvaise foi ne
soit accompagne d'une autre rforme de plus grande
ampleur visant rendre une plus grande libert aux
relations commerciales entre vendeurs et acheteurs,
notamment en reconnaissant le caractre lgal des
clauses contractuelles qui sont actuellement prohibes dans le cadre de l'interprtation donne aux
dispositions existantes du rgime des prix et de la
concurrence. Mais alors la proposition d'interdiction
du prix d'appel tombe d'elle-mme puisque dans de
telles circonstances les producteurs pourraient subordonner la livraison de leurs marchandises la
conclusion d'accords contractuels dfinissant les limites de la libert d'action des distributeurs en matire
de politique de prix, et que les fournisseurs pourraient demander aux tribunaux d'assurer le respect
de telles clauses.
.
. On est ainsi amen considrer que le vrai problme n'est pas celui du prix d'appel lui-mme, mais
celui d'une lgislation trop restrictive qui interdit aux

348

Demain le libralisme

entreprises d'introduire dans leurs contrats commerciaux des clauses commerciales abusivement assimiles des entraves la concurrence. La solution
passe donc moins par une rforme le la lgislation
concernant la pratique du refus de vente , que par
une libralisation de la jurisprudence et des instructions administratives concernant le statut lgal de
certaines clauses commerciales contractuelles actuellement prohibes au nom de la concurrence. Il suffit
de rendre son caractre lgal au refus de vente sanctionnant les manquements des obligations con trac~elles librement ngocies ou acceptes, sans pour
autant largir cette libralit aux rapports entre
producteurs et distributeurs dont les contrats ne
comporteraient pas de clauses rglap.t le problme
spcifique des pratiques de prix d'appel .
La situation actuelle est totalement asymtrique :
elle permet la distribution de travailler impun. ment en passager clandestin de certains producteurs. Assimiler le prix d'appel un comportep1ent
de mauvaise foi renverserait l'asymtrie au profit des
fournisseurs. Une telle proposition va donc trop loin.
Le systme de la libert contractuelle permet d'obtenir une meilleure balance entre ces deux proccupations contradictoires, en laissant au march le soin
de dfinir progressivement l'quilibre optimal entre
l'intrt des uns et des autres.
.
Certains craindront, il est vrai, que le retour
une telle libert n'entrane une augmentation considrable du nombre d'entraves la concurrence, lies
la multiplication de clauses commerciales dites
restrictives .. Mais nous avons montr ailleUrs que
cette vision des choses est lie une philosophie de
la concurrence qui, en ne prenant pas en compte les
problmes d'information, conduit dnoncer comme
contraires la concurrence et aux intrts du consommateur des comportements qui en ralit servent
accrotre l'efficacit de fonctionnement .de l'conomie
de march, et donc le bien-tre du consommateur.

CINQUI~ME

PARTIE

POURQUOI LE PROFIT

L'entreprise, le march
et la thorie des droits de proprit

Le profit a mauvaise presse dans la socit franaise. La cause en est pour l'essentiel l'influence des
ides marxistes qui voient dans le profit d'abord et
avant tout le symbole de l'exploitation des travailleurs par la classe des capitalistes.
Le profit tant l'un des rouages fondamentaux
d'une conomie de march et de libre entreprise,
deux arguments sont employs pour essayer de le
rhabiliter aux yeux de l'opinion et des salaris de
l'entreprise. Le profit, nous dit-on, est la rmunration du risque de l'entrepreneur et des apporteurs
de capitaux. Ensuite le profit d'aujourd'hui est la
condition des investissements de demain ncessaires
pour maintenir la comptitivit de l'entreprise, crer
de nouveaux emplois, et autoriser l'amlioration des
salaires et rmunrations.
Ces deux arguments sont analytiquement exacts.
Ils sont cependant insuffisants pour lgitimer l'existence d'une organisation sociale fonde sur le profit.
Rmunrer le risque n'est en effet lgitime que si les
entrepreneurs sont motivs grer leur entreprise
de la faon la plus efficiente possible (produire les
biens ou services que demandent les consommateurs
aux cots les plus bas possibles). Toute entreprise
qui ne gre pas ses ressources de la faon la plus
efficace possible impose un cot la socit : produire des cots plus levs qu'il ne lui serait possible signifie que l'entreprise prlve sur le pool limit
des ressources de la collectivit un certain volume de
ressources productives qui auraient pu tre utilises
de faon plus efficiente ailleurs.
De mme, s'il est vrai qu'il n'y a pas d'investissement sans profits, l'inverse, l'investissement ne
suffit pas justifier le profit car il y a des investissements qui constituent pour la socit" des gaspillages.
L'objectif des pages qui suivent est d'attirer l'atten-

352

Demain le libralisme

tion sur certains attributs du profit en tant que mode


de rgulation interne de l'entreprise; attributs gnralement ngligs par les manuels et l'enseignement
conomique classIques pour lesquels le concept
d'entreprise ne dpass pas le stade de la boite noire.
Ce faisant, notre propos est galement de montrer
comment les analyses fondes sur la prise en considration de notions comme celles de cots d'information, de cots de contrle et de cots de transaction permett~nt de combler une partie du hiatus qui
existe traditionnellement entre la faon dont les thories abstraites du march schmatisent la ralit et
la faon dont 'celle-ci est concrtement vcue par les
acteurs eux-mmes.
Pour cela, nous nous appuierons sur les outils
d'analyse que nous offre la thorie dite des droits
de proprit , une branche de l'analyse conomique
no-classique qui, depuis les travaux pionniers du
professeur Ronald Coase de l'Universit de Chicago 1,
tudie les rapports existant entre la structure institutionnelle qui encadre le fonctionnement du march
(ce que Pedro Schwartz appelle le mta-march) et
les conditions de rallsation de l'optimum conomique.
.
Associe aux noms d'Armen Alchian, Harold Demsetzi Roland McKean, Steven Cheung, Svetozar Pejo. vich, Eirik Furobotn ... avec un centre de gravit qui
fut pendant longtemps l'Universit de Virginie
Charlottesville, l'approche par l'conomie des droits
de proprit est fonde sur deux ides :
- d'abord que lorsque les cots de transaction
ne sont pas nuls, la structure des droits de proprit
n'est pas neutre du point de vue de la recherche de
l'optimum conomique : il existe des formes d'orga. nisation institutionnelle plus efficientes que d'autres
en ce sens qu'elles conduisent des comportements
1. Cf. Ronald Coase, Il The Nature of the firm , Economlca
(937) et The Problem of Social Cost , Journal of Law and
Economics (1960). Pour un remarquable expos des apports

fondamentaux de Ronald Coase la thorie conomique


conteml'oraine, voir Pedro Schwartz, The Market and the

Meta-Market: a Review of the Contributions of the Economic


TheOJ'Y of Property Rights, communication aux journes

franco-espagnoles de la nouvelle conomie, Madrid, 17 et


18 ianvier 1980. Instituto de Economia de Mercado. Nunez
de Balboa, 39, Madrid - 1.

Pourquoi le profit

353

individuels plus cohrents avec les exigences de l'optimum social. (thorme dmontr par Ronald Coase .
dans son fameux article de 1960, Le Problme du coat
social 2) ;
-ensuite, que les institutions juridiques que nous
a lgues l'histoire ont une raison d'tre conomique
lie ce qu'on peut les interprter comme des instruments ayant pour vocation d'aider la socit circonvenir des cots de transaction trop levs 8.
Ce dernier . thorme conduit une attitude
scientifique q,ui pose, qu'avant de chercher modifier
le contexte mstitutionnel existant, il faut d'abord
essayer d'identifier quel r~le les institutions que l'on
examine sont susceptibles de jouer sur le plan de
l'conomie des cots de transaction. C'est cette technique que Ronald Coase utilisa en 1937 pour comprendre la raison d'tre de l'existence de la firme;
c'est cette technique que nous allons appliqUer
notre recherche sur le rle du profit. Moyennant quoi,
nous ferons galement apparattre la vritable raison
d'tre d'autres institutions fondamentales de l'conomie de march : la Bourse par exemple.
L'mRGENCEDU PROFIT EN TANT QUE MODE
DE MGULATION INTERNE DE L'ENTREPRISE

Imaginons un monde de petits artisans indpendants analogues au modle d'Adam Smith dans sa
Richesse des nations. La production de sabots y est
2. Traduit en franais dans le livre Economie de l'environnement publi sous la: direction de Robert et Nancy Dorfman,
Calmann-Lvy, 1975.
3. Ce n'est qu'en 1972 qu'est parue, dans le lournal of Economie Litterature, la premire revue des travaux relevant de la
thorie des droits de proprit. Bn mai 1977, la Revue 4conomique y a consacr un article de ~thse sign par Yves
Simon et Henri Tznas du Montcel. Dans leur livre Economie
des ressources humaines dans l'entreprise (Masson, 1978), ces
deux professeurs franais ~rsentent une bonne synthse des
ap~lications de la thorie des droits de proprit l'anaJyse de
la. firme. Mais l'ouvrage de rfrence reste le manuel d'Alchian
et Allen, University Economics (1972, Belmont, Wadsworth).
Pour l'application de la thorie des droits de pro~rit
l'analyse conomique du droit et des institutions cf. Richard
Posner, Economic Analysis of Law (Londres et Toronto, 1973,
deuxime dition 1977).

Demain le libralisme

354

assure par une multitude de petites choppes oh chacun travaille pour son propre compte la manire de
ce que l'on voit encore dans les souks d'Afrique du
Nord ou du Proche-Orient.
Survient une invention qui permet d'industrialiser
la fabrication des sabots. Une machine fait elle
seule le travail combin de plusieUrs artisans, mais
ncessite la prsence de plusieurs personnes ralisant chacune une opration spcifique. Plusieurs artisans s'associent pour acheter cette machine. Au travail individuel se substitue un travail en quipe. Cette
nouvelle forme d'organisation et de division du travail
apporte aux associs le moyen de produire collectivement plus qu'ils n'auraient pu au total produire individuellement. En s'associant, nos anciens artisans
ralisent une opration qui leur permet de se rpartir
un revenu collectif plus important que la somme
ancienne de leurs revenus individuels. Une entreprise
est ne.
Cependant, un problme apparat immdiatement.
Lorsque l'artisan individuel rduit son effort, la sanction est immdiate : son revenu est amput d'un
montant quivalent au travail non produit. Dans le
travail en quipe, il en va autr~ment. Il est possible,
l'intrieur d'une certaine marge, de rduire son
effort individuel sans que les autres s'en aperoivent.
Lorsque trois hommes transportent un piano queue,
il suffit que l'un d'eux baisse lgrement sa prise pour
rpercuter sur les deux autres une partie de la charge
qu'il devrait normalement assumer. L'intrt de
l'quipe est d'liminer autant que possible le nombre
de tels resquilleurs.
Se pose galement le problme du partage des
gains collectifs. Au dpart, la distribution se fait de
faon galitaire; mais, rapidement, les membres de
l'association s'aperoivent qu'un tel arrangement est
loin d'tre optimal. Si l'un triche en effet l'insu de
ses compagnons, en fournissant par exemple un
effort moindre que les autres, tout le monde en ptit:
le revenu global de l'quipe est infrieur, donc le
revenu individuel de chacun - et cela par la faute
d'un seul. Celui qui prfre travailler plus pour
gagner davantage est pnalis par le comportement
de celui qui prfre se la couler douce , mme au
prix d'line paie finale moins importante.
0

Pourquoi le profit

355

La solution consiste lier les rmunrations indi~


viduelles l'apport productif rel de chacun, et
dlguer l'un des membres de l'quipe la responsabilit de surveiller; de contrler, d'organiser, et de
mesurer le travail des autres. Mais encore faut-il que
ce primus inter pares fasse bien son travail, le plus
efficacement possible, et qu'il ne profite pas des responsabilits qui lui sont confies pour tricher son
tour au dtrimeIit de la collectivit. Qui va contrler le contrleur ? Rponse : le profit.
La solution consiste en effet dcider que la rmunration du contrleur &era constitue par ce qui
reste du revenu global de l'entreprise une fois que
tous les autres .facteurs de production auront t
rmunrs en fonction de leur contribution productive relle. Un tel systme rsout simultanment les
trois problmes de contrle, de mesure et d'organisation interne du travail dans l'entreprise :

Contr61e. Admettons que l'on ait une entreprise de


dix personnes o l'on se rpartit galitairement le
produit de l'activit collective. Celui qui resquille
l'insu de ses compagnons impose aux autres un manque gagner individuel gal au dixime de la perte de
revenu global que sa moindre ardeur au travail inflige
l'quipe. Admettons maintenant que les neuf associs soient lis au dixime par un contrat de travail
fixant leur rmunration en fonction de leurs obligations. Si l'un triche"":"" c'est--dire s'il travaille moins
pour la rmunration prvue -, le seul en subir
les consquences est le dixime dont le revenu personnel .est amput de l'intgralit du manque
gagner qui rsulte du comportement de celui qui
resquille. Dans un tel systme, la motivation de celui
qui on a confi la responsabilit de surveiller et de
contrler le travail des neuf autres est dix fois plus
forte que celle qui prvaudrait dans un systme de
rpartition galitaire. Le profit est ainsi un instrument
qui permet d'obtenir une meilleure discipline sans
laquelle il ne peut pas y avoir de travail en quipe
efficace, et donc, en milieu concurrentiel, de survie
collective.
Mesure. L'idal serait que chaque compagnon soit
rmunr en proportion de son apport au produit glo-

356

Demain te libralisme

bal du groupe. Dans un atelier artisanal, mesurer la


contribution effective de chacun est .chose relativement aise : il suffit d compter le nombre dcoups
de marteau par unit de temps. Dans l'atelier industriel, avec l'introduction de la machine, la tche
devient beaucoup plus complexe.
.
Si l'un des compagnons touche une rmunration
suprieure son apport individuel, c'e~t autant de
moins que les autres ne pourront plus se rpar~ir.
La rmunration des neuf autres sera infrieure la
valeur' de leur travail. L'intrt de chaque membre
de l'quipe est donc que celui qui on Confie la responsabilit d'valuer la quantit de travail fournie
par chacun fasse son travail de la faon la plus effi
cace et la plus objective possible, sans avantager pero
.
sonne ( commencer par lui-mme).
On peut imaginer que l'individu qui se spcialise
dans cette tche est l'un des membres de l'quipe, et
qu'il fait ce travail sous le seul contrle de ses camarades. Mais cela suppose que chacun des membres de
l'association prenne sur son temps de travail pour se
consacrer des activits de contrle qui constituent un retrait s1J.r les avantages de la division du
travail en fonction des meilleures comptences de
chacun. Par ailleurs, la motivation de chaque membre investir dans ce type de comptence particulire est relativement faible, puisque les gains seront
partags avec les autres. D'o les limites de cette formule autogestionnaire et l'intrt de la solution
capitaliste fonde sur le profit.
Dans un tel systme, toute valuation incorrecte de
l'apport de l'un des ouvriers se traduit en effet par un
transfert implicite de revenu qui se fait non plus au
dtriment de l'ensemble des autres membres de
!l'quipe, mais au seul dtriment du titulaire du rsidu.
Si celui-ci paie l'un des travailleurs plus qu'il n'apporte, c'est lui, et lui seul, qui en supporte immdiatement les consquences par une rduction quivalente
de sa propre rmunration. S'il fait mal son travail, ou
s'il ne le fait pas aussi bien qu'il pourrait le faire, c'est
lui, et lui seul, qui en subit la sanction. D'o la motivation individuelle trs directe qu'il a faire son travail
le mieux possible, et qui est, en termes d'enjeu, dix
fois plus leve que 'la motivation individuelle que,
dans le systme prcdent, chacun de ses compagnons

Pourquoi le profit

357

avait vrifier qu'il faisait bien son travail du mieux


qu'il pouvait.
.
Le profit est donc galement le mcanisme qui dig.
cipline l'action de celui qui a pour fonction de superviser le travail des autres. Toute l'quipe y gagne. Cet
agencement prserve les gains de la division du travail tout en assurant un contrle plus efficace de sa
gestion.

Organisation. L'intrt de l'quipe est que ses reg.


sources humaines soient utilises de la faon la plus
efficace possible; c'est--dire que chacun soit affect
aux travaux pour lesquels il est, relativement aux
autres, le plus comptent. Mais qui dcide de l'affectation de chacun? Comment faire que celui dont
c'est la fonction le fasse de la faon la plus efficiente
possible?
.
L encore, il est possible de montrer commentc'est
en liant la rmunration d'une telle fonction et d'une
telle comptence au profit, que la contrainte et la
motivation faire le meilleur usage possible des ressources humaines de l'quipe seront les plus grandes.
L'erreur tant humaine, l'entreprise ainsi organise
ne sera pas ncessairement la plus efficace possible. Il
y a seulement plus de chances pour qu'elle se rapproche davantage de cet objectif qu'elle ne s'en rapprocherait si la proprit du profit restait indivise.
Ainsi nat donc la firme capitaliste 4. Non pas de
la proprit du capital, mais des contraintes du travail en quipe. Ce scnario a plus une fonction explicative, par raisonnement analogique, qu'une valeur
historique. Mais il attire notre attention sur un attribut gnralement nglig du profit : son rdle de
contrle et de rducteur des cotUs internes de la division du travail.
Par ailleurs, n'oublions pas que dans certains pays
comme l'Angleterre, le mouvement coopratif a Jou,
au dbut du XIxe sicle, un rle important dans
4. Les deux premiers auteurs avoir adopt cette prsentation de la lOgIque ducE~~:t dans l'organisation du travail en
quipe sont Armen Al . et Harold Demsetz, dans c Production, Information Costs and Economie Organization , publi
dans l'American Economic Review, dcembre 1972.

358

Demain te libralisme

l'essor de la rvolution industrielle. S'il a par la suite


presque disparu, c'est probablement parce que,
conformment aux conclusions suggres par le
schma ci-dessus, la concurrence a assur la slection
naturelle des formes d'organisation interne les plus
efficientes.
LE PROFIT EN TANT QUE MOTIVATION A LA RECHERCHE
DES COUTS DE PRODUCTION LES PLUS BAS POSSIBLES

Une autre faon de mettre en lumire le rle de


contrle interne jou par le profit est de partir de
l'analyse du fonctionnement d'une entreprise o le
profit ne joue en principe aucun rle: l'entreprise
bureaucratique. Par cette dnomination, nous entendons le type mme du service public pris en charge
par un dpartement ministriel -la police par exemple -, ou par une administration autonome, comme
les Postes. L'assimilation une entreprise n'est
pas abusive. Les fonctionnaires sont des producteurs
comme les autres, utilisant des ressources (humaines,
financires, technologiques) pour fabriquer des produits dont la particularit est qu'ils ne sont pas couls sur un march concurrentiel, mais vendus en bloc
la collectivit par l'intermdiaire du budget, dans
le cadre d'un systme de monopole bilatral (un seul
vendeur, et un seul acheteur).
Dans un tel systme, c'est la collectivit - par la
voix du gouvernement sous le contrle des lus parlementaires - qui en quelque sorte passe commande
d'un service donn dont les caractristiques (quantit, qualit, spcificits), et l'enveloppe financire de
production font l'objet d'une ngociation bilatrale
entre la direction de l'administration concerne et les
services centraux du budget.
Comme toute entreprise, chaque administration ou
service public a une fonction de production implicite
qui dtermine le co:tt de production unitaire du service fourni, et donc le montant des crdits budgtaires ncessaires pour excuter le cahier des charges
dfini par le pouvoir politique. Mais comment est
dtermin ce co:tt unitaire, qui, son tour, dtermine
le niveau des demandes budgtaires? Par un processus itratif analogue celui que l'on vit dans toute

Pourquoi le profit

359

entreprise, mme concurrentielle. La direction centrale envoie des instructions ses diffrents services
pour que ceux-ci lui indiquent les besoins budgtaires
ncessaires l'excution des tches qui leur sont
confies. Ces directives sont leur tour dconcentres au niveau des bureaux. Puis le tout remonte
vers le haut.
Comme dans l'entreprise, chaque prvision budgtaire se dduit du cot comptable des services
fournis dans le pass, modifi en fonction des exigences nouvelles. Comme dans l'entreprise, la tendance
naturelle des bureaux est toujours de se plaindre de
ce que les enveloppes qui leur sont alloues sont
insuffisantes. Rflexe parfaitement humain, la notion
de cot tant par dfinition toujours purement subjective : on n'a jamais assez d'effectifs pour faire le
travail demand; les salaires sont insuffisants pour
obtenir un personnel de qualit; les conditions de
travail ne sont pas la hauteur de l'effort demand
aux excutants, etc. Moyennant quoi, la remonte
des prvisions budgtaires s'accompagne chaque
chelon du processus de dcision d'une srie d'arbi- ,
trages successifs dont la fonction est de rendre
compatibles des demandes qui, globalement, ne le
sont pas. Tout cela jusqu' l'arbitrage final du gouvernement entre les demandes budgtaires manant
de ses diffrentes administrations.
Cependant, entre la firme bureaucratique et l'entreprise prive, il existe deux diffrences fondamentales.
Par dfinition, le rle de l'arbitrage, qu'il se situe
au sommet de la hirarchie ou au niveau des services,
est de contester les valuatioris implicites des services en ce qui concerne leurs cots de production.
Amputer une prvision budgtaire qui remonte d'un
service subalterne revient dire ses subordonns:
cc vous devez produire autant en nous cotant moins
cher . Dans la ngociation qtii s'engage, la connaissance, des cots de production possibles est dterminante. Mais comment un chef de service ou le
patron d'un ministre connait-il les cots de production cc possibles de ses services,? Sa seule source
d'information provient des services mmes dont il
est cens contrler les dpenses. De la mme faon,
comment le pouvoir politique ou parlementaire
peut-il savoir si les estimations budgtaires qui lui

360

Demain le libralisme

parviennent refltent bien l'effort maximum de ses


administrations pour rechercher les cots de production les plus bas possibles ? Lui aussi dpend pour
son information de ce qui remonte des services dont
il est cens contrler les activits.
Le systme bureaucratique est ainsi un systme
dcisionnel o le pouvoir rel des producteurs
- dont l'intrt personnel est de produire plus cher
ce qui pourrait tre produit moins cher : bureaux
plus spacieux, moquettes plus paisses, charges de
travail plus faibles... - est en fait beaucoup plus
grand que celui des acheteurs - dont l'intrt est
que le produit soit fabriqu au cot le plus faible
compatible avec le cahier des charges.
En principe, dans l'entreprise prive, les choses
fonctionnent de la mme faon. Chaque usine ou chaque atelier tente d'obtenir le plus possible de sa
direction gnrale qui est en position d' acheteur
vis--vis de ses diffrents services comme le ministre
l'est l'gard de ses diffrentes directions. Mais la
position de 1' acheteur priv n'est pas identique
celle de 1' acheteur public. Si l'information pour
connatre les meilleurs cots de production possibles
dpend toujours de donnes transmises par les che-
Ions infrieurs, il existe un contrepoids qui n'existe
pas dans l'administration: la concurrence. Celle-ci,
par le systme des prix, apporte un ensemble d'informations sur les cots des concurrents qui produisent des biens similaires ou directement substituables. Si les prix du concurrent sont plus bas, c'est
qu'il produit moins cher, et donc que les donnes
qui remontent de la base ne refltent pas ce qui pourrait tre ralis si vraiment tout le monde faisait l'effort maximum pour produire le moins cher possible.
Autrement dit, dans l'entreprise prive le pouvoir
du producteur a pour contrepoids l'information
autonome dont la direction bnficie du fait de l'existence de concurrents. Cependant, il ne suffit pas que
cette information parallle existe pour que l'entreprise soit immdiatement contrainte de mobiliser
ses nergies pour chercher produire au plus bas
cot possible. Encore faut-il que quelqu'un ait la
motivation la rechercher et en faire usage. C'est
l qu'intervient le profit.
Le profit, avons-nous dit, est ce qui reste aprs que

Pourquoi le profit

361

l'on a rmunr l'ensemble des facteurs de production au niveau de ce qu'ils apportent au rsultat final
de l'entreprise. C'est un rsidu qui se dfinit par la
diffrence entre le revenu de l'entreprise et ce que
sa production a cot produire. Si quelqu'un est
personnellement propritaire de ce rsidu, toute
situation o l'entreprise ne produit pas au plus bas
cot possible reprsente un cot personnel dont le
montant est gal aux conomies que permettrait de
raliser l'utilisation d'une technique de production
plus effiace.
De l dcoulent deux consquences. D'abord, que
le patron est directement motiv pour s'informer
lui-mme sur les diffrentes techniques. de production possibles et leurs cots relatifs; ensuite, qu'il
est galement directement motiv pour chercher
obtenir de ses collaborateurs l'effort maximal pour
arriver produire aux cots les plus bas.
Dans cette perspective, le profit n'est pas seulement la rmunration du capital ou du patron .
C'est un mcanisme dont l'une des fonctions est de
mobiliser les nergies de l'entreprise pour rechercher les cots de production les plus bas possibles.
Ainsi que l'a expliqu Hayek, la notion mme de
cot n'a aucun sens en dehors d'une conomie
de concurrence et de profit: c'est l'interaction de la
concurrence et de la recherche du profit qui, dans un
processus de ttonnement, permet un instant donn
de dgager les. techniques de production les moins
collteuses, tout en sachant que la notion mme de
collt de production est un concept relatif, phmre,
fuyant, toujours remis en question par le mouvement de la vie conomique et industrielle 5.
Entendons-nous bien. Il n'est pas question d'affirmer que la seule prsence du profit fait que l'entreprise sera ncessairement gre de la faon la plus
efficiente; mais, simplement, que la prsence du profit fait que c'est dans les entreprises de type capitaliste que la motivation faire l'effort le plus grand
possible pour arriver aux collts de production les
plus bas, a toutes chances d'tre la plus forte par
5. Cf. Hayek, Government Policy and the Market , dans
Law, Legislation and Liberty (tome 3 : The PoUtical Order of

a Free People).

362

Demain le libralisme

rapport aux entreprises o le profit ne joue aucun


rle, ou n'a qu'un rle trs amoindri.
Il est vrai qu'avec le dveloppement des grandes
entreprises contemporaines le problme du choix des
techniques de production se pose dans des termes
plus complexes que ce n'est le cas dans l'entreprise
de type individuel. Mais la dmarche est exactement
la mme. L'ensemble des techniques modernes de
gestion - direction par objectifs, centres de profit,
filialisations, etc. - ne constitue pas autre chose
qu'un arsenal de moyens comptables dont la finalit
est de permettre aux dcideurs (la direction gnrale,
les directeurs d'usine ...) de disposer des informations
les meilleures possible pour juger du degr de pertinence des demandes budgtaires qui remontent des
services ou ateliers. Ce n'est pas un hasard si les
administrations, dans leur effort pour devenir plus
efficaces, n'ont pas d'autre choix que d'emprunter au
secteur priv ses mthodes de gestion.
LE PROFIT EN TANT QUE CONTRLE EXTERNE
DES CHOIX DE L'ENTREPRISE

Il ne suffit pas que l'entreprise produise aux meilleurs cots possibles. Encore faut-il qu'elle produise
ce que demande le march. L aussi, le rgulateur
n'est autre que le profit.
Les ressources (naturelles, humaines, financires)
de la socit ne sont jamais illimites. Par dfinition,
elles sont toujours rares . L'intrt de la collectivit est que ces ressources soient affectes en priorit aux secteurs o le service rendu aux consommateurs finaux est le plus grand, compte tenu, d'une
part, de la structure relative des prfrences individuelles, d'autre part, de la structure relative des
cots de production. Comment rsoudre cette quation dont la nature n'est pas diffrente de celle
laquelle est confront le chef d'entreprise lorsqu'il
recherche la combinaison de production la meilleure
possible, compte tenu de ses dbouchs et de ses
cots ? Par le march.
Le march dont l'intrt n'est pas, comme le pose la
thorie conomique conventionnelle, qu'il conduit automatiquemnt l'optimum cher Wa:Iras, mais, comme

Pourquoi le profit

363

l'a crit Hayek, qu'il conduit c cet tat du monde o :


1) sera produit tout ce que quelqu'un sait produire et
vendre un prix suffisamment rentable pour lui-mme, et
en mme temps suffisamment bas pour que des consommateurs acceptent volontairement d'acheter ce produit
(bien ou service) de prfrence d'autres utihsations
possibles de leur pouvoir d'achat;
2) ce qui est produit l'est :par des entreprises fabriquant
des coftts au moins aUSSl bas que ceux que devraient
supporter des concurrents ventuels dsireux de produire
le mme type de bien ou de service;
3) tou1; ce qui est vendu l'est des prix plus bas, ou tout
au moins aussi bas que ceux que devrait pratiquer tout
nouveau producteur susceptible d'entrer sur le march 8.
Au sein de ce mcanisme complexe de rgulation
et d'arbitrage entre des utilisations concurrentes des
ressources de la collectivit, le profit joue un rle
fondamental. C'est lui qui est en quelque sorte le
thermomtre qui permet de comparer dans quelle
mesure le march demande que plus de ceci soit
produit, ou moins de cela. C'est lui qui sert orienter les masses de capitaux et de financement disponibles vers les secteurs, les activits, les entreprises
dont les produits sont les plus demands. A l'inverse,
c'est galement lui qui dsigne les secteurs, les activits, les entreprises o l'intrt de la collectivit est
que l'on cesse d'engouffrer de l'argent, pour utiliser
celui-ci dans des productions qui correspondent
mieux aux volutions des prfrences des consommateurs.
.
On peut videmment se demander pourquoi recourir un tel mcanisme anonyme et indirect, au lieu
de se servir de la planification. L encore, c'est la
prise en considration des phnomnes d'information
qui donne la rponse.
S'il n'est pas possible de grer l'allocation des
ressources de la collectivit nationale comme on gre
la distribution des ressources d'une entreprise, c'est
parce que dans nos socits complexes la somme
d'informations ncessaires l'accomplissement d'une
telle tche dpasse tout ce qu'un cerveau humain,
mme aid des ordinateurs les plus sophistiqus, peut
engranger. Mme dvelopper des ordinateurs encore
6. Hayek: Government Policy and the Market .

364

Demain le libralisme

plus performants ne rsoudrait rien au problme


dans la mesure o, comme l'a montr le philosophe
espagnol, Jos Ortega y Gasset, le paradoxe de l'information veut que plus on a d'informations, plus
on est relativement ignorant, et plus on a encore
besoin de plus d'informations - phnomne dont
nombre de chefs d'entreprise ont fait l'exprience
leur dtriment lorsque l'apparition de l'ordinateur
leur a donn l'impresllion de rsoudre tous leurs
,
'
problmes 1.
Bien que des esprits cartsiens aient du mal le
saisir, la vertu du march, - et de ses deux corollaires, le profit et la concurrence - provient de ce que
c'est le systme d'organisation sociale qui permet
chacun et tous" sans que nous en ayons conscience,
de bnficier pour nos dcisions individuelles et collectives d'une somme de connaissances et d'informations suprieures tout ce qui serait possible autrement.
A ce titre, le profit n'est pas autre chose qu'un
mcanisme de signalisation qui, dans l'orientation
des capitaux, joue par l'intermdiaire des institutions
boursires, un rle de canalisation analogue celui
que remplit le systme des prix dans l'orientation
des autres facteurs de production.

7. Mme chez les chefs d'entreprise les plus dvous la


cause du march, la tentation est toujours grande de croire
qu'on peut rsoudre les problmes de la collectivit en les
grant comme on gre les affaires d'une entreprise. C'est oublier
qu'entre la firme et la ,collectivit nationale, les :problmes
d'information changent d'chelle. Si l'entreprise exISte parce
que, dans certaines circonstances, le recours des systmes
d'information et de dcision hirarchique permet de rsoudre
les problmes d'affectation de ressources plus efficacement que
le recours des rapports d'change par le march, l'inverse,
l'existence du march se justifie par le fait qu'au-del d'une
certaine complexit l'chaDge redevient une procdure d'allocation socialement moins coil.teuse que l'allocation par le commandement hirarchique. C'est le rendement dcroissant des
procdures d'informatIon et de dcision hirarchique qui fait
qu'au-del d'un certain niveau de complexit d'organisation, le
march est un mcanisme d'allocation ~lus efficace que le
systme de commandement centralis. Cf. Ronald Coase (1937).

Pourquoi le profit

365

LE PROFIT EN TANT QUE SYSTIlME DE CONTRAINTE


DE L'ENTREPRENEUR CAPITALISTE

Pour mieux illustrer les fonctions caches

transcendantes, devrions-nous dire - du profit, nous


allons maintenant raisonner l'envers de ce que nous
avons fait jusqu'ici. Au lieu de montrer comment la
dmarche rationnelle d'une quipe d'individus soucieux de maximiser leurs intrts individuels joints
les conduit dcouvrir les vertus collectives d'un
systme' d'organisation de l'entreprise liant les fonctions de gestion la proprit individuelle du profit 8,
nous allons explorer ce qui se produit lorsqu'on passe
des formes d'entreprises caractrises par une
attnuation progressive du droit exclusif au profit.
Pour commencer, revenons au point d'aboutissement de notre dmarche initiale. De l'artisan on
passe l'entreprise cooprative . Puis, au sein de
celle-ci, on voit merger la notion de profit et de
gestion capitaliste . Le rsultat, c'est l'entreprise
cc entrepreneuriale dont le type mme est de nos
jours la P.M.I., entreprise o proprit et gestion
sont confondues dans les mains d'une seule et mme
personne : le patron.
Si cette forme d'entreprise est devenue l'archtype
de l'analyse conomique, c'est qu'elle possde. une
proprit remarquable : lorsqu'elle est plonge dans
un univers de concurrence pure et parfaite, il y a
convergence entre l'intrt du gestionnaire (identifi
la maximisation de son profit) et l'intrt de la
collectivit (qui est que le patron de l'entreprise gre
celle-ci de la faon la plus efficiente possible).
Selon une formule clbre, dans un tel contexte, le
capitaliste, en poursuivant son intrt personnel,
concourt la ralisation de l'intrt gnral.
Oublions temporairement le problme pos par la
rfrence au concept de concurrence pure et parfaite.
Concentrons-nous sur les deux fonctions que remplit
le profit dans une telle forme d'entreprise.
8. Cette dcouverte se faisant par un processus de slection
naturelle des institutions au cours duquel les groupes ayant
adopt les rgles les plus efficaces 1> survivent au iitriment
des groupes qui se sont dots de rgles d'organisation moins
efficaces.
.

366

Demain le libralisme

Le profit est le mcanisme rgulateur qui veille


l'allocation optimale des ressources la disposition du chef d'entreprise
L'analyse conomique montre que pour raliser le
profit maximal il faut que deux conditions soient
ralises : d'abord, que les facteurs de production
utiliss par l'entreprise (travail, capital ...) soient
rmunrs leur productivit marginale ; ensuite,
que le volume de production soit fix au point o le
rendement marginal de chaque facteur de production est gal au rendement marginal des autres facteurs. De mme, l'analyse conomique montre que
ces deux conditions sont celles qui conditionnent le
degr d' efficience de l'entreprise. Le niveau de
production qui maximise le profit est celui qui correspond la meilleure utilisation possible des ressources confies l'entreprise. D'o l'ide qu'en
poursuivant la maximisation de son profit individuel,
l'entrepreneur contribue rendre l'conomie plus
efficace.
Il est vrai qu'assumer que tout entrepreneur est
guid par la recherche du profit maximum est une
simplification quelque peu outrancire. L'entrepreneur est un homme qui peut poursuivre d'autres
objectifs: par exemple, rechercher la croissance la
plus rapide possible plutt que la rentabilit la plus
leve; ou encore, sacrifier le perfectionnisme technologique la rentabilit; ou encore, rechercher une
image de patron plus social que les autres en offrant
des salaires plus levs que ceux qui correspondraient l'quilibre du march. Mais que se passe-t-il
lorsqu'il agit ainsi ?
S'il s'agit d'une entreprise non cote en Bourse,
cela signifie que l'entrepreneur accumule moins derserves pour investir dans l'innovation, la recherche
de nouveaux dbouchs commerciaux ou la mise au
point de nouveaux produits ... que ne le font les
autres qui, eux, ont un comportement plus orthodoxe.
Si ses concurrents sont particulirement actifs, un
tel entrepreneur se condamne devenir de moins en
moins comptitif. Il finira par se faire liminer. En
conduisant l'limination finale de ceux qui ne
respectent pas la rgle du jeu, la concurrence joue

Pourquoi le profit

367

le rle du policier qui veille ce que chacun ne


s'loigne pas trop du comportement dont dpend
l'efficacit conomique, et dont le profit est la fois
la carotte et le bton.
S'il s'agit d'une entreprise dont le capital est cot
en Bourse, le scnario est presque le mme, sauf qu'il
s'accomplira sans doute plus rapidement; toute
baisse de la rentabilit contribuant carter les
banquiers et les financiers, et rduire les capacits
d'emprunt par rapport celles des concurrents financiremelit plus prospres.

Le profit mesure le cot d'opportunit social des


dcisions non efficientes de l'entrepreneur
Le rle de l'entrepreneur est de grer, c'est--dire
de prendre des dcisions. On dira que ses dcisions
sont efficientes lorsqu'elles vont dans le sens
d'une meilleure utilisation conomique des ressources de son entreprise. A l'inverse, on dira qu'elles
sont non efficientes lorsqu'elles s'en loignent. La
caractristique de la structure des droits de proprit dans l'entreprise entrepreneuriale fait que
toute dcision non efficiente se traduit pour l'entrepreneur par un cott financier personnel gal au
supplment de profit qu'il aurait pu raliser s'il
avait pris une autre dcision allant davantage dans
le sens d'une meilleure efficience.
Par exemple, courir aprs un taux de croissance
trop lev a pour consquence que l'entreprise ralisera un chiffre d'affaires plus important et embauchera davantage de salaris. Mais cela entrane l'entreprise dans une zone de productivit dcroissante
qui fait qu'elle produit plus des cotts de plus en
plus levs. Dans un march concurrentiel, l'entreprise n'tant pas matresse de ses prix de vente, cela
signifie moins de profit final. Moyennant quoi, tout
se passe comme si l'entrepreneur payait la satisfaction d'tre un champion de la croissance ou d'tre
le capitaine d'une quipe plus nombreuse d'un cott
d'opportunit reprsent par la part de bnfice
dont il fait ainsi implicitement le sacrifice.
S'loigner du chemin de l'efficacit cote donc,
personnellement, quelque chose l'entrepreneur.

368

Demain le libralisme

Mais l'opration n'est pas neutre pour la socit. Si


son entreprise n'est pas aussi efficace qu'elle pourrait
l'tre, cela signifie que pour produire la mme chose
elle prlve davantage de ressources (mesures par
leur cot) qu'elle n'en prlverait si elle tait gre
de faon plus efficiente. Ces ressources sont autant
en moins qui pourraient tre utilises d'autres
emplois o leur productivit serait plus leve. Le
cot social d'une dcision ou d'une srie de dcisions
non efficientes est ainsi reprsent par la perte de
productivit qui rsulte pour la collectivit d'un
usage moins efficace de ses ressources. On dira qu'en.
agissant ainsi l'entrepreneur impose la collectivit
une srie d'externalits sociales dont l'effet est de
rduire le bien-tre des autres, extrieurs l'entreprise, par rapport ce que ce bien-tre pourrait tre
si les ressources ainsi prleves par l'entreprise
taient affectes des usages o leur productivit
serait plus leve.
Dans toute entreprise, qu'elle soit capitaliste ou
socialiste, le fait pour le gestionnaire de prendre une
srie de dcisions non efficientes entrane des externalits sociales. Cependant, la firme entrepreneuriale
prsente de ce point de vue une particularit remarquable : la structure personnelle du droit de proprit fait qu'il y a galit entre le coCu individuel
qui rsulte, pour le gestionnaire, de la prise de telles
dcisions, et le cot social que ces dcisions imposent
au reste de la communaut; toute baisse du niveau
d'efficience se traduisant par une rduction de la
rmunration du gestionnaire/propritaire gale la
baisse de productivit enregistre.
LE PROFIT EN TANT QUE SYSTME DE DISCIPLINE
DES MANAGERS NON PROPRI~TAIRES

La ralit contemporaine est de plus en plus diffrente du modle simple qui vient d'tre voqu.
Depuis prs d'un sicle, avec le dveloppement des
socits anonymes, on assiste une sparation de
plus en plus nette entre proprit et gestion. Le capital des grandes. entreprises est dispers entre les
mains d'une multitude d'actionnaires, dont souvent
le plus important n'a que quelques pour cents des

Pourquoi le profit

369

voix l'assemble gnrale. La direction effective


de la politique de l'entreprise appartient des
managers professionnels appoints.
L'ide gnralement avance est que le dveloppement des technostructures managriales modernes
(<< l're des managers ) conduit invalider l'hypothse classique selon laquelle le libre fonctionnement
du march suffit assurer la rgulation la plus efficace des activits conomiques. Autrement dit, que
tout ce que nous avons montr jusqu' prsent
concernant les diffrents rles du profit dans une
conomie de concurrence ne serait plus valable dans
le monde d'aujourd'hui en raison des volutions affectant les structures de l'entreprise et de l'industrie.
En ffet, nous dit-on, tout le ISchma classique
repose sur l'hypothse que les gestionnaires de la
firme recherchent la maximisation du profit. Or, est-il
ajout, cette hypothse est de moins en moins vraisemblable partir du moment o la gestion effective
des entreprises est de plt;ls en plus assume par des
managers salaris, au lieu de l'tre par des patrons
propritaires. D'o la conclusion qu'on ne peut plus
seulement se fier la concurrence et au profit pour
assurer la rgulation de l'conomie; et qu'il est ncessaire que l'Etat intervienne pour remplir les fonctions que le march n'est plus mme d'assurer.
Mais tout cela est-il aussi vrai qu'on le dit?

La socit anonyme et l'amoindrissement du profit


La critique que nous venons d'noncer part de prmisses qui sont justes : savoir que le divorce entre
proprit et gestion conduit ce que le profit est,
dans ces conditions, un instrument q1.l perd une
partie des proprits de rgulation interne et externe
identifies en raisonnant sur un univers abstrait de
petites entreprises. Pour deux raisons :

- En 1968, les tudiants franais ont dfil dans


les rues de Paris en criant qu' on ne tombe pas
amoureux d'un taux de croissance . On ne tombe
pas davantage amoureux d'un taux de profit. Si l'entrepreneur capitaliste gre en principe son entreprise
de faon maximiser son profit, ce n'est pas parce

370

Demain le libralisme

que le profit est un objectif en soi, thiquement


estimable; mais parce que le systme concurrentiel
lui impose cette contrainte. L profit n'est pas ncessairement une fin, mais une contrainte de survie et,
par l mme, la condition de ralisation de ses
aspirations les plus fondamentales. S'il veut continuer bnficier des satisfactions personnelles que
lui apporte le fait d'tre son propre patron ou de
commander, s'il valorise particulirement l'indpendance ou l'influence sociale que lui procure sa position conomique, s'il attache beaucoup d'importance
aux gratifications psychologiques qu'il tire d'appartenir au groupe de ceux qui entreprennent et
prennent des risques ... il lui faut d'abord survivre, et
donc faire du profit .
Il en va de mme des managers. La rentabilit n'est
pas un objectif en soi, mais le moyen de garder son
poste, de faire la carrire qu'on ambitionne, d'accder aux responsabilits dont on a envie, de s'affirmer
vis--vis de soi, de sa famille ou des autres ... Cependant, il existe une diffrence fondamentale entre le
patron d'une P.M.I. et le manager d'une grande firme
anonyme.
Mme lorsqu'il est salari de l'entreprise qu'il a
fonde et qu'il dirige, le revenu de l'entrepreneur
reste entirement li aux performances de sa gestion.
S'il perd de l'argent, il garde peut-tre son salaire
mensuel, mais bien souvent il est oblig d'hypothquer ses propres biens (c'est--dire ses revenus antrieurs). Dans les coups durs, c'est son salaire qui
finance le fonds de roulement de l'entreprise.
Le manager, lui, est dans une situation diffrente.
Sa rmunration est gnralement constitue, d'un
ct par un salaire fixe, de l'autre par un intressement aux rsultats de la firme (il est rare qu'un
P.-D.G. ne soit pas actionnaire, mme symbolique, de
la firme qu'il anime). Mais l'intressement ne constitue qu'une part marginale de son revenu. Lorsque
l'entreprise a besoin de fonds frais, c'est aux actionnaires que l'on fait appel, donc lui aussi, mais en
tant qu'un parmi une multitude d'autres.
Rsultat? Alors que dans la firme entrepreneuriale,
celui qui prend une dcision non efficiente en supporte intgralement les retombes financires, il en
va diffremment dans le cas de l'entreprise manag-

Pourquoi le profit

371

riale : le co'Clt d'une telle dCision retombe conjointement sur un grand nombre d'individus. Si, par exemple, un mauvais calcul coil.te l'entreprise 100, et si
l'auteur de la dCision n'est propritaire que de 10 %
des actions de l'entreprise, la sanction individuelle de
cette erreur ne sera que de 10, alors que dans le cas
d'une firme individuelle elle aurait t de 100. Moyennant" quoi, on est en droit de penser que si la firme
avait t gre par un entrepreneur 100 %, au lieu
de l'tre par un capitali,ste 10 %, il y aurait eu
beaucoup moins de chances que cette erreur soit
commise.
Cela ne veut pas dire que le propritaire personnel
d'une entreprise sera ncessairement un meilleur
gestionnaire. Bien d'autres facteurs (de comptence
et de formation) entrent en jeu. Cela signifie simplement en termes conomiques qu'il en coilte beaucoup moins cher, 'personnellement, au manager salari d'organiser sa gestion autour d'objectifs en conflit
avec la recherche du profit maximum, et donc en
conflit avec les impratifs d'une gestion optimale ,
qu'il n'en coilte au patron propritaire 100 % de
son entreprise.
Toutes choses gales par ailleurs, se payer un
bureau plus somptueux, un sige soCial futuriste, fortifier ,son leadership soCial par des investissements
para-professionnels ou capter l'attention des mdias
par des prouesses technologiques pas toujours justifies conomiquement, constituent des dcisions qui
coiltent moins cher au gestionnaire de l'entreprise
managriale qu' celui de la firme entrepreneuriale.
Le prix payer pour jouir de satisfactions individuelles attaches des politiques dont l'effet est de
rduire les rsultats bnfiCiaires de l'entreprise est
moindre pour le premier que pour le second. Moyennant, quoi, en application de la loi conomique la
plus lmentaire qui veut que plus le prix est bas,
plus la demande est forte, il est logique d'en conclure
que la gestion de type managrial produira en
moyenne plus de dcisions s'cartant de l'optimum
conomique que n'en produirait, toutes choses gales,
une gestion de type entrepreneurial. La sparation
de la proprit et de la gestion conduit donc bien
un affaiblissement du rle rgulateur des mcanismes
du march et du profit au regard des objectifs

372

Demain le libralisme

de gestion optimale des ressources de l'entreprise.


~ Il est vrai que le manager n'est pas totalement
libre de ses mouvements et de ses dcisions. Il reste
soumis au contrle de ses actionnaires, auxquels il
doit priodiquement rendre des comptes. Chaque
actionnaire a intrt ce que ses mandataires, les
managers, grent leur entreprise de la faon la plus
efficiente possible. Toute dcision rduisant cette
efficience se traduit par un dividende plus faible dont
l'actionnaire fait les frais, cependant que ce mme
actionnaire n'en partage aucun des gains psychologiques ventuels. (Ce n'est pas lui qui tire le principal
bnfice de ce que les fauteuils du sige sont plus
moelleux... ; il est peut-tre sensible aux prouesses
techniques de l'entreprise dont il dtient des actions,
mais cette satisfaction n'est que trs attnue par
rapport aux gains de notorit personnelle qu'en
tirent directement les ingnieurs et les directeurs.)
En bonne logique, les actionnaires devraient donc
s'opposer tout ce qui contribue carter la gestion
de la voie de l'efficience maximale.
Cependant, pour pouvoir le faire, encore faut-il
tre inform, et temps. Pour l'actionnaire, contrler
les managers n'est pas gratuit. Il faut assister aux
assembles gnrales, examiner les comptes, questionner le personnel, au besoin mener sa propre
enqute. Pour sanctionner une gestion qui ne vous
plat pas, il faut convaincre les autres actionnaires,
les rallier son point de vue, obtenir leur vote, etc.
Nous avons l un problme de collts de contrle
analogue celui voqu au tout dbut de ce chapitre
.
dans le cadre du travail en quipe.
En contrepartie du collt individuel que reprsente
le contrle de la gestion, quel est le gain ? Pour l'ensemble des actionnaires il est gal au supplment
global de profit que peut rapporter un resserrement
du contrle. Mais pour l'actionnaire, il n'en reprsente qu'une fraction; fraction d'autant plus faible
que le nombre d'actionnaires est plus lev, alors
mme qu'assurer un contrle efficace de l'activit des
gestionnaires est individuellement d'autant plus collteux. que les actionnaires sont plus nombreux (les
difficults s'organiser efficacement pour obtenir des
dcisions !!ont alors plus grandes : lorsq'on n'est

Pourquoi le pr.ofit

373

que deux, c'est relativement facile; lorsqu'on est


mille, bien souvent l'enjeu n'en vaut plus la chandelle). Rsultat : les actionnaires sont rationnellement conduits n'exercer qu'un contrle lointain
qui laisse aux managers une grande libert d'action,
notamment pour orienter leur gestion vers des objectifs diffrents de ceux qui reflteraient plus strictement les intrts des propritaires du profit.
La prsence d'un contrle des actionnaires ne
modifie donc pas la conclusion que le divorce entre
. proprit et gestion affaiblit la fonction rgulatrice
du profit en tant que contrainte la gestion la plus
efficiente possible. Cet affaiblissement est d'autant
plus important que l'actionnariat est plus dispers.

Cot de production et dtournement du profit


Cet affaiblissement du contrle des actionnaires de
la firme moderne entrane une consquence. Tant
qu'ils ne dpassent pas certaines limites, les gestionnaires sont relativement libres d'engager des dpenses qui ne sont pas rellement indispensables la
production, mais dont ils sont eux-mmes ou leurs
collaborateurs les premiers bnficiaires sous forme
de satisfactions non marchandes et non montaires :
investissements moins motivs .par les conditions
objectives du march et de la production que par la
recherche d'une image d'entrepreneur dynamique;
politiques sociales d'avant-garde justifies moins par
les conomies de cot que la paix sociale procure,
que par le dsir de construire dans l'opinion une
image de marque (Renault) ; perces technologiques
moins lies aux contraintes de trouver de nouveaux
dbouchs ou de nouvelles techniques de production
qu'au plaisir que les techniciens se font eux-mmes
(Concorde); politique d'expansion qui s'explique
moins par l'volution relle des perspectives de
demande et de rentabilit que par la recherche de
positions stratgiques motives par des objectifs
autres qu'conomiques, etc.
Toutes ces politiques et dpenses constituent un
d~tournement du profit au dtriment des actionnaires et au bnfice de ceux qui en cOnsomment les
dividendes immatriels. Elles sont en effet finances

374

Demain le libralisme

par des sommes qui n'ont pu tre ainsi dpenses


. que parce que les actionnaires ont implicitement
renonc exercer intgralement leur droit de proprit en raison des cots de contrle que cela aurait
impliqu. Le divorce entre gestion et proprit aboutit une sorte de dmantlement du droit au profit,
partag entre des actionnaires qui reoivent des
dividendes infrieurs ceux auxquels ils auraient
thoriquement droit, et certains personnels de l'entreprise qui en peroivent une partie sous forme
d'amnits personnelles suprieures celles auxquelles ils auraient droit si la. firme tait gre de la
faon la plus efficiente possible - c'est--dire de
faon produire ce qu'elle produit aux cots rellement les plus bas possibles.
Vu d'une autre perspective, et en se rfrant au
schma de contrle budgtaire interne voqu propos de la firme bureaucratique , nous dirons que
l'affaiblissement du contrle des propritaires du
profit sur les dcisions des responsables de la gestion conduit, au sein de l'entreprise prive, renforcer le pouvoir relatif des services ou lobbies dpensiers. Comme il n'est plus le propritaire intgral
du profit comptable final, l'ordonnateur des dpenses
budgtaires est moins motiv s'opposer aux demandes manant de ses services ou ateliers ou les
discuter. Son intrt personnel juger du caractre
pertinent ou non des demandes qui lui sont faites,
et s'informer pour savoir si les choix qui lui sont
proposs 'sont bel et bien ceux qui correspondent aux
combinaisons de production les moins coteuses possibles, est moindre qu'il ne serait s'il tait le propritaire exclusif du rsidu.
L encore, on peut faire intervenir la notion de
cots de contrle . Contrler les demandes budgtaires de ses collaborateurs, contrler leurs dcisions
et leurs choix, raliser tes arbitrages entre les ambitions ou prtentions de chacun, n'est pas une activit
de tout repos. Cela implique un ensemble de cots
matriels et immatriels. Cots matriels: la recherche d'information par exemple, le recours des
services de consulting ou d'ingnieurs extrieurs ...
Cots immatriels : le surcrot de travail personnel
et de souci qui en rsulte, les inimitis individuelles,
les difficults relationnelles~ ou encore les problmes

Pourquoi le profit

375

sociaux internes qui peuvent tre la consquence


d'une plus grande intransigeance.
Plus l'enjeu personnel est lev, plus on est motiv
pour accepter ces inconvnients - du moins tant
qu'ils ne perturbent pas l'atmosphre de l'entreprise
au point de nuire sa productivit. A l'inverse, plus
l'enjeu personnel est proportionnellement rduit,
plus on est naturellement conduit accepter la pente
de la facilit et la loi du moindre effort.
Consquence: l'amoindrissement du droit exclusif
au profit a pour corollaire de rduire la motivation
interne la recherche des coats de production les
plus bas possibles. Et cela, d'un bout l'autre de la
hirarchie. C'est le supplment de cots rsultant
de cette moindre contrainte qui reprsente le mon
tant du dtournement de profit ralis sur le dos des
actionnaires, et dont les managers ont toutes chances
de s'approprier la part la plus grande puisque ce
sont eux qui dtiennent les cordons de la bourse.
On peut considrer, sur le plan de l'thique ou de
la justice sociale, qu'un tel transfert n'est peut-tre
pas une mauvaise chose dans la mesure o il. est
possible qu'il contribue rduire les ingalits de
fortune (bien que cela ne soit pas certain). Il faut
cependant bien voir qu'un tel dmantlement du profit n'est pas neutre pour la socit. Il n'affecte pas
seulement la faon dont la plus-value de l'entreprise
est distribue entre ses diffrentes parties prenantes.
Il a aussi des consquences sur le bien-tre du reste
de la socit (externalits). Ce n'est pas seulement
le rle de contrle interne du profit qui est affect;
c'est aussi son rle de rgulateur externe.
Comme nous l'avons dit plusieurs reprises, toute
entreprise qui n'est pas gre aussi efficacement
qu'elle pourrait l'tre si ses structures d'organisation
et de dcision taient diffrentes, impose un cot
social au reste de la collectivit; produisant des
cots plus levs que ce qui serait ralisable dans
d'autres circonstances, elle prlve en effet sur la
socit des ressources qui eussent t plus productives -si elles avaient t affectes d'autres emplois.
Par ailleurs, dans la mesure o les taux de profit
apparents ne sont plus lis la recherche de l'efficience individuelle la plus grande possible, la consquence est d'altrer toute la structure relative des

376

Demain le libralisme

rentabilits industrielles; structure qUi, rappelons-le,


joue un rle-clef dans l'ajustement de l'offre de capitaux aux besoins et volutions du march.
C'est ainsi tout le fonctionnement du mcanisme
cyberntique d'allocation des ressources dans l'conomie et la socit qui est fauss, au dtriment de
l'efficience.

.La Bourse et le rle rgulateur des profits financiers


Mais tout cela porte-t-il rellement consquence-?
Faut-il conclure que l'analyse justifie le recours
l'Etat pour corriger les inefficiences cres par le
dveloppement des formes modernes d'entreprise?
Ou la conclusion inverse que nous prconisons le
r~tour utopique un capitalisme de petites entreprises plus proche du monde d'Adam Smith que de
celui de la ralit contemporaine? Ni l'un ni l'autre.
Car il nous faut en effet introduire maintenant la
prise en compte d'une institution que nous avons
jusqu' prsent nglige : la Bourse.
.
Nous avons dit que la dissociation entre proprit
et gestion conduisait attnuer le contrle des
actionnaires sur la gestion, et donc que dans leurs
dcisions de gestion les managers avaient une grande
libert pour ne plus tenir compte des intrts de ceux
qui revient la proprit du profit. Mais quelle est
cette marge de libert? Est-elle vraiment si importante?
Dans la ralit, cette libert est en fait troitement
conditionne par l'existence ou non d'une bourse des
valeurs forte et active. Le contrle que les actionnaires n'exercent plus directement, c'est la Bourse
qui en prend le relais, et l'exerce en leur nom de
faon indirecte. Ce qui ne signifie pas que ce contrle
soit moins efficace. Dans une. socit de libre entreprise, la Bourse est l'institution qui permet de faire
chec au dtournement du profit et ses effets
pervers. C'est sa prsence qui invalide l'ide selon
laquelle les volutions qui affectent les structures de
l'entreprise et de l'industrie conduiraient ncessairement rduire le rle du profit en tant que
contrainte prioritaire de gestion. Le problme, s'il
est rel, vient moins de la diminution du rle jou
par l'actionnaire dan.s l'entreprise, que du fait que

Pourquoi le profit

377

nous vivons ,dans des socits o les pouvoirs publics


poursuivent des politiques qui ont pour consquence
. d'attnuer sans cesse davantage le rdie rgulateur du
march boursier et des profits financiers.
Dans un pays comme la France, la Bourse prend
de plus en: plus l'apparence d~un march croupion .
Ceux qui s'inquitent du dclin continu de cette institution insistent gnralement sur le double rle de
collecte et de redistribution de l'pargne qu'assure
le march financier. Ils, s'insurgent, avec raison,
contre l'ide aujourd'hui de plus en plus rpandue
dans l'opinion publique qu'aprs tout, point n'est
besoin de capital pour faire fonctionner des
entreprises, et que le crdit peut suffire. Ils nous
mettent en garde contre les dangers que reprsenterait pour nos liberts la disparition de l'autofinancement, ainsi que la suppression de la possibilit offerte
aux entreprises de faire directement appel l'pargne
prive. La Bourse, affirment-ils, est une des institutions clefs de la dmocratie librale. Elle est gage de
la survie d'un secteur conomique priv, qui ne soit
pas directement aux ordres d'une bureauratie gouvernementale. Elle est aussi, chose essentielle entre
toutes, l'instrument indispensable qui permet l'conomie nationale de s'adapter en douceur aux
volutions structurelles du march; l'volution des
cours en Bourse tant le baromtre qui, en principe,
sert orienter l'pargne des secteurs en perte de
vitesse vers ceux qui ont l'avenir devant eux. A ce
titre, nous dit-on, une Bourse active est un signe de
sant et de dynamisme conomique, gage d'efficacit.
, Tout cela est parfaitement pertinent, mais ne
constitue en ralit que des arguments de second
degr. Car, aussi bien les thurifraires de la Bourse
que ses dtracteurs passent ct de ce qui, sur le
plan conomique - c'est--dire par rapport aux pr~
blmes d'efficience dans l'utilisation des ressources
- reprsente aujourd'hui sa vritable raison d'tre,
son ultime, justification.
L'actionnaire moderne n'est plus propritaire
au sens strict du terme. La croissance des grandes
socits anonymes l'a dpouill de la plupart de ses
droits de proprit exclusifs. Mais elle lui en laisse
deux, les plus importants : d'une part, le drOit exclusif au partage du revenu rsiduel comptable de l'en-

378

Demain le libralisme

treprise; d'autre part, le droit de transfrer librement ce droit quelqu'un d'autre en vendant ses
titres de proprit sur le march boursier.
Mme si, volontairement, l'actionnaire se garde
d'exercer directement ses droits de contrle et de
surveillance sur l'activit des gestionnaires rels de
l'entreprise, cette libert de transfert, dans une conomie o existe une Bourse active et dveloppe, est
tout fait fondamentale : c'est elle qui suffit lui
offrir la garantie la plus grande possible que les
managers seront contraints de respecter ses intrts;
autrement dit, qu'ils ne pourront pas, dans leur propre intrt personnel, trop s'loigner d'une gestion
contrainte par la recherche de la meilleure rentabilit.
Pourquoi ? La libert de transfert des actions n'est
pas autre chose qu'un systme de contrle et de
sanction indirecte de l'activit et' du comportement
des managers. Si ceux-ci ont la possibilit, comme
nous avons essay de le montrer, d'organiser la vie
de leur affaire davantage en fonction de leurs propres
objectifs que de ceux de leurs actionnaires, ces derniers, eux, conservent la libert de soustraire leur
richesse au contrle de ceux dont la politique met
leurs intrts en danger. S'ils sont des centaines ou
des milliers faire le mme raisonnement, les cours
des actions de l'entreprise concerne s'effondreront.
Arrivera un moment o la position des managers en
place, malgr l'apathie probable des assembles gnrales; sera directement menace, le bas prix des
actions les mettant directement sous la menace d'une
. offre publique d'achat (O.P.A.) qui, si elle russit, se
traduira par leur viction et leur remplacement par
une nouvelle quipe.
Dans un pays o la Bourse joue un rle marginal
et dclinant, o l'actionnariat reste un placement de
pre de famille ou une tradition rserve quelques
classes sociales privilgies; o le march financier
est une institution peu active touffe par l'importance des prlvements directs ou indirects du Trsor
sur les ressources finaricires du pays (cas de la
France), cette menace ne sera gure effective. Les
managers n'auront gure craindre, sauf exceptions,
la vindicte de leurs actionnaires et pourront continuer dormir sur leurs deux oreilles' tout en pour-

Pourquoi le profit.

379.

suivant des politiques parfois contradictoires avec ce


qui, pour garantir l'efficience optimale du systme
conomique, doit rester le but ultime de l'entreprise:
la rentabilit.
En revanche, dans une conomie o l'actionnariat
est une institution trs dveloppe, o la Bourse joue
un rle essentiel dans le dveloppement des entreprises.; o le march financier est organis de faon
offrir aux propritaires d'actions les moyens de
grer leurs portefeuilles avec le maximum d'efficacit
(prsence d'une multiplicit d'organismes de conseil
spcialiss); o galement d'normes paquets d'actions sont concentrs dans les mains de gigantesques
institutions financires dont l'unique critre de comportement, pour des raisons impratives, est le rendement (organismes d'assurances, pension funds
amricains) ; o enfin, il existe un vaste rservoir de
managers directement en concurrence les uns avec
les autres sur le march de l'emploi, la menace est
autrement srieuse. Le gestionnaire ne peut pas
rester indiffrent aux intrts de ses actionnaites.
Et il le peut d'autant moins que les nouveaux modes
de rmunration invents pour rcompenser les dirigeants qui russissent le mieux promouvoir les
intrts des propritaires (stock options plans, par
exemple) contribuent accentuer la concurrence sur
le march des managers .
Ainsi que l'ont rsum Eirik Furoboth et Svetozar
Peijovich dans un article de l'American Economic Review
consacr la thorie dite des droits de proprit : La
libert. dont l'actionnaire dispose pour vendre ses titres
sur un march o le eours des actions reflte la valeur
que les spcialistes accordent la qualit de gestion du
mana~ement en place; impose de srieuses limites au
:pouvOIr de dcision discrtionnaire dont sont soi-disant
mvestis les dirigeants des socits modernes par rapport
aux intrts des propritaires lgitimes de l'entreprise.
La sparation entre proprit et gestion n'implique
donc pas ncessairement, comme nous avons cru le
dmontrer, et comme ont trop tendance l'affirmer
imprativement les critiques du capitalisme moderne,
que le concept thorique de maximisation du profit , base de toute la thorie conomique, et rouage
essentiel de la rgulation d'une conomie de march

380

Demain le libralisme

dcentralise, soit dans la vie concrte une notion


dsormais prime.
Plus le march des capitaux et celui des managers
seront concurrentiels, moins les managers auront de
pouvoir rel. A l'inverse, moins le march financier
sera sophistiqu, plus la libert d'action de la technostructure sera grande, plus les gens comme Galbraith
et ses disciples auront raison, plus les gaspillages de
l'conomie capitaliste seront importants, et moins
le march jouera son rle qui est que, sans que nous
en ayons le dessein, nos actions et dcisions individuelles concourent nous rapprocher le plus possible de l'optimum collectif.
On retrouve ainsi, d'une faon indirecte, le rle
rgulateur du profit priv. L'existence de la Bourse
fait qu'il n'y a pas de raison de penser que, hormis
le dveloppement des interventions rglementaires et
conomiques de l'Etat, les transformations de l'appareil industriel moderne remettent en cause les principes de rgulation cyberntique de l'conomie de
march - et donc la lgitimit sociale du profit
capitaliste 9.
9. Dans tout ce qui prcde, nous avons raisonn comme si
l'entreprise n'avait aucun contrle sur ses prix de vente. Implicitement, nous avons continu de nous situer dans une hypothse de concurrence pure et parfaite o le prix est une donne
!mpose par le march et sur laquelle l'entrepreneur n'a aucune
influence.
Conserver un tel postulat lorsqu'il s'agit de l'industrie
moderne n'est gure srieux. L'apparition des formes modernes
d'entreprise - la socit anonyme - n'a pas seulement pour
consquence d'introduire une dissociation entre proprit et
gestion. Elle en a une autre, dont nous n'avons pas tenu
compte : les entreprises ont dsormais un certain contrle de
leurs prix de vente, qu'elles n'avaient pas dans le monde atomis des petites entreprises d'Adam Smith. C'est tout le problme de la dimension croissante des entreprises et units de
production J?ar rapport leur march, et des modifications que
cela introdwt dans le fonctionnement de la concurrence (oligopoles, concurrence imparfaite, concurrence monopolistique,
rle de la publicit, du marketing, de l'innovation commerciale,
etc.).
Cela change-t-il quelque chose nos conclusions? En principe, oui. A partir du moment o de telles possibilits de
contrle apparaissent, cela signifie en effet que la poursuite du
profit ne passe plus ncessairement.par la recherche des conomies de colit les plus grandes possibles. Ce qui remet en cause
l'un des aspects les plus essentiels de la rgulation sociale "R.ar
le profit. L'entrepreneur peut maximiser son profit par d au-

Pourquoi le profit

381

L'I1CONOM DU NON-PROFIT ET LES CONSI1QUENCES


DE LA DISPARITION DE LA FONCTION CAPITALISTE

Dans l'entreprise capitaliste de type managrial,


l'attnuation du droit de proprit rsulte d'un abandon volontaire par les actionnaires d~une part de leur
droit d'exclusivit sur le revenu rsiduel de l'entreprise. Nous venons de voir que cela ne change pas
grand-chose aux proprits remarquables de la logique de fonctionnement d'une conomie de march.
Franchissons maintenant une nouvelle tape dans
le dmantlement de la structure formelle du droit
de proprit. Imaginons que plus personne ne possde dsormais de droit lgal la libre disposition
du revenu rsiduel de la firme; qu'aucun agent conomique ne dispose plus du droit d'acheter ou de
vendre les titres au rsidu engendr par l'organisation. Autrement dit, plaons-nous dans le cadre de
ce que l'on appelle aujourd'hui la firme ~ but non
lucratif , forme d'organisation sociale intermdiaire
entre l'entreprise capitaliste (entrepreneuriale ou
tres moyens (la hausse de ses prix) que la recherche du cotl.t
minimum. II est donc tentant d'en dduire que, puisque l'volution industrielle nous carte du schma idal dont nous sommes partis, les conclusions que nous en avons tires ne sont
plus valables - ou tout au moins qu'elles sont moins valables
pour l'univers qui est aujourd'hui le ntre que pour l'univers
thorique qui a servi de point de dpart notre raisonnement.
Nous ne pensons pourtant pas que ce soit le cas. Pour deux
raisons : la premire qui est que ce genre d'observation est
troitement lie une philosophie de la concurrence dont nous
avons montr dans un autre chapitre qu'elle n'est pas pertinente, et qu'elle conduit juger l'efficacit du march en fonction de critres qui n'ont rien voir avec les raisons relles
pour lesquelles le systme de march est prcisment le plus
efficient. La seconde qui tient ce que cette remarque repose
implicitement sur l'ide que le dveloppement des formes
modernes d'industrie s'est accompagn d'une rduction sensible des forces concurrentielles; ce .qui n'est pas historiquement prouv, et que l'analyse tant thorique qu'empirique ne
confirme pas.
Ce qui compte n'est pas de savoir si les entreprises ont une
capacit d'influence sur leurs prix de vente qu'elles n'ont pas
dans un rgime de concurrence pure et parfaite, mais de savoir
si cette capacit est plus grande aujourd'hui qu'elle n'tait dans
le pass,.ou encore de comparer cette capacit avec celle, beaucoup plus grande, dont elles disposeraient dans des systmes
d march rguls par la puissance publique.

382

Demain le libralisme

managriale) et l'entreprise publique (monopolistique


ou concurrentielle).

L'entreprise but non lucratif


Derrire ce vocable se dissimulent une multitude
d'institutions de statut et vocations diverses. En
font partie les organisations mutualistes - assurances, caisses de retraite ... -, les institutions coopratives coopratives ouvrires, coopratives de
production ou de commercialisation agricoles, groupements de professions librales, tels que les cliniques - ; certaines associations exerant des actes
commerciaux - pour rpondre des besoins que le
march n'est pas en mesure de satisfaire ou que les
pouvoirs publics ne sont pas disposs prendre en
charge -, mais aussi les clubs de sport et de loisir,
les associations culturelles, les fondations d'intrt
public, les institutions de charit, etc.
Toutes ces institutions ont en commun de fonctionner non pour accumuler le profit (ce ne sont
pas des machines profit comme l'entreprise
commerciale de statut commun), mais pour servir
directement les intrts de leurs mandants (mutuelles, coopratives) ou encore les intrts de ceux auxquels leurs mandants dsirent rendre service (cas de
l'universit prive, de l'organisation de charit, des
clubs et associations financs par des contributions
volontaires) .
Leur caractre non lucratif ne signifie pas que
ces organisations chappent tout comportment
conomique maximisateur. La cooprative ouvrire
a pour mission sinon de maximiser son profit, tout
au moins de maximiser les revenus de ses membres; c'est--dire en l'occurrence de chercher obtenir le plus haut niveau possible de revenu rsiduel
par travailleur . La clinique o les mdecins non
salaris dtiennent le contrle effectif des oprations
hospitalires fonctionne de faon maximiser le
revenu joint de chaque praticien. Quant la mutuelle
ou la cooprative de producteurs agricoles, leur rle
est, en principe, de maximiser le bien-tre de leurs
adhrents en leur donnant accs des produits ou
des prestations des tarifs infrieurs ceux que

Pourquoi le profit

383.

pratiquerait l'entreprise prive soumise aux contraintes du profit. De mme, on peut considrer que le
rle d'institutions finances par de~ donations publiques ou prives (orchestres philharmoniques, certains thtres, muses, etc.) est de maximiser l' utilit - c'est--dire le niveau de satisfactions - des
amatfiurs de musique, d'art dramatique ou de
rtrospectives historiques.
Comme prcdemment, le problme est de dduire
de cette nouvelle structure du droit de proprit
quelles seront les caractristiques essentielles du
comportement des managers de ces institutions et
d'en dgager les consquences, d'une part, sur leur
fonctionnement, d'autre part sur l'efficience globale
des mcanismes collectifs d'allocation des ressources.
L'analyse analogue celle des pages prcdentes,
conduit deux conclusions :
- 1. Par rapport aux autres types d'organisations
commerciales, l'entreprise but non lucratif est une
institution au sein de laquelle les managers jouissent
d'une latitude beaucoup plus marque pour divertir
leurs propres fins les ressources de la collectivit;
- 2. Par rapport aux autres formes prives d'organisation productive, il y a toutes chances pour que
la firme but non lucratif fonctionne avec des cots
plus levs, et soit donc la source de gaspillage
sociaux (extemalits) plus importants.
Tout cela parce que l'absence de march o se
ngocieraient librement les titres de proprit du
rsidu de l'activit de la firme fait qu'il, n'y a plus de
contrepoids aux consquences de l'attnuation du
droit au profit.

La ,.rpublique des administrateurs


Que les managers de la firme but non lucratif
jouissent d'une latitude d'action et de d~cision plus
grande que dans l'entreprise prive capitaliste est la
consquence naturelle de la disparition de tout march o s'changeraient les droits l'usage du revenu
rsiduel de la firme.
Ds lors qu'aucun agent ne dispose plus du droit de
vendre ou d'acheter des titres donnant droit aux surplus engendrs par le travail coIiectif des membres

384

Demain le libralisme

de l'organisation, un mcanisme fondamental de la


vie conomique disparait : il n'existe plus rien' qui
permette de capitaliser instantanment les. consquences futures des dcisions: prises par les responsables de la gestion. En l'absence d'une Bourse, qui
n'est autre qu'un lieu o les divers agents conomiques changent entre eux des anticipations positives
ou ngatives - donc des informations
quant
aux bnfices et coilts des dcisions prsentes .des
gestionnaires en place, ceux-ci se trouvent librs de
ce qui est, et reste, le systme de sanction le plus
efficace que le monde ait jamais invent pour obliger
les dirigeants des cellules conomiques grer leurs
activits de la faon la plus efficiente possible.
Ceci ne signifie nullement que les managers de ces
organisations chappent toute contrainte. Il y a
toujours, si l'entreprise fabrique des produits ou
distribue ses services sur un march o elle n'est pas
seule, la sanction de la concurrence. Les managers
voluent l'intrieur d'un budget qui est dtermfu
par l'tat des recettes,.'ou qui dpend de la bienfaisance volontaire des adhrents et mandataires. Chaque anne, se tiennent des assembles gnrales o
les comptes d'exploitation et l'orientation des activits sont examins et discuts. Si les mandataires de
l'organisation ne sont pas satisfaits de ceux qu'ils
ont nomms, ils peuvent toujours les rvoquer ou, si
la majorit de l'assemble gnrale ne les suit pas,
tirer les consquences de leur dsaccord en retirant
leur soutien financier personnel - non-renouvellement d'une cotisation une mutuelle, suppression de
la contribution bnvole d'un gnreux donateur.
Il s'agit cependant de procdures de contrle et de
sanction plus longues, moins instantanes, et plus
coilteuses que le mcanisme simple qui consiste pour
l'actionnaire de la socit anonyme lire quotidiennement les cours de Bourse, et dcider s'il achte
ou vend. Dans la socit but non lucratif, on n'a
jamais qu'une fois' l'occasion de manifester son
dsaccord ou son approbation en votant ou non le
quitus aux administrateurs, en renouvelant ou non
sa cotisation, alors que l'actionnaire jouit personnellement de ce privilge tous les jours. Par ailleurs, ce
dernier bnficie d'une multiplicit de firmes spcialises qui, soit en lui vendant des services spcili)

li)

Pourquoi le profit

385

fiques, soit en agissant en son nom (exemple des


proxy fight des entreprises amricaines) contribuent rduire considrablement le cot de son
contrle. L'entreprise capitaliste connat elle aussi le
folklore des assembles gnrales annuelles, mais,
comme nous l'avons dj signal, celles-ci ne jouent
qu'un rle trs secondaire; c'est la Bourse, et non
l'assemble gnrale des actionnaires, qui est le vritable mcanisme de contrle de la gestion des managers.
Ce faisant, nous ne suggrons pas que tous les
dirigeants d'organismes but non lucratif circulent
en Mercds, abusent davantage des restaurants
quatre toiles (dont l'existence de l'impt sur les
socits encourage la frquentation), ou trnent dans
des bureaux faire plir d'envie leurs confrres du
secteur priv. Si c'est parfois le cas, ce n'est certainement pas la rgle. Ce sur quoi nous voulons attirer
l'attention est simplement une situation de fait :
savoir que l'organisme but non lucratif est, toutes
choses gal