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Le capital, la spculation et la

finance au XIXe sicle


Claudio Jannet

E. Plon, Nourrit et Cie, Paris, 1892

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TABLE DES MATIRES


Introduction
CHAPITRE PREMIER
DE LA FORMATION DES CLASSES RICHES ET DES
PRTENDUES INJUSTICES HISTORIQUES
I. La loi conomique de lingalit des richesses et son
caractre naturel. II. Comment lingalit des richesses
nempche pas le nombre des hommes de saccrotre et
nempire point la condition des proltaires. III. De la
richesse qui est bienfaisante et de celle qui nuit autrui. IV.
Des faits de conqute et du mlange des races. V. De labus
de la lgislation au profit dune classe. VI. De
laugmentation de la richesse gnrale en ce sicle. VII. De
lamlioration de la condition des classes populaires et de
lascension continue des couches infrieures de la dmocratie
en France et en Angleterre. VIII. Les anciennes et les
nouvelles classes moyennes. IX. De la proportion entre les
possdants et les non-possdants en France et en Belgique ;
X : en Prusse et en Saxe. XI. Pourquoi il y a tant de grandes
fortunes aux tats-Unis. XII. Des formes de la
capitalisation. XIII. De lpargne des domestiques et des
professions librales.
CHAPITRE II
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE DANS LINDUSTRIE
ET LE COMMERCE MODERNES
I. Les grandes fortunes dautrefois et les fortunes industrielles

modernes. II. La cration de la richesse par linvention


scientifique et par la capacit conomique. III. Le contrat
dentreprise et son dveloppement. IV. Le rle croissant de
loutillage et du capital dans lindustrie. V. La gense de la
formation du capital selon Karl Marx et la ralit des faits.
VI. Le capital circulant ou largent. VII. Le dveloppement
contemporain du commerce et de lindustrie par lemploi du
crdit.
CHAPITRE III
LE CAPITAL MOBILE ET LE MARCH UNIVERSEL DE
LARGENT
I. Comment largent est devenu la reprsentation du capital.
II. Le crdit et ses formes. III. Le crdit la consommation
et ses dangers : la plaie ancienne de lusure. IV. Le crdit
la production et lintrt de largent : adaptation graduelle de la
doctrine canonique aux nouvelles conditions conomiques de la
socit. V. La perptuit du capital : controverses anciennes
et modernes. VI. De la fonction des banques ou de la
concentration et de la mise en circulation des capitaux
disponibles. VII. Les nouvelles formes du crdit industriel
et commercial. VIII. La circulation fiduciaire : ses
avantages et ses prils. IX. Le march universel des
capitaux. X. De limportance dun bon systme montaire
pour les transactions commerciales et les oprations de crdit.
XI. Les encaisses dor des grandes banques et la balance du
commerce gnral du monde. XII. De linfluence des
oprations de Trsorerie sur le march montaire. XIII. De
la solidarit pratique des diffrents marchs financiers.
CHAPITRE IV
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES SPCULATIONS SUR
LE SOL

I. Laccroissement automatique de la valeur du sol et la thse


de lunearned increment dHenri George. II. La ralit des
faits dans lEurope Occidentale. III. La plus-value des terres
en Russie et dans le Far-West amricain. IV. Les
spculations foncires aux tats-Unis. V. La crise agricole
et les fermes abandonnes dans les tats de lEst. VI. La
hausse du taux de capitalisation du revenu foncier et ses
consquences sociales. VII. La terre et largent, ou les
dangers de lhypothque. VIII. Laccroissement de la dette
hypothcaire en Europe ; IX : aux tats-Unis et en
Australie. X. La mobilisation du sol et les institutions de
crdit foncier. XI. Le Crdit foncier de France. XII. Les
socits immobilires et les crises spciales la proprit
urbaine. XIII. La dfense de la proprit : institutions
protectrices des petits patrimoines et organisation du crdit.
CHAPITRE V
LES SOCITS ANONYMES PAR ACTIONS
I. Les banques et la constitution des affaires commerciales et
industrielles. II. Le caractre propre des valeurs mobilires.
III. Le titre au porteur. IV. Origines historiques de
laction et de la socit anonyme. V. Le domaine naturel de
la socit anonyme. VI. Lgitimit de son principe
juridique. VII. Les lanceurs daffaires et la fondation des
socits anonymes. VIII. Le rle de la presse. IX. Les
missions et les syndicats de garantie. X. Fraudes commises
dans le fonctionnement des socits anonymes. XI.
Rformes lgales ncessaires. XII. Le mouvement lgislatif
contemporain et le principe de la rforme.
CHAPITRE VI
LA MORALE DANS LE COMMERCE ET LINDUSTRIE
I. La morale et les affaires. II. La fonction conomique du

commerce. III. La force obligatoire du contrat et les vices


du consentement : la violence, le dol et la fraude. IV. La
notion de lquivalence dans les contrats commutatifs et la
thorie du juste prix. V. La fixation lgale des prix et le jeu
de loffre et de la demande comme mode de dtermination du
juste prix. VI. Les conditions anciennes du commerce.
VII. Lorganisation moderne du commerce. VIII. La
concurrence :son principe et ses limitations morales. IX. La
question des grands magasins. X. Des monopoles et de leurs
diverses sortes. XI. Les anciens et les nouveaux monopoles.
CHAPITRE VII
LES SPCULATIONS COMMERCIALES
I. Comme quoi la spculation est lme du commerce : sa
distinction davec le jeu, lagiotage et laccaparement. II.
De limportance des approvisionnements dans lordre
conomique moderne et de la baisse du taux des profits
commerciaux. III. Des oprations du commerce : les ventes
en disponible. IV. Les magasins gnraux et lusage des
warrants. V. Des oprations terme et de leurs avantages
pour le commerce et lindustrie. VI. De lutilit spciale des
oprations la baisse. VII. Origine et dveloppement des
marchs terme. VIII. Lintervention des corporations
commerciales dans la fixation des conditions des marchs
terme et dans la dtermination des types marchands. IX.
Comment des marchs terme parfaitement srieux peuvent se
rgler seulement par le paiement de diffrences. X. Des
modalits diverses dont sont susceptibles les marchs terme :
primes, options, facults. XI. Des arbitrages commerciaux.
XII. De lusage des ventes terme comme assurances.
XIII. Une institution nouvelle : les caisses de liquidation des
oprations terme. XIV. Des moyens pratiques dassurer la

sincrit des cours. XV. Du jeu ou des marchs fictifs,


impossibilit de leur rpression. XVI. De lagiotage.
CHAPITRE VIII
LES ACCAPAREMENTS COMMERCIAUX ET LES
SYNDICATS INDUSTRIELS
I. Ce qui constitue laccaparement : les prjugs populaires et
les erreurs de lancienne lgislation. II. Les accaparements
anciens et modernes. III. Intervention de la Finance
cosmopolite dans ces oprations. IV. Un corner qui a
russi : le Consortium de Turin sur les soies. V. Les
coalitions de commerants et dintermdiaires. VI. Les
syndicats industriels pour rgler la production en Europe.
VII. Les consolidations de chemins de fer aux tats-Unis.
VIII. Les Trusts amricains. IX. Causes spciales aux tatsUnis qui rendent plus dangereuses les combinaisons de
capitaux. X. Pourquoi les accaparements commerciaux et
les monopoles industriels ne stablissent pas en Angleterre
dune manire permanente. XI. Des syndicats internationaux
pour rgler la production sont-ils possibles ? XII. La Socit
des mtaux et le syndicat des cuivres. XIII. Comme quoi
lhistoire se rpte. XIV. Le Socialisme et les grandes
concentrations industrielles contemporaines.
CHAPITRE IX
LA BOURSE ET SON RLE DANS LCONOMIE DES
SOCITS MODERNES
I. La Bourse et les valeurs mobilires. II. Importance de ces
valeurs dans les fortunes contemporaines. III. Les
capitalistes et les marchands de titres. IV. Les fonds
internationaux et les arbitrages de Bourse. V. La
concentration des marchs financiers et lorganisation

corporative des bourses. VI. La Bourse de Paris : le Parquet


des agents de change et la Coulisse. VII. Le Stock Exchange
Londres et New-York. VIII. Les bourses allemandes.
IX. Les oprations de bourse : le comptant et le terme. X.
Les deux instruments de la spculation :1 les reports ; XI :
2 les marchs prime. XII. Les spculateurs daventure ou
les innocents la Bourse. XIII. Le jeu et lagiotage : la lutte
des lois contre les murs. XIV. La psychologie de la
Bourse : haussiers et baissiers. XV. Comment le march est
men par les rois de la Finance. XVI. Les agences vreuses
de spculation. XVII. Influence des crises de Bourse sur
ltat conomique dun pays. XVIII. La bourse et lopinion.
XIX. Des impts sur les transactions de Bourse comme
moyen denrayer lagiotage.
CHAPITRE X
LES EMPRUNTS PUBLICS ET LA FINANCE
INTERNATIONALE
I. Comme quoi la Banque et la Finance sont deux choses
distinctes. II. Les consquences conomiques des dettes
publiques. III. Les rentes perptuelles et les fortunes
prives. IV. Lexploitation des pays arrirs par les
capitalistes trangers. V. De la dpendance des
gouvernements obrs vis--vis de la Finance internationale.
VI. Les missions de rentes et les banquiers : ralits et
fictions dans les souscriptions publiques. VII. Les vraies et
les fausses conversions des dettes dtat. VIII. La hausse
lgitime et la hausse factice des fonds publics.
CHAPITRE XI
HISTOIRE DE LA FINANCE AU XVIIe ET AU XVIIIe
SICLE

I. La formation des Etats modernes et la naissance de la


Finance. II. La Bourse et la spculation en Hollande. III.
Les dbuts du rgime financier moderne en Angleterre. IV.
Le crdit public au temps de Richelieu et de Louis
XIV :Traitants et Partisans. V. La Bourse Paris la fin du
rgne de Louis XIV. VI. Le systme de Law. VII. Le
march universel de largent tend se constituer. VIII. La
baisse du taux de lintrt. IX. La Bourse de Londres
pendant la seconde moiti du xviiie sicle. X. Les financiers
et les fermiers gnraux en France. XI. Le mouvement
conomique sous le rgne de Louis XVI. XII. La Bourse de
Paris en 1789.
CHAPITRE XII
LA CONSTITUTION DE LA HAUTE-BANQUE ET LE
DVELOPPEMENT DES MARCHS FINANCIERS AU XIXe
SICLE
I. Lagiotage sous la Convention et le Directoire. II. La
dsorganisation du march financier en France, pendant la
Rvolution et lEmpire. III. Laccumulation de la richesse
en Angleterre, de 1792 1815. IV. La constitution de la
Haute-Banque europenne aprs 1815. V. La dynastie des
Rothschild. VI. Les causes de la suprmatie de la Banque
Isralite. VII. Lre des chemins de fer et des grandes
entreprises industrielles. VIII. La fondation des socits de
crdit par actions. IX. Le fonctionnement parallle de la
Haute-Banque et des grandes socits de crdit. X. Le
dveloppement des marchs financiers et les principales
bourses du monde. XI. La mise en valeur des territoires
nouveaux par la Haute-Banque.
CHAPITRE XIII

CONCLUSION CE QUIL Y A A FAIRE ET CE QUIL NE


FAUT PAS FAIRE
I. Le bien et le mal dans lordre conomique actuel. II. La
concentration des entreprises et la dissmination des fortunes.
III. La baisse de lintrt et des profits dentreprise et la
hausse de la valeur du travail. IV. La diminution des notions
de probit dans la socit contemporaine. V. La question
juive. VI. De linfluence dune constitution politique saine
sur la moralit des affaires. VII. De la mesure dans laquelle
les abus de la Bourse et de la spculation commerciale peuvent
tre rprims. VIII. Les solutions dmocratiques de la
question des impts. IX. Des rformes fiscales et
lgislatives en faveur des petits. X. La mainmorte laque et
sociale. XI. Comment la coopration peut tre dans
certaines limites le contrepoids des combinaisons capitalistes
et devenir leur hritire. XII Des banques dtat. XIII.
De linstruction conomique dans toutes les classes de la
socit. XIV. Lunion des honntes gens sur le terrain
financier.
Appendice
LA QUESTION MONTAIRE EN l892
I. Les rapports sociaux et les perturbations montaires. II.
La dprciation de largent et lhypothse dun
renchrissement de lor. III. Causes diverses des variations
des prix. IV. La hausse des prix de 1847 1877. V. La
baisse des prix de 1877 1887. VI. La reprise partielle des
prix depuis 1887. VII. La production de lor et de largent
de 1850 1890. VIII. Comment la baisse des produits de
lagriculture et de lindustrie ne doit pas tre attribue une
rarfaction de la monnaie. IX. Pourquoi les tats-Unis
proposent lEurope une union montaire universelle base sur

le monnayage libre de largent. X. Raisons qui rendent cette


union impossible. XI. Perturbations sociales qui seraient la
consquence dune reprise du monnayage de largent. XII.
Pourquoi largent est dchu de son rle montaire dans les pays
civiliss. XIII. Les moyens pratiques dutiliser le stock
dargent existant en Europe. XIV. Les chances davenir du
mtal blanc dans lextrme Orient. XV. Recherches
scientifiques pour dterminer un talon fixe de la valeur.
XVI. Aperu du systme de M. Lon Walras pour rgulariser
les variations des prix provenant des fluctuations montaires et
des changements dans la richesse sociale. XVII.
Conclusion : comme quoi les mtaux prcieux servent de lest
la socit au milieu des vicissitudes conomiques et des
perturbations politiques.

INTRODUCTION
Daprs les conomistes, la richesse se forme peu peu par
loccupation des territoires nouveaux, par le dfrichement du
sol, par linvention scientifique, par lpargne des producteurs,
qui, au lieu de consommer tous les produits dont ils ont la
disposition, en emploient une partie constituer des capitaux et
accrotre la puissance de lindustrie. Les riches daujourdhui
sont les fils ou les petits-fils des travailleurs dhier, et cest au
nom mme des droits du travail quon doit revendiquer la
protection de la loi pour leur proprit.
A ce tableau les socialistes reprochent dtre une conception
idale et a priori. Dans le pass la richesse sest constitue
surtout par la conqute, par la spoliation violente ou par une
lgislation de classes qui transportait des privilgis le
produit des sueurs du peuple. Dans le prsent, ajoutent-ils, les
travailleurs continuent tre spolis des fruits de leur travail
dans des proportions plus grandes encore par les exploitations
du capital, par les accaparements et les spculations qui se
produisent sur les marchs et les bourses, par les razzias que la
Haute-Banque opre priodiquement aux dpens des petits et
des moyens. Ces faits ne condamnent-ils pas ltat conomique
dans lequel de telles spoliations sont possibles, et avec lui
lordre juridique qui les laisse impunies, ou mme les protge,
au nom du respect des contrats ?
Voil la thse que dveloppe entre autres Tolsto dans son

dernier ouvrage, le Travail et lArgent . Sappuyant sur certains


faits de lhistoire de son pays, il refait lhistoire gnrale de
lhumanit en quelques pages passionnes et dautant plus
sincres quil ignore lensemble des faits conomiques et voit
toutes les choses sous un angle. Comme Rousseau, il conclut en
maudissant la civilisation et ses arts ; comme lui, il croit que
les hommes retrouveraient lge dor en vivant exclusivement
du travail des champs et en renonant lusage des mtaux
prcieux, source de tant de maux. A len croire, le
collectivisme doit reconqurir ce paradis perdu.
Porte sur ce terrain, lattaque socialiste est de nature
troubler bien des esprits ; car il y a un fonds de vrit dans ces
allgations, quelque exagres quelles soient et quelques
consquences abusives quon en dduise. Des doutes
historiques sur la lgitimit de la proprit foncire, telle
quelle existe actuellement en Irlande, en cosse, en
Angleterre, se sont rpandus mme en dehors des cercles
rvolutionnaires et sont pour beaucoup dans lagitation agraire
de ces pays. En Allemagne, cest au nom de la rparation des
injustices historiques que les socialistes dtat de toute nuance,
depuis les professeurs hgliens jusquaux socialistes
chrtiens, demandent ltat de rajuster nouveau les
rapports conomiques. A leur tour, les Agrariens, les Fodaux,
viss en ralit par les socialistes comme les spoliateurs
dautrefois, sunissent eux pour dclamer contre le
capitalisme moderne, expression vague et lastique par laquelle
on comprend aussi bien les grands industriels que les hauts
barons de la Finance.
Quelque diffrente que soit la constitution de la socit en

France, des proccupations analogues commencent se


rpandre. A lui seul le Tolstosme naurait pas dimportance ;
car il nest quune maladie littraire dun petit nombre de
dlicats, blass de civilisation et surmens de science. Mais des
faits rels ont touch lopinion gnrale.
Depuis un demi-sicle les socits anonymes permettent de
commettre aux dpens du public des exactions beaucoup plus
considrables et beaucoup moins dangereuses pour leurs
auteurs que celles qui dans le moyen ge primitif avaient fait
qualifier certains barons dexcoriatores rusticorum. Les
oprations de bourse sur les valeurs mobilires vont toujours
en largissant leur cercle et portent souvent, par le contrecoup
des crises quelles provoquent, la perturbation dans le
commerce, dans lindustrie, voire dans lagriculture. Les
spculations gigantesques sur les marchandises de premire
ncessit, les grandes concentrations industrielles, les Corners
et les Trusts, ne sont plus propres exclusivement lAmrique.
Les catastrophes successives de lUnion gnrale du Panama,
d u Comptoir descompte, de la Socit des mtaux ont frapp
dautant plus vivement les imaginations populaires quelles ont
atteint plus dintrts.
Les livres de M. Drumont sont venus leur heure ; leur
succs est le rsultat de ltat desprit des lecteurs plus encore
que de la verve de lauteur. Le mot de juiverie est sur toutes les
lvres, et la dfaveur quil exprime vise beaucoup plus les
choses, depuis la Bourse jusquaux grands magasins, que les
hommes ; car les haines de lantismitisme nont pas eu de
prise, jusqu prsent, sur le caractre facile et lesprit lger
des Franais. Un penseur distingu nous crivait, propos dun

livre o nous parlions de lordre conomique naturel : un


systme, qui a permis Rothschild dtre ce quil est dans la
socit europenne, nest pas ce quil doit tre. De son ct,
M. Winterer se demande si ce na pas t une faute sociale
que davoir permis au capital, largent, de se donner le rle
prpondrant quil joue aujourdhui, rle qui ne lui est d
aucun titre[1] . Malheureusement, lminent crivain ne
dfinit pas ce quil entend par capital, par argent.
Cest au milieu de ces ides flottantes que nous voudrions
essayer de porter un peu dordre et de lumire. Aussi bien, le
dveloppement des oprations de Bourse, le rle jou dans
lquilibre gnral des affaires par les capitaux mobiles, les
marchs terme sur les marchandises, avec toutes les
combinaisons quils comportent, les concentrations de forces
industrielles, sont des faits relativement rcents et en relation
avec un tat nouveau du monde. Ils soulvent de redoutables
questions au point de vue moral et conomique.
Un conomiste appartenant lcole librale, feu Andr
Cochut, lindiquait il y a quelques annes en ces termes :
Lmiettement de toutes les richesses en titres ngociables et
la transmission incessante des valeurs ainsi mobilises est
linnovation caractristique des temps modernes. Cette
tendance a suscit un commerce dj prpondrant,
universalis parce que la marchandise sur laquelle il opre, le
capital, rsumant toutes les autres marchandises, est le grand
ressort de lactivit humaine. Ce commerce lgitime et
ncessaire en principe, mais mystrieux par bien des cts,
ouvre carrire des alas suspects, des manuvres
frauduleuses. Ce trafic des capitaux, qui rend tant de services,

en mme temps quil autorise tant dabus, na t tudi de


prs en aucun pays. En France comme ailleurs sans doute, il
sest constitu un peu au hasard par des usages qui ont acquis
force de rglements. Le jour est venu de faire la lumire dans
ce grand mouvement. Le rgulariser, le moraliser, sil est
possible, est devenu pour notre temps un acte de prudence
politique, une ncessit sociale[2].
Nous napportons pas une panace ce mal moderne. Nous
ne nous flattons pas non plus davoir rsolu toutes les
difficults que soulvent des questions si complexes. Notre
seule ambition est davoir fray la voie et prpar la tche
nouvelle qui incombe aux moralistes par un expos mthodique
de cet ordre de faits. A dfaut dautres conditions pour traiter
ces sujets dlicats, nous sommes au moins trangers toute
rancune comme toute esprance lendroit de la finance et de
la spculation, et nous avons une indpendance absolue vis-vis des personnes. Nec beneficio nec injuria cogniti, sine
amore quisquam et sine odio dicendus est, pouvons-nous dire.
Pour prvenir tout malentendu, nous prions les personnes qui
liront cet ouvrage de ne pas stonner si elles ne trouvent pas
constamment rapproch des considrations, qui justifient la
formation de la richesse, lexpos des devoirs qui lui
incombent. Nous avons dvelopp ce point de vue aussi
compltement que possible dans un ouvrage prcdant : le
Socialisme dtat et la rforme sociale. Nous demanderons
souvent au lecteur de sy reporter.
La question sociale nest pas seulement une question
conomique. Elle est avant tout une question morale ; mais,
dans les problmes pratiques quelle soulve, il y a un ct

conomique quon ne peut mconnatre sous peine de rester


dans le vague ou de donner dans la chimre. Cest ce ct
conomique que nous avons voulu tudier plus spcialement
dans ce volume-ci,
Paris, 25 mars 1892.
1. Le Socialisme international, coup dil sur le mouvement socialiste de
1885 1890 (Paris, Lecoffre, 1890), p. 296.
2. Revue des Deux-Mondes du 1 er dcembre 1883.

CHAPITRE PREMIER
DE LA FORMATION DES CLASSES
RICHES ET DES PRTENDUES
INJUSTICES HISTORIQUES

1. La loi conomique de lingalit des richesses et son


caractre naturel.
2. Comment lingalit des richesses nempche pas le
nombre des hommes de saccrotre et nempire point la
condition des proltaires.
3. De la richesse qui est bienfaisante et de celle qui nuit
autrui.
4. Des faits de conqute et du mlange des races.
5. De labus de la lgislation au profit dune classe.
6. De laugmentation de la richesse gnrale en ce sicle.
7. De lamlioration de la condition des classes populaires et
de lascension continue des couches infrieures de la
dmocratie en France et en Angleterre.
8. Les anciennes et les nouvelles classes moyennes.
9. De la proportion entre les possdants et les nonpossdants en France et en Belgique.

10.
11.
12.
13.

: en Prusse et en Saxe.
Pourquoi il y a tant de grandes fortunes aux tats-Unis.
Des formes de la capitalisation.
De lpargne des domestiques et des professions librales.

I. Lingalit des conditions est une loi de lhumanit.


Non seulement elle correspond lingalit des rsultats de
lactivit des hommes durant cette vie, mais encore elle est
ncessaire au dveloppement de la civilisation. Pour que les
sciences et les arts soient cultivs, pour que les grandes
entreprises exigeant chez leurs directeurs une application
exclusive de lesprit puissent se former, il faut quil y ait dans
la socit des classes dont les membres soient affranchis de
[fin page1] la ncessit du travail manuel. Ltat en libre ses
fonctionnaires et employs ; mais les fonctions conomiques
exigeant la mme libert desprit sont si nombreuses que la
jouissance dune richesse acquise soit par un travail antrieur,
soit par lhrdit, est le moyen le meilleur den assurer
laccomplissement. Au fur et mesure de laccroissement des
populations et de la complication des rapports sociaux, des
classes riches se forment naturellement et ncessairement. Les
tribus de chasseurs et de nomades peuvent ne connatre dautre
ingalit que celle des forces physiques ; mais, ds que
lhumanit slve, lingalit sociale saccuse ; et, comme Le
Play la justement remarqu lencontre des thoriciens du
socialisme, le progrs a toujours consist liminer les
institutions communautaires et les tutelles communales ou
corporatives, qui dans les anciens rgimes arrtaient lessor des
individualits les mieux doues pour les ramener au niveau des
autres familles de la mme classe[1]. Lingalit est dans

lordre social lexpression de la loi de diffrenciation des


fonctions, en sorte que, selon une expression de saint Thomas
dAquin, nomen ordinis inqualitatem importat[2].
La dmocratie, qui est la reconnaissance dune gale
capacit du droit pour tous les membres de la socit et dune
participation de tous les citoyens au gouvernement de la chose
commune, ne suppose nullement le nivellement des richesses.
Le dveloppement mme de la population et la complication
plus grande de rapports que comporte cette forme sociale
amnent ncessairement plus de diversit dans les conditions.
Lexprience, qui se droule depuis un sicle soit en Europe
soit en Amrique et en Australie, montre le plein
panouissement du principe dmocratique concidant avec un
grand dveloppement de lingalit des richesses. En effet, une
production abondante des biens conomiques et la
multiplication des capitaux peuvent tre obtenues seulement
grce leffort nergique dun grand nombre dhommes
jusquau dernier jour de leur existence pour conqurir cette
condition plus heureuse dcrite par Cicron en ces deux mots
otium cum dignitate, ou tout au moins pour lassurer leurs
descendants. Voil pourquoi mieux la lgislation civile garantit
la proprit individuelle et sa transmission hrditaire, plus le
total des richesses saccrot. Toute limitation pose
laccumulation de la richesse individuelle, si dailleurs la
justice est observe, ne pourrait que diminuer la somme des
efforts utiles dont la socit bnficie (3).
II. La richesse dun nombre relativement petit dindividus
chez les peuples modernes nempire nullement la condition des
autres membres de la socit, des proltaires, pour trancher le

mot. Non seulement ceux-ci nen sont pas plus pauvres ; mais
ils sont mme de tirer un parti plus avantageux de leurs bras
et de leurs aptitudes personnelles. Cest toujours dans les
foyers de la richesse que les salaires sont les plus levs.
Toutefois, la rpartition ingale de la richesse nest-elle pas
un obstacle au dveloppement de la population, ou, en dautres
termes, un plus grand nombre dhommes ne pourraient-ils pas
vivre sur une somme donne de produits, si les biens taient
partags galement ?Les socialistes le prtendent et cest un
prjug trs rpandu[3]. La meilleure rfutation de cette
allgation est assurment laccroissement des populations
appartenant au groupe de la civilisation occidentale depuis un
sicle, o prcisment toutes les barrires lessor des
individualits ont t abaisses, et la comparaison de ce rapide
accroissement la lenteur de laugmentation du nombre des
hommes dans les ges prcdents. Mais la question est assez
importante pour quil vaille aussi la peine de la rsoudre par
lanalyse conomique. [fin page2-3]
Les consommations plus abondantes des riches ne diminuent
la part proportionnelle des pauvres dans la rpartition du
produit gnral que dans la mesure o ils dnaturent
personnellement plus de produits, absorbent plus de nourriture
et de boissons, consomment plus de vtements, entretiennent
des chiens ou des chevaux de luxe. Or, cette puissance de
consommation personnelle au del de la moyenne est limite
assez troitement par la nature mme. Le cas le plus saillant
quon en puisse citer est celui des Landlords, qui transforment
des terres labourables en parcs de chasse. La question est
discute avec beaucoup daigreur en Angleterre et en cosse,

o, au fur et mesure que lagriculture rend moins, lopration


sest faite dans de grandes proportions. Les radicaux et le
brillant conomiste catholique M. Devas sentendent pour
rclamer des lois qui empcheraient les propritaires dabuser
ainsi de la terre. Mais ces consommations personnelles des
classes riches sont peu de chose eu gard la somme de la
consommation nationale ; car, dans notre temps, les riches sont
peu nombreux proportionnellement la masse de la nation, et,
en fait de superflu, le tabac et lalcool, ces grandes
consommations populaires, ont une bien autre importance. Ce
sont l les consommations quavec les destructions publiques
de la guerre et de la paix arme on peut justement rendre
responsables de la diminution de la population possible chez
les nations modernes.
Le luxe qui consiste en services, en domestiques, en objets
manufacturs, soieries, meubles, etc., ne nuit point en soi la
population ; car lquivalent des dpenses du riche
consommateur se retrouve dans les gages des domestiques,
dans les salaires des ouvriers, dans les profits des
manufacturiers.
Le luxe des temps anciens consistait surtout entretenir une
suite nombreuse. Au quinzime sicle, il fallut lnergie des
Tudors pour mettre une barrire aux great retinues des
seigneurs anglais, et la noblesse franaise garda jusqu Louis
XIII les mmes habitudes. Ce luxe-l tait minemment
communautaire, nous ne disons pas communiste, car il
faisait vivre un grand nombre dhommes sur le mme
patrimoine et au mme foyer, selon une chelle hirarchique.
Encore aujourdhui, les apologistes des parcs daims de

lcosse soutiennent que le personnel de gardes, de piqueurs et


de serviteurs quentranent les grandes chasses, quivaut,
comme nombre, aux familles de laboureurs que la culture de
lavoine ferait vivre misrablement dans les Highlands.
Le luxe moderne, au contraire, qui est tout en objets
manufacturs, fait vivre, par ses achats, des artisans, des
ouvriers, des entrepreneurs. Les conditions de vie matrielle et
morale des classes laborieuses en ont t changes, leur lieu
dhabitation aussi :tandis que jadis les populations se
dveloppaient peu peu l o les subsistances taient
abondantes, aujourdhui, elles saccumulent rapidement l o
les occasions de travail se prsentent, prs des champs de
houille, dans les ports de mer, dans les grandes cits
industrielles et les capitales. Mais quant au nombre dhommes
que ce luxe bourgeois nourrit, il est plus grand que celui qui
vivait du luxe fodal, dautant plus que les domestiques,
cuyers, clercs et familiers de toute sorte des chteaux du
moyen ge, taient, par la force des choses, vous
gnralement au clibat.
Cependant, dira un conomiste rigoriste, si tous les bras et
tous les capitaux semployaient uniquement produire des
subsistances peu coteuses, un plus grand nombre de convives
pourrait sasseoir au banquet de la vie, ny servt-on que le
brouet noir de Sparte. Si cet argument tait juste, on devrait le
pousser jusquau bout, substituer la production de la viande la
culture des crales, et parmi celles-ci prfrer le seigle au
froment, la pomme de terre et le mas au bl, ce qui, de
rforme en rforme, nous ramnerait au rgime des races
infrieures. Heureusement lobjection ne contient quune petite

parcelle de vrit. La majeure partie de ce superflu, qui nous


est devenu si ncessaire, tabac, sucre, alcool, soie, est obtenu
du sol, sans nuire la production des aliments essentiels. Cest
le rsultat dune meilleure utilisation des forces de la nature,
due elle-mme un plus grand emploi [fin page 4-5] des
capitaux et une meilleure combinaison des forces humaines.
La suppression des jachres et la culture intensive ont partout
march de pair avec lintroduction de ces produits de luxe. Il
est parfaitement vrai que la formation de nouveaux capitaux est
la condition sine qua non du dveloppement de lagriculture,
du commerce et des manufactures.
Lconomie politique a fait justice dun autre prjug aussi
rpandu que celui contre lequel nous nous levons et qui voyait
dans le luxe la source de laccroissement de la richesse
gnrale. Il est leffet, non la cause. Ceux qui pargnent sont
plus utiles la socit que ceux qui consomment, ceux qui
capitalisent que ceux qui dpensent. Cest bien certain ; mais
dans les choses humaines les causes et les effets senchanent
et, en fait, le dsir daugmenter ses jouissances, la possibilit
dy arriver sont le grand stimulant la constitution de
nouveaux capitaux. Or, cest l lintrt majeur dune socit
en voie de progression ; laugmentation de la population en
dpend absolument[4].
Il faut donc reconnatre, dans ce dsir daugmenter ses
jouissances, qui est commun tous les hommes et que les
moralistes appellent le got du luxe, un des plus grands
moteurs du progrs. Bien des objets de consommation
populaire ont commenc par tre des objets de luxe et ne sont
entrs peu peu dans la consommation gnrale que parce que

le haut prix pay dabord par les riches a stimul leur


production. Ainsi en a-t-il t, au xiv e sicle, du linge de lin, de
chanvre et de coton, alors que les masses se vtissaient
uniquement de lainages et de peaux de btes, grande cause des
maladies de la peau. Cest parce qu la fin du xve sicle les
classes claires recherchaient grand prix les copies des
manuscrits quon tenta de les multiplier au moyen de la
xylographie et des caractres mobiles ; de l est sorti cet art de
limprimerie qui semble avoir atteint aux dernires limites du
bon march. Cest parce que les riches voulaient, il y a quatrevingts ans, du sucre tout prix que la culture de la betterave
sest implante en Europe aprs de longs et coteux
ttonnements et quaujourdhui elle fournit au peuple un
aliment aussi sain que peu coteux.
Combien lglise, sans avoir besoin de ces analyses
conomiques, a t sage en ces matires !Elle na jamais
condamn la richesse ni lingalit des fortunes et du genre de
vie qui en dcoule, mais seulement le luxe purement personnel,
lintemprance et lostentation. Elle a prch la sobrit et la
mortification[5]. En imposant tous les jenes, les abstinences,
elle rpondait, indpendamment de son but spirituel, une
convenance conomique, tellement quen Angleterre et en
Allemagne, longtemps aprs la Rforme, des ordonnances de
police ont essay de les conserver. En laissant au riche un
pouvoir discrtionnaire de disposition, qui est de lessence de
la proprit, elle veut quil fasse de ses biens un usage tel quil
tourne au bien commun. Enfin la charit est un devoir si
rigoureux et la pit est tellement excite se porter vers les
uvres de bienfaisance que la subsistance de tous ceux qui ne

peuvent se soutenir par leur travail est assure dans une socit
inspire par lesprit du catholicisme. Il ny a pas un sicle que
les Philosophes et les hommes dtat reprochaient aux grandes
fondations charitables de rendre trop douce la condition des
proltaires et de ne pas leur donner assez dintrt travailler.
On voudrait bien les retrouver aujourdhui pour parer aux
ncessits du rsidu social qui se forme dans nos socits
industrielles[6].
Laugmentation des consommations dans les classes
populaires se produit trop souvent sous la forme grossire de
lintemprance, de lalcoolisme, et elle est le grand obstacle
la formation de la premire pargne qui assurerait la
constitution du foyer. Mais dans les classes leves, sous
linfluence des courants dmocratiques, le luxe nest pas
actuellement un obstacle rel la constitution suffisante de
nouveaux capitaux ; car pour une famille ancienne qui se ruine,
dix familles nouvelles slvent par lpargne et prennent sa
place. A ce degr de lchelle sociale, le grand danger du luxe
est bien moins celui dune nuisance conomique que dune
dviation morale. Il dveloppe en effet lorgueil, alourdit lme
et touffe chez ceux qui sy livrent lesprit de charit. Voil
pourquoi, dans les grandes villes modernes, les pauvres sont
parfois si incompltement secourus.
III. Nous supposons dans ce qui vient dtre dit que la
richesse des classes aises et suprieures a t acquise
conformment la justice, cest--dire en respectant le droit
des autres hommes acqurir eux-mmes des biens
semblables, ce qui est lessence de la libert civile, et en
sabstenant de porter la main sur les biens quils ont

effectivement acquis.
Le travail personnel sous toutes ses formes, lemploi dans
lagriculture, les arts mcaniques, le commerce, du capital, qui
nest pas autre chose que du travail accumul et perptu en
son effet utile, le dfrichement du sol et la plus-value qui lui
est donne, la constitution des grandes entreprises
manufacturires et commerciales, linvention scientifique et
ses applications industrielles, les spculations du commerce,
les profits retirs des services rendus aux personnes et de
lexercice des professions dites librales, voil les sources
dune richesse aussi bienfaisante pour la communaut
quavantageuse ceux qui en jouissent.
La douloureuse exprience de ce sicle a assurment fait
justice de la conception des Physiocrates et de Condorcet,
savoir que par cela seul que les hommes seraient libres et
affranchis dentraves dans lexercice de leur activit
conomique, ils deviendraient meilleurs et que la socit
jouirait de la paix ; mais il nen reste pas moins prouv par
lobservation des faits que tout accroissement de la richesse
dun particulier par des moyens lgitimes concourt au bien
commun et tend en soi amliorer la condition des autres
hommes. Cest dailleurs lexercice du droit, qui nat dans
lindividu et que la socit a pour mission de protger. Aussi
est-ce avec raison quun thologien, examinant rcemment la
question de savoir si, sous prtexte dharmonie et dquilibre
social, ltat avait le droit de limiter la richesse des
particuliers, lorsquelle est lgitimement acquise, rpond
nergiquement que non[7]. Cest l que commence le
socialisme dtat.

Quant la richesse qui provient de la spoliation par la


conqute ou par labus de la lgislation en faveur dune classe
particulire, de la fraude et du dol sous leurs diverses formes,
elle est videmment malfaisante.
La question dbattue en ce livre est prcisment de savoir
quelle est limportance relative dans ltat actuel des socits
des richesses lgitimement acquises et des richesses
malhonntes. Cela nous amnera discuter ce qui est lgitime
ou non dans certains phnomnes conomiques contemporains,
particulirement dans les spculations qui se produisent sur les
marchs et sur les bourses.
IV. Nous serons trs bref sur les injustices du pass ; car
elles nont, dans la plupart des pays dEurope, aucune
importance pratique relle. Sans doute, dans les socits
primitives, o la guerre rgnait en permanence, les hommes
nergiques aimaient mieux conqurir que travailler, et la race
dominante se constituait un domaine minent sur les
possessions des classes laborieuses exigeant delles des
redevances et des corves. Un pote crtois a exprim avec
navet ltat desprit des conqurants des ges barbares :
Ma grande richesse est ma lance ; mon glaive et mon fort
bouclier sont mes fidles gardiens ; avec mes armes je laboure,
avec mes armes je moissonne ; avec elles jexprime le doux jus
du vin ; ce sont elles qui me donnent le droit dtre seigneur de
mes serfs. Ceux qui nosent porter ni la lance, ni le glaive, ni le
fidle bouclier tombent mes pieds, me vnrent comme leur
matre et madorent comme le Grand Roi[8].
Ctait l le droit des gens paen, et Aristote classe parmi les

modes naturels dacquisition la chasse aux btes sauvages et


aux hommes que la nature a faits pour servir[9]. Il est dommage
que les apologistes de la traite musulmane en Afrique ne lisent
pas le grand stagyrite. Ils pourraient invoquer son autorit.
Les Romains ne furent pas des conqurants moins durs. Non
seulement ils puisaient les nations soumises de tributs et de
corves pour nourrir dans loisivet le peuple-roi ; mais encore,
au temps de la Rpublique, toute la vie conomique, soit dans
la ville, soit dans les provinces, fut domine par de grandes
socits de Publicains, qui achetaient le Snat et le Forum pour
pouvoir impunment se livrer toutes les exactions et tous
les monopoles[10].
Depuis que le Christianisme a eu pris dfinitivement
lempire de la socit, ces violences et ces exploitations de
lhomme par lhomme ont t singulirement adoucies ; le
droit de conqute ne sest plus appliqu qu la souverainet
politique : il a respect les biens des particuliers. Les derniers
progrs du droit des gens ont fait disparatre la mise au pillage
des villes prises dassaut et assur le respect des proprits
prives sur mer. Linvasion des Hongrois lest, celle des
Normands loccident, au dixime sicle, marquent la fin des
migrations des peuples et des expropriations en masse des
vaincus. La possession des fiefs resta seule, pendant le moyen
ge, soumise des causes de rvocation pour flonie ou refus
de service ; mais les dpossessions des seigneurs normands, au
quinzime sicle, suivant que la France ou lAngleterre
triomphait, sont les dernires applications du droit fodal, de
quelque importance, qui se soient produites chez nous. A partir
de cette poque, la proprit des fiefs acquit une stabilit gale

celle des autres genres de proprit, en sorte quelle leur tait


compltement assimile en fait. Augustin Thierry, sous la
Restauration, mettait son talent au service des pires inventions
de lesprit de parti, en prtendant que les ouvriers et les
paysans daujourdhui sont les descendants des serfs du moyen
ge, tandis que les classes suprieures reprsenteraient les
conqurants !
Depuis le dixime sicle, en France, en Angleterre et en
Allemagne, le fond de la noblesse, lexception dun trs petit
nombre de familles historiques, a t compltement renouvel
au moins trois fois. Par quels procds cette transformation se
ralisait, on peut en avoir une ide dans le travail si curieux du
baron de Verneilh sur lAvnement des nouvelles couches
sociales sous lancien rgime[11].
La bourgeoisie se renouvelle encore plus rapidement. La
principale cause en est dans le mlange des sangs, qui sopre
incessamment, depuis que le christianisme a aboli les obstacles
au mariage fonds sur les diffrences de naissance et tabli au
contraire des prohibitions pour cause de parent. En remontant
au 4e degr, chaque individu vivant aujourdhui a 16
ascendants ; au 5e, 32 ; au 6e, 64 ; au 10e, 1.024 ; au 12e, 4.096,
ce qui nous reporte au seizime sicle !En comptant seulement
trois gnrations par sicle pour les femmes comme pour les
hommes (et lon reste ainsi au-dessous de la vrit), il est
dune certitude mathmatique que chacun de nous compte plus
de seize millions daeux vivant au douzime sicle. Une telle
puissance de fusion des races annule tous les efforts en sens
contraire rsultant de la recherche de la parit de condition
dans les alliances. Platon pouvait dj dire :

Quant ceux qui vantent leur noblesse et disent quun


homme est de bonne maison parce quil peut compter sept
aeux riches, leur ignorance les empche de fixer le genre
humain tout entier. Chacun de nous a des milliers daeux et
danctres, parmi lesquels il se trouve souvent une infinit de
riches et de pauvres, de rois et desclaves, de grecs et de
barbares[12].
Le savant crivain auquel nous empruntons cette
dmonstration peut affirmer, sans contradiction possible, que
t o u s les Franais descendent de Charlemagne[13] ! La
prescription est donc dans son essence de droit naturel, et cest
bon droit que les moralistes estiment quune possession
sculaire vaut titre[14] ; car au bout de ce temps le mlange des
races, sil nest pas accompli, est bien avanc.
Un fait physiologique de grande consquence travaille
encore en ce sens. Les familles de condition suprieure se
reproduisent moins que celles de condition plus modeste, et, si
lon tient compte exclusivement de la succession au nom par
les fils, comme cest le cas dans nos socits occidentales,
elles disparaissent trs rapidement[15]. La pratique constante
des reprsentants des familles suprieures dpouser des
hritires filles gnralement de nouveaux enrichis, dune part,
la succession aux biens par les femmes, qui a prvalu en ce
sicle dans toute lEurope continentale, dautre part, activent
considrablement ce mlange des races et des fortunes[16].
Linstabilit des fortunes est devenue trs grande par suite
de la prpondrance de plus en plus grande dans la socit
moderne de ce quon peut appeler les mobiles conomiques.

En France, chaque immeuble change de mains tous les dixneuf ans en moyenne, savoir : tous les quarante-cinq ans par
alination titre onreux, tous les trente-cinq ans par
succession. Le mouvement de circulation tait sans doute
moins rapide dans lancien rgime ; cependant il existait aussi
en France, o la lgislation admettait le libre commerce de la
terre. Les substitutions ny ont jamais eu la mme importance
quen Angleterre et en Allemagne. Ce sont ces institutions
artificielles qui rendent encore vivants aujourdhui, de lautre
ct du dtroit, le souvenir des spoliations rsultant des guerres
civiles ou de labus de la lgislation de classes, lexpropriation
des crofters des Highlands aprs la dfaite des Stuarts, en 1746,
la conqute de Cromwell en Irlande, les usurpations des biens
communaux et les inclosures du temps de la reine lisabeth en
Angleterre.
Warren Hastings a t le dernier des grands pillards
historiques et lindignation que le rcit de ses exactions dans
lInde souleva chez la nation anglaise indique bien le
changement qui stait opr dans la conscience publique.
Grce Dieu, notre histoire ne prsente aucun de ces crimes.
Au contraire, sous la direction de la dynastie captienne, les
lgistes ont constamment tendu transformer en proprit
utile les tenures des paysans, en rservant seulement aux
seigneurs des droits plus honorifiques que lucratifs, en sorte
que, avant 1789, une grande partie du sol arable appartenait aux
cultivateurs sous les noms de bail rente foncire, de censive,
dalbergement et autres titres variant selon les localits
seulement dans le dtail. Au lieu de favoriser les propritaires
par des droits de douane sur les subsistances, comme en

Angleterre depuis Charles Ier, la royaut cherchait, au milieu de


toutes les erreurs de la rglementation, faire prvaloir
lintrt du consommateur. Loin dtre des spoliateurs, le
clerg, la noblesse, la haute bourgeoisie ont t dpouills de
leurs biens par les confiscations rvolutionnaires. Les pensions
considrables attribues, dans les derniers rgnes, la noblesse
de cour taient un des abus les plus saillants de lancien
rgime, et lon comprend que lopinion ait fini par en tre
vivement irrite ; mais, compares lensemble de la
production nationale, ces pensions nentranaient quun
prlvement insignifiant. Les pots-de-vin modernes, perus
labri de la responsabilit ministrielle sur les fournitures et les
concessions administratives, sont beaucoup plus importants ;
seulement la comptabilit publique ne les relve pas. Ce nest
donc pas chez nous que le socialisme peut se prsenter comme
le vengeur des droits historiques viols.
V. La mme loi physiologique efface aussi tous les jours
les effets des procds lgislatifs par lesquels une classe
particulire avait pu jadis sattribuer des avantages pcuniaires
sous forme dexemption de taxes ou mme des impts perus
son profit sur la masse des contribuables.
Nous nentendons pas fltrir indistinctement sous ce nom les
privilges dont le clerg et la noblesse ont joui durant
longtemps sous lancien rgime. M. Taine a montr que leurs
privilges correspondaient, dans lorganisation sociale qui
stait dveloppe au moyen ge, des fonctions remplies
gratuitement et que leurs exemptions dimpt ntaient en
ralit que la rmunration de services rendus.
Toutefois au xvii e et au xviiie sicle, ces privilges ntaient

plus justifis, parce quune nouvelle organisation


administrative rendait ces services au lieu et place des anciens
ordres. La fiscalit royale les avait dj restreints de telle sorte
que dans les annes qui ont prcd 1789 les privilges de la
noblesse proprement dite taient peu lucratifs[17].
Malheureusement cette mme fiscalit, jointe une grande
ignorance des principes conomiques, avait multipli les
offices de toute sorte[18], et, dfaut de traitement, elle y avait
attach des exemptions de la taille, des franchises pour le sel,
qui faisaient que le poids principal des impts retombait sur
lhabitant de la campagne. Il y avait comme deux parties dans
l a nation, dont lune, la population rurale, tait dautant plus
greve que lautre, la population urbaine, ltait moins.
Ce que ladministration franaise faisait inconsciemment,
la mme poque le gouvernement anglais le faisait
systmatiquement lgard de la malheureuse Irlande. Ds le
milieu du XVIIe sicle, ce pays sveillait la vie industrielle :
les manufactures de laine, les verreries, la navigation se
dveloppaient spontanment. Dfense fut faite aux Irlandais
davoir des fabriques de laine ou des verreries, dexporter du
btail vivant ou des peaux, de faire aucune navigation directe
avec ltranger ou les colonies anglaises. En mme temps, le
partage gal et forc des successions tait impos aux papistes,
les familles protestantes bnficiant seules du droit danesse
et de la libert testamentaire. Cette odieuse oppression,
continue jusque dans les premires annes de ce sicle, a ruin
irrmdiablement lIrlande, et, comme la diffrence de
religion, lantagonisme national, labsentisme systmatique
des Landlords ont spar profondment les deux races dans la

vie prive, la prescription, ce grand remde des choses


humaines, na pu effacer dans ce pays la trace de tant
dinjustices[19].
La notion de lgalit de tous les citoyens devant limpt est
entre si profondment dans la conscience publique de nos
jours quon ne la viole plus ouvertement. Cependant, les
socialistes dtat voudraient retourner les injustices du pass et
se servir de limpt comme un moyen de changer la rpartition
des richesses. Avant eux, Florence, la dmagogie et la
tyrannie sunissant sous le rgne des premiers Mdicis, avaient
eu recours ce procd pour craser leurs adversaires
politiques. Aujourdhui, on essaye de pallier cette spoliation
par des sophismes conomiques ; ainsi ont fait quelques
cantons suisses en tablissant limpt progressif[20]. Mais cette
exprience parat devoir diminuer gravement la richesse
gnrale dans les cantons qui lont tent et lon doit condamner
les abus de pouvoir de quelque ct quils viennent.
Nous aurons, en vertu de ce principe, nous demander sil
ny a pas des rformes importantes faire en France pour
dgrever les faibles, sans pour cela chercher dtruire les
riches. LAngleterre a donn depuis quinze ans les meilleurs
modles de cette politique financire (chap. xiii, 8).
Les droits de douane protecteurs peuvent facilement tre
ports un point qui assure des profits des classes
particulires de producteurs aux dpens de la masse de la
nation. Dans certains cas, ils se justifient soit comme une taxe
somptuaire, soit comme le moyen dintroduire une industrie
nouvelle dans un pays neuf, soit encore comme un expdient
pour maintenir la population et les capitaux dans un vieux pays

prouv par ce que M. Ad. Coste appelle judicieusement les


crises de travaux publics[21]. Mais quand ces droits sont
gnraliss et pousss trop loin, ils deviennent une forme de
lexploitation de la masse de la nation par une classe de
privilgis. Cest le caractre quavaient les corn laws en
Angleterre au sicle dernier et dans la premire moiti du dixneuvime. Cest celui quont les tarifs douaniers que font voter
aux tats-Unis les grands manufacturiers, aprs avoir force
dargent corrompu le suffrage universel. Dj cet abus de la
lgislation avait servi de thme Henri George pour un de ses
ouvrages les plus spcieux[22]. Lexcs a t pouss encore plus
loin par le tarif Mac Kinley, dict la suite du grand effort
dargent fait par les monopolistes pour assurer, en 1889,
llection de M. Harrisson (chap. viii, 8). L est lorigine dun
certain nombre de grandes fortunes amricaines, qui ne se
seraient
jamais constitues sous un rgime de libert
conomique et de moralit politique ( 11).
En Allemagne, les Kartelle, constitus avec la faveur du
gouvernement et labri des droits protecteurs, en sont arrivs
vendre bon march lexportation, tandis quils surlvent les
prix lintrieur (chap. viii, 6). Les statistiques que nous
reproduirons plus loin en rendent saillants les rsultats :
lenrichissement rapide des classes riches, lappauvrissement
relatif des classes pauvres ( 10). Ce sont des exemples quil
faut avoir toujours prsents lesprit pour ne pas transformer
un expdient en systme.
VI. Les abus anciens nont gnralement pas laiss de
traces apprciables, nous lavons dmontr, et quant aux abus
modernes leur influence na pas t telle quelle ait empch

un accroissement des populations europennes proportionn


celui de leurs richesses.
Quoi quon puisse penser des procds des statisticiens qui
valuent, par exemple, la fortune prive de la France 180 ou
200 milliards de francs, celle de lAngleterre 218, celle de
lAllemagne 158, celle de lEurope entire 1.000 milliards,
celle des tats-Unis 350, la richesse est certainement
beaucoup plus grande de notre temps quil y a cent et deux
cents ans[23].
Dans cet norme accroissement des valeurs inventories, il
faut videmment tenir compte de la hausse dans lvaluation,
qui correspond la diminution du pouvoir dacquisition des
mtaux prcieux. Tous les prix ayant mont, les produits
comme les salaires[24], naturellement les capitaux sont
exprims par des chiffres suprieurs : cest une rectification
que chacun comprend. Il ny en a pas moins une augmentation
relle dans la quantit des capitaux. Quoiquingalement
rparti, cet accroissement na nullement empir la condition
des classes qui doivent demander leur subsistance journalire
au travail manuel. A tre proltaire, il vaut beaucoup mieux
ltre dans une socit riche et dense que dans un milieu pauvre
et dpourvu. Les emplois du travail sont plus rguliers et les
salaires plus levs. Ltat dquilibre dune population
agricole assez nombreuse pour avoir la commodit des arts
essentiels, tout en ayant assez de terre pour occuper tous ses
membres, sans sacrifier les jouissances dues labondance des
productions spontanes du sol, cette heureuse condition nest
dans lhistoire quun point o il est impossible de sarrter : la
grande loi providentielle des gnrations humaines le fait bien

vite dpasser. Cest grce ses normes accumulations de


capitaux que la Grande-Bretagne peut, en 1890, nourrir 34
millions dhabitants tandis quelle en avait au plus 5 millions
au commencement du dix-septime sicle. Laccroissement de
la fortune des classes hautes et moyennes, loin davoir dprim
la condition du peuple, est au contraire la cause directe, la
cause mcanique, allions-nous dire, de son amlioration : car
ces capitaux recherchent le travail, le payent mieux et le
rendent plus productif en sassociant avec lui moyennant un
taux dintrt rduit. Ce sont l des notions lmentaires quil
ne faut jamais perdre de vue quand on parle de capitalisme, de
socit capitalistique.
Avant daborder lexamen des moyens par lesquels ces
capitaux se sont accumuls aux mains des industriels, des
propritaires fonciers, des commerants, des capitalistes
proprement dits ou dtenteurs de valeurs mobilires, nous
voulons appeler encore une fois lattention sur ces deux faits
dcisifs, savoir : que dune part la condition des classes
populaires sest amliore en ce sicle dune manire continue
et que dautre part, partout o rgnent la justice et la libert
conomique, les familles de condition moyenne, celles qui
possdent au moins un embryon de patrimoine, tendent se
multiplier entre le petit nombre des riches et la grande masse
des proltaires, par lascension dune lite parmi ces derniers
bien plus que par labaissement des premiers.
VII. Le dlgu socialiste que le Gouvernement franais a
envoy la confrence de Berlin en 1890, le citoyen Delahaye,
sest inspir dune vieille tactique de Karl Marx et
dHyndmann, en prtendant, dans le factum quil a dpos, que

les populations ouvrires au moyen ge taient plus heureuses


que de nos jours. Cest un procd qui russit toujours auprs
des conservateurs courtes vues et aide faire passer les
thses les plus dangereuses.
La vrit est que, au moyen ge, les artisans de certaines
corporations, dont les produits taient recherchs, et les
paysans qui possdaient des biens communaux fertiles avaient
une prosprit suprieure celle de la majorit des travailleurs
manuels de nos jours ; mais ces groupes privilgis, qui, dans
lensemble de la socit, tenaient la place de la bourgeoisie
moderne, ntaient quune faible minorit, et on ne saurait
juger par leur condition de celle de la masse.
Dans lensemble, la condition matrielle des travailleurs
manuels sest amliore considrablement, comparativement
lancien rgime et tout particulirement depuis soixante et
quinze ans, cest--dire depuis la fin des guerres de la
Rvolution et du premier Empire. Laccroissement de leur
nombre en est la preuve lui seul, nous ne saurions trop le
rpter ; mais cet accroissement mme fait que le progrs, se
rpartissant sur un nombre plus considrable de familles, est
moins saillant que si un groupe limit en avait profit
exclusivement. Les hommes avancs en ge sont des tmoins
irrcusables en pareille matire. Le great old man anglais, M.
Gladstone, dans un discours quil prononait, le 26 octobre
1889, Saltney, pour linauguration dun Mechanics Institute ,
traait un tableau saisissant des amliorations quil avait vu se
raliser dans la condition des masses populaires depuis sa
jeunesse. Toutes les statistiques arrivent la mme
dmonstration. Un savant de grande autorit, M. Leone Levi,

dans un travail intitul : Wages and Earnings of the working


classes, a dmontr quen Angleterre, de 1857 1884, le
revenu moyen des familles de la classe ouvrire a augment de
30 pour 100 et que cet excdent de ressources est loin davoir
t absorb par la hausse des prix, parce que beaucoup dobjets
de consommation ont baiss, malgr une augmentation trs
considrable de toutes les consommations populaires. Quoique,
selon une remarque faite dj par Le Play et que M. Gladstone
a rappele, le travailleur anglais npargne pas comme il le
pourrait et soit, sous ce rapport, infrieur louvrier du
Continent, les pargnes possdes par la classe ouvrire et la
classe moyenne infrieure dans les savings banks, les socits
de construction, les friendly societies et les trades unions
montent prs de 4 milliards de francs[25].
Ce sont l des statistiques srieuses. Elles rduisent leur
juste valeur les calculs fantaisistes de M. Delahaye. Il a
prtendu prouver la ruine progressive de la classe ouvrire en
France, en disant quen 1835 la moyenne du compte de chaque
dposant la caisse dpargne tait de 511 francs, tandis quen
1880 il tait de 333 francs. On a judicieusement fait remarquer
que la moyenne du compte des dposants tait sous linfluence
directe du maximum fix par la loi aux dpts. Or ce maximum
tait en 1835 de 3.000 francs, tandis quon 1880 il tait de
1.000 francs ; son relvement 2.000 francs par la loi de 1881
a amen tout de suite un relvement parallle du solde moyen
d aux dposants ; il a t de 505 francs 38 en 1890. Ce qui est
au contraire trs significatif, cest : 1 le nombre total des
dposants qui indique la catgorie de la nation qui pargne : il
tait, en 1835, de 400.000, en 1884 de 4 millions, en 1890 de

7.266.096, y compris 1.504.688 la caisse postale ; 2 le


rapport du chiffre, total des dpts la population ; en 1835, le
total des dpts partag par tte dhabitant naurait donn que 1
fr. 91 par habitant, tandis quen 1890 il donnait 86 fr. 49[26].
Les affirmations de M. Delahaye pour lAngleterre ne sont
pas plus exactes. M. Leone Levi constate quen ralit, en
trente annes, alors que la somme des revenus des grandes
fortunes sabaissait dun tiers, le revenu total de la classe
moyenne infrieure gagnait 37 pour 100 et celui de la classe
ouvrire augmentait de 59 pour 100. Les impts qui grevaient
les consommations populaires ont t largement diminus,
tandis que ceux chargeant les classes riches et moyennes ont
t augments (chap. xiii, 8). En ralit, aujourdhui, les
ouvriers anglais qui ne fument pas et ne consomment pas de
boissons alcooliques chappent en grande partie limpt.
M. Robert Giffen, de son ct, conclut ainsi un travail sur le
dveloppement contemporain du capital :
Au cours des cinquante dernires annes, il y a eu un progrs
gnral ; mais dans les dernires annes ce progrs a t
moindre au sommet de lchelle sociale que dans les chelons
infrieurs. On a prtendu que depuis cinquante ans la condition
des masses avait subi une dtrioration spciale. Les
statistiques de la mortalit et dautres encore mavaient dj
dispos mlever contre cette allgation et les statistiques sur
laccroissement du capital mautorisent encore protester
contre elle. Il y a eu progrs gnral et leffet ncessaire dun
accroissement continu du capital est un effet de dissmination.
Si la proprit foncire avait t constamment en absorbant de
plus en plus des pargnes nationales par la rente (unearned

increment), ma conclusion serait diffrente ; mais lunearned


increment est videmment peu de chose (cf. chap. iv, 2). Ce
que tous ces chiffres saccordent tablir, cest quil y a eu un
exhaussement rgulier de la condition des masses depuis
plusieurs sicles et que ce progrs se manifeste en grande
partie par des additions constantes la classe suprieure des
artisans. Il y a bien un rsidu social, qui ne samliore pas
beaucoup et par comparaison semble peine samliorer dans
lensemble ; mais ce rsidu certainement diminue en
proportion et probablement diminue quant son chiffre total de
sicle en sicle et de priode en priode[27].
Si lon pouvait faire pour la France des calculs aussi prcis,
on arriverait des rsultats semblables[28] ; car toutes les fois
quon peut suivre lhistoire dune branche du travail, moins
quil ne sagisse dun de ces mtiers que les progrs de la
technique tendent faire disparatre, on constate une
amlioration considrable du salaire effectif et des conditions
de vie de louvrier[29]. Les grosses fortunes sont bien moins
nombreuses[30] chez nous ; car il ny a pas eu de concentrations
de la proprit foncire ou dexploitations de pays lointains
semblables celles qui se sont produites en Angleterre. M. P.
Leroy-Beaulieu est certainement dans le vrai, quand il estime
quil nexiste pas plus de 700 ou 800 personnes ayant 250.000
francs de rente ou davantage, ni plus de 18.000 20.000
revenus compris entre 50.000 et 250.000 fr. Les fortunes
colossales dun Hirsch ou dun Rothschild sont sans doute des
faits forts importants, car certains moments leurs possesseurs
peuvent exercer une action prpondrante sur les marchs ;
mais, comparativement la masse de la richesse nationale, ces

fortunes sont peu de choses. Elles sont comme la pointe dune


pyramide qui slve trs haut et attire tous les regards ; le
centre de gravit ne sen trouve pas moins prs du sol dans les
larges assises qui composent ses chelons infrieurs.
Ce qui prouve bien le grand fait de lamlioration de la
condition des classes populaires, malgr les souffrances des
dclasss qui saccumulent dans les bas-fonds des grandes
cits, cest que, dans tous les pays o le capital est
considrable, les ouvriers nationaux ne veulent plus remplir les
fonctions les plus pnibles du travail. Ils les abandonnent des
immigrants trangers qui manquent de travail ou taient plus
malheureux dans leur patrie. Ce nest plus dans les tats de
lEurope occidentale quon trouverait lever des armes de
volontaires, comme on en formait si facilement au sicle
dernier[31]. Les classes populaires ont un autre idal de vie et
lmigration contemporaine est autant dtermine par le dsir
de slever que par la souffrance actuelle. Linquitude
gnrale, qui sest empare en ce sicle des masses ouvrires
dans tous les pays civiliss, a sans doute des causes morales ;
mais elle sest aussi dvelopp en proportion des progrs
raliss. L o le peuple est cras par la souffrance physique,
il demeure inerte. Voil ce que dmontre lobservation des
faits contemporains comme ltude des faits historiques. Cest
ainsi que le progrs conomique est au dveloppement de la
dmocratie dans le rapport de cause effet.
VIII. Le progrs gnral de la masse, le dveloppement
constant dune classe moyenne infrieure mergeant du sein
des travailleurs manuels qui savent pargner et singnier : tels
sont les traits caractristiques de notre tat social moderne

fond sur la libert du travail et lgalit civile. Ils suffisent


assurment le justifier ; mais il ne faut pas perdre de vue que
ce progrs se rpartit sur une masse si vaste quil sattnue
forcment pour les individus. Aussi, jamais leffort pour
lamlioration du sort des classes populaires ne saurait
sarrter, et lexistence dune catgorie de dclasss et de
victimes laissera toujours la charit une large place dans
lconomie sociale.
Il ne faut pas non plus fermer les yeux sur une
transformation sociale qui est en action depuis le xvie sicle et
qui a eu pour rsultat de dtruire certaines classes moyennes
trs remarquables par leur valeur politique et morale. Le grand
fractionnement des marchs, ltat disolement dans lequel
chaque canton vivait, la prdominance presque absolue de
ltat dconomie naturelle qui caractrisaient les conditions
conomiques du moyen ge proprement dit, du xiii sicle par
exemple, favorisaient le dveloppement des petits propritaires
ruraux ou tenanciers hrditaires ainsi que des artisans urbains.
Ds le xvie sicle, la suite des guerres, mais aussi du progrs
des voies de communication et de lconomie base sur
lchange, les petites exploitations rurales autonomes ont t
compromises[32]. Leur nombre a diminu dans tous les pays,
mais surtout dans lItalie du Sud et en Angleterre. La
concurrence des pays lointains en ce sicle-ci, jointe une
grave altration des ides prsidant la transmission du
patrimoine, ont branl de nos jours cette classe si intressante
l o elle stait maintenue, notamment en France et dans
lItalie du Nord[33]. Nous dirons plus loin comment elle peut
tre soutenue dans cette lutte nouvelle pour la vie (chap. iv,

13).
De mme les progrs de la technique ont, dans beaucoup de
branches de lindustrie, fait disparatre les artisans chefs de
mtier. Aucune institution ne pouvait empcher ces
transformations de se produire parce quelles sont le rsultat de
progrs scientifiques et que dans lensemble elles ralisent
pour lhumanit une conomie de forces.
Heureusement, dans ltat conomique moderne, dautres
forces sont en action qui contrebalancent et au del ces
phnomnes douloureux. Le travail dans lagriculture acquiert
de plus en plus de valeur et les plaintes universelles des grands
propritaires europens contre la chert croissante de la mainduvre indiquent bien les difficults dtre de la grande
proprit. Le jour o les profits agricoles seront de nouveau en
voie de croissance, la petite proprit reprendra son
mouvement en avant. Dans lindustrie manufacturire, la
construction des machines, la naissance de mtiers nouveaux,
qui se dveloppent prcisment par suite de la constitution de
la grande industrie pour lui servir dappareil distributeur, les
progrs de la spcialisation dans certaines branches du travail,
la multiplication des fonctions dingnieur et de contrematre
font que, toutes compensations faites, le nombre des
travailleurs ayant un mtier class, des skilled labourers,
comme on les appelle en Angleterre, est plus considrable
quautrefois et tend saccrotre[34]. Enfin, la constitution des
grandes entreprises en actions et la multiplication des valeurs
mobilires ont cr des classes moyennes, qui nexistaient pas
autrefois, et celles-l se dveloppent rapidement.
En dfinitive, dans lancien rgime, sous laction de causes

trs complexes, des classes moyennes de haute valeur, qui ont


t le prototype de la bourgeoisie contemporaine, staient
constitues dans les communes urbaines et dans quelques
campagnes de lEurope Occidentale, comme des ilots au milieu
de lorganisation seigneuriale. Au contraire, le rgime
conomique moderne tend par toutes ses forces multiplier les
classes moyennes avec des degrs indfinis et il en a fait dans
les pays civiliss le noyau de la socit. Si lon veut avoir une
ide de la constitution dune socit, o lactivit conomique,
la libert du travail et lgalit civile nexisteraient pas, il faut
visiter la Russie ou le Mexique. Ces deux pays sont peine
entrs depuis trente ans dans le grand courant de la civilisation
moderne : ils commencent seulement jouir de bienfaits que
nous ne gotons plus assez, parce que nous les possdons en
pleine scurit depuis longtemps. Lancien rgime y est encore
vivant dans ses consquences ; or, cest l que se produisent les
plus grands extrmes de richesse et de pauvret. Les classes
moyennes, qui les rapprocheraient et les attnueraient, existent
peine. Elles sont trop peu nombreuses pour exciter
lmulation des classes infrieures et lapathie des proltaires
provient surtout de labsence de toute esprance pour une
amlioration de leur sort. Quand on a vu ces pays, on en revient
plus sympathique cette socit bourgeoise que des esprits
lgers sacrifient volontiers aux dclamations socialistes, mais
qui, malgr ses dfauts, constitue un rel progrs sur les
anciennes organisations sociales.
IX. Les familles, qui sont en voie dacqurir ou qui
possdent hrditairement un petit patrimoine, sont le vritable
centre de gravit de la socit. De leur multiplicit et de leur

stabilit dpend en ralit la sret de lordre social. Elles se


recrutent incessamment par lascension la proprit de ceux
des proltaires qui ont su pargner. La plus ou moins grande
facilit de gravir cet chelon est le meilleur encouragement
une vie laborieuse et conome, et, sans calomnier la nature
humaine, on peut affirmer que le journalier agricole qui a
acquis un lopin de terre, que louvrier qui a achet une
obligation, modifie invitablement ses opinions conomiques.
Par contre, les paysans, qui sont obligs de vendre leur bien
hrditaire et viennent grossir le proltariat des villes, les
boutiquiers qui, aprs avoir fait faillite, sont rduits tre
commis, deviennent trop souvent des socialistes haineux.
Dans nos socits occidentales (et dans cette expression nous
comprenons les tats-Unis, le Canada, lAustralie, qui sont
comme des extensions de lEurope), les familles possdant un
petit patrimoine, de la terre ou des valeurs mobilires, selon les
pays, sont fort nombreuses. Des crivains socialistes ont
contest dans ces derniers temps ce fait capital. Lun deux
prtend que les 850.000 dcs, qui ont lieu en France anne
moyenne, ne donnent ouverture en moyenne qu 200.000
successions, ce qui prouverait que les possdants sont, par
rapport aux non-possdants, seulement dans la proportion dun
cinquime[35]. Daprs lui, cette proportion irait toujours
sabaissant et il ny avait en France que 6.899.000 possdants
la date de 1887. Tout est faux dans ces allgations. Il y a bien
plus de 200.000 successions ouvertes par an. LAdministration
de lenregistrement constate anne moyenne environ 481.000
dclarations de succession ; comme pour les immeubles il faut
faire des dclarations dans chaque canton de la situation des

biens, il y a des doubles emplois : mais les successions


entranant des dclarations multiples sont bien moins
nombreuses que celles nentranant quune dclaration. On ne
saurait abaisser ce chiffre au del de 400.000 successions
annuelles ; car un certain nombre de successions, dans
lesquelles il ny a que des titres au porteur, chappent en fait au
fisc. Mais o le sophisme est manifeste pour toute personne qui
rflchit, cest dans le rapprochement du nombre des
successions du chiffre total des dcds. Les enfants y figurent
pour une proportion considrable : or, ils ne laissent de
succession que bien rarement, parce quils navaient pas euxmmes hrit de leurs parents. Pour laisser une succession, il
faut ou avoir hrit ou avoir acquis un patrimoine par soimme. Sur les 860.000 dcs constats en 1886, ceux des
personnes ne dpassant pas vingt-cinq ans taient au nombre de
325.000. Il reste donc 540.000 dcs ayant pu donner lieu une
ouverture de succession et 400.000, peut-tre 450.000, y ont
donn lieu effectivement. La proportion des possdants aux
non-possdants est donc de plus des deux tiers, peut-tre des
trois quarts. La vrit est juste le contraire de ce quon a
audacieusement affirm[36].
Toutes les recherches que lon peut faire sur les diffrentes
manifestations de la richesse aboutissent des rsultats
identiques. Il y avait en France, daprs le recensement de
1886, 9.038.020 mnages proprement dits, auxquels il faut
ajouter 1.525.062 mnages dindividus isols, cest--dire des
clibataires ayant survcu leurs parents, et aussi beaucoup de
jeunes gens, vivant spars de leur famille par suite des
ncessits de leur travail. Plus du tiers de ces mnages ont une

attache la terre et les deux tiers sont propritaires de leur


habitation.
Les 14.212.650 cotes foncires existant en 1889
correspondent 8.422.284 propritaires, si lon accepte le
calcul de lAdministration, qui compte 59,4 propritaires par
100 cotes, ou 7.816.930 propritaires, si, avec M. de Foville,
on rduit ce rapport 55 p. 100 cotes. Dans ce chiffre les
proprits donnant un revenu suffisant pour dispenser leurs
possesseurs dun travail personnel sont relativement peu
nombreuses. En 1881, M. Leroy-Beaulieu, dans son Essai sur
la rpartition des richesses, estimait seulement 50 ou 60.000
le nombre des propritaires urbains ou ruraux retirant de 6
7.000 francs de rente de leurs proprits. Le nombre nen a
certainement pas augment. Plus de 6 millions 1/2 de ces cotes
(dduction faite de la proprit btie) ne portent pas sur plus de
10 hectares[37], ce qui reprsente au moins 4 millions de petits
propritaires ruraux[38].
Le recensement de 1886 compte seulement 2.331.481
agriculteurs, chefs dexploitation vivant exclusivement de leurs
terres ; mais sur les 1.311.089 fermiers et mtayers la majeure
partie possde aussi quelques terres et dans les villages
beaucoup douvriers agricoles sont propritaires de leur
maison.
Le recensement des habitations, auquel lAdministration des
contributions directes a procd en 1888 pour valuer la
proprit btie, a mis ce fait en pleine vidence. Sur 8.302.272
maisons dhabitation (dduction faite de 612.251 non
occupes), 5.460.355 sont habites par leur propritaire, ce qui
fait plus de 65 p. 100, les deux tiers, pour la France entire.

Cette proportion Paris nest que de 29,7 p. 100 ; elle


augmente peu peu au fur et mesure quil sagit de villes
moins importantes : elle est de 46,4 p. 100 dans les communes
de 10.000 20.000 mes, de 51,1 p. 100 dans celles de 5.000
10.000 mes, de 57,7 p. 100 dans celles de 2.000 5.000 mes,
puis de 73 p. 100 dans les villes au-dessous de 2.000 mes et
dans les communes rurales. Il y a des diffrences sensibles
entre les provinces de la France sous ce rapport. Dans une
rgion qui comprend la Normandie, la Bretagne, lIle-deFrance. LOrlanais, lAnjou, le Poitou, la Champagne, ainsi
que dans les Bouches-du-Rhne et les Landes, les maisons
habites par leurs propritaires dans les communes rurales (audessous de 2.000 mes) reprsentent peu prs le tiers du total
des habitations, mais dans lEst et dans presque tout le Midi
elles en reprsentent du 80 au 90 p. 100. Dans 2.270
communes, on na pas pu dcouvrir une seule proprit
imposable qui ft loue[39] !
En Belgique, la diffusion de la proprit foncire est encore
plus grande. En 1864, sur 100 cotes foncires, 88
correspondaient un revenu de 1 265 francs, 11 a un revenu
de 265 2.640 fr., et une seulement un revenu suprieur
2.640 fr. Les revenus de la l re catgorie reprsentaient 29,66 p.
100 de lensemble des revenus fonciers, ceux de la 2e, 50,29 p.
100 et ceux de la troisime 20,05 p. 100. Quant au nombre
absolu des propritaires du sol et des maisons, il tait, en 1848,
de 758.512, daprs un relev dalors, le seul qui ait t fait. En
admettant le mme rapport qu cette poque entre le nombre
des cotes foncires et celui des propritaires (9/7), il y aurait eu
850.000 propritaires en Belgique en 1864, et 908.000 en 1886.

Leur nombre saccrot de 4.000 en moyenne par an. Toutefois il


y a eu un ralentissement depuis 1880, sous linfluence de la
crise industrielle et agricole[40].
Quant la proprit mobilire, elle chappe toute espce
de statistique dans son ensemble : on peut seulement poser
quelques points de repre.
En France, sur une population, classe par nature de
condition sociale, de 36.970.681 mes, en 1886, on a relev
15.847.725 personnes exerant une profession et faisant vivre
19 millions 172.748 parents et enfants, [41] plus 1.950.268
domestiques attachs la personne. Sur ces 15.847.725
individus formant la population active, 8.109.103 sont des
patrons, des paysans cultivateurs, des chefs demploi, des
titulaires de profession : les ouvriers, journaliers et commis
sont au nombre de 7.739.622. Les premiers possdent
videmment un certain capital indpendamment du mobilier
proprement dit destin lusage domestique.
Le nombre des inscriptions de rentes tait, en 1886, de
3.861.280 pour 743 millions de rente 3 pour 100 et 4 1/2 ; au 31
dcembre 1889, il tait de 4.708.348 pour 856 millions de
rente. Cela ne veut pas dire quil y ait un pareil nombre de
rentiers, car la mme personne possde souvent plusieurs
inscriptions. M. Leroy-Beaulieu valuait environ un million
le nombre des possesseurs de rente en 1881. Il est videmment
plus considrable aujourdhui ; car, au fur et mesure que les
grands emprunts se classent, la rente se dissmine davantage.
Tandis que, de 1869 1881, le chiffre total des rentes doublait,
le nombre des inscriptions quadruplait. La multiplication des
souscriptions irrductibles, qui se produisent dans les emprunts

nationaux, tmoigne aussi de la dissmination de la rente de


plus en plus large.
Le nombre des actions des six grandes compagnies de
chemins de fer tait, au 31 dcembre 1889, de 3.059.000, dont
1.456.670 nominatives. La moyenne du nombre dactions
dtenues par chaque titulaire est de 12 lOuest, de 14 au Midi,
de 16 lOrlans, de 18 au Nord, de 15 lEst et au Lyon, ce
qui reprsente une valeur de 10 32.000 francs. Pour
30.155.146 obligations existant la mme date, il y avait
20.887.614 titres rpartis entre 659.914 certificats nominatifs,
dont la moyenne est de 32 titres, soit un capital de 14.000
francs. Les tudes que lon a pu faire diverses poques sur les
certificats nominatifs des titres des grandes compagnies
prouvent que la moyenne des titres par certificat a toujours t
en diminuant[42]. Au lieu dune moyenne, le Crdit foncier
publie la statistique chelonne de la rpartition de ses actions,
et rien nest plus significatif. En 1888, ses 341.000 actions se
partageaient entre 22.249 titulaires, parmi lesquels 4.012
actionnaires possdaient une action, et 11.083 possdaient de 2
10 actions. Mais cest surtout sous la forme de titres au
porteur que les obligations des chemins de fer et du Crdit
foncier sont caches une une dans les doubles fonds des
armoires. Ce ne sont pas ces titres-l que lon est expos
trouver par gros paquets dans le portefeuille de quelque socit
de crdit (chap. x, 9).
Si les obligations des grandes compagnies sont devenues le
placement favori de la petite pargne, cest en grande partie
grce la vente bureau ouvert que les compagnies ont
inaugure et qui, en supprimant les frais de publicit striles,

est en mme temps la plus avantageuse pour elles. Elles


placent ainsi en moyenne 1.500 obligations par jour. Dans la
seule anne 1890, les six grandes compagnies ont plac
463.484 obligations, qui leur ont produit 198 millions. Depuis
les conventions de 1883, elles ont mis dans ces conditions
prs de 3.600.000 obligations, soit plus de 1.400 millions de
francs[43].
Lorsquen janvier 1888 les titres au porteur des obligations
de la Ville de Paris de 1871 ont t renouvels, on sest assur
que plus de la moiti des intresss possdaient seulement soit
une seule obligation entire, soit de 1 6 quarts
dobligation[44].
Enfin les livrets de caisses dpargne sont actuellement au
nombre de sept millions, nous lavons vu ( 7) et la moyenne
de chacun dpasse 500 francs. [fin page32-33]
En rsum, on peut affirmer, avec M. de Foville, quen
France la majeure partie de la fortune mobilire appartient de
fort petites gens.
Sans doute, il y a dans ces chiffres beaucoup de doubles et de
triples emplois, la mme personne possdant une inscription de
rente, des obligations et un livret de caisse dpargne.
Beaucoup de petits propritaires ruraux ont aujourdhui
quelques obligations. Mais, on ne saurait le mconnatre, le
mouvement conomique gnral, et particulirement les
caisses dpargne, la reprsentation des parts de proprit ou de
crance dans les grandes entreprises par des actions et des
obligations dun chiffre peu lev, ont facilit beaucoup la
formation des pargnes et la constitution de ce que nous

pourrions appeler des embryons de patrimoines[45].


X. Des tudes statistiques faites par M. Soetbeer sur le
mouvement de la richesse publique en Prusse et en Saxe, de
1876 1890, nous montrent des phnomnes analogues avec
certaines nuances rsultant de la situation conomique de ces
pays. En Prusse, dans cette priode, le montant total des
revenus a pass de 7.857.100.000 marcs 9.366.100.000 marcs.
Laccroissement sest fait surtout sentir pour les revenus
suprieurs 2.000 marcs. Ceux de 2.000 marcs 6.000 ont
augment de 28 pour 100 comme nombre et de 30 p. 100
comme chiffre total ; ceux de 6.001 20.000 marcs de 57 pour
100 comme nombre et de 66 p. 100 comme valeur ; ceux de
20.000 marcs 100.000 marcs de 66 p. 100 comme montant et
valeur ; ceux au del de 100.000 marcs ont doubl comme
nombre et aussi comme valeur, peu sen faut [46]. Quant la
classe ayant un revenu entre 420 et 1.650 marcs qui a pass de
16.840.444 personnes 18.562.145 dans cette priode, son
revenu total et son revenu moyen ont aussi augment, quoique
dans des proportions infrieures[47]. Mais pour la classe ayant
un revenu infrieur 420 marcs, qui a pass de 6.359.856
personnes 8.383.359, il y a diminution du revenu moyen par
tte. Cela sexplique par lnorme accroissement des
populations de lAllemagne et aussi par le fait du rgime
conomique inaugur en 1879, qui a gravement grev les
consommations populaires (5). Lessor pris pendant cette
priode par lindustrie manufacturire, par le commerce
dexportation, le dveloppement de la Bourse de Berlin
expliquent trs bien comment les classes moyennes ont surtout
prospr.

Quoique dans ces dernires annes, le bien-tre ait progress


plus rapidement en Prusse que dans le Royaume-Uni, les
classes aises et riches sont toujours beaucoup plus riches en
Angleterre quen Prusse. En 1889, le total des revenus montant
plus de 3.000 marcs slevait en Angleterre 12.903 millions
de marcs ; en Prusse, les revenus de plus de 2.000 marcs ne
slevaient ensemble qu 3.169 millions de marcs. Ce
rapprochement explique pourquoi lon ne voit pas se produire
encore en Allemagne le phnomne, si frappant en Angleterre,
de larrt presque complet de laccroissement des grandes
fortunes concidant avec un accroissement trs rapide des petits
et des moyens patrimoines ( 7). Il semble que, pour que le
fleuve de la richesse ralentisse son cours et se rpande en
largeur, il faut quil ait atteint un certain tiage. A
laccumulation succde alors une priode de diffusion. Cette
dernire nest pas encore arrive pour les pays du Nord de
lAllemagne, dont lessor conomique ne remonte en ralit
pas plus haut qu 1871.
Quant la proprit foncire, nous navons pas de donnes
postrieures pour la Prusse une enqute faite en 1878. Il en
ressort quil y avait dans le royaume 1 million 559.712
proprits rurales, savoir : 32.488 appartenant la grande
proprit, cest--dire ayant un revenu net imposable suprieur
1.500 marcs et occupant les 37,9 p. 100 du territoire, 182.410
appartenant la moyenne proprit (revenu net de 300 l.500
marcs) et occupant le 29,7 p. 100 du territoire, 266.187 petites
proprits, dun revenu infrieur 300 marcs, constituant une
exploitation selbstaendige, occupant le 18,9 p. 100 du
territoire, enfin 1.078.627 proprits parcellaires occupant le

13,5 p. 100 du territoire. Dans les provinces dont ltat


conomique est analogue au ntre, comme le SchleswigHolstein, le Hanovre, la Westphalie, la petite et la moyenne
proprit runies occupent les deux tiers du territoire. Dans la
province Rhnane et la Hesse-Nassau, la proprit parcellaire
en occupe le tiers. Quant la grande proprit, elle est surtout
importante dans la Pomranie, la Silsie, la Prusse occidentale,
la Posnanie. Elle couvre plus de la moiti de ces provinces ;
mais il faut tenir compte du peu de fertilit du sol autant que de
ltat conomique plus arrir des populations et de la
persistance plus prolonge du rgime seigneurial dans cette
partie de lAllemagne.
A la mme date, il y avait 3.178.530 maisons dhabitation,
proprits prives, dans le royaume[48].
XI. Il y a aux tats-Unis une grande diffusion de la
richesse. La classe des farmers propritaires cultivateurs est
toujours la base de la constitution sociale du pays, quoique la
grande proprit se soit dveloppe depuis vingt ans en raison
des conditions dans lesquelles se fait la colonisation du FarWest[49].
Il en est de mme de la proprit mobilire. La North
American Review de novembre 1888 donne des exemples de la
diffusion des titres de certaines entreprises :
Dans les chemins de fer New-York-Central, Union-Pacific,
Western-Union, Northern-Pacific et autres compagnies du
mme caractre, cest--dire anciennement fondes et dun
capital de mme importance, le nombre des actionnaires varie
pour chacune de 6.000 8.000. Une trust company a 23.000

actionnaires inscrits sur ses livres et dautres en ont davantage


encore. La plupart dentre eux nont quun petit nombre
dactions, cinq dix au plus. Ce sont des femmes et des
hommes de profession qui placent peu peu leurs conomies.
Leurs voisins moins conomes les rangent dans la classe des
monopolistes et des rentiers gorgs de titres !
Autant quon en peut juger par les rsultats du Census de
1890, a dit avec raison Mgr Keane, la condition relle des
choses va en samliorant dans ce pays. La proportion des
personnes possdant des proprits soit dans le sol, soit
dans.les banques dpargnes et les building associations, dans
le commerce et les entreprises industrielles ou dans les polices
dassurance, semble saccrotre dune manire constante. Nous
sommes loin de vivre dans lle dUtopie. Il y a beaucoup de
choses amliorer ou auxquelles il faut porter remde ; mais
les faits montrent quil y a lieu non pas de dsesprer de
lavenir, mais de se mettre luvre avec une confiance
lgitime[50].
Cependant, quand on tudie la constitution conomique
actuelle des tats-Unis, on est surtout frapp par la formation
dun grand nombre de fortunes normes dans un espace
relativement restreint. Quelques chiffres expliqueront ces cris
contre la ploutocratie, qui retentissent si frquemment dans les
meetings populaires et dans la chaire de lautre ct de
lAtlantique.
Un journal de Philadelphie a, en 1891, essay de donner une
esquisse de la formation des grandes fortunes de 1852 1891.
A la premire de ces dates, un ouvrage, the Wealthy men of
Massachussetts, prsentait comme un fait tonnant que dans

cet tat 1.920 personnes possdassent ensemble un total de


284.689.000 dollars. 18 possdaient au del dun million de
dollars ; parmi eux un ngociant de Boston, appel Ebenezer
Francis, avait 3.590.000 dollars, gagns dans le commerce et le
prt intrt, et M. Abbott Laurence, dune ancienne famille,
avait une fortune de 2.600.000 dollars. Aprs cette premire
couche dultra-millionnaires, dix personnes possdaient juste
un million de dollars chacune. Le reste des richards dalors
avait beaucoup moins : la moyenne de leur fortune ntait pas
de 150.000 dollars. On faisait en ces temps primitifs
commencer la richesse 150.000 dollars dans Boston et
50.000 dans le reste de ltat !
Ces chiffres paraissent insignifiants aujourdhui. M. Thomas
G. Shearman, de New-York, calculait rcemment quil y a dans
tous les tats-Unis 70 personnes possdant ensemble au del de
2.700.000.000 de dollars, avec une fortune moyenne de
37.500.000 dollars chacune. Dans la seule ville de Pittsburg, on
citait, la fin de 1890, 77 personnes ayant elles seules autant
que les 1.920 richards du Massachussetts en 1852. 13
possdaient chacune plus de 3 millions de dollars et ensemble
plus de 127 millions.
Une diffrence trs importante est que les grosses fortunes
dil y a quarante ans taient presque toutes gagnes dans le
commerce ou dans les professions librales. Un nombre
notable dagriculteurs figurait aussi sur la liste de 1852. Les
grosses fortunes daujourdhui ont leur premire origine dans
les spculations de toute sorte auxquelles donna lieu la guerre
de la Scession (chap. x. 5). Elles se sont ensuite, sur cette
premire base, accrues et dveloppes dans les chemins de fer

et les grandes combinaisons manufacturires[51]. Cest l le


rsultat de la politique conomique suivie depuis 1864 ( 5) et
des monopoles de toute sorte auxquels elle a permis de se
constituer (chap. viii, 7).
Ce qui est de nature attnuer leffet que peuvent produire
premire vue les chiffres des grandes fortunes aux tats-Unis,
cest que nulle part elles ne se dmembrent plus vite et nont
moins le caractre hrditaire qui en fait un objet de jalousie
pour la dmocratie. Ds 1852, sur les 1.920 riches du
Massachussetts, 775 avaient commenc par tre compltement
pauvres. Parmi les 70 cent-millionnaires daujourdhui, la
proportion est encore plus forte[52].
XII. Le progrs conomique se mesure la fois par
laugmentation des consommations populaires normales,
autrement dit par llvation du standard of living, et par
laccroissement des capitaux rsultant de lpargne. Le second
de ces lments amenant ncessairement au bout dun certain
temps le dveloppement du premier, cest lui surtout que
sattachent les statisticiens. Lon prsente assez souvent
comme une mesure de lpargne nationale le total des
missions de valeurs mobilires faites durant lanne dans un
pays, dduction faite des amortissements, remboursements,
conversions. Ce chiffre a son importance et les variations, qui
se produisent dune anne lautre dans les missions, sont un
indice pour apprcier la prosprit plus ou moins grande des
affaires, le point o elles en sont sur la courbe qui exprime
leurs variations priodiques. Mais cela ne donne pas du tout
lide de lpargne et de la capitalisation effectives dun
pays[53].

En effet, cette statistique laisse en dehors les constitutions et


incorporations de capitaux que propritaires, fermiers,
industriels font eux-mmes. Le meilleur placement que puisse
faire un agriculteur, cest daugmenter son capital
dexploitation. Il en est de mme du manufacturier. Les
meilleures affaires sont celles qui se dveloppent sur leurs
profits. Les petits propritaires franais enfouissent ainsi dans
le sol chaque anne une capitalisation considrable. Dans les
pays nouveaux, non seulement toute lpargne est employe
dfricher, mais encore les propritaires escomptent lavenir en
faisant largement appel au crdit. Cest la contrepartie de
laugmentation de la dette hypothcaire que lon y constate
(chap. iv, 8). La mme chose peut tre dite des constructions
nouvelles destines lhabitation ou un usage industriel :
elles sont fort nombreuses dans tous les pays ; ce sont en
grande partie des maisons modestes appartenant la couche
infrieure des classes moyennes. Cest ainsi quaux tats-Unis
une enqute faite par le dpartement du travail en 1889, sur la
condition des femmes ouvrires dans les 17 principales villes
de lUnion, a dmontr que dans toutes les villes de second
ordre et aussi Philadelphie, malgr ses 900.000 habitants,
chaque famille ouvrire habitait une maison distincte. Sur
13.555 familles touches par cette enqute, 2.470 taient
propritaires de leur habitation. Cest l lheureux rsultat des
loan and building societies[54].
Ces socits mettent leurs membres mme de devenir
propritaires de leur habitation, en leur prtant des sommes
remboursables par annuits ds quils ont eux-mmes constitu
un premier fonds par des versements mensuels, gnralement

dun dollar. Originaire de Philadelphie, cette forme de la


coopration sest rpandue la fois dans le Far-West et dans
les tats voisins. Les loan and building societies se sont
multiplies beaucoup dans ces dernires annes dans le
Massachussetts, le Connecticut, le Maryland, le New-Jersey,
ltat de New-York. Elles se sont acclimates aussi en
Californie et en Louisiane. Dans le New-Jersey, en 1882, il y
avait 128 associations comprenant 20.000 membres : en 1890,
elles sont au nombre de 2.254, avec 71.726 membres. En
Pennsylvanie, il y avait la mme date 1200 associations de ce
genre ayant environ un actif de 94 millions de dollars, 41
millions de dollars de versements annuels et 18 millions de
dollars de bnfices. On estimait leur nombre total en 1890
dans lUnion 6.000, avec 1.410.000 membres, et un capital
accumul de 455.554.000 dollars. Ces associations sont de plus
en plus une des institutions fondamentales de la dmocratie
amricaine. Avant mme dacqurir une proprit, les
souscripteurs dune loan and building society deviennent des
gens sobres et conomes. Les socits de temprance et les
associations catholiques poussent beaucoup leur fondation.
L e s Chevaliers du travail, depuis quils ne peuvent plus
prtendre transformer lordre social, tournent de ce ct leur
activit.
Mais les assurances sur la vie sont, dans les pays anglosaxons, la forme favorite que prend lpargne populaire.
A loccasion du 38 e rapport du surintendant des assurances
de ltat de New-York, o se trouvent presque toutes les
grandes compagnies, le Moniteur des Assurances du 15 fvrier
1890 fait ressortir limportance prise par les compagnies qui se

sont adonnes spcialement lassurance ouvrire. Elles sont


au nombre de quatre dans ltat de New-York. Elles avaient en
cours au 31 dcembre 1888 2.748.801 polices assurant un
capital de trois cent millions de dollars, soit en moyenne 108
dollars. Ce mode dassurance, par lappel fait aux meilleurs
sentiments de famille, amne lpargne des groupes sociaux,
qui sans cela y seraient rests rfractaires. A 25 ans, un ouvrier
peut assurer aux siens 200 dollars en cas de dcs avec une
prime hebdomadaire de dix cents. Les compagnies qui font ce
genre dassurances encaissent des primes si minimes que, sans
elles, ces petites sommes seraient dissipes en futilits. Outre
les compagnies faisant lassurance ouvrire, le rapport contient
le nom et les tats de 170 socits enregistres sous le nom de
cooperative associations, ayant pour objet la fois de donner
des secours en cas de maladie et de constituer un fonds spcial
au profit des veuves et des orphelins des socitaires. Un des
traits les plus honorables du caractre amricain, cest que la
rente viagre, qui rpond une pense goste, y est presque
inconnue : tous ces capitaux sont payables aprs dcs, cest-dire tmoignent du dvouement et de lesprit de famille. Ces
170 socits, en 1888, avaient en cours 1.188.508 polices
couvrant prs de 3 milliards de dollars de capitaux. Il y a, diton, plus de 500 socits de ce genre dans lUnion amricaine.
Cette merveilleuse diffusion de lassurance ne sest pas faite
toute seule : elle est le rsultat de laction nergique des
grandes associations nationales ou professionnelles et des
glises, qui usent de tous leurs moyens dinfluence pour
engager leurs membres assurer lavenir de leurs familles.
Nous estimons un lment trs important du catholicisme

pratique, disent dans leur lettre pastorale les Pres du 3e


concile national de Baltimore, les diverses socits catholiques
fondes sur la mutualit et les associations ouvrires qui y sont
lies. Leur but doit tre et est effectivement dencourager la
sobrit, lpargne, lactivit conomique.
En Angleterre, les friendly societies, les affiliated orders
(Odd-Fellows, Foresters, Druids, etc.), les Trades Unions, qui
reposent sur le principe de la mutualit et aussi des socits
anonymes, comme la Prudential, ont donn un dveloppement
considrable aux assurances ouvrires de capitaux payables
aprs dcs ou en cas daccident. La Prudential notamment a
cr dans ce but une branche spciale, industrial insurance,
dans laquelle les primes sont encaisses hebdomadairement et
les frais de perception pays par lassur. En 1888 elle avait
ce titre 8.518.619 contrats en cours. 500.000 nouveaux contrats
avaient t souscrits dans la seule anne 1888. Son succs a
dtermin dautres socits, comme the Guardian, the Marine
and generat et the Gresham, entrer dans cette voie[55].
En France, tout est encore faire. Mais le dveloppement
que peut prendre cette forme de lpargne dans les socits
modernes sous la seule action de linitiative prive et de
lassociation, devait tre mis en lumire[56].
XIII. Parmi les classes qui constituent de nouveaux
capitaux et sacheminent ainsi vers la richesse dun pas plus ou
moins rapide, les plus nombreuses sont peut-tre celles qui
rendent des services non industriels, depuis les gens de loi et
les mdecins jusquaux domestiques.
Les agriculteurs, les artisans, les commerants, les vrais

producteurs en un mot supportent toutes les chances des


entreprises, et, si quelques-uns font des fortunes, beaucoup ne
russissent pas et dissipent en salaires les capitaux quils
avaient au dbut de leurs entreprises (chap. ii 5).
Au contraire, les mdecins et les hommes de loi qui ils ont
recours, les littrateurs et les artistes quils subventionnent
sont gnralement indiffrents aux saisons plus ou moins
favorables, aux prix plus ou moins levs des marchandises. Ils
nen ressentent le contrecoup que de loin et ne voient leurs
profits diminuer que quand la dpression des affaires est trs
accentue. Ceux dentre eux qui ont un talent suffisant ont
toutes les poques fait de grosses fortunes. Lantiquit nous a
laiss le souvenir des richesses accumules par des mdecins,
des rhteurs, des acteurs clbres. Au moyen ge, quand la
jurisprudence et la mdecine ne furent plus exclusivement
exerces par des clercs, les hommes de loi gagnrent beaucoup
et ils sont devenus en Italie, en Angleterre, en France, la souche
de familles qui ont pris rang dans la noblesse et ont acquis la
terre. Il est aujourdhui bien peu de familles nobles en Europe
lorigine desquelles on ne trouve un homme de loi ou qui ne se
soit releve par lalliance avec la fille de lun deux. Sur de
moindres proportions, on peut observer la mme chose pour les
mdecins et les chirurgiens.
La fortune des hommes de loi se dveloppait difficilement l
o la terre tait inalinable ; mais ds quelle fut entre dans le
commerce, ils lachetrent et pntrrent dans les cadres de
laristocratie foncire. Leur essor a t surtout favoris par
laccroissement du numraire et par la reconnaissance de la
lgitimit des contrats de crdit : constitutions de rente,

commandites, prts intrt. Lavnement des valeurs


mobilires a facilit encore la conservation et laccroissement
de leurs accumulations.
Souvent cette classe a abus de ses relations avec la
souverainet et avec le pouvoir judiciaire pour exagrer ses
profits et se livrer des extorsions dguises sous le nom de
frais de justice. Dans toute lEurope, pendant le moyen ge, les
hommes de loi paraissent avoir largement profit de leur
position, soit comme juges, soit comme conseils. En France,
partir du xvie sicle, le mal fut encore augment par la vnalit
des offices. Le nombre des officiers de justice fut multipli au
del de toute proportion avec les besoins du public, et la
ncessit de rcuprer lintrt de la somme consacre
lacquisition de leur charge les poussa augmenter les frais,
les pices, dont ils chargeaient les plaideurs[57]. Ils devinrent
alors vraiment une classe parasite.
Ces abus ont peu prs disparu, si ce nest Paris autour de
la justice consulaire et quand il sagit de grandes affaires
financires. Les frais de justice exorbitants, dont nous nous
plaignons aujourdhui, sont presque exclusivement le fait du
fisc, qui a su transformer les avous, les notaires, les huissiers,
les greffiers en agents de perception et rejeter sur eux lodieux
dune spoliation des petits patrimoines quil devrait seul
porter.
Au degr infrieur de lchelle sociale, les domestiques
pargnent beaucoup plus que les ouvriers proprement dits et les
artisans pour les mmes raisons et aussi parce que la
domesticit correspond gnralement aux annes de la jeunesse
et du clibat. Parfois, les pargnes quils ont ralises durant

cette priode disparaissent quand surviennent les charges de


famille ou quils exercent pour leur compte un commerce de
dtail ou une petite industrie ; mais ces pargnes sont souvent
aussi le point de dpart dun petit patrimoine.
Jadis, les domestiques navaient dautres ressources pour
leurs conomies que le bas de laine ou lacquisition de
quelques animaux domestiques que les coutumes rurales les
autorisaient garder chez leur matre ou quils confiaient des
voisins titre de cheptel[58]. Cest une des catgories de
personnes que la reconnaissance du prt intrt et surtout les
caisses dpargne et les valeurs mobilires ont le plus pousses
lconomie.
Il sest form, dans ces dernires annes, en France des
associations pour lachat en commun de valeurs lots. La plus
connue est la Fourmi, qui en est sa onzime srie et gre prs
de 30.000 comptes. A ct delle, il en est des multitudes plus
modestes, mais dont les noms baroques, la Tirelire , le Bas-delaine, la Boule-de-neige, la Pelote, la Mascotte, la Glaneuse, la
Pondeuse, le Semeur, indiquent lhorizon dans lequel vivent
leurs fondateurs. Les valeurs lots, quoiqutant sur les grands
nombres un placement moins avantageux que les autres titres,
ont le mrite de surexciter lesprit dpargne dans les couches
infrieures des populations en y associant lesprance dune
chance. Un premier effort est souvent fait pour acqurir une
valeur lot qui ne le serait point pour aller la caisse
dpargne ; or, le premier pas en matire dpargne est le plus
difficile comme le plus mritoire.
1. La Rforme sociale en France dduite de lobservation compare des
peuples europens (7 e dit., Mame, 1887), livre VI, chapitre XLVIII.

2. De rebus publicis et principis institutione, lib. III, c, ix.


3. V. les littrateurs cits par M. de Laveleye, qui sapproprie leurs ides
dans les Principes dconomie politique (Hachette, 1882), p. 265. Cpr.
louvrage du mme auteur Luxury (London, 1890, Sivan and
Sonnenschein).
4. Il est toutefois deux cas dans lesquels la consommation des produits de
luxe diminue les moyens dexistence des classes infrieures : 1 quand les
riches dpensent tous leurs revenus sans constituer de nouveaux capitaux
par lpargne ; car il ne suffit pas que des produits soient demands sur le
march pour que des manufactures slvent et que les ouvriers travaillent ;
il faut que les entrepreneurs trouvent des capitaux abondants et bon
march, sinon lindustrie ne se dveloppe pas. Cest le cas des nations
pauvres o le luxe des riches contraste avec la misre et linertie gnrales ;
2 lorsque les produits de luxe consomms viennent de ltranger ou que
les propritaires dpensent au loin les produits du sol, le pays est peu peu
puis. Le got des Romains pour les pices, la soie et les pierres prcieuses
de lInde, contribua beaucoup ruiner lEmpire. Au sicle dernier et au
commencement de celui-ci les nobles russes et polonais, qui possdaient
presque tout le territoire, offraient des dbouchs aux manufactures de la
France et de lAngleterre ; mais ctait aux dpens des habitants de leurs
terres, dont ils retiraient des fermages et quils laissaient privs demplois
industriels. La fameuse maxime des conomistes : les produits schangent
contre des produits ; ou encore : un peuple ne peut pas acheter plus quil ne
vend, nest pas dune application universelle ; il est des conditions sociales
dans lesquelles une partie des produits achets ltranger est solde avec
des pargnes et des capitaux. Un peuple, comme un individu, peut manger
son capital. Dans ces cas-l, la protection douanire est un moyen de faire
natre les industries de luxe dans le pays et de permettre au moins aux
ouvriers et entrepreneurs nationaux de vivre de ce quil plat aux riches de
gaspiller. Henri IV lavait admirablement compris. Sully raconte en termes
charmants comment ce grand prince rompit avec la vieille pratique des lois
somptuaires, qui navaient jamais servi rien, pour lever dans le pays les
premires manufactures de soieries et de draps dor. (Economies royales
(dit. Petitot, t. IV), pp. 261 et suiv.)
5. Sur le caractre essentiellement relatif du luxe et la convenance pour
chacun de vivre selon son tat dans la socit, V. saint Thomas, Summa
theolog., 2 a2 , qustio LXXXIII, art. 6, qustio CXIX, art. 1, 2, 3, et
qustio CLXXXVIII, art. 7.
6. Montesquieu, De lesprit des lois, livre XXIV, chapitre 29. On se rendra

7.
8.

9.

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13.
14.
15.

compte du revirement qui sest opr sous ce rapport dans la science en


lisant le beau livre de M. Hubert Valleroux : la Charit avant et depuis 1789
dans les campagnes de France (Paris, 1890, Guillaumin), et larticle
Fondations, du mme auteur, dans le Nouveau dictionnaire dconomie
politique.
P. Marin de Boylesve S. J., la Question ouvrire, p. 30 (Haton, 1891).
Hybrias, dans Athne, XV, 50, schol. XXIV. La Rigmal Saga indique
aussi trs nettement comment des conqutes successives avaient form les
trois classes de la socit Scandinave. Le code de la socit brahmanique
connu sous le nom de lois de Manou a pour objet de donner la sanction de
la religion toutes les oppressions des descendants des vaincus par les
conqurants.
Politique, liv. I, chap. III 8. La guerre est un moyen naturel dacqurir,
puisquelle comprend cette chasse que lon doit donner aux btes fauves et
aux hommes qui, ns pour obir, refusent de se soumettre . V. aussi
ibid., 2. Daprs Thucydide (liv. I, chap. v), le brigandage ()
ntait pas chose dshonorante dans les premiers temps de la Grce.
Voy. le livre de M. A. Deloume : les Manieurs dargent Rome (Thorin,
1890,1 vol. in-8). Le savant secrtaire perptuel de lAcadmie de
lgislation de Toulouse tablit que ces puissantes socits, qui affermaient
les impts, le domaine et les grands travaux publics, taient organises sous
la forme de commandite par actions. Il fait judicieusement remarquer que
leur puissance devint dautant plus crasante quelles jouissaient dune
situation absolument privilgie. La libert dassociation et le droit de
constituer des socits de capitaux survivant la personne des associs
nexistaient pas dans le droit romain. Les particuliers, qui nexeraient pas
eux-mmes lagriculture ou le commerce, navaient dautre emploi pour
leurs capitaux que lusure prive ou lachat de parts dans les socits des
Publicains.
Brochure in-8, Bordeaux, Ferret, 1879.
Thtte 175 A, dit. Estienne, p. 134 de ldition Didot.
Etude sur le principe aristocratique, par G. Le Hardy. Caen, 1872.
V. Opus theologicum morale, par Ballerini et Palmieri, t. III. (Prat l, l) pp.
152, 160.
V. sur ces questions une note de M. de Kerallain dans la traduction
franaise des Etudes sur lancien droit et la coutume primitive de SumnerMaine (Thorin, 1885), pp. 206-208, et lHistoire de la Science et des
Savants depuis deux sicles, par A. de Candolle (2 e dit. Genve-Ble,
1885), pp. 154 et suiv.

16. Jai vu en Bretagne, dit Bernardin de Saint-Pierre, des gentilshommes


qui descendaient des plus anciennes maisons de la province et qui taient
obligs pour vivre daller en journe faucher les foins des paysans. Etudes
de la nature, t. III, p. 239. LAllemagne est le seul pays chrtien o la
diffrence de naissance soit demeure au point de vue civil un obstacle au
mariage : et cependant, mme dans ce pays, au xv e sicle, on trouve parmi
les paysans (bauern) des descendants de familles nobles. Des nobles tombs
dans la pauvret mariaient leurs filles de riches paysans, dont les enfants
plus tard se considraient eux-mmes comme demi-nobles. En tudiant
lhistoire des cadets de beaucoup de grandes familles, on les suit pendant
deux ou trois gnrations ; puis ils disparaissent, ils redescendent peu peu
au rle de cultivateurs ou quelquefois sont absorbs par les classes
ouvrires, sans quon sache ce quils sont devenus. Blondel, les Classes
rurales en Allemagne au moyen ge, dans la Rforme sociale du ler
17.
18.

19.
20.
21.
22.

23.

novembre 1891.
V. Taine, lAncien Rgime, pp. 82 92. Stourm, les Finances de lancien
rgime et de la Rvolution, t. I, pp. 238 et suiv., t. II, pp. 476 et suiv.
Ces offices taient achets par la bourgeoisie des villes ou des bourgs. Il y
en avait de si infimes que leurs titulaires confinaient en ralit aux classes
populaires, malgr les titres pompeux dont ils taient revtus.
V. the Revival of manufactures in Ireland , by M. F. Sullivan, dans the
American catholic quarterly Review, octobre 1881.
V. les Solutions dmocratiques de la question des impts, par Lon Say, t.
I, chap. iv (Guillaumin, 1886)
Nouvel expos dconomie politique et de physiologie sociale
(Guillaumin, 1889), pp. 237 et suiv., p. 351.
V. son ouvrage Free Trade and Protection (New-York, 1885). Les vingt
premiers chapitres sont irrfutables. Lexagration du protectionnisme
fournit aux revendications socialistes un argument trs plausible. Les
ouvriers demandent lintervention de ltat dans lorganisation industrielle
de les faire participer aux bnfices que la lgislation douanire assure aux
patrons.
V. de Foville, la France conomique (2 e dit., 1890), pp. 521 et suiv.
Lminent statisticien rpond justement aux entrepreneurs de rvolutions
sociales qui trouveraient que 180 ou 200 milliards partags entre 38 millions
dhabitants feraient toujours 4 5.000 francs par tte, quon partage bien en
nature de lor, du bl, du vin, mais quon ne peut pas partager de la mme
manire des capitaux industriels, des fonds de commerce dont la valeur
repose essentiellement dune part sur leur agrgation et de lautre sur la

24.

25.

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27.

confiance que lon a dans la scurit de la proprit. Le partage ou mme


seulement lappropriation par la collectivit des grandes entreprises
industrielles et commerciales, ainsi que des htels et des chteaux, ferait
disparatre la plus grande partie de cette accumulation de richesse, que nous
chiffrons par 180 ou 200 milliards pour la France.
Nanmoins, la valeur de toutes les crales et des vtements communs a
baiss depuis le commencement du sicle. Cest tout lavantage des
classes populaires dans le budget desquelles lalimentation, spcialement la
consommation du bl, figure pour une proportion beaucoup plus
considrable que dans les dpenses des classes riches ou moyennes. V.
Appendice, la Question montaire en 1892.
M. Ren Lavolle a prsent lAcadmie des sciences morales et
politiques un excellent rsum de ce travail sous ce titre, qui en fait ressortir
la porte : La Loi dairain du salariat et la hausse des salaires en
Angleterre. (Voy. le compte rendu de mars 1890.)
Nous relevons dans le texte laltration des lments statistiques qua
commise M. Delahaye ; mais il faut reconnatre que tous les dpts des
caisses dpargne ne sont pas faits par des personnes de condition moyenne.
Le gouvernement, pour mettre la main sur la plus grande masse de capitaux
disponibles, a lev beaucoup trop haut le maximum des dpts des caisses
dpargne, et il est bien des personnes riches qui trouvent commode de
placer vue au 4 p. 100 ou au 3 1/2 p. 100 2.000 francs (4.000 francs par
mnage, puisque le mari et la femme peuvent avoir des comptes distincts),
alors quaucune banque srieuse ne leur donnerait plus de 1 ou 1 et 1/2 p.
100 dans ces conditions. Mais le total des comptes infrieurs 1.000 francs,
qui en 1890 tait de 5.875.820 comptes, avec un avoir de plus dun milliard
de francs, indique bien lusage de plus en plus large que les classes
populaires font de cette institution.
The Growth of capital (London, 1890), p. 113. M. Marshall, lminent
professeur de Cambridge, dclare que M. Leone Levi et M. Robert Giffen
ont compltement prouv lamlioration de la condition des ouvriers en ce
sicle. Selon lui, Thorold Rogers a donn une ide exagre du bien-tre
des travailleurs du xv e sicle en gnralisant des faits exceptionnels.

Principles of Economies (2 e dit., London, 1891), t. I, p. 45 et pp. 709 et


suiv.
28. V. Beauregard, Essai sur la thorie du salaire. La main-duvre, son prix
(Laroso et Forcel, 1887) p. 61 et suiv., p. 114.
29. Ltude des ouvriers du btiment Paris a prouv que depuis 1830 les
salaires des ouvriers de toutes les catgories ont plus que doubl.

Llvation du cot de la vie na pas dpass 40 p. 100. Si la condition de la


famille ouvrire est cependant toujours peu prs la mme, cest que cette
augmentation du salaire rel a t employe amliorer le vtement, le
logement, la nourriture, surtout et diminuer le temps consacr au travail.
V. dans la Rforme sociale du 16 septembre 1891, les Variations des
salaires Paris dans lindustrie du btiment depuis 1830, par M. E. Delaire.
Cpr. la Question ouvrire : charpentiers de Paris, par M. P. du Maroussem
(1891, Rousseau). Dans les petites villes et surtout dans les campagnes le
progrs dfinitif est beaucoup plus accentu, parce que les causes de
dpenses (loyer, repas pris au dehors), ne se sont pas dveloppes dans les
mmes proportions.
30. V. de Varigny, les Grandes fortunes en France et en Angleterre, ch. iii.
Sur les 700 millionnaires (possesseurs dun million de livres st.), existant
dans le monde entier, 200 se trouveraient en Angleterre.
31. Larme anglaise se recrute presque exclusivement par des Irlandais. Son
recrutement devient de plus en plus difficile et le niveau moral des recrues
baisse ; car tous les hommes nergiques aiment mieux migrer. Comp. le
curieux livre de M. Albert Babeau, lArme sous lancien rgime, sur la
manire dont le recrutement soprait jadis en France. Il y a un demi-sicle,
la Suisse a aboli les capitulations qui assuraient autrefois des dbouchs
ses jeunes gens de toutes les classes dans les armes du roi de France, du
Pape, du roi de Naples.
32. Daprs M. Knapp, les Devoirs de la vassalit et lorganisation
conomique fonde sur le capital, dans le Jarhbuch fur Gezetgebung,
Verwaltung de Schmoller (Leipzig, 2 e livraison 1891), les premiers
capitalistes, ce sont les anciens grands seigneurs fonciers. Les malheurs dont
les paysans furent victimes pendant la guerre de Trente ans et pendant celle
de Sept ans contriburent accrotre les grands domaines. Les seigneurs,
runissant plusieurs fermes et plaant la tte de chacune un fermier, se
transformrent en rentiers. Les redevances en argent se substiturent aux
redevances en nature En ralit, cest au xvie sicle, et non pas

33.
34.
35.
36.
37.

seulement au xviiie, quil faut reporter le commencement de cette


transformation conomique.
V. notre ouvrage le Socialisme dEtat et la Rforme sociale, chap. x.
V. Marshall, Principles of Economies, loc. cit.
A. Chirac, lAgiotage sous la troisime Rpublique (Savine. 1888), t. I, p.
43, p. 356 ; t. II, p. 286.
V. M. de Foville, dans lEconomiste franais du 26 juillet 1890.
On a tort, croyons-nous, de fixer 6 hectares au lieu de 10 la limite de la

petite proprit. Sauf dans les rgions de culture marachre et de vignobles,


10 hectares constituent encore une petite exploitation. Sans doute, beaucoup
de proprits de plaisance, autour des villes et sur le littoral, ont moins de
superficie et sont confondues, dans cette statistique, avec la proprit
paysanne ; mais, dautre part, dans les rgions montagneuses, bien des
paysans possdent des domaines suprieurs 10 hectares. Nous avons
indiqu, dans notre ouvrage le Socialisme dEtat et la Rforme sociale (2 e

38.

39.
40.
41.

42.
43.
44.
45.

dit., pp. 473 et suiv.), les lments qui peuvent donner une ide de
limportance de lintrt dans le sol des paysans, soit comme propritaires
individuels, soit par les jouissances communales. On en attnue grandement
limportance, croyons-nous, quand on dit quils possdent seulement le
cinquime du territoire.
Les petits propritaires ont videmment moins de cotes que les grands ;
par consquent, nous croyons quil convient dappliquer cette classe la
proportion de 59,4 propritaires pour 100 cotes, donne par
lAdministration des contributions directes, plutt que celle de 55 pour 100.
Les femmes sont propritaires, il est vrai, comme les hommes et, dans une
famille, il y a souvent deux cotes foncires, lune sous le nom de lhomme
et lautre sous celui de la femme ; mais, dans la classe rurale, la fortune de la
femme consiste le plus souvent en une reprise sur les biens de son mari.
Pour toutes ces raisons, nous estimons que les quatre millions de petits
propritaires inscrits aux rles correspondent au moins trois millions de
mnages de paysans propritaires.
De Foville, dans lEconomiste franais du 17 janvier 1891.
LImpt, par H. Denis, professeur lUniversit de Bruxelles (1889,
Bruxelles), pp. 154-157.
Le rente consolide en Angleterre tend aussi de plus en plus se
dissminer. En 1884, sur 180.430 comptes de rentiers, il y en avait plus de
149.000 au-dessous de 100 livres st. et 62.435 au-dessous de 10 livres.
(Bulletin du Ministre des finances, 1884, t. II, p. 333.) Quelques annes
auparavant, on ne comptait que 108.000 dtenteurs de consolids.
LEpargne franaise et les Compagnies de chemins de fer , par Alfred
Neymarck. Paris, Guillaumin, 1890.
LEconomiste franais du 18 juillet 1891.
LEconomiste franais du 15 septembre 1888.
Mme en Italie, malgr une triste situation financire, la richesse gnrale
saccrot rgulirement daprs M. L. Bodio, Di alcuni indici misuratori del
movimento economico in Italia (Roma, 1891, 2 e dit.), pp. 118 et suiv.

46. Pour la Saxe, o les constatations statistiques sont plus rigoureuses, on

arrive au mme rsultat, ce qui donne un grand degr de vraisemblance aux


valuations de M. Soetbeer. Son travail a t reproduit en partie dans le
Bulletin du ministre des Finances, 1891, t. I, pp. 563 et suiv.
47. Les dpts des caisses dpargne de toute sorte ont considrablement
augment pendant cette priode.
48. Bulletin du ministre des Finances, 1891, t. I, p. 349.
49. V. notre ouvrage les Etats-Unis contemporains, 4 e dit., t. II, p. 169.
50. American catholic quarterly Review, juillet 1891. Voy. dans le mme sens
un article de Mgr Spalding, vque de Peoria, dans le Catholic World de
septembre 1891.
51. Nous empruntons ces chiffres un article de M. Joseph Chailley, dans
lEconomiste franais du 16 mai 1891.
52. Cf. les Etats-Unis contemporains, t. II, p. 165, et de Varigny, les Grandes
fortunes aux Etats-Unis et en Angleterre.
53. V. Robert Giffen, the Growth of capital, pp. 151 et suiv. Chaque anne,
M. Georges de Laveleye publie dans le Moniteur des intrts matriels un
tableau des missions publiques classes en emprunts dEtats et de villes,
tablissements de crdit, chemins de fer et socits industrielles,
conversions. Il value 6 milliards de francs le montant net des missions
de 1888, 8 milliards celles de 1889, 5 milliards celles de 1890. Il faut
en effet dduire des chiffres bruts : 1 les conversions ; 2 les titres qui
restent dans les caisses des tablissements de crdit ; 3 les
transformations en socits anonymes dentreprises existant auparavant sous
une autre forme lgale. Il ne faut pas sattacher exclusivement aux lieux
dmission ; car il y a des annes, par exemple 1890, o il y a eu fort peu
dmissions Paris et o cependant notre place a achet normment de
valeurs sur les places trangres. V. un spcimen de ces tudes dans le
Bulletin de statistique et de lgislation du ministre des Finances, 1891, t. I,
pp. 85-87.
54. Nous avons publi, dans 4 e dition de notre ouvrage les tats-Unis
contemporains (Plon, 1889), une notice spciale sur le mcanisme de ces
institutions. V. aussi un article de M. Raffalovich dans lEconomiste franais
du 28 mars 1891.
55. Working class insurance, by T. Mackay (London, 1890, Stanford), et the
Friendly societies movement and affiliated Orders by J. Frome Wilkinson
(London, 1888, Longmans).
56. Si lon veut essayer dapprcier limportance de la capitalisation nationale,
il faut faire, propos des compagnies dassurances, une observation qui
sapplique aussi aux banques, aux socits de crdit foncier, etc. Ces

compagnies font fructifier les fonds provenant des primes en achetant des
valeurs mobilires, en faisant des prts fonciers que la statistique cherche
valuer et quelle pourrait tre tente dajouter au montant des primes
encaisses par elles. Il ny a l cependant quune seule pargne, quune
seule capitalisation.
57. Sous Louis XIII, un intendant de province parlant dune petite ville dit :
Les habitants de cette ville ont gnralement fort peu de biens. Leur
occupation principale est lexercice de la justice. DAvenel, Richelieu et la
Monarchie absolue (Plon, 1890, t. IV), pp. 36 58.
58. V. un exemple dans les Ouvriers europens de F. Le Play, 2 e dit.
Monographie du bordier de la Basse-Bretagne, 7 et 12.

CHAPITRE II
LA PRODUCTION CAPITALISTIQUE
DANS LINDUSTRIE ET LE
COMMERCE MODERNES

1. Les grandes fortunes dautrefois et les fortunes


industrielles modernes.
2. La cration de la richesse par linvention scientifique et
par la capacit conomique.
3. Le contrat dentreprise et son dveloppement.
4. Le rle croissant de loutillage et du capital dans
lindustrie.
5. La gense de la formation du capital selon Karl Marx et la
ralit des faits.
6. Le capital circulant ou largent.
7. Le dveloppement contemporain du commerce et de
lindustrie par lemploi du crdit.
I. Dans les anciennes socits, les grandes fortunes
avaient en ralit bien plus dimportance, eu gard la masse
de la richesse nationale, que celles daujourdhui. Pour

reprendre la comparaison du chapitre prcdent, la pyramide


tait dautant plus aigu que sa base tait moins large.
Au temps des Csars, sept propritaires se partageaient la
province dAfrique. Trois sicles plus tard, en Gaule, au temps
de Sidoine Apollinaire et de saint Avit, un petit nombre de
patriciens possdaient dimmenses tendues territoriales et
pouvaient lever de vritables corps de troupes sur leurs terres.
Si nous franchissons le moyen ge, nous voyons, au xve et au
xvie sicle, des fortunes fodales, en petit nombre dailleurs,
qui dployaient un luxe dpassant de beaucoup celui de nos
financiers. Le camp du drap dor est rest lgendaire. Leber a
montr que les objets de luxe, comparativement aux choses
ncessaires la vie, cotaient beaucoup plus cette poque que
de nos jours et que par consquent les dpenses de la vie
somptuaire pour ceux que leur condition y soumettait taient
trs suprieures celles des existences similaires de notre
temps[1].
Ces fortunes taient souvent le rsultat des faveurs dont les
princes comblaient leurs courtisans. Frquemment aussi la
confiscation les transfrait dautres. Telles furent les fortunes
du cardinal Woolsey, le favori dHenri VIII, en Angleterre, et
de Mazarin en France.
Les apanages des princes du sang avant 1789 comprenaient
un septime du territoire. Les domaines des ducs de Bouillon,
dAiguillon et de quelques autres occupaient des lieues
entires[2].
Ces fortunes-l taient sans doute sympathiques leurs
contemporains par la prodigalit de leurs possesseurs ; mais l,

comme dans bien dautres cas, le peuple est victime dun


mirage. Les gens qui pargnent et constituent des capitaux lui
sont en dernire analyse plus bienfaisants que ceux qui en
dtruisent par des dpenses exagres. La preuve en est dans la
misre des masses, qui, cette poque, concidait trop souvent
avec le luxe draisonnable des grands seigneurs.
Il faut tenir compte nanmoins de deux faits pour apprcier
sainement la distribution de la richesse ces poques
comparativement la ntre et les consquences sociales des
grandes agglomrations territoriales de lancienne socit.
Les possessions des glises et des abbayes taient les plus
importantes. Jusqu une certaine poque du moyen ge, on
avait pu valuer ltendue de la mainmorte ecclsiastique au
tiers du territoire de lEurope occidentale. Or des services
publics et des subventions considrables aux classes pauvres
taient dispenss par la grande proprit ecclsiastique. Puis
ces grands domaines, laques ou ecclsiastiques, taient pour la
plupart fractionns en petites et moyennes exploitations ; le
systme des tenures ou baux long terme attribuait aux
exploitants du sol une partie des avantages de la proprit. La
substitution du fermage temporaire aux tenures, qui, dans
certaines provinces, notamment en Normandie, remontait
jusquau xiie sicle et qui, partir du xvie sicle, se gnralisa,
rendit plus sensibles ces concentrations du sol par grandes
masses. En Allemagne, en Angleterre, en Italie, surtout, les
substitutions ou fidicommis de famille empchaient le jeu de
la libert conomique de rtablir incessamment lquilibre, qui
tend se produire aujourdhui entre la grande et la petite
proprit. La situation agraire de lancien royaume de Naples,

o des causes politiques ont jusqu nos jours empch cet


quilibre de se raliser, peut donner une ide de ce qutait la
rpartition de la richesse dans les pays o une certaine activit
industrielle et la faveur de la royaut pour les classes
populaires navaient pas donn limpulsion au progrs social
comme en France.
Au moyen ge, cependant, quelques fortunes se constituaient
par le commerce. Lhistoire a conserv le souvenir, au xiv e
sicle, dun bourgeois de Paris, Nicolas Flamel, le plus riche
homme en or et en argent qui ft de son temps. Aux yeux de ses
contemporains, il tait quelque peu alchimiste, absolument
comme nos boutiquiers parisiens sont persuads que le Bon
March est la proprit des jsuites de la rue de Svres. Tel fut
encore Jacques Cur, qui est charg la fois des fournitures de
la cour et de lentreprise de la monnaie, qui exploite les mines
de cuivre du Lyonnais et du Beaujolais et qui fait en grand,
avec la protection du Pape, le commerce entre lgypte et les
ports de France. A un moment, trois cents facteurs obissaient
ses ordres[3].
Mais de grandes fortunes industrielles, on nen connaissait
point alors, toute lindustrie consistant dans les mtiers, les
fabriques rurales de tissus et les forges seigneuriales. Tout au
plus Florence, Venise, Milan, la fabrication des draps et
des soieries servait-elle de base des fortunes que le grand
commerce et la banque dveloppaient ensuite. Les Bardi et les
Peruzzi taient devenus assez riches par le commerce des draps
et la banque pour prter douard III dAngleterre jusqu
1.500.000 florins dor, somme norme pour lpoque et dont il
leur fit banqueroute.

Au commencement de ce sicle, une re nouvelle sest


ouverte avec la vapeur, la houille, les procds chimiques.
Lindustrie manufacturire a pris son essor et a t la source
des grandes fortunes contemporaines.
Cest en Angleterre que lon peut le mieux suivre le
mouvement conomique qui fait que la terre, aprs avoir t
presque la seule richesse, est devenue seulement une part de la
richesse nationale. A la fin du xvii e sicle, sir William Petty
valuait, avec assez de vraisemblance, 250 millions de livres
le capital de lAngleterre, sur lesquels 144 millions
reprsentaient la terre, 30 millions les maisons, 36 millions le
capital agricole et le reste la richesse mobilire. En 1885, M.
Robert Giffen estime le capital total de lAngleterre (dduction
faite de lEcosse et de lIrlande) 8.617 millions de livres, sur
lesquels 1.332 millions, soit le 6e seulement, sont attribus la
terre. Les maisons sont comptes pour 1.700 millions, plus du
5e ; tout le reste est reprsent par la richesse industrielle et
commerciale et par les valeurs mobilires.
En France, nous navons pas des calculs aussi exacts ; mais
si lon estime la richesse nationale 200 milliards de francs, la
terre figurerait dans ce total pour 80 milliards, les
constructions pour 40, les valeurs mobilires de toute sorte
pour 80.
En Italie, o les anciennes conditions conomiques se sont
davantage conserves, M. Bodio et M. Pantaleoni estiment la
richesse prive, dduction faite des dettes, 32 milliards de
francs pour les terres, 6 pour les constructions, 16 pour les
valeurs mobilires.

M. de Varigny a esquiss dans un intressant volume


lhist oi re des grandes fortunes des tats-Unis et de
lAngleterre : la majeure partie ont t faites dans la
construction des chemins de fer, les fabriques textiles, les
industries sidrurgiques. M. Gladstone racontait rcemment
celle de M. Carneggie, qui, jeune migrant en Amrique, sans
le sou, y a acquis une fortune colossale dans lindustrie du
fer[4].
Lhistoire de lindustrie en France, telle quon peut la lire
dans les Grandes usines de Turgan, est pleine de faits de ce
genre. Nous nen relevons quun exemple. Sur les bords du
Rhne, on 1830, les carrires de chaux du Theil, connues
cependant pour leur qualit suprieure ds le moyen ge,
alimentaient seulement deux petits fours feu continu qui
taient amodis raison de 300 fr. par an. En 1889, avec ses 45
fours et ses 700 chevaux-vapeur, lusine de Lafarge pouvait
fournir en 300 jours de travail, sans effort extraordinaire,
265.000 tonnes de chaux et de ciment.
Quand on tudie les causes de la formation de cette catgorie
des grandes fortunes modernes, on voit quelles se ramnent
linvention scientifique, la combinaison et la concentration
de forces conomiques sous une direction intelligente, enfin au
rle prpondrant que les capitaux ont dans les entreprises
manufacturires par suite du dveloppement de loutillage.
Nous allons examiner sparment chacun de ces trois lments,
quoiquen fait ils soient la plupart du temps runis.
II. Linvention scientifique dun procd, qui met
dfinitivement lhumanit en possession de nouvelles forces
naturelles, doit enrichir dabord celui qui la ralise. Les

quelques millions amasss par H. Bessemer, par exemple, sont


insignifiants en comparaison du dveloppement quil a donn
lindustrie sidrurgique et de la baisse dfinitive du cot des
transports terrestres et maritimes qui en est la consquence.
Bass, qui a rendu transportable la bire anglaise, a dvelopp
les exportations de son pays dans des proportions
considrables. En une seule anne, dit-on, il paya 5 millions de
francs aux chemins de fer et aux bateaux qui transportaient ses
produits. Ce quil a fait gagner aux autres est bien plus
considrable que ce quil a gagn lui-mme.
Ces progrs ne sont gnralement acquis quau prix de
dpenses considrables. John Brown, le roi du fer en
Angleterre, ne dpensa pas moins de cinq millions de francs en
essais avant darriver fabriquer des plaques dacier capables
de rsister aux projectiles. M. J. Holden, lun des plus grands
tisseurs de lAngleterre, linventeur dun procd perfectionn
de peignage de la laine, qui substitue le jeu rgulier de la
machine au travail irrgulier de louvrier, dposa devant une
commission denqute, que lon navait pas dpens en 1889,
moins de deux millions de livres st. en ttonnements : luimme avait sacrifi plus dun million et quart avant de
dcouvrir un systme satisfaisant de peignage, et, sa
connaissance, M. Lister lui seul avait consacr une somme
plus considrable encore aux mmes recherches[5]. Si lon
considre les sommes dpenses en essais par les inventeurs
qui nont pas russi, on se convaincra que les fortunes des
inventeurs heureux sont peu de chose par rapport la masse
des produits crs et des salaires distribus aux ouvriers sous
linfluence de lesprit dinvention et grce la reconnaissance

lgale de ses droits.


III. Mais la richesse nest pas produite seulement chez les
peuples modernes par linvention scientifique proprement
dite ; elle lest encore par les hommes qui ont la conception de
nouveaux rapports conomiques et qui ralisent cette
conception en groupant, sous leur direction, les lments dont
le concours est ncessaire. Cest l le rle propre de ceux que
la langue scientifique appelle les entrepreneurs et que lon a
nomms dune faon plus expressive les captains of industry.
Van der Bilt, qui a tabli aux tats-Unis les grandes lignes
de navigation, puis les premires voies ferres, M. Brassey, le
grand constructeur des chemins de fer europens au milieu de
ce sicle, Gordon Bennett, le fondateur du journalisme
dinformations, nont-ils pas t, eux aussi, des crateurs de la
richesse ?
U n chevalier du travail slevait bon droit, dans un
meeting public, contre lenvie que soulevait la grande fortune
faite par le premier des Vander Bilt, celui quon appela le
commodore :
De quel droit prodigue-t-on cet homme des pithtes
offensantes ? Les dix millions douvriers auxquels il amenait
de Chicago les bls ncessaires leur subsistance, les centaines
de millions de voyageurs quil transportait sur ses bateaux
vapeur et ses chemins de fer, ont tous bnfici de son esprit
dentreprise. Pas un sur cent mille ne la vu, ne le connat, ne
saurait juger lhomme priv, ses qualits ou ses dfauts. Nous
parlons des capitalistes comme si leur fortune ne profitait qu
eux ; mais que faisait Van der Bilt des sommes normes que
marchandises et voyageurs accumulaient dans ses caisses ? Il

salariait des milliers douvriers et demploys, construisait une


voie ferre de New-York Chicago, rduisait le prix des
transports. Il difiait un palais, dites-vous, et lornait duvres
dart ? Mais cela reprsentait une bien minime fraction des
sommes employes par lui pour crer de nouveaux moyens de
communication, construire des bateaux plus solides et plus
vastes. Sil ne let pas entrepris, un autre let fait ; soit ;
mais, comme lui, cet autre en et retir les mmes avantages.
Souhaitons plutt que le pays continue produire de pareils
hommes. Il en faut pour perfectionner notre outillage
commercial et lamener un point tel que nous puissions nous
procurer au taux le plus minime possible les ncessits et le
comfort de la vie[6].
Il faut lajouter aussi, ce sont ces crations industrielles et
commerciales nouvelles qui, sans violence et sans porter
atteinte la justice, dbarrassent lhumanit des valeurs
reprsentes par les capitaux anciennement engags et qui font
marcher luvre du progrs gnral (chap. iii, 5).
Que de fortunes moyennes se sont leves autour de ces
grands innovateurs, quel emploi nont-ils pas donn aux
capacits des hommes de valeur placs sous leur direction !
[fin page52-53]
Les entreprises de grands travaux publics, avec leur
hirarchie de sous-contrats, sont le type le plus saillant de ce
dgagement de forces conomiques latentes.
Les Grecs et les Romains avaient connu la puissance de
lentreprise pour lexcution des travaux publics et
lapprovisionnement des villes. La facilit pour les

entrepreneurs davoir de la main-duvre bon march en


achetant des esclaves rendait leur action trs efficace et leur
industrie trs lucrative. Lusage de ce contrat disparut au
milieu de leffondrement du monde ancien et les lgislations
des sicles suivants empchrent longtemps sa rapparition.
Les corporations, jalouses de maintenir leur monopole et la
dlimitation des mtiers, qui en tait la consquence,
poursuivaient tous les hommes qui auraient fray des voies
nouvelles, ne ft-ce quen groupant les travailleurs de divers
corps de mtier ncessaires pour produire une uvre
industrielle de quelque importance. Des arrts du Conseil et du
Parlement pendant tout le xviiie sicle dfendaient encore aux
charpentiers et aux maons dentreprendre de faire des
btiments la clef la main[7] !
Toutefois ltat ne sastreignait pas ces entraves, et ds
cette poque les travaux excuts pour son compte taient
lobjet dadjudications et dentreprises ; de l la juridiction
administrative spciale laquelle cette catgorie dindustriels
a t depuis lors soumise, peut-tre pas pour la plus grande
moralit de leurs affaires. Les entreprises par concession ou
par adjudication nen constituent pas moins une forme
infiniment suprieure au systme des corves pour lexcution
des travaux publics et celui des rquisitions pour lentretien
des armes. Ici encore lintrt public concorde avec lessor
des intrts privs[8].
Le rle utile et la fonction de lentrepreneur staient dj
manifests au moyen ge, quand certaines fabrications locales
de textiles arrivrent un point de perfection qui leur ouvrit

des dbouchs lointains. Le marchand, qui avait des relations


sur les marchs trangers, centralisait les produits de ces
fabriques collectives pour les transporter l o ils trouvaient un
dbouch ; souvent il fournissait en mme temps aux fabricants
locaux les matires premires. Il acquit par l une situation
suprieure celle de lartisan chef de mtier et les variations
de prix, qui se produisaient entre des marchs loigns et qui
saccenturent aux poques de rvolution montaire comme le
xvie sicle, furent pour lui une source de fortune. M.
Cunningham a fort bien signal la formation de cette classe en
Angleterre au XVe sicle[9] ; on peut la suivre galement dans
lhistoire industrielle et commerciale de Florence, deux sicles
plus tt. Ce pass est utile rappeler en prsence des vux
purils des conservateurs autrichiens et allemands, qui
rclament des preuves et des examens garantissant la capacit
professionnelle des directeurs dusine et des chefs dentreprise.
Cest mconnatre le rle de lintelligence cratrice et
ordonnatrice dans les grandes affaires. Elle est plus importante
pour le succs que lhabilet technique elle-mme ; car les
chefs dentreprise peuvent sassurer le bnfice de celle-ci en
sattachant de bons collaborateurs.
Cest une opinion assez vraisemblable quaprs la mise en
valeur des territoires de lEurope et de lAmrique du Nord
accomplie en ce sicle et la constitution de la grande industrie
telle que nous la voyons aujourdhui, les profits dentreprise
diminueront et que les fortunes extraordinaires par leur
importance et leur rapidit deviendront de plus en plus rares.
Ce nest gure que dans les branches nouvelles du commerce et
de lindustrie que les profits dentreprise sont considrables.

Quand un genre de manufactures ou de commerce, est connu, la


concurrence, qui sy produit, amne la rduction des profits au
minimum. De plus, il semble y avoir une relation entre le taux
des profits et le taux de lintrt. Celui-ci baissant sans cesse, il
en est de mme des profits dans les branches dindustrie
anciennement exploites[10]. Il est toutefois croire que
lAmrique du Sud, lAfrique, lExtrme-Orient rservent des
champs nouveaux non moins fconds aux conceptions hardies
et aux volonts qui savent les raliser. Mais cette question est
trangre notre sujet. Nous avons tudier surtout le rle
croissant du capital dans les entreprises manufacturires.
IV. Ce que visent surtout les rcriminations contre la
production capitalistique et la fodalit industrielle, cest la
part prleve sur les produits des mines et des manufactures
par les entrepreneurs et les capitalistes. Ici les laudatores
temporis acti sunissent aux collectivistes pour clbrer le
temps o louvrier navait point de tribut payer au capital, o,
au lieu de dpendre de la machine, il avait un salaire quivalent
au prix du produit et ralisait ainsi sans luttes la fameuse
thorie du produit intgral au travailleur.
Si lon va au fond des choses, on voit qu toutes les poques
le capital a manifest limportance de son rle par la part quil
a prleve sur les produits auxquels il avait concouru. Cest
dans le mtayage romain la moiti des fruits recueillie par le
propritaire du fundus instructus ; dans les pays celtiques et
germaniques la moiti du crot du troupeau perue par celui qui
a donn des vaches en cheptel ; toute la hirarchie sociale
dcoule de ces rapports dans la socit irlandaise primitive ;
cest, dans les coutumes les plus anciennes de la pche, la part

du poisson attribue la barque et aux filets[11] ; cest, au


moyen ge, la socit commerciale o lun apporte son
industrie, lautre sa marchandise et o lon partage le gain par
moiti[12] ; cest, de nos jours encore, dans la marine grecque,
qui a conserv les plus anciens usages de la mer, les parts
reconnues au corps du navire et au grement[13].
Et comme la civilisation repasse toujours par les mmes
chemins, cause de la permanence de la nature morale de
lhomme, actuellement, dans le Far-West amricain, les deux
contrats dans lesquels au moyen ge le capital rvlait son
action, le cheptel de bestiaux et le mtayage, jouent un rle trs
important dans la colonisation. Le premier de ces contrats
attire des capitaux sur des espaces o la terre na aucune valeur
et o le travail humain en a seul ; le second aide au proltaire
qui na que ses bras et ceux de sa famille devenir srement
propritaire foncier[14].
Dans les mtiers, il est vrai, quand loutillage consistait
uniquement en quelques outils dont lartisan pouvait tre
facilement propritaire, lintrt et lentretien de ce capital
rudimentaire se confondaient avec son salaire et ralisaient
lquation chre aux conomistes de sentiment[15]. Ils peuvent
retrouver encore de nos jours cet tat de choses dans lindustrie
des peintres en btiment. Dans un mtre de peinture, la mainduvre entre pour 95 p. 100 ; le capital, un pinceau, un peu
de couleur et un pot de colle, reprsente tout au plus 5 p.
100. Transportez-vous au contraire dans une de nos grandes
usines et vous verrez combien est important le rle jou par les
machines, par la direction technique, par la combinaison des

approvisionnements et des dbouchs : la main-duvre ne


contribue au produit que pour une proportion bien moindre ;
par consquent la valeur intgrale du produit ne peut revenir
aux ouvriers. La majeure partie du prix de la locomotive
monte au Creusot ou du canon fondu aux Aciries de France
devra reconstituer et rmunrer le capital.
Voil en deux mots la raison pour laquelle louvrier ne peut
avec le prix de sa journe racheter le produit, nous ne disons
pas quil a cr, mais la cration duquel il a concouru. Cette
facult de rachat ne pourrait exister que pour les produits de la
chasse ou de la pche du sauvage.
Voil aussi lexplication de ce mirage mathmatique daprs
lequel le tant pour cent, la proportion prleve par les salaires
sur les produits industriels, va en diminuant plus loutillage se
dveloppe. Lessentiel est que la quantit des salaires
distribus et le salaire effectif de chaque ouvrier slvent ; or,
il en est ainsi, comme le prouvent les millions dtres humains
vivant en Europe du travail des mines, des usines, des
manufactures sans que le total des individus vivant de
lagriculture ait beaucoup diminu dans lensemble.
Un forgeron qui, en ayant seulement 33 pour 100 du produit,
gagne 4 francs par jour, nest-il pas dans une meilleure
situation que le barbouilleur qui touche lintgralit du produit,
soit 3 francs ?
Non seulement la production est en raison de la somme des
capitaux qui y a t engage ; mais louvrier bnficie sur sa
part de leur collaboration. Cest pourquoi il est
proportionnellement mieux pay dans les industries les plus
productrices. La statistique minrale allemande pour 1885 en

donne un exemple dcisif en montrant comment la puissance


dextraction dune mine influe la fois sur la production par
homme et par an qui fait le bnfice de lentreprise, et sur le
gain annuel de louvrier.
Dans sept grandes exploitations houillres de la Westphalie,
qui produisent lune dans lautre 836.000 tonnes et occupent
chacune en moyenne 2.600 ouvriers, la production moyenne
par homme et par an est de 320 tonnes : cette production
descend 297, 270, 255, 254, 240, 222 tonnes au fur et
mesure que limportance de lexploitation dcrot ; elle est
finalement de 173 tonnes par homme et par an dans 15 mines
qui produisent seulement de 3.000 64.000 tonnes et
noccupent chacune en moyenne que 230 ouvriers. Or, la
proportion du salaire annuel par homme, comparativement la
production totale, va en slevant plus la production est
grande : de 100 dans les petites exploitations, elle monte
successivement 105, 110 et 114 dans les grandes, toujours en
proportion de leur importance[16].
V. Selon Karl Marx, le capital se constitue au moyen de
labsorption continue dune partie de la force des travailleurs
par les entrepreneurs dindustrie. Un ouvrier, dit-il, produit en
six heures lquivalent de son entretien ; lindustriel le fait
travailler douze heures et ne lui donne quun salaire quivalant
cet entretien : donc, le produit de six heures de travail va
lindustriel, qui transforme en capital cette plus-value et la
multiplie indfiniment, selon la formule de lintrt compos,
par une production incessamment continue dans ces
conditions et par la circulation de la valeur en argent des
produits[17].

Tout est, dans ce sophisme, arrang plaisir pour exasprer


louvrier : douze heures de travail ; six pour lui, six pour le
patron. Est-ce la ralit des faits ?Voyez plutt comment se
rpartissent les bnfices entre le capital et le travail dans
lindustrie des mines, o les constatations statistiques sont fort
exactes.
En 1888, dans une anne assez prospre, toutes les houillres
franaises ont gagn 33.362.109 francs (dividendes et
rserves), ce qui fait ressortir le bnfice moyen du capital 1
fr. 47 par tonne, tandis que le salaire de louvrier a t de 5 fr.
04 par tonne. Partage entre les 104. 959 mineurs, cette somme
leur et donn un salaire supplmentaire de 318 francs par an,
soit sur 292 journes de travail une augmentation de 1 fr. 09, ce
qui et lev le salaire de lensemble des mineurs de 3 fr. 89
4 fr. 98, soit de 21 pour 100. Mais dans cette moyenne on
runit les 127 mines en perte aux 166 mines qui taient en
gain ; de plus, le salaire moyen de louvrier est fortement
relev au-dessus de cette moyenne par les subventions de toute
sorte que les compagnies faisant des bnfices attribuent
leurs ouvriers. Enfin, dans les prlvements faits par le capital
sur le produit des mines, sont compris non seulement les
dividendes, mais encore les rserves affectes aux travaux
davenir destins permettre de continuer lexploitation
pendant les annes mauvaises. Si lon compare seulement les
dividendes touchs par les actionnaires avec les salaires, le
rsultat est bien plus saillant.
En 1881, les 20.701 ouvriers des houillres du dpartement
du Nord ont reu en salaires 20.529.406 francs et les
actionnaires 2.751.914 francs. La journe moyenne de chaque

ouvrier, en runissant ensemble toutes les catgories


douvriers, ressort 3 fr. 306. Les dividendes perus par les
actionnaires ne grvent chaque journe que de 0 fr. 443, soit de
la valeur dune heure et quart de travail, moyennant quoi ils ont
lusage de lnorme outillage, des travaux de fonds, de toute la
direction technique, qui font la productivit de ces grandes
entreprises. Prenons une exploitation particulirement
prospre, cest toujours dans celles-l que le salaire est
proportionnellement le plus haut, les mines dAnzin. En
1884, les actionnaires ont touch 1.200.000 fr. de dividendes
pour un personnel de 14.000 ouvriers, ce qui rduit le
prlvement sur chaque journe douvrier 0 fr. 28, soit la
valeur de trois quarts dheure de travail. Nous voil bien loin
d e s six heures o se trouve, daprs Karl Marx, le fameux
secret de laccumulation capitalistique.
Veut-on savoir ce que rendent les chemins de fer franais
dintrt gnral dans leur ensemble ? 5 pour 100 seulement, si
lon dduit les subventions de ltat du chiffre total de 12
milliards trois quarts que la constitution du rseau avait cots
la fin de 1885. La productivit extraordinaire de ces
nouvelles voies de communication a en ralit profit surtout
au public et ltat, qui en retire des impts et des services
gratuits pour des sommes bien suprieures aux dividendes des
actionnaires[18]. Les capitaux employs la construction des
chemins de fer anglais nobtiennent pas plus de 4 pour 100,
anne moyenne.
Le mme fait sest produit pour les capitaux engags dans
les chemins de fer des tats-Unis. En 1888, le total des
capitaux employs construire les 156.080 milles existant

cette poque montait 9.607 millions de dollars, savoir 4.624


millions de dollars pour les actions, 4.624 millions de dollars
pour les obligations et le reste pour la dette flottante et les
comptes courants. Or, les recettes brutes de lexploitation
staient leves seulement 960 millions de dollars, en sorte
quen en dduisant les frais dexploitation il est rest un revenu
moyen de 4,67 p. 100 pour les obligations et de 1,77 p. 100
pour les actions[19].
En 1889, les chemins de fer des tats-Unis nont encore
distribu leurs actionnaires et obligataires que 82.110.198
dollars et port aux rserves que 19.278.538 dollars. Le nombre
de leurs employs et agents monte 704.743. En calculant
seulement 500 dollars leur salaire moyen, on arrive une
somme de 352.371.500 dollars distribus en salaires, quatre
fois le montant des dividendes et des intrts distribus au
capital[20].
On voit par l ce quil faut penser de la belle ide dun
philosophe bien intentionn, mais tranger compltement aux
faits, qui recommande le partage par moiti des produits
entre les propritaires, et les capitalistes dune part, et les
travailleurs de lautre, pour empcher le capital dexcder sa
juste part et qui voudrait que lautorit publique rament
par des lois justes et protectrices le capital son juste rle[21]
! Lauteur qui a eu cette imagination croit amliorer la
position des travailleurs ; en ralit il laggraverait
effroyablement et les ramnerait bien en arrire de la situation
actuelle. En effet, comme la montr M. de Foville, en France
les gains du capital sont loin dgaler maintenant les salaires
du travail, mme non compris les salaires implicites des petits

capitalistes, tels que propritaires cultivateurs et des petits


entrepreneurs, tels que fermiers et mtayers[22] .
Le bureau des statistiques du travail du Massachussetts, un
des plus srieusement organiss, sest livr en 1890 une srie
denqutes et de calculs sur le taux des profits industriels, do
il rsulte que les manufacturiers de cet tat font sur 100 dollars
de marchandises vendues un profit de 3 dollars 90, ce qui
constitue un intrt de 4,83 p. 100 du capital engag. Ces
chiffres assez bas proviennent de ce que 7,61 p. 100 des
tablissements et 18,78 p. 100 du capital engag ne ralisent
aucun profit, travaillent perte. En moyenne, les 257.656
ouvriers de tout sexe et de tout ge employs par des patrons
individuels (private firms) gagnent chacun 362,23 dollars par
an, tandis que leurs 12.558 employeurs reoivent en moyenne,
titre dintrts, de profits et de salaires, chacun 517 dollars.
Dans les usines exploites par des compagnies par actions,
162.310 ouvriers gagnent en moyenne 333,22 dollars ; ce
chiffre, plus bas que celui des ouvriers des usines prives et des
mtiers en gnral, sexplique parce que les filatures et les
tissages, qui sont tous exploits par des socits par actions,
emploient proportionnellement davantage de femmes et
denfants. Les actionnaires reoivent en moyenne 379 dollars
par tte pour leurs placements.
Si lon faisait une rpartition gale par tte entre les ouvriers
dune part et les employeurs et les actionnaires de lautre, le
rsultat serait celui-ci : dans les tablissements particuliers,
chacun aurait seulement 360 dollars 15 cents ; les ouvriers
perdraient donc un dollar et demi, comparativement leurs
salaires actuels ; ce sont les patrons et les commanditaires des

tablissements en perte qui bnficieraient de ce mode de


rpartition ; dans les tablissements exploits par des socits
anonymes, chaque ouvrier ou actionnaire recevrait 334 dollars
57 cents, soit un gain net, pour louvrier, de 1 dollar 35 par an !
Si lon voulait augmenter sensiblement la part des ouvriers,
il faudrait priver de toute rmunration les capitalistes pour
leurs capitaux et les entrepreneurs pour leur travail personnel
et partager entre les travailleurs manuels exclusivement les
produits bruts, cest--dire ne plus faire aucune dduction pour
lamortissement de loutillage, les frais commerciaux, les
mauvaises crances, les travaux nouveaux ! La part des
ouvriers ne serait encore augmente que de 54,37 pour 100
dans lensemble.
On voit par l quels seraient les rsultats de lapplication des
thories collectivistes de la mine au mineur, de lusine
louvrier. Ou bien la condition des travailleurs manuels ne
serait pas amliore, et il ne vaudrait pas la peine davoir
chang de rgime conomique ; ou bien ils recevraient une part
plus forte, et alors ils tueraient toute industrie et dtruiraient en
moins de deux ans toutes les accumulations du capital qui
rendent le travail possible.
Un crivain socialiste prtendait que les manufacturiers du
Massachussetts, lun dans lautre, pouvaient reconstituer tous
les quatre ans leur capital en accumulant leurs profits : en
ralit, ils ne pourraient le reconstituer ainsi quau bout de
vingt et un ans, en supposant quils se privassent den dpenser
la moindre part pour leur usage personnel.
Quelques tablissements prospres pourraient sans doute
beaucoup plus faire pour leurs ouvriers et cest ici que les

notions morales interviennent ; mais si la loi prtendait


imposer tous les tablissements une augmentation
apprciable des salaires actuels, elle tuerait absolument
lindustrie.
De pareilles statistiques, avec leurs moyennes, sont fort
approximatives ; mais celle-ci acquiert un assez grand degr de
vraisemblance, si on la rapproche des statistiques sur les
profits dans les socits par actions allemandes.
Daprs un travail fait par M. Van den Borght, sur 243-254
tablissements industriels existant en Allemagne pendant les
cinq annes 1881 1885, les quatre cinquimes seulement ont
fait des bnfices et ont distribu des dividendes, qui sur
lensemble de leur capital sont monts 3,44 p. 100 en 1881,
4,22 p. 100 en 1882, 5,01 p. 100 en 1883, 4,80 p. 100 en
1884, 4,37 p. 100 en 1885[23].
Les bnfices industriels, sous le rgime de la production en
grand et de la machine, loin de sucer comme un vampire le
travail vivant, ainsi que le prtend Karl Marx, sont donc si peu
levs dans lensemble qu eux seuls ils ne fourniraient pas un
aliment suffisant la formation continue des capitaux qui se
produit notre poque. Une grande partie de ces capitaux sont
forms par les conomies que ralisent sur leurs salaires les
ouvriers, les employs, les artisans, les domestiques, les gens
vous aux professions librales qui sont eux aussi des salaris
(chap. i, 13).
Assurment, il y a des chemins de fer, des filatures, des
mines, qui donnent de gros dividendes leurs actionnaires.
Dans le tableau relatif aux 254 socits anonymes allemandes

que nous avons sous les yeux, 25 environ ont distribu un


dividende suprieur 10 p. 100 et une soixantaine ont vari
entre le 5 et le 10 p. 100 ; mais, par compensation, 76
tablissements ont distribu moins de 1 p. 100 et 25 moins de 2
p. 100. Il faut bien quil y ait des chances favorables dans
lindustrie pour que des capitalistes consentent courir les
chances contraires. Sil ny avait que des pertes ou seulement
des profits aussi peu levs que la moyenne rapporte plus
haut, personne ne constituerait de nouveaux capitaux pour
remplacer ceux qui prissent dans les entreprises, et ceux-l
sont nombreux.
Par exemple en France, dans lindustrie sidrurgique,
beaucoup de grands tablissements ont d rduire
successivement leur capital, ce qui signifie que le capital sest
dtruit en partie en se transformant en salaires[24].
En Belgique, de 1876 1884, lensemble des charbonnages a
donn les rsultats suivants : la moiti des exploitations a t
en dficit de 73.471.000 francs et lautre moiti en bnfice de
92.875.000 francs, de sorte que, en faisant le dpart des profits
et des pertes, les charbonnages belges ont produit pendant ces
huit annes seulement 19 millions de francs. Dans lanne 1884
l e produit brut des mines sest rparti de telle sorte que les
ouvriers ont eu titre de salaires 56,7 pour 100 et le capital
titre de dividende seulement 1,2 pour 100. Le reste a t
absorb par les frais gnraux, impts, employs divers, achats
et renouvellement doutillage, travaux davenir, cest--dire
par lensemble des prlvements ncessaires pour maintenir le
capital et lempcher de disparatre. Si lon avait rparti entre
tous les ouvriers la part du capital, celui-ci renonant toute

rmunration, on naurait augment que de 20 francs le salaire


annuel de louvrier, soit 7 centimes de plus par jour de
travail[25].
En 1888, dans une anne relativement prospre, sur 257
charbonnages belges, 91 seulement ont t en bnfice, 42 ont
t en perte et 124 sont rests abandonns ou inexploits.
Lensemble des dividendes compar lensemble des capitaux
engags dans les houillres na reprsent que 1,5 pour 100
dintrt.
En France, en 1888, pour 226 mines de houille, de fer et
autres minerais, qui ont donn 41.360.461 francs de bnfices
imposs (cest--dire les dividendes et les rserves), 201 mines
ont t en perte et ont laiss un dficit de 5.523.606 fr. Dans
lensemble, le capital engag dans ces 427 mines na produit
que 4 pour 100. Or, notez bien que 1888 a t une anne de vive
reprise pour lindustrie[26].
Ce sont ces esprances de reprise qui entranent bien des
tablissements continuer, parfois pendant des annes, une
production perte. A-t-on rflchi ce que signifie, pour un
industriel, produire perte ?Cest produire dans des conditions
telles quil ny a point de dividendes, mais que loutillage est
entretenu et reste intact pour une poque plus favorable, tandis
que la liquidation ou larrt absolu de la production entranerait
sa destruction totale. Ce calcul est souvent tromp par
lvnement, et bien des tablissements finissent par liquider
aprs avoir dvor leur capital en quelques annes.
Ce capital a t employ en salaires, et cest lui qui, en se
consumant, a nourri les travailleurs. Lhypothse de Karl Marx

se trouve compltement renverse.


Ces cas-l se produisent frquemment dans la grande
industrie, prcisment cause de limportance de son outillage,
que linaction dtriorerait. Voil pourquoi le chmage absolu
y est trs rare. On se borne, dans les temps de dpression,
rduire le personnel en liminant les ouvriers nomades ou
travailler demi-temps. Nest-il pas frappant de voir quaprs
le dsastre de la Socit des Mtaux toutes ses usines ont
continu fonctionner pour le compte de la liquidation ?
Louvrier na pas ressenti le contre-coup de cette
catastrophe[27]. Dans sa dposition faite en 1884 devant la
commission denqute dite des 44, M. Haas, le plus important
fabricant chapelier de France, exprimait ainsi la ncessit de la
production en grand pour son industrie et les avantages qui en
rsultaient pour les ouvriers :
Les affaires dexportation se traitent avec des bnfices
insignifiants, quand ce nest pas perte ; elles contribuent, il
est vrai, amortir les frais gnraux par laugmentation de la
production. Les fabricants ont un intrt primordial conserver
des dbouchs, qui leur permettent doccuper leur personnel en
morte saison. Il sagit de garder ses ouvriers et lensemble
dorganisation de son travail, ce qui constitue en quelque sorte
le patrimoine dune usine. Aucun sacrifice ne leur cote pour
aboutir ce rsultat. Nous nous contentons, dans ce cas, du
bnfice que peut donner le march intrieur.
Dans la petite industrie, au contraire, l surtout o louvrier
travaille son compte et est propritaire de son mtier, les
chmages sont instantans, les fabricants cessant de distribuer
le travail ds que les commandes sarrtent. Cest l un fait que

lon peut vrifier dans la rgion lyonnaise et dans beaucoup


dindustries parisiennes organises sur la base de la fabrique
collective.
Les inconvnients de lagglomration des ouvriers dans le
rgime de la grande industrie sont donc contrebalancs par des
avantages incontestables, et, ici encore, la part prpondrante
prise par le capital dans la production est, en soi, favorable au
travail.
Remarquez bien que lorganisation des industries en socits
anonymes permet seule ces longues priodes de travail perte.
Il faut pour cela que les risques et que les capitaux soient
disperss entre de nombreuses mains. Quelle famille, si riche
ft-elle, pourrait supporter pendant plusieurs annes la
privation de tout revenu ? Les faits que nous venons de
rapporter prouvent que les profits moyens du capital sont
moindres dans les socits anonymes que dans les autres
genres dentreprises. Le grand phnomne de la baisse du taux
de lintrt, qui domine tout lordre conomique, sy fait sentir
plus tt et plus nergiquement quailleurs.
VI. Le capitalisme, sous sa forme industrielle, cest-dire le dveloppement des capitaux-outillage, ce que lon
appelle dans le langage technique le capital fixe, est
videmment bienfaisant lensemble de la socit et la classe
ouvrire en profite directement.
Mais le capital se manifeste aussi sous une autre forme :
celle du capital circulant, qui se renouvelle incessamment dans
le processus de la production, et est reconstitu intgralement
par chaque srie de produits. Dans leur essence, les capitaux
circulants consistent en matires premires et en subsistances

pour les travailleurs pendant le temps que dure la production.


Ce sont ces normes approvisionnements, qui existent
aujourdhui sur tous les points du monde dans les grands
marchs, et que la facilit des communications permet de
porter peu de frais l o ils se vendront le mieux, parce quils
y ont le plus dutilit ; et, de notre temps, fait plein de
consquences, lapprovisionnement est presque toujours
suprieur la consommation (chap. vi, 7). Mais comme, avec
de lor et de largent, on peut se procurer matires premires et
subsistances au moment prcis o lon en a besoin, le capital
circulant est reprsent pratiquement par la monnaie,
complte chez les peuples modernes par lensemble des
moyens de paiement drivs du crdit, quon appelle la
circulation fiduciaire.
Nous verrons dans le chapitre suivant comment les capitaux,
forms peu peu dans lensemble de la socit, sont recueillis
par les banques, qui les portent sur les points du monde o ils
peuvent produire le plus deffet utile, et les mettent sous les
formes diverses du crdit la disposition de lindustrie et du
commerce.
VII. Les princes marchands dautrefois, qui se suffisaient
eux-mmes, sont de lhistoire ancienne. Sauf quelques
situations exceptionnelles, comme les Van der Bilt et les Jay
Gould, ils ne peuvent vivre dans le milieu conomique
moderne, qui, par certains cts, sest fort dmocratis. Pour
risquer dans les affaires de pareilles fortunes, il fallait et
linfluence politique qui y tait jointe et la perspective de gros
profits. Or, les profits industriels et commerciaux de 20 et 30
pour 100 qui taient frquents, il y a ? sicle, qui se

produisaient encore lpoque de la constitution de la grande


industrie laide du rgime protecteur, nexistent plus
aujourdhui. Les profits ont baiss du mme pas que lintrt
des capitaux. Des familles, qui possdent une grande fortune
hrditaire, ne la risquent pas dans les entreprises
commerciales pour la perspective seulement dun gain de 5 ou
6 pour 100. Ceux qui tentent ces chances demandent leurs
capitaux au crdit pour la plus grande partie.
Le nouveau commerant a videmment dimmenses
avantages pour soutenir la lutte, dit W. Bagehot. Admettons
quun ngociant ait un capital lui de 1.250.000 francs ; pour
que ce capital lui rapporte 10 p. 100, il lui faut faire 125.000
francs de bnfices annuels, et il doit vendre ses marchandises
en consquence ; si un autre marchand, au contraire, na que
250.000 francs lui et quau moyen de lescompte il emprunte
un million (et ce nest pas l un cas extraordinaire dans le
commerce moderne), il se trouve la tte dun capital
semblable de 1.250.000 francs et peut vendre beaucoup
meilleur march. Sil a emprunt au taux de 5 pour 100, il
devra chaque anne payer 50.000 fr. dintrts ; et si, comme le
vieux commerant, il ralise 125.000 francs de profits par an, il
lui restera encore, aprs avoir dduit les intrts quil doit, une
somme annuelle de 75.000 francs, cest--dire que son capital
de 250.000 francs lui rapportera 30 pour 100. La plupart des
ngociants se contentent de beaucoup moins que ce revenu de
30 pour 100 ; il pourra donc, sil le veut, abandonner, une
partie de ce profit, abaisser le prix de ses marchandises et
chasser ainsi du march le commerant qui nest plus de son
poque, cest--dire celui qui travaille avec son propre capital.

La certitude de pouvoir se procurer de largent en escomptant


du papier ou autrement, et cela un taux dintrt modr, fait
que, dans le commerce anglais moderne, il y a une sorte de
prime travailler avec un capital demprunt et une sorte de
dfaveur constante se borner uniquement son propre capital,
ou sappuyer principalement sur lui[28].
Trois circonstances ncessitent de plus en plus pour les
industriels lappui du crdit, savoir : la ncessit de produire
en grand pour pouvoir utiliser les machines, la ncessit de
devancer par leur production la consommation, ce qui amne la
constitution des grands approvisionnements disponibles, la
ncessit de chercher au loin des dbouchs pour les produits et
de se procurer les matires premires aux lieux de production
en supprimant les intermdiaires, autant que possible, et en se
les assurant lavance des conditions certaines par les
marchs terme.
Une partie des capitaux sengage sous forme de commandite,
cest--dire moyennant une participation aux profits et aux
pertes ; mais cet engagement, fait pour un temps assez long, ne
convient pas aux personnes qui dsirent conserver la
disponibilit bref dlai de leurs capitaux. Or, la rapidit
moderne des affaires leur fournit prcisment trois modes
demploi qui remplissent cette condition : lescompte des
effets de commerce, les prts garantis par des warrants sur les
marchandises dposes dans les magasins gnraux, les reports
sur les marchandises achetes au comptant et immdiatement
revendues terme. Grce ces capitaux mis sa disposition,
sous lune ou lautre de ces formes, lindustriel, le commerant
multiplie ses oprations, renouvelle ses approvisionnements, et

coule ses produits rapidement. Il peut se contenter dun


bnfice dautant moindre sur chaque opration quelle se
renouvelle frquemment. Le taux trs sensiblement abaiss,
depuis vingt-cinq ans, de lintrt exig pour ces diverses
oprations de crdit en rend lusage de plus en plus avantageux
pour les industriels et les commerants.
La reconnaissance pratique de la lgitimit de la perception
dun intrt dans les limites de la productivit de lindustrie (le
taux lgal des jurisconsultes, le lucrum cessans des
thologiens) (chap. iii, 4) a contribu videmment, avec
laccroissement de la productivit agricole et manufacturire,
faciliter cette multiplication des capitaux. Cette multiplication,
son tour, ragit heureusement sur le dveloppement du
commerce et de lindustrie, et cest par le mcanisme des trois
procds de crdit que nous venons dindiquer : escomptes,
warrants, reports, que les capitaux disponibles du pays se
portent rapidement dans les emplois les plus lucratifs[29].
En mme temps que le commerce et lindustrie travaillent de
plus en plus avec des capitaux fournis par le crdit, la dure
pour laquelle le crdit est fait va en diminuant. Au temps de
Colbert, les Hollandais dans leurs ventes en Europe accordaient
un crdit de douze mois[30]. Ces termes exagrs ont t
toujours en se resserrant. On ne les trouve plus gure que dans
les relations des grands exportateurs europens avec les
marchands de lintrieur des pays nouveaux[31]. En France, le
rglement en effets de commerce trois mois est devenu la
rgle et les bonnes maisons de banque exigent que leurs clients
ne fassent pas habituellement escompter pour tout ce temps.
Dans lintrieur de lAngleterre, de grands progrs dans le sens

de labrviation du dlai dans lequel se rglent les affaires ont


t raliss dans ces dernires annes. Les paiements
comptants (cash) se multiplient beaucoup. Cela signifie que le
mme capital peut, dans le mme espace de temps, servir un
plus grand nombre daffaires. En fait, cest comme si les
capitaux staient multiplis.
1. Leber, Essai sur lapprciation de la fortune prive au moyen ge (2 e
dit., 1847) pp. 37, 58, 59. Cf. Baudrillard, Histoire du luxe priv et public,
t. III.
2. Taine, LAncien rgime, p. 53.
3. V. De Beaucourt, Histoire de Charles VII, t. V, pp. 96 et suiv. La note
suivante, que nous trouvons dans les journaux daot 1890, nous rvle
aujourdhui dans lExtrme-Orient un tat social semblable : Une des
illustrations de la Chine, How-Qua, le plus riche marchand de th de tout le
Cleste Empire, vient de mourir Canton. Sa fortune slevait 144
millions de dollars. Son palais, entour de jardins perte de vue, est une des
merveilles de lExtrme-Orient ; il est rempli de prsents du plus haut prix,
dont le gouvernement anglais avait combl How-Qua.
4. The Nineetenth Century, novembre 1890.
5. De Varigny, les Grandes fortunes, pp. 74, 155.
6. Cit par Varigny, les Grandes fortunes, pp. 47-48.
7. V. Delamarre, Trait de la police (dit. 1738), t. IV, pp. 81-85.
8. Dans les contrats passs pour la fourniture des armes se rvle souvent
cette action suprieure de lintelligence. L o lintendance la plus zle et
la plus honnte narrive pas approvisionner les armes, les
soumissionnaires le font avec une rgularit et une puissance de moyens
tonnants. Un exemple clbre est celui dOuvrard. En 1823, larme
expditionnaire dEspagne tait arrte sur la Bidassoa, faute
dapprovisionnements. LIntendance se montrait absolument impuissante.
Ouvrard offrit alors au duc dAngoulme dapprovisionner larme entire
pendant toute la campagne, des conditions que ce prince accepta le 5 avril
1823. Immdiatement larme put entrer en campagne, et elle fut
constamment approvisionne pendant toute la dure de la guerre. Les
passions politiques du temps provoqurent une instruction judiciaire contre
Ouvrard, qui fut acquitt par la Cour des pairs, par 130 voix contre dix. V.
Nettement, Histoire de la Restauration , t. VI, pp. 475, 526 ; t. VII, pp. 158-

9.

10.

11.
12.
13.

14.
15.

169, 312-322. M. Thomas Cook, qui a fait des voyages une industrie, a
montr depuis cinquante ans la puissance dorganisation et lconomie dans
les moyens que lentreprise prive peut raliser. Un souvenir est
particulirement intressant pour les Franais. Le 31 janvier 1871, M. T.
Cook tait enferm Paris : il partit immdiatement aprs la signature de
larmistice, et, quelques heures aprs, il faisait entrer dans la ville assige
70 tonnes de provisions. V. the Industry of the travels, by W. Fraser Rae
(London, 1891), et le Soleil du 20 juillet 1891.
Growth of English commerce and Industry (Cambridge, 1882), pp. 210 et
248, et Ochenckowski, Englands wirthschaftliche Entwickelung, (Iera,
1879), p. 112,
V. ces considrations longuement dveloppes par M. P. Leroy-Beaulieu,
de La Rpartition des richesses et de la tendance une moindre ingalit
des conditions (1881), pp. 305 et suiv.
V. un exemple de ces coutumes dans le tome IV des Ouvriers europens,
de F. Le Play, monographie du pcheur de Saint-Sbastien.
V. Endemann, Studien in der Romanisch-Kanonistischen Lehre, t.I, pp.
357 360.
V. une description de ces coutumes dans louvrage intitul Ambelakia ou
les associations et les municipalits hellniques, par F. Boulanger (Paris,
Guillaumin, 1875, in-12). Sur 70 parts, entre lesquelles est rparti le fret
gagn dans un voyage, 10 sont attribues au navire, 10 au grement, 3 au
capitaine, et le reste aux 35 matelots suivant la fonction de chacun.
V. dans les Ouvriers des deux mondes, publis par la Socit dconomie
sociale, notre Monographie dun mtayer du Texas (Paris, Didot, 1892).
Ce serait cependant une erreur que de se reprsenter, dans les sicles
passs, tout le rgime du travail comme reposant sur les mtiers libres et les
corporations. Dans la fodalit, un certain lment capitaliste se joignait la
possession territoriale et la puissance militaire. Les seigneurs avaient,
selon la coutume des lieux, la disposition dun nombre dtermin de
corves quils pouvaient employer leur profit en travaux productifs ; de
plus ils avaient le monopole des moulins, des fours, des pressoirs, parfois
des animaux reproducteurs sous la forme de banalits. Les forts, avec les
mines quelles contenaient, et les cours deau avaient fini par leur tre
attribus comme un apanage de la justice. En fait, ils taient les seuls avoir
des exploitations minires, des forges et des usines hydrauliques. En
Allemagne, au xviie sicle, le monopole des distilleries avait t attribu aux
seigneurs et devint, avec les progrs de la consommation de lalcool un
lment important de leur fortune.

16. E. Gruner, les Associations et Syndicats miniers en Allemagne (Paris.


Chaix, 1887, in-4), pp. 41-42.
17. Karl Marx, le Capital, traduction entirement rvise par lauteur (Paris,
1872, Maurice Lachtre. In-4), pp. 73-74, 82-84, 254 et suiv. Le tome II de
cet ouvrage a paru aprs la mort de lauteur par les soins de Frederic Engels
Hamburg, en 1885. Les fragments sur le processus de la circulation quil
contient ne font que rpter les thories du premier volume.
18. De Foville, la France conomique (2 e dition), p. 313. En 1890, le

19.

20.
21.
22.

dividende des actions des six grandes compagnies a t lune dans lautre
de 46 fr. 84, soit 9 p. 100 sur 500 francs de capital verss au dbut de
lentreprise. Les obligations, suivant leur date dmission, touchent un
intrt variant de 5 3,50 p. 100. Depuis 1865, le dividende des actions a
toujours t en diminuant : la hausse des actions est uniquement le rsultat
de llvation du taux courant de capitalisation. Les chiffres suivants
prouvent combien suprieurs sont les profits raliss par le public et par
lEtat : les recettes brutes, qui taient en 1865 de 526 millions, sont montes
en 1890 1.086 millions, et les recettes nettes ont pass pendant la mme
priode de 296 millions 535. En 1865, les actionnaires avaient reu
comme dividendes 159.695.500 fr. ; en 1890 ils ont touch net seulement
146.803.588 francs. Pendant ce temps les impts et services gratuits perus
par lEtat passaient de 91.700.000 fr. 300 millions. Lcart entre la
progression des recettes nettes et des recettes brutes tient aux diminutions
considrables de tarifs que les compagnies ont faites pendant ces vingt-cinq
ans. Laccroissement des recettes nettes des chemins de fer a t absorb
compltement et au del par lintrt et lamortissement des obligations
mises pour la construction de lignes improductives auxquelles les
Compagnies ont largement concouru et qui, quoiquelles ne donnent pas de
bnfice financier, nen constituent pas moins un lment considrable de
richesse pour la communaut nationale. Pour le dtail de ces chiffres par
compagnie, voir la communication faite par M. A. Neymarck en 1891 la
Socit de statistique de Paris : les Chemins de fer et limpt ; la lgende
des gros dividendes.
The financial Chronicle de New-York, analys dans lEconomiste franais
du 16 novembre 1889. Le faible rendement des actions sexplique aussi par
la majoration frauduleuse du capital, par la pratique du stock-wattering (V.
chap. v, 10).
V. lEconomiste Franais du 24 janvier 1891.
Elie Blanc, Trait de Philosophie scolastique, t. III, p. 392.
V. lexcellente tude de M. J. Rambaud, professeur lUniversit

catholique de Lyon, le Socialisme et les lois conomiques Lyon, 1891.


23. Analys par M. Maurice Block dans lEconomiste franais du 19 mars
1888
24. La Compagnie de Chtillon et Commentry, aprs avoir dbut avec un
capital de 25 millions, a d, en deux fois, le rduire 6.250.000 francs ;
puis elle a fait un nouvel appel de fonds, sous forme dactions, pour le
reporter 12.500.000 francs. La Compagnie de Commentry-Fourchambault
a d aussi, en 1889, rduire son capital de 25 millions 12.500.000 francs.
Dans les premiers mois de 1890, la Compagnie de Montataire a rduit son
capital primitif de 3 millions 1 million ; et ensuite elle a fait un nouvel
appel de fonds, sous forme dactions, pour 2.865.000 francs, ce qui,
proportionnellement, diminue encore les bnfices du capital primitif. En
1890, la Socit des mines de fer de lAnjou, qui stait fonde au capital de
16 millions, dut cder tout son actif une nouvelle socit au capital de 12
100.000 francs, qui sest charge de son passif, moyennant des parts
bnficiaires dlivres ses actionnaires, qui auront droit 20 p. 100 dans
les bnfices aprs paiement de 5 p. 100 dintrt aux actions nouvelles.
Nous pourrions citer encore bien des faits semblables.
25. Voici un exemple caractristique de la situation de certains charbonnages :
en juin 1891, la suite des pertes prouves par les grves, une assemble
gnrale des actionnaires de la Socit des Charbonnages des artistes,
Xhorr et Balloz-Lalore, Flmalle-Grande a abandonn la concession de
ces trois puits. En 1890, la socit avait extrait 197.200 tonnes de charbon,
reprsentant un produit brut de 2.754.300 fr. Les frais dexploitation
slevaient 2.592.000 fr., do un bnfice de 162.300 fr. seulement pour
les trois puits. Au 1 er janvier 1890, le nombre de ses ouvriers slevait
1.427, le chiffre de leur salaire moyen 967 fr. par an (3 fr. 21 par jour),
soit un total de salaires pays de 1.379.909 francs. Pour lexercice 1889, la
Compagnie avait vers 27.398 fr. la caisse provinciale de prvoyance au
profit de ses anciens ouvriers, en outre de sa part dans la caisse particulire
de secours institue chez elle. (Le Bien public de Gand, du 21 juin 1891.)
26. Lindustrie des mines en France et ltranger, par M. Henry Couriot
(Paris, 1890), pp. 14, 34, 36. Chaque anne, lAdministration des mines
tablit les rsultats financiers des exploitations, qui sont en perte ou en gain.
27. Mme Terrenoire, le travail des mines et des forges na pas cess aprs
la faillite de la Compagnie en 1887. Les ouvriers auraient peu souffert, si la
Compagnie net commis la faute insigne de confondre dans son fonds de
roulement le capital des caisses de secours et de pensions.
28. Lombard-Street ou le march financier en Angleterre (trad. franaise.

Paris, 1874, Germer-Baillire), pp. 8 et 9. Bagehot, qui dans le cours de sa


carrire avait assist cette transformation, constate que le nivellement
constant des maisons de commerce anglaises a t peu favorable la
moralit commerciale, mais quil a t singulirement favorable lesprit
dinitiative. Aucun pays ayant un grand commerce hrditaire, aucun pays
europen tout au moins, ne fut jamais aussi veill, pour employer le mot
propre, que lAngleterre ; aucun pays ne met autant de promptitude
profiter des avantages nouveaux.
29. Ces questions ont t traites dune manire neuve par M. Camillo Supino,
Teoria della trasformazione dei capitali. (Turin. Bocca, 1891).
30. V. Jean de Witt, Mmoires, t. I, p. 184 ; Roscher, Principes dconomie
politique, 187 ; et John Rae, the natural History of credit, dans the
Contemporary Review, aot 1886.
31. Aujourdhui encore les maisons de Liverpool et de Manchester font des
crdits de 12 et 18 mois aux marchands de lintrieur du Canada. Au
Mexique et dans tous les pays de lAmrique Espagnole, les importateurs
vendent aux marchands du pays un dlai de six mois quil est dusage
dtendre jusqu 9 et 12 mois moyennant un intrt de 8 p. 100 au
minimum sur cette extension. Les oprations faites dans ces conditions sont
dailleurs trs sres et fort profitables pour les importateurs trangers. Le
consommateur seul est lourdement grev. Partout o le rgime conomique
occidental pntre, Cuba par exemple et dans la ville de Mexico, les
oprations au comptant ou rgles en effets court terme tendent se
multiplier.

CHAPITRE III
LE CAPITAL MOBILE ET LE MARCH
UNIVERSEL DE LARGENT

1. Comment largent est devenu la reprsentation du capital.


2. Le crdit et ses formes.
3. Le crdit la consommation et ses dangers : la plaie
ancienne de lusure.
4. Le crdit la production et lintrt de
largent :adaptation graduelle de la doctrine canonique
aux nouvelles conditions conomiques de la socit.
5. La perptuit du capital :controverses anciennes et
modernes.
6. De la fonction des banques ou de la concentration et de la
mise en circulation des capitaux disponibles.
7. Les nouvelles formes du crdit industriel et commercial.
8. La circulation fiduciaire : ses avantages et ses prils.
9. Le march universel des capitaux.
10. De limportance dun bon systme montaire pour les
transactions commerciales et les oprations de crdit.
11. Les encaisses dor des grandes banques et la balance du

commerce gnral du monde.


12. De linfluence des oprations de Trsorerie sur le march
montaire.
13. De la solidarit pratique des diffrents marchs financiers.
I. Dans les socits primitives o lagriculture est
essentiellement extensive, o les arts manufacturiers sont
exercs par des artisans se servant uniquement doutils
manuels et o lon ne demande au commerce extrieur que
quelques objets de grand luxe, il ny a ni approvisionnements
rguliers ni outillage industriel proprement dit. La notion du
capital, quoiquapparaissant dans quelques contrats et certains
arrangements sociaux, se dgage peine. Il ny a gure de
capitaux que les troupeaux, et cest l lorigine tymologique
de cette expression (capitale, tte de btail) (chapitre ii, 4).
Lhomme riche est ce personnage contemporain de David,
qui sur ses vastes domaines du Carmel faisait patre par ses
serviteurs trois mille brebis et mille chvres[1]. Des esclaves ou
des serfs en plus ou moins grand nombre taient ncessaires
pour lexploitation de ce capital et taient eux-mmes
considrs comme un capital. Des accumulations de provisions
pour lusage domestique achevaient de caractriser la richesse
de ces poques ; mais troupeaux et esclaves ne pouvaient tre
possds en quelque quantit que par ceux qui taient dj
matres de la terre. Lor et largent, dailleurs fort rares, taient
recherchs comme parures et comme un moyen de se procurer
haut prix des subsistances en cas de disette ou de solder des
gens de guerre. Les princes du moyen ge encore avaient pour
suprme ressource financire la vente ou la mise en gage des

joyaux de la couronne. Graduellement, chez les races


suprieures, un tat conomique fort diffrent se substitua
celui-l. Les arts se perfectionnrent, les productions
manufacturires se localisrent, les cultures industrielles et
llevage des moutons en vue de la production en grand de la
laine introduisirent un lment nouveau dans lagriculture. Le
commerce dut se dvelopper pour fournir certains centres de
fabrication ou de consommation les produits bruts dune part,
les objets manufacturs et les subsistances qui leur taient
ncessaires, de lautre. Le capital joua ds lors, sous la forme
dapprovisionnements, de matires premires et de stocks de
marchandises, un rle analogue celui que plus tard les
progrs de la technique devaient lui donner sous la forme
doutillage industriel. Lconomie montaire (geldwirthschaft),
dans laquelle chacun produit surtout en vue de lchange, prit
ainsi de plus en plus la place de lconomie naturelle
(naturalwirthschaft), dans laquelle chaque famille cherchait
produire tous les objets de sa consommation par les
fabrications domestiques. Les mtaux prcieux, recueillis avec
dautant plus de soin que leur grande puissance dacquisition
rendait lucratives des industries comme celle des orpailleurs,
saccroissaient peu peu et devenaient un facteur important
dans lordre conomique. Largent, pour lappeler dun seul
mot, ntait plus seulement un instrument dchange et un
dnominateur de la valeur ; il devenait lexpression du capital
disponible, la fois parce quil a une puissance universelle
dacquisition relativement tous les objets et tous les
services en quelque lieu du monde que ce soit, et parce que, ne
se dtriorant pas, il emmagasine cette puissance dacquisition
la volont de son dtenteur.

Tel est le processus conomique qui, sest dvelopp dans


lEurope occidentale partir de la fin des migrations des
peuples, cest--dire depuis le xe sicle, et qui, par un progrs
dabord lent, puis acclr, mais toujours oprant dans la
mme direction, a abouti ltat de choses dans lequel nous
vivons.
Une situation peu prs semblable stait produite au vie
sicle avant Jsus-Christ chez les Grecs, peuple
essentiellement manufacturier et commerant. Solon exprimait
la notion fondamentale de cet tat conomique en disant, dans
un de ses distiques moraux, quaucune limite fixe nest pose
la richesse pour les hommes. Aristote, qui nous a conserv cet
aphorisme, le conteste tort, tout en reconnaissant un peu plus
loin que la richesse drive du commerce peut tre dveloppe
indfiniment[2]. Le procd dductif lemporte ici chez lui sur
lobservation des faits et cette premire erreur lentrane
mconnatre la qualit que la monnaie a demmagasiner la
valeur et ne voir en elle quun instrument dchange[3] ; de l
s a fameuse thorie sur la strilit de largent, qui a pes sur
toute la scolastique et qui a le grave tort de ne pas rserver
lemploi possible du numraire comme capital[4]. Nanmoins,
et malgr lhritage de ces formules inexactes, le moyen ge
chrtien et la pratique canonique nont jamais mconnu la
productivit du capital. La commandite, usite ds les temps
les plus reculs, mettait bien en vidence la productivit du
capital, quil ft reprsent par des marchandises ou par de
largent[5]. Dans le contrat de constitution de rente, qui,
pratiqu ds le xiiie sicle, sortit triomphant, au xve, de toutes

les contradictions de lcole, largent est la reprsentation dun


fonds productif, lquivalent dune chose frugifre. La
prohibition de la perception dun intrt dans le contrat de prt
de consommation, fnus, ne visait quun abus du crdit trs
dangereux, eu gard aux conditions de lpoque, et nempchait
en ralit aucune opration financire utile.
II. Nous dirons au cours de ce chapitre comment par le
perfectionnement de lappareil financier et de lart de la
banque les services de la monnaie ont t extrmement
multiplis. Par la circulation fiduciaire, on a tourn lobstacle
que la limitation de la quantit des espces mtalliques
apportait la reprsentation et, par voie de consquence la
constitution des capitaux, cest--dire au pouvoir de
commander des services et dacheter des produits pour les
appliquer une uvre utile. Mais il faut auparavant claircir la
notion du crdit, elle revient chaque pas dans les affaires
humaines, et prciser son rle conomique.
Il y a un fait de crdit, dit un jurisconsulte romain, toutes les
fois que, dans un contrat commutatif, lune des parties se
dessaisit de sa chose ou de son argent sans recevoir
actuellement lquivalent, en se contentant seulement dune
promesse de la part de lautre partie[6].
Cette dfinition indique les deux formes primordiales du
crdit :la vente terme et le prt de consommation. Dans la
vente terme, le vendeur ne reoit pas immdiatement le prix
de la marchandise livre lacheteur qui reste son dbiteur
dune somme dargent : dans le prt de consommation, au lieu
dun vendeur, cest une personne qui, possdant une certaine
quantit de denres, ou plutt du moyen universel

dacquisition, largent, la livre et en transfre la proprit un


emprunteur, qui aura plus tard lui en rendre lquivalent.
Toutes les formes que le crdit peut revtir dans notre
organisation moderne ne sont que des drivs de ces deux
contrats primitifs.
Pour apprcier les consquences conomiques du crdit, il
faut examiner dans quel but y recourt lacheteur terme ou
lemprunteur. Est-ce pour appliquer sa consommation les
marchandises ou largent quil reoit, ou bien est-ce pour les
employer comme matires premires, outillage, fonds de
roulement dans une opration productive de lagriculture, des
arts manufacturiers, du commerce ?
Dans le premier cas, les marchandises ou largent sont
dtruits dfinitivement par le fait mme de la consommation,
et lacheteur, lemprunteur ne pourra en rendre lquivalent
son crancier quavec une nouvelle richesse absolument
indpendante de celle quil a reue. Dans le second cas, au
contraire, marchandises ou argent ont t employs comme
capital, et, si lopration russit, ils reparaissent sous une autre
forme, accrus du produit industriel, entre les mains de
lacheteur ou de lemprunteur, qui pourra en rendre la valeur
son crancier, en gardant exclusivement pour lui le bnfice ou
en le partageant avec celui-ci. La situation est tout autre et lon
comprend que le crdit (quelle que soit la forme juridique quil
revte), soit envisag trs diffremment par lconomie
politique dans lune ou dans lautre hypothse.
III. Le crdit la consommation doit tre resserr dans
les limites les plus troites. Le desideratum conomique est en
effet quil soit pourvu la consommation par les produits

antrieurs du travail de chacun. Sadresser dans ce but autrui,


et, pour lindemniser, compter sur une production future assez
large pour couvrir les consommations passes et les
consommations futures qui simposeront aussi, cest risquer
beaucoup. Par consquent, il faut restreindre ces crdits-l dans
la limite strictement ncessaire pour conserver la vie et les
forces physiques de ceux quun accident met provisoirement
hors dtat de se suffire eux-mmes. Saint Franois de Sales
avait une vue trs nette de cette vrit :
Un particulier lui demanda vingt cus emprunter et lui en
voulait faire sa promesse, dit son biographe. Le bienheureux
navait pas toujours de telles sommes donner Il alla qurir
dix cus et, revenu, lui dit : Jai trouv un expdient qui nous
fera aujourdhui gagner dix cus, si vous voulez me croire.
Monseigneur, dit cet homme, que faudrait-il faire ?Nous
navons, vous et moi, qu ouvrir la main : cela nest pas bien
difficile. Tenez, voil dix cus que je vous donne en pur don au
lieu de vous en prter vingt. Vous gagnez ces dix-l et moi je
tiendrai les dix autres pour gagns, si vous mexemptez de
vous les prter[7].
Le crdit la consommation relve de la charit, et, la
charit tant indispensable lordre social, on ne peut que le
recommander comme une des formes de ce grand devoir
chrtien. Il faut souhaiter de voir se dvelopper ou renatre les
uvres de prts gratuits, comme les anciens monts-de-pit,
les monti frumentarii de lItalie, les positos pios de lEspagne
et du Portugal[8]. [fin page78-79]
Le moyen le meilleur de renfermer le crdit la
consommation dans ces limites tait assurment la discipline

de lglise sur lusure, telle que nous allons lexpliquer. Son


application rigoureuse tait dailleurs dans les sicles
prcdents une mesure de salut public indispensable.
Les populations taient exposes priodiquement, par les
famines, les guerres, les interruptions de la production, des
privations dont nous navons pas lide aujourdhui. Dautre
part, la raret du numraire, et gnralement des accumulations
disponibles, levait considrablement le taux de lintrt. 10 p.
100 tait un minimum au xiii e sicle dans les constitutions de
rente ; le taux de 20 p. 100 tait courant dans les affaires
commerciales, et les Lombards, les Cahoursins, les Juifs, qui
formaient des groupes troitement coaliss, ne craignaient pas
de le porter au 50 et au 60 p. 100 lan.
Si une discipline trs nette navait pas empch lusure de se
dvelopper dans lintrieur de la socit chrtienne, et lavait
laisse pntrer dans les rapports ruraux, par exemple, tous les
fruits de lmancipation des serfs eussent t perdus[9] ; les
grands propritaires auraient dtruit toute indpendance dans
les populations vivant autour deux, comme Rome et dans la
Grce ancienne[10]. Au lieu de cela, le flau de lusure tait
pour ainsi dire cantonn lextrieur de la socit, puisque des
trangers seuls lexeraient dune manire habituelle.
La doctrine canonique dfendait dabord toute perception
dun intrt par suite dun prt de consommation, sil ny avait
pas quelque circonstance particulire, quelque titre
extrinsque, qui le justifit. Le 5e concile de Latran, sous Lon
X, la formulait en ces termes : Ea est propria usurarum
interpretatio, quando videlicet ex usu rei QU NON

GERMINAT nullo labore, nullo sumptu, nullove periculo


lucrum ftusque conquiri studetur (session 5).
Cette thse est rigoureusement exacte au point de vue
conomique, si on considre quelle visait exclusivement en
fait les crdits faits en vue de la consommation. A cette
poque, ctaient de beaucoup les plus frquents, les seuls sur
lesquels se portt lattention. Largent prt tant dtruit par la
consommation de lemprunteur et nayant contribu crer
aucun nouveau produit, non germinat, il ny a pas, par le
seul fait dun pareil contrat, matire une rmunration pour le
prteur.
Consquente avec elle-mme, la doctrine canonique
prohibait lusure sous lautre forme du crdit, en dfendant de
vendre plus cher terme quau comptant[11]. Ici encore, elle
sattaquait lune des exploitations les plus graves des besoins
du consommateur ncessiteux. Mme aujourdhui, les dangers
de la vente crdit dans les classes populaires sont bien
connus. Un des grands avantages des socits coopratives de
consommation est prcisment daffranchir les petits
consommateurs de lexploitation des marchands par lhabitude
du paiement au comptant. Le lgislateur civil, certaines
poques, complta cet ensemble de mesures protectrices du
consommateur besogneux par la prohibition de la vente des
bls en vert et gnralement des rcoltes sur pied. Si, en cela, il
dpassait la doctrine canonique, dans bien dautres
circonstances il restait en de.
Ds le xiiie sicle, beaucoup de statuts municipaux
autorisaient la perception dun intrt ; plus tard les rois de
France le permirent aux foires de Lyon et beaucoup dtats,

partir du xvie sicle, gnralisrent cette lgislation, parce que


les cas dans lesquels il y avait lucrum cessans, manque
gagner, par le fait quon avait prt son argent ou vendu sa
marchandise terme, devenaient de plus en plus frquents. Le
lgislateur civil, qui doit statuer de hoc quod plerumque fit,
devait modifier son point de vue, de manire ne pas touffer
les applications nouvelles du crdit la production[12]. Elles se
produisaient dautant plus que le taux de lintrt baissa
considrablement cette poque par suite des progrs
conomiques gnraux : le commerce et lindustrie pouvaient
donc plus facilement utiliser un capital emprunt.
Actuellement, le dveloppement des valeurs mobilires, des
fonds publics, voire des caisses dpargne, fait quil y a lucrum
cessans pour le crancier peu prs dans tous les cas. Par
consquent lglise reconnat quil ny a plus lieu inquiter la
conscience de ceux qui peroivent un intrt, pourvu quils
observent le taux lgal, dans les pays o cette limitation existe,
ou quils ne dpassent pas la productivit moyenne du capital
et la juste estimation du periculum sortis, l o la loi civile a
renonc maintenir un maximum, impossible observer avec
les variations du taux du crdit qui se produisent en certaines
circonstances[13].
IV. Quant au crdit fait la production, et cest celui
qui doit normalement prendre une extension croissante, il ne
saurait tre gratuit : sans cela il nexisterait pas. La doctrine
canonique na jamais fait rellement obstacle ce que celui qui
confie ses capitaux autrui, au lieu de les faire valoir soimme, en retire un profit quivalant leur productivit.

Le manufacturier, qui achte des matires premires, a un


avantage vident ne les payer quau bout dun certain temps,
de manire avoir, au moment du paiement, dj revendu la
marchandise fabrique au consommateur. Sil est oblig
dacheter comptant au producteur, il faut quil puisse trouver
emprunter de largent chez un tiers. Dans lun comme dans
lautre cas, le capital mis sa disposition a t productif et il
trouve encore avantage avoir recouru au crdit, tout en payant
plus cher la marchandise achete terme, ou en tenant compte
dun intrt son prteur. Nous avons vu au chapitre prcdent
( 7) les raisons pour lesquelles le commerce et lindustrie
seraient arrts dans leur essor, si manufacturiers et ngociants
devaient travailler exclusivement avec leurs capitaux
personnels. Dautre part, la perspective dun profit tirer de
ses pargnes est le seul mobile qui puisse dterminer sen
dessaisir au profit dautrui ; car on court toujours un certain
risque et lon en perd au moins la libre disposition instantane.
Enfin lassurance daccrotre par un placement productif une
pargne initiale, lesprance de pouvoir vivre un jour sans
travail actuel sur les fruits de son travail antrieur sont les
causes qui dveloppent le plus lconomie et lactivit
industrieuse. L encore lintrt gnral est en harmonie avec
celui des particuliers, emprunteurs et prteurs.
Lapplication des thories de Proudhon et de Karl Marx,
selon qui nul ne pourrait percevoir un bnfice de sa terre ou de
ses capitaux mobiliers qu la condition de les exploiter soimme, couperait court toute pargne chez des catgories trs
nombreuses de personnes, qui ne sont pas mme dexercer
elles-mmes le commerce, lagriculture ou lindustrie. En

tarissant ainsi une des sources les plus importantes de la


capitalisation (chap. i, 13), ces prtendus amis du travailleur
empireraient gravement sa condition et ramneraient
lhumanit aux poques primitives de pauvret gnrale et de
misre absolue.
La ncessit de rmunrer celui qui fait un crdit la
production sest dabord manifeste propos de la vente
terme. Les canonistes du xvie et du xvii e sicle mentionnent
des usages locaux daprs lesquels la marchandise tait achete
plus bas prix en raison dun paiement fait par anticipation, et
ils en reconnaissent la lgitimit au nom de la coutume[14].
Saint Thomas lui-mme est all au-devant de la solution
pratique, quand, aprs avoir prohib en principe de vendre plus
cher terme quau comptant, il ajoute : si vero aliquis de justo
pretio velit diminuera ut pecuniam prius habeat, non peccat
peccato usur[15].
Cest probablement pour saccommoder la doctrine
canonique quun usage fort ancien et presque universel a tabli
entre commerants le prix des principales marchandises non
pas sur le paiement au comptant, mais sur un paiement trois
mois, six mois de date. Lacheteur, sil paie comptant, peut se
faire allouer une bonification. Si laffaire est rgle en effets
de commerce, comme cest le cas le plus frquent, le vendeur
peut sen faire avancer le montant par un tiers, moyennant un
escompte.
Lescompte commercial a t la premire victoire de la
thorie conomique de lintrt[16]. Elle a t beaucoup plus
tardive dans le prt (mutuum). Ce contrat est en effet

particulirement dur pour celui qui recourt au crdit. A la


diffrence du louage ou du commodat, largent ou les choses
fongibles, dont la proprit lui a t transfre, est ipso facto
ses risques ; donc si laffaire tourne mal, si le capital emprunt
vient prir, il nen doit pas moins le restituer en entier et
payer en outre lintrt convenu[17]. Or, si cet intrt est lev
et si, dautre part, les chances de perte sont considrables, cette
manire de se procurer des capitaux est fort dangereuse. Loin
davoir ruin le commerce et lindustrie, comme le prtendait
Montesquieu[18], la doctrine canonique lui a t trs utile en
faisant employer de prfrence le contrat de commandite par le
commerce et le contrat de constitution de rente par la proprit
foncire. [fin page84-85]
La commandite est beaucoup plus avantageuse
lemprunteur, parce que, moyennant une part aliquote de ses
profits abandonne ventuellement au bailleur de fonds, il ne
doit rien sil ny a pas de bnfices et il est mme libr de
lobligation de restituer les capitaux mis en commandite, sils
viennent prir. La commandite a fourni une base solide ds le
moyen ge aux entreprises du commerce et de lindustrie, et
cest encore sous cette forme que sont constitues aujourdhui
(chap. v, 5) les affaires industrielles les plus solides. Le prt
intrt ne perd son caractre dangereux que lorsque les
risques commerciaux deviennent moindres et que le taux
dintrt sabaisse considrablement ; les ngociants y ont
alors recours sous la forme de lescompte ou de louverture de
crdit pour se procurer leur capital circulant ; mais cest
toujours la commandite quils demandent autant que possible
leur capital fixe.

Le contrat de constitution de rente tait plus favorable que le


prt intrt pour lemprunteur, parce que, tant quil payait le
cens (cest--dire lintrt), le remboursement du capital ne
pouvait pas tre exig. Le droit canonique amliorait encore sa
position en exigeant que le cens ft assis sur un fonds productif
auquel le capital prt tait cens incorpor[19], en sorte que la
perte de ce fonds librait lemprunteur ; surtout il voulait que
le dbiteur du cens et toujours le droit de sen dcharger, en
remboursant le capital emprunt son moment et en profitant
de toutes les circonstances son avantage[20].
Aujourdhui, les tats ont seuls le bnfice de ce contrat si
favorable aux emprunteurs. Quant aux particuliers, ils doivent
en trouver lquivalent dans les institutions dites de crdit
foncier, qui sont malheureusement encore peu dveloppes ou
mal pratiques en France (chap. iv, 10).
Enfin on peut dire que le prt intrt proprement dit tait
autoris toutes les fois quil sagissait dun crdit fait en vue de
la production ; car la lgitimit du fameux trinus contractus
avait fini par tre reconnue par la grande majorit des
canonistes[21].
Mme auparavant, lapplication du titre extrinsque du
damnum emergens permettait tous les intermdiaires qui
rendaient des services de banque et de change de percevoir une
rmunration proportionnelle limportance des capitaux
quils maniaient et aux risques quils couraient[22]. Ds le xiiie
sicle, ils donnrent cette rmunration le nom d'interesse et
cette expression sest substitue dans la langue celle de
fnus ; car cest par cette manire nouvelle denvisager les

choses que la pratique arriva se dgager de la fausse notion


mise en circulation par Aristote.
Quelques esprits excessifs ont prtendu voir dans les
dcisions des congrgations romaines, qui ont pratiquement
autoris la perception de lintrt depuis 1828 et 1830, une [fin
page86-87] concession au malheur des temps. Mme
ladmission du contrat de constitution de rente au xve sicle
est, leurs yeux, une premire et regrettable drogation la
puret des principes scolastiques sur laquelle les pouvoirs
civils devraient de nos jours revenir[23] ! Ces exagrations
mconnaissent la fois la fermet de lglise, qui, sur les
questions de justice, na jamais transig, et la sagesse avec
laquelle elle sait adapter le mme enseignement moral des
conditions conomiques diffrentes. En fait, ces auteurs ont
une ide compltement fausse de lapplication pratique de la
doctrine sur lusure dans les sicles prcdents.
V. Le propre de tous les contrats de crdit par lesquels un
capital est mis la disposition dun producteur est de perptuer
ce capital et de le faire revenir intgralement, parfois mme
accru, aux mains de lhomme conome, qui le premier la
constitu par lpargne, ou dans celles de ses descendants.
Cette puissance productrice est perptuelle de son essence, si
le capital est judicieusement employ, et elle se manifeste dans
des phnomnes naturels. tymologiquement et historiquement
les troupeaux ont t la premire forme du capital : or un
troupeau, sil est prserv des pizooties et conduit par un bon
berger, peut, en se renouvelant continuellement, se conserver
perptuit par le crot et donner cependant son propritaire
chaque anne un revenu en toisons ou en animaux de

boucherie. Un canal dirrigation peut, avec le surcrot des


produits agricoles quil donne, payer perptuit son entretien
et rmunrer les capitaux qui ont servi ltablir lorigine. Il
en est de mme dans toutes les oprations de lagriculture et
des arts manufacturiers[24]. Il est donc naturel que largent,
lorsquil est la reprsentation dun troupeau ou dun canal,
produise perptuit un intrt, sans que pour cela le principal
cesse de demeurer d.
Cest l une vieille controverse. Mais lun des traits de notre
fin de sicle est de voir reparatre de temps autre, par une
sorte de phnomne datavisme, des erreurs qui paraissaient
compltement dtruites. En 1889, un membre de la trs
orthodoxe Socit dconomie politique, M. Victor Modeste, a
publi un ouvrage : le Prt intrt, dernire forme de
lesclavage, dans lequel il prtend que la perptuit dun
capital productif est en contradiction avec la destruction
perptuelle qui sopre dans le monde physique. Rien nest
plus faux. Lart agricole et toutes les industries humaines sont
prcisment progressives, parce quelles dirigent la circulation
de la matire et maintiennent toutes les conqutes faites une
fois sur la nature. Comme la fait remarquer un thologien
minent, cest prcisment en confrant lhomme le pouvoir
de produire des effets durables sur la matire, que Dieu lui a
donn comme une image de sa puissance cratrice[25].
Largument de M. Modeste porte dailleurs aussi bien contre la
perptuit de la proprit foncire que contre celle du capital
prt. Proudhon tait plus logique, quand, avec
lamortissement du capital par lintrt, il prchait
lamortissement de la proprit par le loyer.

La perptuit indfinie du capital a t reconnue ds que la


socit du moyen ge a t en possession daccumulations
importantes, cest--dire ds le xiiie sicle, sous la forme des
rentes constitues, nous venons de le voir ( 4).
Sensuit-il que les capitaux rests ltat mobile et
reprsents par largent aillent saccrotre indfiniment selon
la formule de lintrt compos ?Un auteur estimable a soutenu
rcemment cette thse sous une forme apocalyptique :
Un Juif, qui veut semparer du monde, place une somme de
cent francs, intrt compos. Les intrts accumuls danne
en anne au 5 p. 100 produisent au bout de cent ans
fois la premire mise, soit 13.136 fr. 85. Si,
pendant un second sicle, lopration est continue, on a
1.725.768 fr. 27. Au bout du 3 e sicle, on a 226.711.589 fr. 65,
et au bout du septime sicle le chiffre fabuleux de soixantesept millions de milliards (67.142.687.000.000.000 fr.). Le
globe entier, y compris les plaines et les dserts, les terres et
les mers, a une surface de 60 milliards dhectares, en sorte que
cent francs placs 5 p. 100 pendant 700 ans pourraient acheter
la terre entire au prix dun million lhectare Notre Juif,
avec la froide impassibilit de son systme, poussant les
chiffres linfini, voyait dj sa race au bout de quelques
milliers dannes en tat dacheter la terre entire au poids et
au prix dun million le kilogramme et il voyait le monde
asservi, courb sous le joug du plus dur esclavage, de la
servitude la plus tendue, la plus absolue qui ait jamais
exist Reste seulement savoir si le chiffre humain fera la
loi lordre divin[26]

Vrais mathmatiquement, ces chiffres sont absolument faux


conomiquement pour plusieurs raisons.
Dabord lhypothse quune socit capitaliserait tout son
revenu est simplement absurde. Les capitalistes emploient pour
leur consommation la plus grande partie de leurs revenus et
nen capitalisent de nouveau quun excdent relativement
faible ; car la tendance de la nature humaine est beaucoup plus
dans le sens de laugmentation des jouissances personnelles
que dans celui de lpargne au profit des gnrations futures.
Deuximement, un grand nombre de capitaux prissent dans
les oprations de la production. La faillite du dbiteur atteint
en fait le crancier comme le commanditaire. Cest une
opinion courante dans le monde des affaires que le tiers des
entreprises industrielles consume son capital, quun autre tiers
couvre peine ses frais, que seul le dernier tiers donne des
bnfices. Dans les grandes calamits, guerres, pidmies,
rvolutions, qui se produisent toujours de temps autre, la
proportion des capitaux qui prissent devient encore plus forte.
Troisimement, la multiplication mme des capitaux a pour
rsultat dabaisser leur intrt et par consquent de rendre
moins lourd le poids des dettes (chap. xiii, 3). Une dette de
100.000 fr. 5 p. 100 nest pas plus pesante quune dette de
50.000 fr. 10 p. 100. Ltat, en ce qui le touche, l o les
remboursements prvus nteignent pas les dettes anciennes,
rduit constamment lintrt actuel les droits de ses
cranciers[27] par le mcanisme des conversions, (chap. x, 8).
Aprs les grands changements dans le taux de lintrt, qui
soprrent la fin du xvie sicle, la souverainet rduisit
partout par voie dautorit les rentes perptuelles constitues

des taux qui ntaient plus en rapport avec ltat des faits.
Enfin tous les capitaux engags sous la dnomination
montaire subissent une diminution invitable par suite de la
dprciation des mtaux prcieux. Cest l un phnomne qui
sest produit dune manire constante depuis Charlemagne et
qui sest acclr avec une grande nergie deux poques : au
milieu du xvie sicle, aprs la dcouverte des mines du
Mexique et du Prou, et de 1850 1870, aprs lexploitation
des placers de la Californie et de lAustralie. On put dire, aprs
la crise montaire du xvie sicle, que Christophe Colomb avait
rapport du nouveau monde la libration des dettes de lancien,
tant les fortunes et les fondations anciennes, qui reposaient sur
des rentes, furent rduites rien. De nos jours, les familles qui
ont conserv le mme revenu nominal driv de rentes quen
1850, peuvent peine se procurer la moiti des objets quelles
pouvaient acqurir alors. Les salaires et la rmunration des
services de toute sorte ont au contraire augment gnralement
en proportion de la diminution de la puissance dacquisition de
la monnaie[28]. Il y a l une dprciation spciale aux capitaux
engags sous la forme dargent, qui correspond la
dprciation que les inventions et les voies de communication
nouvelles font subir incessamment loutillage industriel et
une grande partie du capital incorpor dans les terres et les
constructions urbaines.
Laction de toutes ces causes rend au moins inutiles les
rvolutions et les cataclysmes auxquels font appel les
socialistes philosophes pour empcher laccroissement indfini
du capital.

VI. Plus les socits sont compliques, plus est grand le


nombre des individus qui ne peuvent pas employer directement
leurs pargnes comme capital ; par consquent, plus importante
devient la fonction des banques.
Le crdit ne peut avoir quelque dveloppement que grce
leur intermdiaire. Nous disons intermdiaire ; car le
patrimoine propre dun banquier ne doit, en bonne rgle, tre
quun fonds de rserve et de garantie[29]. Son rle conomique
est de recueillir les pargnes faites par les personnes, qui ne
sont pas capables de les faire fructifier elles-mmes, et de les
prter des producteurs avec les prcautions convenables et en
en demeurant responsables. Lintrt que le banquier alloue
aux personnes qui lui confient leurs fonds[30] est naturellement
infrieur celui dont il charge ceux qui il les prte. Cette
diffrence, qui parfois prend le nom de commission, est son
bnfice lgitime. On voit par l que, contrairement aux
prjugs vulgaires, le banquier nest pas intress llvation
du taux de lintrt. Lessentiel pour lui est de multiplier les
affaires sur lesquelles il peroit sa commission.
Ces fonds ne sont habituellement confis aux banquiers que
pour de courtes priodes : souvent mme ils sont retirables
vue ; car ils constituent cette partie de lpargne qui nest pas
encore dfinitivement affecte la capitalisation. Sous ce
rapport les habitudes modernes diffrent beaucoup des
anciennes. De plus en plus, au lieu de thsauriser ou mme de
garder chez soi largent ncessaire la dpense courante, on le
confie aux banquiers pour gagner un intrt qui, sur les dpts
vue ne doit pas dpasser 1 ou 1 1/2 p. 100, surtout pour
profiter de leurs services de caisse et avoir le moyen de rgler

ses affaires en disposant sur eux au moyen de chques. Ces


pratiques, nes en Italie par suite de la grande confiance
quinspiraient les banques Vnitiennes et les Monts-de-pit
napolitains[31], se sont principalement dveloppes dans les
pays anglo-saxons. Elles commencent pntrer en France.
Comme, en temps normal, les dpts retirs sont constamment
remplacs par dautres dpts et que leur chiffre saccrot
dune manire continue, ces nouvelles habitudes mettent en
dfinitive la disposition du commerce et de lindustrie une
somme considrable de capitaux quailleurs une prudence
craintive soustrait la production. Le maniement et
lutilisation des dpts exigent de la part des banquiers
beaucoup de vigilance. Ils ne peuvent prter eux-mmes ces
fonds, qui leur sont confis, sous la condition dun retrait
possible brve chance, que pour de trs courtes priodes et
en les gageant sur des oprations commerciales srieuses
devant aboutir prochainement des paiements au comptant
faits par la consommation.
Par les relations que les banquiers entretiennent avec des
places trangres, par ltablissement de succursales et de
comptoirs, ils ont rendu rgulier lusage de la lettre de change.
Pratique sous une forme grossire par les Assyriens et par les
Grecs, la lettre de change, au moyen ge, apparat sur tous les
points du monde la fois, mesure que le commerce se
dveloppe. Elle est dautant plus usite alors que la licit du
contrat de change et la lgitimit du bnfice du banquier nont
jamais t contestes par la doctrine canonique. Les chques,
les mandats de paiement, les lettres de crdit ne sont quune
extension moderne de ce contrat, o le gnie de la Banque sest

affirm ds le xiiie sicle.


La distribution du capital circulant que les banquiers font
entre les producteurs par les diffrents mcanismes du crdit
leur a toujours donn une certaine prpondrance sociale. Les
statuts des villes italiennes du moyen ge en faisaient un des
arts majeurs et donnaient leurs livres le caractre dcritures
publiques. Aujourdhui encore, ils sont classs au premier rang
dans le monde des affaires. Dans notre dernier chapitre, nous
parlerons des banques populaires ; pour le moment, nous
constatons seulement que leur fonction dans la dispensation du
crdit est la mme que celle des banquiers ordinaires. Leur but
est seulement den faire bnficier des couches plus larges de
population. Elles doivent observer les mmes rgles dans
ladministration de leurs dpts, sous peine de faillite.
Une concurrence trs grave leur est faite par lextension
abusive des fonctions de ltat. Imitant en cela certaines villes
allemandes du moyen ge, qui ordonnaient le dpt dans la
caisse municipale des fonds appartenant aux mineurs et aux
femmes dotales, sauf leur en payer lintrt, la plupart des
gouvernements modernes obligent verser dans leurs caisses
des dpts et consignations une grande quantit de capitaux ;
ils en attirent dautres par loffre de bons du Trsor chance
rapproche. Beaucoup de gouvernements, et notamment le
ntre, vont plus loin et obligent les caisses dpargne verser
entre leurs mains tous les fonds quelles recueillent. Les
caisses dpargne sont des fondations dont le but a t doffrir
la petite pargne le maximum de scurit et les bnfices
dune administration gratuite. Elles favorisent trs
efficacement lpargne populaire. Dans les pays comme

lAllemagne, lItalie, les tats-Unis, o elles emploient les


fonds reus en dpt en escomptes deffets commerciaux, ou
en prts faits aux socits locales, elles remettent les capitaux
pargns dans la circulation productrice ainsi que le font les
banques ordinaires. L au contraire o ltat absorbe ces fonds
dans des dpenses improductives et o ils augmentent la charge
de la dette flottante, la circulation rgulire des capitaux est
trouble ; un obstacle srieux est apport la baisse du taux de
lintrt et la diffusion du crdit.
VII. Les banquiers ne doivent faire de crdit qu la
production ; la charit nest pas leur affaire, au moins en tant
que banquiers. Lmission des lettres de change, lescompte
des effets de commerce, louverture de crdits moyennant des
garanties solides et facilement ralisables, tels sont leurs
anciens procds, et ils restent toujours les plus importants. Au
xviie sicle le billet de banque payable vue et au porteur fut
invent la fois en Sude et en Angleterre. Ctait un procd
de banque hardi et trs efficace. Mais les gouvernements en
ayant partout rglement troitement lmission et en ayant
dans la plupart des pays attribu le monopole une Banque
dtat, le billet de banque est devenu de plus en plus un
supplment la monnaie lgale et la reprsentation des
rserves de monnaie mtallique. Il na plus quun rle
secondaire comme titre de crdit, au moins dans les pays
avancs en civilisation et o le gouvernement ne cherche pas
forcer artificiellement sa circulation, comme actuellement en
Espagne, ce qui est un recours dguis au papier-monnaie.
Aux anciens procds de la Banque, la pratique moderne a
ajout les avances sur valeurs mobilires, les reports sur titres

ngociables la bourse et sur marchandises pour rpondre


des besoins spciaux du commerce.
Lorganisation des magasins gnraux, o les ngociants
peuvent se faire faire des avances sur les matires premires ou
produits consommables y dposs (chap. vii, 4), na donn
tous ses rsultats que quand les rcpisss constatant la
proprit des marchandises et les lettres de gage ou warrants
ont t ngociables et ont pu tre mis en circulation par les
banquiers.
Les banquiers ne rendent pas seulement aux particuliers des
services de crdit. Ils servent encore la communaut en
conomisant des transports inutiles de numraire et en
augmentant leffet utile des stocks de mtaux prcieux
existant. Dj les lettres de change avaient pour effet de
compenser les dettes et crances rciproques de places
lointaines. Aujourdhui les virements de parties des grandes
banques entre leurs clients et le mode spcial dapuration des
comptes des banques entre elles par le mcanisme des clearing
houses ont pouss, semble-t-il, jusquau dernier point
lconomie de la monnaie mtallique et le perfectionnement du
mcanisme de lchange[32].
VIII. Chez les peuples modernes, la monnaie ne consiste
pas seulement dans les espces dor et dargent, mais aussi
dans lensemble des moyens de paiement qui constituent la
circulation fiduciaire . On comprend sous cette expression les
billets de banque et les billets dtat de diverses sortes pour la
partie qui dpasse lencaisse mtallique, les lettres de change
et effets de commerce circulant entre ngociants, et enfin les
crdits en banque, qui correspondent au pouvoir que des

services rendus ou des ventes de marchandises donnent aux


producteurs den exiger lquivalent sur le march gnral ; les
banquiers tiennent jour ces crdits et ces engagements
rciproques par des virements de partie et des oprations de
compensation (clearing). Ces lments de largent, du capital
mobile, comme on voudra lappeler, sont beaucoup plus
considrables que les mtaux prcieux.
En 1882, daprs M. Burchard et M. Stringher, il y avait en
circulation, dans le monde civilis, pour 31 milliards de francs
dor et dargent, et pour 20 milliards environ de billets de
banque et de billets dtat. Quant aux lettres de change et
billets ordre, qui sont la monnaie spciale au monde
commercial, Victor Bonnet, la mme poque, estimait la
valeur des effets de commerce constamment en circulation 15
milliards de francs pour lAngleterre et 10 milliards pour la
France ; or, la France avait 7.656 millions de monnaie
mtallique et 500 millions environ de billets de banque
(dduction faite de la partie couverte par lencaisse de la
Banque) ; en Angleterre, les espces mtalliques ne montaient
qu 3.546 millions de francs et les banknotes mises
dcouvert 280 millions. Cest que dans ce pays, comme dans
tous ceux o lappareil du crdit est fort dvelopp et o le
chque a pntr dans les usages ordinaires de la vie, la plupart
des changes se rglent par des compensations en banque.
Dans les huit annes coules depuis, les stocks montaires
ont augment vraisemblablement de 2 ou 3 milliards ; mais les
oprations de compensation ont pris une extension bien plus
considrable et sacclimatent de plus en plus partout. Le
premier Clearing House de New-York a t cr en 1853, et

toutes les villes importantes de lUnion en ont aujourdhui.


LAllemagne, lItalie, lAutriche ont, depuis vingt ans,
introduit cette institution, quand elles sont entres dans le
grand courant des affaires[33].
En 1890, le Bankers Clearing House de Londres a liquid
pour 7.801.048.000 livres (prs de 200 milliards de francs) ; et
il faut ajouter ce chiffre 162.019.632 livres, liquides par le
Clearing House de Manchester. Aux tats-Unis, en cette mme
anne 1890, les Clearing Houses, qui existent dans les 37
principales villes de lUnion, ont compens pour
59.585.636.458 dollars (plus de 300 milliards de francs)[34].
En Italie, six Stanze di compensazione ont liquid en 1890
pour 14.772.275.130 francs daffaires.
Depuis 1871, en Allemagne lmission de billets de banque
nest plus la ressource unique pour augmenter lefficacit de la
monnaie mtallique. Les dpts en banque se sont dvelopps
considrablement et avec eux le systme des compensations.
L a Reichsbank, par exemple, qui en 1876 avait fait des
virements de place place ou sur place seulement pour 5.134
millions de marks, en a fait en 1889 pour 26.152 millions. En
mme temps, dans les neuf principales villes de lEmpire, se
sont crs des Clearing Houses, qui en 1889 ont compens de
leur ct des oprations montant 18 milliards de marks. Chez
nous, la Banque de France rend des services analogues par ses
virements de parties et ce genre doprations va toujours en se
dveloppant. En 1890, sur un mouvement total, la caisse
centrale, de 60.594.217.000 fr., les espces figuraient pour
1.207.380.000, les billets pour 16.935.938.000 fr. et les
virements pour 42.450.899.000 fr. A ce chiffre, il faut ajouter

prs de trois milliards pour les billets ordre, virements et


chques de Paris sur les succursales ou vice versa, compenss
en critures, enfin, 5 milliards, qui passent anne moyenne par
la Chambre de compensation des banquiers de Paris. On arrive
en ralit 50 milliards de virements et de compensations.
Les grandes affaires, comme les souscriptions aux emprunts,
se font presque exclusivement sous cette forme ; on remue des
millions sans toucher un cu[35].
Le paiement de lindemnit de guerre due lAllemagne par
la France en 1871 (5.315,758.853 francs) na t fait en ralit
en espces dor et dargent que jusqu concurrence de 512
millions ; le reste a t pay principalement en lettres de
change (4.248.326.374 fr.).
Cependant les espces mtalliques conservent toujours un
rle que rien ne pourra supprimer ; car lemploi de tous ces
moyens de circulation suppose que chacun pourra, sil le veut,
tre pay en numraire. Les mtaux prcieux servent comme de
support une pyramide renverse qui centuple leurs services
dchange et de circulation.
Ce systme montaire sest constitu spontanment partout
o la lettre de change et la profession de banquier ont exist ; il
sest form peu peu dans notre socit occidentale ds le
moyen ge ; mais dembryonnaire quil tait alors et de
localis quelques villes de commerce, il est devenu depuis
cinquante ans le vrai systme montaire du monde.
Lconomie ralise sur la monnaie mtallique est un grand
bienfait. Si lhumanit devait pourvoir ses besoins dchange
uniquement avec les 32 ou 34 milliards dor et dargent en

circulation aujourdhui, elle serait extrmement gne ; les


mtaux prcieux auraient un pouvoir norme dacquisition. La
consquence en serait que dix fois plus douvriers et de
capitaux seraient employs extraire des entrailles de la terre
des mtaux qui, par eux-mmes, ne satisfont aucun besoin ;
nous serions tous plus ou moins des condamns ad metalla.
Sans doute, ce dveloppement de la circulation fiduciaire
prsente certains inconvnients. Il donne naissance aux crises
de crdit. Adam Smith comparait pittoresquement la
circulation fiduciaire des chemins construits en lair, qui
permettraient de consacrer la culture les terrains quils
occupent ordinairement : rien dtonnant ce que, quand le
char verse, la chute soit plus dure.
Ces accidents se produisent soit la suite de quelque
vnement imprvu, comme une rvolution, une dclaration de
guerre, soit par le seul fait de labus du crdit auquel les
ngociants et les spculateurs se sont laiss aller et de la hausse
gnrale des prix qui en est la consquence. Le jour o la
confiance qui soutient la circulation des effets de commerce,
qui fait accepter et compenser entre eux les engagements des
banquiers, vient tre branle, tout le monde rclame de la
monnaie mtallique. Il se produit alors une panique qui amne
le renchrissement de lescompte et des reports de bourse, et
entrane la faillite des ngociants dont les affaires ntaient pas
trs sres[36].
Moindre est le stock montaire comparativement
lchafaudage quil supporte, plus cette situation devient
critique : cest le cas de lAngleterre dont lapprovisionnement
dor est trs faible et o lmission des billets de banque est

soumise une limitation rigide.


Au commencement de 1890, daprs the Economist, les
banques de dpt de Londres avaient 161.326.000 liv.
dengagements et elles avaient disponibles en caisse et la
Banque dAngleterre seulement 16 millions et demi de livres,
soit une proportion de 10,3 p. 100. Sur ces 16 millions et demi,
neuf taient confis la Banque dAngleterre, qui en emploie
une partie en escomptes et avances sur titres ; une autre partie
sert aux transactions du Clearing House. Cela rduisait sept
millions de livres st. les ressources montaires disponibles
pour faire face 161 millions de livres dengagements. Quant
aux banques de province, dont les bilans taient publis la
mme poque, elles avaient plus de 400 millions de liv. de
dpts ; la proportion de leurs disponibilits leurs
engagements tait de 11 p. 100 ; mais la majeure partie de ces
disponibilits taient dposes dans les banques de Londres,
qui en font usage pour leurs transactions journalires. La
Banque dAngleterre elle-mme navait ce moment quune
encaisse totale de 17.782.374 livres en espces et 8.643.200 liv.
en billets en sus de la rserve mtallique, pour assurer le
fonctionnement de ce mcanisme si dlicat et inspirer au
public la confiance qui en est llment essentiel.
Dans cette situation, le dplacement de quantits dor
relativement petites contracte ou dtend le march des
capitaux. Cest ce que font, suivant leur intrt du moment,
quelques puissantes maisons de banque, par des exportations
dor ou par des importations. Elles tiennent ainsi en chec la
Banque dAngleterre, qui ne peut pas contrler le cours de
lescompte comme elle le voudrait, quand, par exemple, elles

veulent par le bas taux de largent assurer le succs dune


mission. Le fait sest produit frquemment dans ces dernires
annes[37].
Cette prpondrance des grands banquiers est cependant bien
plus forte dans les pays qui en sont rduits au papier-monnaie.
Par leurs oprations ils font varier au gr de leurs intrts le
cours du papier-monnaie comparativement lor, qui est la
monnaie universelle et laquelle il faut toujours rapporter le
papier-monnaie dans les oprations commerciales et
financires internationales. Berlin est le sige de spculations
continues sur la valuta autrichienne et sur le rouble russe : les
ministres des finances de ces deux pays doivent constamment
avoir lil ouvert sur les manuvres de la Finance pour les
djouer plus ou moins heureusement par des contre-oprations
de trsorerie.
IX. De sa nature, le march de largent est universel ; car
le propre de la monnaie, cest--dire des mtaux prcieux et
des signes qui la reprsentent, est dtre recherche et accepte
par tous les hommes indistinctement et de conserver dans tous
les temps et dans tous les lieux une puissance dacquisition
sensiblement moins variable que celle de toute autre
marchandise. Une des plus grandes manifestations de
lexistence dun ordre conomique naturel est lidentit du
systme montaire chez tous les peuples et toutes les
poques. Les mmes perturbations ont t amenes toujours
par la violation des lois conomiques en fait de monnaie chez
les Grecs et chez les Romains aussi bien quau moyen ge[38],
chez les Chinois aussi bien que chez les peuples occidentaux
contemporains. Le reproche adress au capital dtre

cosmopolite mconnat donc un des plus beaux aspects du plan


de la cration, qui a rendu tous les hommes solidaires malgr
leur division en nations autonomes. Bossuet a embrass de son
coup dil daigle tout lordre conomique, quand, dans ses
Penses chrtiennes et morales, il voit dans la monnaie le signe
de lunit de la socit humaine.
La socit consiste dans les services mutuels que se rendent
les particuliers, cest pourquoi elle se lie par la communication
et permutation, et tout cela est n du besoin il a fallu faire
une mesure commune et, cela, les hommes lon fait par
lestimation Et afin que cela ft plus commode, dautant
quil semblait extrmement difficile dgaler ces choses de si
diffrente nature, on a introduit lusage de largent.
En vain les princes simaginaient-ils autrefois quen
marquant la monnaie de leur nom ils feraient de largent une
chose soumise leur bon plaisir, quils pourraient volont
rgir sa puissance dacquisition ou dterminer les profits du
capital. Ds quau moyen ge les hommes furent sortis de
lisolement et de la pauvret o les invasions des barbares les
avaient jets, les forces latentes de lordre conomique
reprirent le dessus et la Finance, pour lappeler par son nom,
apparut comme un de ses organes ncessaires. Les Templiers,
ds la fin du douzime sicle, firent pour le compte du Pape,
des rois de France et dAngleterre, des grands seigneurs et
aussi de simples bourgeois, les transports dargent, recettes et
paiements, ncessits par les affaires de ce temps,
particulirement par les Croisades, et leurs services ntaient
pas dsintresss[39].
Les Vnitiens leur succdrent dans ce rle, et la dpendance

financire dans laquelle ils tenaient les princes de lEurope leur


permit de dtourner leur profit particulier la quatrime
croisade. A la mme poque, les Papes employaient, pour
recueillir les droits dus la curie romaine, en Angleterre, en
Allemagne, en France, ces grandes compagnies de banquiers et
de marchands florentins, qui tendaient leurs affaires sur toute
lEurope. Comparativement aux Juifs et leurs prdcesseurs
les Lombards, ils taient plus modrs dans leurs exigences et
se contentaient dun honnte interesse. En vain incriminait-on,
en France et en Angleterre, les banquiers des Papes comme
usuriers, la force des choses faisait que le Saint-Sige
protgeait de toutes ses foudres temporelles et spirituelles ceux
qui lui rendaient des services essentiels[40]. Les Gnois,
Naples et en Espagne, remplirent le mme rle pendant les
sicles suivants. Jusqu la fin du seizime sicle, les
Florentins, les Lucquois restrent les financiers attitrs de
lEurope. Puis, avec le progrs des nationalits, chaque pays
eut ses traitants. Les banquiers hollandais et genevois, au dixhuitime sicle, acquirent une prpondrance base sur
ltendue de leurs relations, jusqu ce quen ce sicle-ci la
Haute Banque et les grandes socits de crdit les aient
remplacs. Nous dcrirons plus loin (chap. xii) leur formation
et leurs fonctions diverses.
La plus importante est de recueillir partout cette partie des
pargnes qui peut chapper labsorption fiscale et de la porter
sur les marchs o le plus grand profit peut en tre attendu.
Jadis le commerce des lettres de change tait le seul moyen
par lequel le capital se rpandait et circulait dans le monde[41].
Aujourdhui, le taux de lescompte et des reports, les variations

du change, les arbitrages de bourse sont les trois procds par


lesquels les capitaux se portent sur les divers marchs et
tendent se rpartir entre tous les pays proportionnellement
leurs forces productives et leurs besoins dchange. Ce
perfectionnement dans les procds du march universel de
largent correspond au dveloppement du systme conomique
gnral du monde, qui se superpose aux diffrents systmes
conomiques nationaux et les domine de plus en plus. M. de
Molinari a dcrit cette transformation dune manire trs
remarquable :
Si nous nous reportons un sicle ou deux en arrire, nous
nous trouverons en prsence dun march des capitaux non
moins morcel que celui des produits. Sauf dans un petit
nombre de centres commerciaux, ce march mme nexiste
pas. Dans les campagnes comme dans les villes, le taux de
lintrt varie dune localit une autre ; il ny a entre les
producteurs de capitaux et les consommateurs que des
intermdiaires isols, petits banquiers ou usuriers qui rcoltent
les pargnes locales et les prtent dans le court rayon de leur
march, le plus souvent en fixant leur gr les conditions du
prt, en raison du degr dintensit du besoin ou
dimprvoyance de lemprunteur. Lengagement des capitaux
distance est lexception. Aujourdhui, combien la situation est
diffrente !Une partie de lpargne annuelle est employe
directement au dveloppement des affaires des pargneurs ou
conserve par eux improductive, en attendant que les
ventualits en vue desquelles ils ont conomis une partie de
leur revenu, la naissance et lducation des enfants, la maladie,
la vieillesse, etc., viennent choir. Cette portion de lpargne

annuelle est gnralement employe dans la localit mme o


elle a t faite. Mais une autre partie, et celle-ci lemporte
de plus en plus sur celle-l, est recueillie par une srie
dintermdiaires, dont le nombre et limportance vont
croissant, caisses dpargnes, banques gnrales ou spciales,
immobilires ou mobilires, et distribue par eux aussi bien au
dehors quau dedans des frontires de chaque tat. Certains
pays, ceux o lpargne est particulirement fconde, o la
production des capitaux est abondante, en exportent plus quils
nen importent : telles sont lAngleterre, la France, la Suisse, la
Hollande. Certains autres en importent plus quils nen
exportent : telles sont la Russie, lEspagne, lItalie et la plupart
des pays extra-europens.
Sur toute la surface du globe, mais surtout dans les pays
neufs o la production des capitaux ne suffit pas la demande,
vous trouvez des entreprises fondes et alimentes les unes en
partie, les autres en totalit par les capitaux trangers. Des
bourses ou marchs de valeurs mobilires sont mises par le
tlgraphe en communication instantane. En ralit, lobstacle
des distances se trouvant ainsi supprim, les bourses de
Londres, de Paris, de Berlin, de New-York ne sont plus que des
compartiments du march gnral des valeurs mobilires et les
mouvements en hausse ou en baisse qui se produisent dans lun
de ces compartiments se rpercutent aussitt dans les autres. Et
si lon considre que tout haussement ou toute diminution de la
quantit du capital offert fait descendre ou monter en
progression gomtrique le taux de sa rtribution, on
sexplique que le capital se rpande et tende se niveler dans
toutes les parties du march du monde, en dpit des barrages

qui sopposent ses mouvements. Ces barrages sont nombreux


et ils ne sabaissent gure que pour les emprunts dtat. Seuls
ceux-ci peuvent tre ngocis presque sans entraves, tandis que
les entreprises particulires nobtiennent quavec difficult le
privilge dtre inscrites la cote des bourses places sous la
tutelle officielle. Cependant, telle est la puissance dimpulsion
de la concurrence quelle fait circuler le capital dans toutes les
parties du march en le portant toujours o il est le plus
demand et le mieux rtribu, partant le plus utile[42].
X. Avant les voies rapides de communication, les cours
des changes taient fort levs et leurs variations
considrables. Le commerce payait fort cher aux banquiers ce
genre de service. Au Mexique, par exemple, qui offre des traits
semblables ltat conomique de lEurope, il y a soixante ans,
le change de Mexico sur certaines villes de lintrieur situes
loin des chemins de fer est encore de 5 et de 6 p. 100. L o
rgne le papier-monnaie, en Turquie, en Russie, dans
lAutriche-Hongrie, dans la Rpublique argentine, les
oprations de change continuent fournir une source
considrable de profits aux banquiers. Mais les pays placs la
tte du mouvement conomique ont rduit considrablement
cette charge du commerce par un bon systme montaire et
particulirement par ladoption de lor comme talon.
Aujourdhui les carts des changes sont beaucoup moindres.
Mme dans lintrieur de pays comme la France ou
lAngleterre, on ne cote plus le change. Il y a seulement des
commissions de recouvrement.
Lor est devenu dans le courant du sicle la base du systme
montaire de lAngleterre, de lAllemagne, de lUnion latine,

de lUnion Scandinave ; et mme les pays qui ont essay de


retenir largent comme monnaie intrieure sont obligs, quand
ils contractent des emprunts sur les grands marchs financiers,
de stipuler quils seront rembourss et les intrts pays en or.
Lor est ainsi devenu la monnaie internationale universelle.
Largent nest plus quune monnaie dappoint pour les pays
riches et la monnaie intrieure des pays pauvres, de lInde, de
la Chine, de la Russie. Cest l le rsultat du changement dans
la production des deux mtaux et de llvation du niveau des
prix dans les pays occidentaux. Cest un fait contre lequel il est
impossible de ragir. Les tentatives que lon fait aux tatsUnis pour rendre largent son rle montaire dautrefois,
tentatives auxquelles poussent certains banquiers europens, si
elles pouvaient aboutir, arriveraient crer dans lintrieur de
nos pays les complications du change rsultant de la diffrence
des valeurs des deux mtaux auxquelles nous sommes heureux
davoir chapp. Le change avec les pays circulation
dargent, le Japon, la Chine et lInde, qui durera sans doute
toujours[43], le change sur le rouble-papier de Russie ou la
valuta autrichienne, qui durera longtemps encore, suffisent
amplement donner matire aux transactions et aux profits des
banquiers cambistes et des marchands de mtaux prcieux[44].
[fin page106-107]
XI. En ralit, dans ltat actuel des faits ce nest point
dans les pays de mines quil faut aller chercher des mtaux
prcieux quand on en a besoin.
Les vieilles nations Europennes ont, pendant les sicles de
leur hgmonie commerciale et pendant leur rapide
dveloppement manufacturier des cent dernires annes,

accumul une somme de capitaux qui les a rendues crancires


de toutes les autres parties du globe. Ces capitaux sont
reprsents par des placements industriels : chemins de fer,
usines, banques, maisons de commerce fondes dans les pays
lointains et par les titres des emprunts dtats, qui tous ont d
tre ngocis sur leurs marchs. Les revenus de ces placements
arrivent chaque anne sur ces places sous forme de
marchandises, ce qui explique les normes excdents
dimportations de tous les pays anciens tandis que les pays
neufs ont gnralement des excdents dexportations. Ils
viennent aussi, pour une partie, sous la forme despces
mtalliques et y augmentent les capitaux disponibles.
Hambourg, Francfort, Amsterdam, Ble, Genve, ds le sicle
dernier, taient les grands rservoirs des capitaux et du
numraire, qui consistait alors exclusivement en mtal blanc.
Depuis 1815, Paris et Londres, et aprs 1871 Berlin les ont
remplacs dans ce rle et sont devenus les mtropoles
financires du monde. Cest Londres que lon vient
sapprovisionner dargent pour toutes les transactions avec
lextrme Orient. Quand la Russie et lAustralie, qui produisent
de lor, quand le Mexique ou la Rpublique argentine, qui ont
des mines dargent, ont besoin de capitaux et particulirement
de numraire, ils sont obligs de venir placer leurs emprunts
Londres ou Paris. L ils trouvent des prteurs peu prs
toujours disposs, pourvu que les conditions offertes soient
bonnes. Une partie seulement du capital emprunt est export
dans ces pays ; car tant dj dbiteurs des places qui leur ont
prt, le montant de lemprunt se compense jusqu due
concurrence avec leurs anciennes dettes. Quant au solde plus
ou moins considrable en numraire quils emportent, ce nest

gure quune saigne momentane. Chaque anne, en effet, ils


ont des remises faire Londres, Paris, Berlin, pour le
paiement des coupons dintrts, ce qui augmente encore la
prdominance financire de ces places et reconstitue leur stock
mtallique au bout dun temps assez court[45]. Seuls les pays
qui, comme les tats-Unis, ont la fortune de fournir lEurope
une matire premire telle que le coton, un produit alimentaire
tel que le bl, se librent en marchandises au lieu de numraire
et fortifient leur situation montaire.
Quelque importante relativement que soit la quantit dor
dtenue par les grandes places financires, elle est cependant
peu considrable dune manire absolue, surtout si lon songe
tous les besoins quelle doit satisfaire, tous les services
dchange quelle doit accomplir.
Daprs les valuations de statisticiens expriments,
comme MM. Horatio Burchard, Otto Haupt, H. Stbeer, il ny
aurait eu en 1885, dans le monde entier, qu peu prs 17
milliards et demi dor monnay. LAngleterre en dtiendrait 3
milliards environ, la France 4 milliards et demi, lAllemagne 2
milliards, la Belgique plus dun demi-milliard. Comme les
tats-Unis en absorbent plus de trois milliards, on voit quelle
faible quantit les autres paysen possdent et comment toutes
les demandes nouvelles de mtal qui se produisent retombent
en ralit sur les rservoirs, dont la Banque dAngleterre, la
Banque de France, la Reichsbank ont la garde. Dans chacun de
ces pays, en effet, la principale masse dor est dtenue par la
grande banque nationale. Cest elle qui, par sa position
officielle exceptionnelle et par limportance mme de son
encaisse, sert de garantie et de support la circulation

fiduciaire. Mais prcisment pour cela ces banques doivent


veiller ce que leur encaisse dor soit toujours suffisante, non
seulement pour rembourser vue leurs billets, mais encore
pour satisfaire les besoins de numraire qui se produisent dans
le pays et mme dans les pays voisins. En effet, cest surtout en
fait de marchs montaires que la thorie des vases
communiquant se vrifie. Les banquiers transportent des
sommes importantes dune place lautre ds quil y a un cart
dans les taux de lescompte et des reports de Bourse[46].
Quelque forte que soit la position de la banque de France[47], si
elle ny veillait, tout lor de son encaisse ou en circulation dans
le pays irait certains moments en Angleterre, en Allemagne,
en Amrique.
Le seul moyen pour la banque nationale de dfendre cette
encaisse, cest de relever le taux de lescompte et des avances
sur titres. Ce relvement diminue les recours au crdit, amne
des rentres de numraire et comme en ces circonstances les
banquiers offrent aux dpts qui leur sont faits un intrt plus
lev, les rserves des particuliers sortent de leurs coffres-forts
et les capitaux flottants disponibles affluent du monde entier
sur la place o on les appelle par une rmunration plus forte.
Du mme coup les changes sur ltranger sabaissent. Les
reports deviennent plus chers, ce qui enraye la hausse la
Bourse. La baisse des valeurs et la baisse du change poussent
aux envois au dehors des titres susceptibles de se ngocier sur
toutes les bourses du monde (chapitre ix, 3). Cest ainsi que
stablit de nos jours la balance du commerce, et non plus
seulement par lquilibre des importations et des exportations
de marchandises, comme autrefois.

XII. Limportance quont prise de nos jours les recettes et


les dpenses de ltat, les mouvements de fonds quelles
entranent et le stock montaire, qui doit toujours tre la
disposition du Trsor pour faire face ses engagements
quotidiens, font que dans chaque pays le Trsor est un agent
fort important sur le march financier. Selon quil entasse des
espces dans ses caisses ou quil les en fait sortir, le march se
dtend ou se contracte. Le ministre des Finances doit donc
partout concerter ses oprations de Trsorerie avec les grandes
banques de manire ne pas amener de perturbations ou mme
parfois de manire modrer celles qui se produisent par le
fait des spculations de la Bourse.
Chez nous, quand un grand emprunt est mis, on fractionne
les versements et les chances de faon ne pas brusquement
resserrer la circulation montaire. Le ministre des Finances
sentend toujours en pareil cas avec la Banque de France[48].
En Angleterre, o la situation est encore plus tendue, en mai
1889, la suite de la conversion de M. Goschen, le
remboursement dun certain nombre de consolids 3 pour 100,
au moyen dune mission de cinq millions de livres sterling de
bons du Trsor, diminua les capitaux disponibles sur la place et
amena llvation du taux de lescompte. Aux tats-Unis les
recettes exagres que le gouvernement fait pour obir aux
passions protectionnistes dpassent de beaucoup les dpenses
publiques, en sorte quun surplus considrable despces
montaires est accumul dans les caisses du Trsor. Plus la
dette publique diminue, plus cette concentration des espces
mtalliques saccentue. En outre, le systme des banques
nationales a eu pour rsultat de rduire des proportions

insuffisantes lmission des billets et de lui enlever toute


lasticit. La consquence en est une rarfaction automatique
des espces montaires, et, quand les mouvements du
commerce extrieur et de la Bourse agissent dans le mme
sens, une crise clate. Le Secrtaire du Trsor, sur lavis des
Banques associes de New-York, vient alors au secours du
march en remboursant par anticipation, quand la loi ly
autorise, au besoin en rachetant la Bourse des titres de la
dette publique un cours maximum quil dtermine. Depuis
1881, cette intervention sest produite au moins une dizaine de
fois. Elle tablit entre la Finance et le Trsor des solidarits
dangereuses pour la moralit publique. Cest toujours au
secrtaire du Trsor que le march de New-York sadresse,
pour quil lui apporte du secours soit en rachetant la Bourse
des fonds de la dette non venus chance, soit en dposant
une partie de ses fonds disponibles dans les banques
nationales[49].
Les sommes considrables que le gouvernement russe et la
Banque de Russie ont leur crdit ltranger, Londres,
Berlin, Paris, Amsterdam, pour faire face au service des
emprunts et pour empcher le cours du rouble de trop baisser,
sont aujourdhui un des facteurs les plus importants des
oscillations du march financier. Ces sommes varient entre 500
et 600 millions de francs[50], dont un tiers se trouve Berlin.
Elles doivent tre toujours liquides et disponibles ; elles sont
employes en reports et suivant que le ministre des Finances de
Russie en use, il fait labondance ou la disette aux bourses de
Londres et de Berlin. Le refus des Rothschild, en mai 1891, de
procder une conversion des fonds russes eut pour rsultat de

faire retirer par le gouvernement russe une partie des fonds


quil avait Londres et amena un brusque revirement dans
Lombard Street[51].
XIII. Par cette communication, tous les marchs, toutes
les bourses subissent le contre-coup des fautes et des folies de
lune delles[52] : mais aussi les ruines absolues sont vites et
dans les circonstances trs critiques, par exemple en 1815 et en
1871, toutes les places du monde sont engages se soutenir
pour ne pas tre entranes par leffondrement dfinitif de
lune delles. Depuis que le nombre des centres financiers a
augment, que New-York, Berlin et Vienne se sont levs
ct de Londres et de Paris (chap. xii, 9), il semble que les
crises soient moins redoutables. Si une place est branle, elle
trouve plus facilement du secours et lquilibre se rtablit plus
promptement.
Les grands tablissements financiers, les banques dtat des
diffrents pays, se soutiennent en effet en pareil cas par un
sentiment de self protection bien entendu.
Un exemple frappant de cette solidarit a t donn en
novembre 1890, un moment o la place de Londres tait fort
compromise. La Banque de France a prt 75 millions de fr. en
or pour trois mois la Banque dAngleterre au taux trs
modr de 3 pour 100 lan, sur dpt de bons de lchiquier
anglais. Cest moins la perspective dun bnfice faire sur
son encaisse, improductif sans cela, qui a pouss la Banque
donner ce secours la place de Londres, que le dsir dviter
la place de Paris le contre-coup du krach amen Londres par
la mise en liquidation de la fameuse maison Baring. Depuis
plus dun mois dj Londres vendait Paris ses meilleures

valeurs trangres, ses fonds gyptiens et Russes[53]. Sans ce


secours donn par la Banque de France, les catastrophes se
fussent succd au Stock Exchange et, par une rpercussion
invitable, les cours de notre Bourse eussent t brusquement
prcipits, au grand dommage de lpargne nationale, au lieu
de se tasser lentement. Le gouvernement russe a prt en mme
temps la Banque dAngleterre 37 millions et demi de francs
pour six mois 5 p. 100 et la Reichsbank de Berlin a eu soin de
suspendre ses demandes dor sur Londres[54].
Cest ainsi que les rivalits politiques cdent devant la
solidarit des intrts conomiques. Les hommes qui vivent
dans lavenir peuvent donc nourrir lesprance que la ncessit
de la paix simposera de plus en plus aux gouvernements.
1. Livre des Rois, I, chap. xxv.
2. Aristote, Politique, liv. I, chap. iii, 9, 16, 18, 23. Rigoureusement
parlant, lacquisition des richesses, par quelque procd que ce soit, est
limite comme toutes les choses humaines ; mais quand il sagit de richesses
consistant en mtaux prcieux et surtout en titres fiduciaires, en crdits en
banque (et les gens de ce temps-l en connaissaient parfaitement lusage),
qui reprsentent des accumulations de services, la limite est si loigne que
lon peut pratiquement nen pas tenir compte.
3. Ibid., 14, 15, 16, 23. Dans la thorie dAristote sur la monnaie, il y a
une contradiction ; au 14, la monnaie doit tre une marchandise utile par
elle-mme ; au 16 : largent nest en lui-mme quune chose
absolument vaine nayant de valeur que par la loi et non par la nature,
puisquun changement de convention parmi ceux qui en font usage peut le
dprcier compltement et le rendre tout fait incapable de satisfaire aucun
de nos besoins; et plus loin, 23 : largent ne devrait servir qu
lchange. On na pas jusquici assez fait attention cette erreur capitale
d e la Politique dans la thorie de la monnaie. Elle ne se trouve pas dans le
passage de la Morale Nicomaque, liv. V, chap. v, o Aristote a trait le
mme sujet.
4. Politique, liv. I, chap. iii, 23.
5. Saint Thomas dAquin : connat et approuve la commandite : Summa

theologica, 2 a 2 qustio 78, art. 2. Linfluence de la terminologie


dAristote la seule empch de formuler distinctement la thorie de la
productivit de largent employ comme capital. Il laperoit cependant et
lindique dans plusieurs passages. Ainsi, qustio 78, art. 2, ad primum :
potest esse quod accipiens mutuum majus damnum evitet quam dans
incurrat, unde accipiens mutuum cum sua utilitate damnum alterius
recompensat. Pour rsoudre ngativement la question Utrum quidquid de
pecunia usuraria quis lucratus fuerit reddere teneatur , il montre plusieurs
reprises comment lindustrie humaine peut raliser des gains avec de
largent.
6. Digeste, titre De rebus creditis , fragm. 1, Credendi generalis appellatio
est ; nam cuicumque rei adsentiamur alienam fidem secuti, mox recepturi
quid ex hoc contractu, credere dicimur.
7. Esprit de S. Franois de Sales, partie III, chap. iii.
8. Sur les monts-de-pit primitifs, V. notre tude, le Crdit populaire et les
Banques en Italie du xv e au xviii e sicle (Larose et Forcel, 1885). V. sur les
Positos pios dEspagne, crs au xv e sicle, une notice par M. Llhaurado,
d a n s lEnqute sur le crdit agricole ltranger, faite par la Socit
Nationale dAgriculture, t. II, p. 267 (Paris, 1885). Le Banco di Napoli et les
banques populaires dItalie consacrent des sommes importantes, mais
limites lavance, aux prts gratuits. En Belgique, labb van den
Dressche, dans ses admirables uvres de coopration rurale, leur fait aussi
une place.
9. Le Play, plusieurs reprises, a signal lexcellente pratique des anciens
propritaires de faire leurs colons des prts gratuits. Cest une coutume
due la doctrine canonique sur lusure.
10. Nous verrons cependant au chapitre suivant comment, au xv e et au xvie
sicles, les rentes constitues, qui taient la forme licite du prt intrt,
grevaient gravement la proprit foncire dans beaucoup de localits.
11. Tous les conomistes font driver le droit la perception dun intrt, ou
la majoration du prix en cas de vente crdit, de lemploi comme capital
productif de largent prt ou de la marchandise vendue. Rcemment, M.
von Bhm-Bawerk, dans son grand ouvrage Kapital und Zins (2 vol. in-8,
Innsbruck, 1884 et 1889), a soutenu que lintrt reposait essentiellement
sur la diffrence de valeur entre une somme paye, une marchandise livre
aujourdhui et la mme somme payable, la mme marchandise livrable,
une date ultrieure. Les actuaires calculent ces diffrences
mathmatiquement et une foule de combinaisons financires modernes sont

bases sur cette donne. Un vieux proverbe disait dj : un tiens vaut mieux
que deux tu lauras. La thorie de M. von Bhm-Bawerk est parfaitement
exacte dans ltat de la socit et cest celle qui rend le mieux compte du
mcanisme contemporain du crdit : mais elle ne peut sappliquer aux
poques dans lesquelles la notion du capital ntait point dgage, comme
nous lavons indiqu au 1 du prsent chapitre, et o le crdit la
consommation tait de beaucoup le plus rpandu. En effet, pourquoi 1.000
fr. payables dans un an ne valent-ils en ralit que 950, 960 ou 970 fr.,
selon que nous calculons lintrt 5, 4, 3 p. 100 ?Ce nest pas cause
du periculum sortis indiqu par le vieux proverbe que nous venons de citer :
Il faut supposer quil ny en point dans lespce, pour que lintrt soit
prohib daprs la doctrine canonique ; cest parce quaujourdhui on peut
gagner en un an 50, 40, 30 fr. avec un fonds de 1,000 fr. et quil y a pour le
prteur, pour le vendeur terme, lucrum cessans dautant. Cest
prcisment ce qui nexistait pas aux sicles du moyen ge, o la doctrine
canonique sur lusure sest formule et dans les hypothses auxquelles elle
sapplique. Aujourdhui encore la Banque de France et les banques
amricaines nallouent point dintrt sur les dpts vue, parce quil ny a
pas de lucrum cessans pour les dposants ou parce que le service de garde
qui leur est rendu est considr comme quivalent. Cette situation devait
tre frquente lpoque de S. Thomas. Il vise le cas dune personne qui
remet de largent un prteur de profession : Si autem aliquis usurario
alias habenti unde usuras exerceat pecuniam suam committit ut tutius
servetur, non peccat, sed utitur homine peccatore ad bonum . Sum. Th., 2 a
2 , qust. 78, art. 4 ad tertium.
12. Voyez dans notre tude cite plus haut comment au xvi e sicle les montsde-pit furent autoriss se procurer des fonds en allouant un intrt aux
dpts qui leur taient faits. Ds leur fondation, les Papes les avaient
autoriss percevoir un intrt modr sur les prts quils faisaient. Ces
dcisions eurent une importance trs grande pour ladaptation de la doctrine
canonique au nouvel tat conomique.
13. Il est trs important au point de vue doctrinal de sen tenir, pour justifier la
perception de lintrt, aux titres du droit canonique :periculum sortis,
damnum emergens, lucrum cessans, parce que il en dcoule lobligation de
conscience pour le prteur de ne pas lever lintrt au del du taux moyen
de la productivit du capital et du pril de non-remboursement que peut
comporter laffaire. Lide de Bentham, de Hume, de Turgot, de Bastiat, que
le service rendu est la cause de la perception de lintrt, amnerait
justifier toutes les spculations sur les passions ou sur la position

embarrasse de tel ou tel emprunteur. La rglementation la plus conforme


la doctrine canonique et aux donnes de la science est celle de la loi
allemande du 24 mai 1880 : Celui qui, en exploitant la situation pnible, la
lgret ou linexprience dautrui, loccasion dun prt ou dun
ajournement de dette, se sera fait promettre ou accorder, soit directement,
soit indirectement, des avantages dpassant le taux habituel des prts
dargent ou daprs les circonstances en disproportion vidente avec la
pratique usuelle, sera condamn comme usurier V. dans le mme sens
la belle Etude sur le prt intrt de M. Baugas, professeur luniversit
dAngers (Paris, A. Rousseau, 1888), pp. 49, 224 et passim.
14. Tolet, Instructio sacerdotum, lib. VIII, cap. l, in fine, justifie ainsi ces
usages : Sunt merces qu aliter vendi aut emi nequeant nisi anticipata
solutione, quales sunt merces lanarum. Non enim mercatores possunt eas
habere nisi anticipando solutionem qua pastores possint pascere oves et
expensas suas facere. Cf. chap, vi, 6.
15. Summ. Th., 2 a 2 , qust.78, art. 2, ad septimum. Ldition de Bar-le-Duc
porte en note : S. Alphonsus, de Lugo, Lessius, Toletus, Sanchez, Sporer
existimant unicuique licitum esse suas merces carius vendere ob expectatam
solutionem, dummodo rei valorem haec differentia non excedat.
16. V. Endemann, Studien in der Romanisch-Canonistichen Wirthschafts und
Rechtslehre bis gegen Ende des sienbenzehntes Jahrhunderts (Berlin.
1883), t. II, pp. 49 55.
17. S. Thomas a parfaitement indiqu cette diffrence entre le louage et le
prt, qui est capitale. (Sum. th., qust. 78, art. 2, ad quintum) Il sest montr
plus exact quHume et Turgot.
18. Esprit des lois, liv. XXI, chap. xx.
19. On voit bien l lide que la productivit, rsultant de lemploi comme
capital de la somme remise, est la raison de la lgitimit de lintrt.
20. Le droit civil stait cart du droit canonique sur ces deux points dans les
trois derniers sicles.
21. Ds le treizime sicle, cette combinaison tait discute dans les coles et
elle triompha dfinitivement au commencement du seizime. Elle consistait
dcomposer le prt intrt en trois contrats successifs : 1 une socit
profits et pertes communs entre un capitaliste et un commerant ; 2
une assurance du capital ; 3 un forfait pour les profits. Or, cette analyse
rpond parfaitement la ralit, quand il sagit dun prt daffaires, en
dautres termes du crdit la production, qui est tout diffrent du crdit la
consommation. De plus en plus cette distinction tendit pntrer dans les
ides et dans la pratique, et le mrite des thologiens, comme Ange de

Chiva, Gabriel Biel, Jean Eckius et surtout du canoniste Navarra fut dy


adapter leur enseignement. Quant la distinction entre le prt fait un
marchand et celui fait une autre personne, qui partir du xvie sicle
commence tre faite par tous les jurisconsultes attentifs aux faits
conomiques, nous savons quelle nest pas admise par lencyclique Vix
pervernit de Benot XIV. Cela na pas empch le cardinal de la Luzerne de
la reprendre dans son ouvrage : Du prt de commerce. Mais ladmission du
trinus contractus quivalait en fait, dans la plupart des cas, cette
distinction. Seulement il fallait, pour quon pt appliquer cette fiction
juridique, que lintrt peru dans le prt de commerce en question : 1
ne dpasst pas lvaluation des bnfices dont on traitait ainsi forfait ;
2 que lassurance du capital ft paye son juste prix, en dautres termes
que lintrt ft en proportion de la productivit du capital et des risques
courus. Cette double restriction a bien son importance ; car elle empche en
conscience dabuser de la position malheureuse dun emprunteur, mme en
matire de commerce.
22. Ainsi le taux norme de lintrt dans les prts faits aux halles pour la
journe aux revendeurs ambulants se justifie la fois par le periculum
sortis, et par la peine qua le prteur pour apporter son argent et le
recouvrer, par ce que les anciens appellaient linteresse et les modernes la
commission. Les rclamations des emprunteurs, quand on a voulu empcher
ces oprations, ont montr quelles taient avantageuses aux deux parties.
23. Abb Jules Morel, du Prt intrt ou des causes thologiques du
Socialisme (Lecoffre, 1873). Mgr Scheicher, articles publis en 1887 dans la
Postzeitung dAugsbourg, analyss dans LAssociation catholique de
dcembre 1887.
24. Le capital se perptue au moyen dune srie de transformations dans
lesquelles il est dnatur, dtruit dune manire apparente, mais reconstitu
sous la forme de produits. Dans ces produits, la matire est multiplie ou
revt des combinaisons mieux appropries aux besoins des hommes : la
semence et les fumures deviennent moisson, la laine devient drap, le
minerai brut et la houille deviennent fonte ou acier. La circulation du capital
dans les oprations industrielles et agricoles imite ainsi le grand phnomne
naturel de la circulation de la matire. Stuart Mill (Principes dconomie
politique, liv. I, chap. v, a trs bien dmontr que ces phnomnes se
produisaient aussi bien pour les capitaux dits fixes que pour ceux quon
appelle circulants. La direction de cette transformation, de manire ce que
le capital se multiplie et se reproduise incessamment, exige la fois la
capacit technique et la capacit conomique. Dans les socits

compliques, bases sur lchange et lconomie montaire cette dernire


capacit est de plus en plus ncessaire et lon peut dire avec une certaine
vrit, selon le proverbe populaire, que conserver est aussi difficile
quacqurir.
Cette observation des faits rels de la vie industrielle dmontre trois
choses 1 que les lois conomiques ont en partie leur racine dans les
phnomnes naturels ; 2 que la libert de disposer de ses biens, soit de
son vivant soit mme aprs dcs, est un attribut naturel du droit de
proprit ; 3 que toute exprimentation socialiste, en arrtant ou
compromettant luvre si dlicate de la transformation et de la
reconstitution incessante des capitaux, amnerait la ruine de la socit dans
un bref espace de temps.
25. Mgr de Conny, le Travail, sa dignit et ses droits (Paris, Poussielgue,
1878).
26. L. Gorse, le Fond de la question juive. La terre ou largent, qui
lemportera ? (Paris, 1888, Rtaux-Bray), pp 13 17.
27. Par suite des conversions successives opres sur les Consolids anglais,
une famille, qui en 1789 jouissait dun revenu de 6.000 livres, nen a plus
eu en 1889 que 2.750 et nen aura plus en 1902 que 2.500.
28. V. la fin du volume lAppendice : la Question montaire en 1892.
29. V. lexcellent Manuel des oprations de banque et de placement, par M.
Georges Vignes. Paris, Pichon, 1889.
30. Au moyen ge, pour tourner lapplication de la doctrine canonique sur
lusure, on imagina dappeler dpt, depositum irregulare , le prt de
sommes dargent fait pour un temps plus ou moins court par un capitaliste
un banquier. Celui-ci acqurait lusus nummorum et faisait participer le
prtendu dposant ses profits. En ralit rien ne ressemble moins aux
dpts. Ceux qui confient leur argent aux banquiers sont de simples
prteurs. En cas de faillite, ils ne sauraient retirer ces fonds comme de vrais
dposants, qui en auraient conserv la proprit. Les canonistes et les
scolastiques de ces poques, domins par la thorie dAristote sur la strilit
de largent, avaient de la peine comprendre les faits conomiques
nouveaux ; cependant, ils cherchaient des raisons pour lgitimer les usages
commerciaux de leur temps :ainsi Molina et Lugo, aprs avoir rapport la
pratique des banquiers, qui allouaient aux dpts faits dans leur caisse des
intrts considrables sous des formes plus ou moins dguises, les justifient
au cas o le banquier non ex pacto sed ex animo liberati et grato illud
emolumentum deponenti praestat. Ballerini et Palmieri, les professeurs
contemporains du collge romain, disent, avec autant de raison que

desprit : haec pro illa tantum tate accipienda sunt atque credere licet,
tunc non paucos bancarios utrumque praemium liberaliter contulisse.
(Opus theologicum morale, t. III, p. 743. (Prato, 1890.)
31. V. le grand ouvrage dEugenio Tortora, Il Banco di Napoli (Napoli, 2 vol.
in-4, 1883), et du mme auteur : Nuovi documenti per la Storia del Banco di
Napoli (Napoli, 1890, in-4).
32. Les oprations de compensation taient remarquablement pratiques ds
le xvie sicle aux foires de Lyon et de Besanon (ces dernires transportes
Novi, dans lEtat de Gnes). V. Endemann, Studien in der Romanisch
Kanonistichen Lehre, t I, pp. 158-159. Elles ltaient du reste dj
antrieurement Barcelone ds le commencement du xiv e sicle et dans les
places italiennes grce ltablissement des banques de paiement (Banco
del Giro) de Venise, de Gnes, de Milan. V. notre tude le Crdit populaire
et les banques en Italie, du xv ea u xviiiesicle. La chambre de
compensation, rige Lyon sous le nom des quatre payements
correspondant aux foires, et dont Savary et Boisguillebert disaient que les
ngociants y payaient en quelques heures des millions de livres, sans
dbourser un sol , a dur jusquen 1793, et a vraisemblablement servi de
modle au Clearing House de Londres, cr en 1775. V. le rglement du 2
juin 1667 qui dcrit son fonctionnement, dans le Banquier franais ou la
pratique des lettres de change (Paris, 1724).
33. V. dans le bulletin de lInstitut international de statistique (Rome, 1886),
t. I, Die Entwickelung des Clearingverkehres, par Heinrich Rauchberg.
34. Dautre part, dans lanne 1889-90, les 3.567 Banques nationales des
Etats-Unis ont tir les unes sur les autres pour 11.550.898.255 dollars de
traites. Il y a un nombre gal de banques dEtat et de banques prives
faisant des oprations semblables, sauf lmission des billets. On peut donc
vraisemblablement doubler ce chiffre. Dans la journe du 1 er juillet 1890,
les 2.364 banques nationales, qui ont rpondu la circulaire du comptroller
gnral, avaient encaiss 421.824.726 dollars, dont 5.079.252 en espces
mtalliques (soit 1.21 p.100) 12.870.611 en certificats de dpts du Trsor
(3,05 p. 100) et le reste en chques (45 p.100), en virements au Clearing
House (46 p. 100) ou autres procds divers (3,76 p. 100). V. the Bankers
magazine de New-York, janvier et fvrier 1891.
35. Ainsi, le 10 janvier 1891, la Banque de France a fourni 12 fois 1/2 la
couverture de lemprunt, soit 1 milliard 763 millions verss au Trsor. Cette
opration sest effectue par des virements presque exclusivement. Les
virements entre les comptes courants des particuliers et le Trsor se sont

levs, dans la journe du 10 janvier, 2.672.100.000 fr. et le 12 janvier


entre le Trsor et les comptes courants 2.500.000.000 fr. Lencaisse
mtallique et la circulation fiduciaire nont jou quun rle trs secondaire
dans cette opration et dans sa prparation. Du 6 au 10 janvier, la premire
a t en augmentation et la seconde en diminution plusieurs reprises.
36. Sur les crises du crdit, V. Bagehot, Lombard Street , chapitre vi :
Comment il se fait que Lombard Street est quelquefois fort calme et
quelquefois fort agit, et C. Juglar, Des crises commerciales et de leur
retour priodique en France, en Angleterre et aux tats-Unis (2 e dit.
Guillaumin, 1889).
37. V. entre autres les faits rapports par the Economist des 17 et 24
novembre 1888, 16 mai, 6 et 13 juin 1891, et par lEconomiste franais du
26 octobre 1889 et du 1 er fvrier 1890.
38. Franois Lenormant, dans son livre la Monnaie dans Lantiquit (3 vol.
Maisonneuve, Paris, 1878) a mis parfaitement en vidence lidentit et la
constance des phnomnes montaires,
39. Voy. Lopold Delisle, Mmoire sur les oprations financires des
Templiers (1889), pp. 87 et 246.
40. Voy. Bourquelot, Mmoire sur les foires de Champagne , 2 e partie, pp.
117 122, 143 154.
41. Au commencement du xviiie sicle, Daguesseau (Mmoire sur le
commerce des actions de la Compagnie des Indes) (1720) indique
limportance quavait alors le commerce du papier de change.
42. Lvolution conomique, au xix esicle (1878, Paris, Guillaumin).
43. M. de Beauvoir, Voyage autour du monde (Plon, 1872), t. III, pp. 81-82,
indique les spculations auxquelles donnent lieu les variations du change
Chang-Hai. Il est dtermin par larrive de chaque malle. Notre malle
avait mis le tael 7 fr. 25 ; la malle anglaise arrivait et le faisait monter 8
fr. 10 cent Comme la malle destine faire monter le baromtre du
change stoppe vingt-quatre heures Singapour et surtout Hong-Kong
pour faire son charbon, deux maisons de Chang-Hai ont fait construire
Glascow des navires superbes cotant deux millions chacun et qui sont tout
machines, de faon pouvoir courir plus vite que la malle et gagner sur
elle trois ou quatre jours depuis Singapour, et plus souvent trente heures
depuis Hong-Kong. Une simple lettre pour un agent est le chargement le
plus prcieux de ces hardis steamers. Sachant lavance les cotes qui seront
apportes, il calcule coup sr le march du surlendemain o le picol de th
montera de 245 fr. 253 fr., o la pice de grey shirting slvera de 57 fr.

60 fr., o la caisse dopium tombera de 4.220 fr. 4.000 fr.


44. V. la fin du volume Appendice sur la question montaire en 1892 . A
premire vue il semble que si lon pouvait rendre largent, par une
convention internationale universelle, son rle montaire, lon chapperait
aux difficults causes par ltroitesse de la circulation mtallique et
linfluence anormale, qui en rsulte pour la Haute Banque. Lon pourrait
mme tre tent dinvoquer en ce sens la situation montaire favorable de la
France, o le stock dargent monnay avant 1876 circule encore au pair
avec lor dans les paiements intrieurs ; mais une note du paragraphe
suivant indiquera par quel artifice ce rsultat est obtenu. Ces arguments sont
sans valeur, car : 1 laddition dune monnaie dargent la monnaie dor
ajouterait relativement peu de chose la circulation mtallique
comparativement la circulation fiduciaire ; 2 lagio existerait toujours
sur les deux mtaux en raison des diffrences de leur prix naturel compar
leur prix lgal ; ce serait une source de spculations striles bien plus
importantes que celles dont on se plaint dans les pays circulation
montaire dor exclusive.
45. Le rsultat des crises financires du Portugal, de lEspagne, de lAmrique
du Sud en 1891 a t daugmenter les rserves dor des principales banques
nationales, notamment Paris, Londres, Berlin. Au 31 octobre 1891,
elles montaient 7.663 millions de francs au lieu de 6.914 millions de
francs au 31 octobre 1890. V. un tableau dtaill dress par M. O. Haupt et
reprod uit dans le Journal des conomistes de janvier 1892, p. 15.
46. Le 31 juillet 1890, la Banque dAngleterre porte le taux de lescompte
5p. 100. Sur le march libre il baisse immdiatement 4 % p.100
cause de la concurrence des maisons trangres qui trouvent Londres un
emploi plus avantageux pour leur or que chez elles . The Economist 9 aot
1890.
47. Notre systme montaire donnant la Banque le moyen de rembourser
ses billets en cus, elle en profite pour ne donner de lor au public que dans
des proportions soigneusement mesures. En temps ordinaire, elle vend aux
banquiers lor quelle garde en lingots ou en souverains anglais, avec une
prime qui est alle, certains moments, jusqu 7 pour 1000.
48. V. sur ces prcautions le rapport de M. Sadi-Carnot sur lmission de
lemprunt de 500 millions du 10 mai 1886, dans le Bulletin du Ministre des
Finances, anne 1886 t. I, p. 607.
49. V. entre autres the North American Review, janvier 1888, et the
Economist, 9 aot et 7 dcembre 1890.
50. 580 millions de francs la fin de 1891, daprs M. Raffalovich, Journal
des Economistes de janvier 1892.

51. The Economist, 18 avril et 16 mai 1891.


52. La solidarit des marchs financiers stend aujourdhui jusquaux
antipodes. A la fin de 1891, les achats de bl et de coton que lAngleterre
est oblige de faire aux tats-Unis concidant avec les embarras de la place
de Londres causs par les pertes de lpargne anglaise dans lAmrique du
Sud, les banquiers de Londres ont d user de toutes leurs ressources pour
faire face aux paiements quils avaient faire aux tats-Unis. Ils ont retir
une grande partie des fonds quils avaient dans les banques australiennes et
ont fait faire des envois dor considrables de Sidney San-Francisco. Cela
a prcipit en Australie lexplosion dune crise financire que des causes
propres ce pays prparaient dailleurs depuis longtemps. V. the Economist
du 3 janvier 1892.
53. V. the Economist 18 octobre 1890, et Journal des Economistes, dcembre
1890.
54. En juin 1891, la Banque de France, pour empcher que les retraits dor
prvus pour lt la Banque dAngleterre ne provoquent une crise
montaire Londres, sest, dit-on, engage lavance revendre lor
quelle avait fait venir de New-York au mme prix auquel elle lavait
achet. V. the Economist, 13 juin 1891. Nous ne savons pas si cette
transaction a eu lieu.

CHAPITRE IV
LA PLUS-VALUE FONCIRE ET LES
SPCULATIONS SUR LE SOL

1. Comment largent est devenu la reprsentation du capital.


Laccroissement automatique de la valeur du sol et la
thse de lunearned increment dHenri George.
2. La ralit des faits dans lEurope Occidentale.
3. La plus-value des terres en Russie et dans le Far-West
amricain.
4. Les spculations foncires aux tats-Unis.
5. La crise agricole et les fermes abandonnes dans les tats
de lEst.
6. La hausse du taux de capitalisation du revenu foncier et
ses consquences sociales.
7. La terre et largent, ou les dangers de lhypothque.
8. Laccroissement de la dette hypothcaire en Europe ;
9. Aux tats-Unis et en Australie.
10. La mobilisation du sol et les institutions de crdit foncier.
11. Le Crdit foncier de France.
12. Les socits immobilires et les crises spciales la

proprit urbaine.
13. La dfense de la proprit : institutions protectrices des
petits patrimoines et organisation du crdit.
I. Au milieu du grand dveloppement de la richesse
mobilire, que devient la terre, qui est sans mtaphore le
support rel et solide de tout cet difice ?
La valeur foncire se compose de deux lments troitement
mlangs et dont limportance relative varie incessamment, en
sorte que la thorie seule les distingue et que la pratique a
toujours vu avec raison dans la terre un capital comme les
autres.
La qualit que le sol a de servir de matrice aux phnomnes
de la vgtation et de support lhabitation humaine, les
lments assimilables contenus dans son sein, les arbres et les
herbes quelle produit spontanment, les eaux qui sillonnent sa
surface, voil le don primitif de Dieu fait aux hommes pour
leur rendre le travail possible.
Non seulement le travail actuel est ncessaire pour tirer parti
de la terre[1], mais il y faut encore des incorporations [fin
page115] de capitaux dautant plus larges quon lui demande
des moissons plus abondantes ou quon y lve des habitations
plus confortables. Mme dans les socits naissantes, o il
semble que le don naturel soit tout, lutilisation de la terre
nest en ralit possible que grce des travaux de viabilit et
lappui donn aux settlers par loutillage collectif mis en
uvre par la commune ou ltat ; sinon la nature vierge dvore
les premires gnrations doccupants ou en fait des sauvages,
comme cela sest souvent vu dans les colonisations

europennes des sicles derniers, comme cela sest produit


constamment dans les migrations des temps primitifs.
Plus un territoire est occup et plus lagriculture y devient
intensive, plus aussi augmentent les incorporations de capitaux,
constructions, dfrichements, amendements permanents,
irrigation, viabilit. Cest la forme premire et la plus
importante de la capitalisation (chap. i, 12). Elle se traduit
plus ou moins par laccroissement de la valeur locative et de la
valeur vnale du sol. Nous disons plus ou moins, car ces
capitaux-l chappent en grande partie la direction de leur
propritaire dans luvre si dlicate de transformation, de
dnaturation et de reconstitution sur les produits qui rend leur
perptuation possible (chap. iii, 5). Suivant les bonnes ou les
mauvaises chances, ils se dprcient ou prennent une plusvalue.
Cette plus-value peut rsulter de laccroissement des besoins
de subsistance pour une population croissante, de
lagglomration de la population sur certains points et de la
demande plus vive de produits particuliers qui en rsulte
(fruits, lgumes et laitage autour des villes), de louverture de
voies de communication qui diminuent les frais de production
et dadduction des produits sur les marchs. Des plus-values
trs accentues sont acquises par le fait de ces diverses
circonstances certains terrains agricoles et urbains.
La question est de savoir sil y a une tendance gnrale et
constante laccroissement de la valeur de la terre
indpendamment de tout travail du propritaire et par le seul
fait de laccroissement de la population qui rclame plus de
subsistances, grce la protection que la loi donne la

proprit perptuelle et hrditaire.


Au commencement de ce sicle, Ricardo a soutenu
lexistence de cette tendance et a mis en vidence ces
phnomnes sous le nom de thorie de la rente ; car tel est le
nom que les conomistes donnent cette portion hypothtique
du revenu des propritaires fonciers, qui dpasse lintrt au
taux normal des capitaux engags. Aprs lui, Stuart Mill en a
dduit un ensemble de consquences logiques, qui
constitueraient toute une dynamique fatale du mouvement
conomique. Enfin le socialiste californien Henri George sest
empar de cette thorie, lui a donn un relief trs grand par des
exemples tirs de certaines spculations sur les terres en
Amrique et a fait de lunearned increment la base dun
rquisitoire passionn contre la lgitimit de la proprit
foncire.
La donne premire de Ricardo nous parat exacte en soi[2].
A bien des reprises, elle sest vrifie, dans les sicles de
prosprit du moyen ge notamment[3] Le grand historien
arabe, Ibn-Khaldoun, a dcrit les phnomnes qui se
produisaient au xive sicle dans le royaume arabe de Grenade,
quand la population se pressait sur un territoire resserr sans
communications possibles au dehors. Ils taient absolument
semblables ceux que Ricardo a vus se rpter en Angleterre,
lorsque des populations manufacturires croissantes en nombre
rclamaient du sol national des subsistances de plus en plus
abondantes sans quon pt encore recourir des importations
trangres[4].
Mais si la thorie de Ricardo doit conserver sa place dans le

catalogue des lois conomiques comme une tendance qui peut


se raliser dans certaines circonstances, sa ralisation effective
est trs rare ; elle est en effet contrebalance par deux autres
lois bien plus nergiques : la dprciation des capitaux
anciennement engags et la baisse du taux de lintrt, en sorte
que dans la plupart des cas la valeur vnale des terres et des
maisons ne reprsente pas et de beaucoup la somme des
capitaux qui y ont t incorpors. Les faits europens et
amricains que nous allons exposer le prouveront. Puis, l
mme o la rente existe, laction des causes qui, dans une
socit libre et prospre, tendent relever le prix des services
et font profiter louvrier de la productivit de lindustrie, fait
que la hausse des salaires absorbe en grande partie le bnfice
des propritaires. Cest ce qui sest pass en ce sicle en
France, notamment pour lagriculture, dans la priode de plusvalue de la proprit foncire de 1815 1870.
De ces grands dbats thoriques il reste seulement ceci :
cest que, dans certains cas, de notables plus-values sont
ralises par des propritaires heureux et que dautres fois un
changement, un progrs, dans les arts industriels les ruine,
tmoins ces terres du Vaucluse et de la Drme, quenrichissait
la culture de la garance et auxquelles la dcouverte des
couleurs drives de la houille a fait perdre une grande partie
de leur valeur. Cela montre une fois de plus linfluence dans
les choses humaines de la chance ou, pour parler. plus
exactement, de laction de la Providence. On la retrouve
partout dans lordre conomique[5] ; elle est une cause de plus
de lingalit des conditions (chap. i, 1). Or comme il est
impossible de distinguer pratiquement dans chaque revenu

foncier ce qui est rente et ce qui est intrt des capitaux


incorpors, tout leffort dHenri George et de ses disciples,
Flursheim, sir Richard Wallace, W. Harbut Dawson, aboutit,
suivant les pays, prconiser un certain nombre de rformes
lgislatives plus ou moins discutables. Pour lIrlandais, cest
lexpulsion des Landlords au profit des tenanciers ; pour
lAnglais, cest labolition de tous les obstacles lgaux
lalination du sol ; pour le membre amricain de lantipoverty league, cest limpt unique sur la terre comme moyen
dencourager lagriculture ; pour lAustralien, cest le droit du
free selecter ou dfricheur lencontre du squatter, qui occupe
de vastes espaces uniquement pour le pturage. En dautres
termes, il ny a aucune loi gnrale tirer de tous les volumes
crits sur la rente et lunearned increment : il sagit seulement
pour chaque pays dorganiser au mieux de ses conditions
historiques et conomiques lunion de la famille agricole et du
sol sur la base de la proprit prive hrditaire, la seule qui
rponde aux ncessits de la civilisation.
II. Quand on veut se rendre compte, en Europe, de
laccroissement de valeur des terres des poques un peu
loignes, il faut videmment tenir compte dabord de la
hausse dans lvaluation, qui correspond la diminution du
pouvoir dacquisition des mtaux prcieux. Tous les prix ayant
mont, les produits comme les salaires, naturellement les
capitaux sont exprims par des chiffres suprieurs : cest une
rectification que chacun comprend.
En France, lAdministration des contributions directes, en
1879, a donn la proprit non btie une valuation qui aurait
constitu sur celle de 1851 un accroissement de 43,50 p. 100[6].

Cette valuation inspire par un but fiscal a t conteste et


doit tre videmment rduite ; mais une augmentation sensible
entre 1851 et 1879 (1.275 francs lhectare la premire date,
1.700 francs la seconde), sexplique trs bien par la baisse du
pouvoir de largent et par les normes incorporations de
capitaux qui ont t faites dans notre sol pendant cette priode.
Partout o la chaux a pu tre transporte bon march, dit
M. Risler dans la Gologie agricole, la valeur du sol a
augment dun tiers de 1850 1870. Cest dire combien
ingalement les diffrentes parties du territoire ont bnfici
des progrs modernes. Cest dire surtout pour combien
lincorporation de nouveaux capitaux est dans la plus-value
foncire. Le mme fait sest produit en Angleterre : cest grce
des dpenses considrables que des bas-fonds marcageux
ont t changs en riches prairies, tandis que bien des terres
lgres cultives au moyen ge ont d tre remises en
parcours[7]. Henri George, dans la plupart des exemples quil
donne des plus-values foncires, mconnat compltement
limportance de cet lment.
Laccroissement de la population et laugmentation de la
consommation des produits animaux par les centres
manufacturiers ont sans doute t pour une part dans cette plusvalue de la valeur des terres ; mais cette cause a t neutralise
dabord en partie par la hausse de la main-duvre agricole,
nous lavons dit ; puis dune manire radicale par la
concurrence des pays nouveaux, qui, partir de 1875, a ramen
le prix de tous les produits du sol fort en arrire et, par
consquent, a fait baisser la valeur vnale des terres de 20 33
pour 100, suivant les localits. Dans la Grande-Bretagne, les

terres, qui en 1865 valaient 1.864 millions de liv. et qui taient


montes en 1875 2.007 millions de liv. daprs les
valuations de lincome tax, taient en 1885 redescendues
1.691 millions de liv. et dans les cinq annes suivantes elles
ont encore baiss[8]. Cest une des manifestations les plus
accentues quon ait jamais vues de la loi de dprciation des
capitaux anciennement engags. En ralit, la proprit rurale
subit plus directement quaucune autre le contrecoup de tous
les phnomnes gnraux qui soulvent ou abaissent la fortune
du pays. Actuellement, le revenu des terres en France, comme
dans toute lEurope, est dans lensemble fort au-dessous de
lintrt normal des capitaux qui y ont t irrvocablement
engags comme constructions, dfrichements, amendements,
routes, depuis deux sicles, pour ne pas remonter plus haut.
Il est nanmoins une plus-value du revenu des terres qui se
produit autour des grands centres, cest celle des locations pour
la chasse. Dans la Seine-et-Marne, par exemple, la location des
terrains boiss est de 18 fr. 61 lhectare et de 8 fr. 70 pour les
terrains en plaine, soit en moyenne 9 fr. 80, ce qui constitue un
rapport de 12 p. 100 avec le prix de location pour la culture.
Ds quon scarte de Paris et des grandes villes, comme Lyon
ou Lille, ce produit-l diminue rapidement : dans lOrne il
nest plus que de 1 fr. 64 lhectare, soit 1 p. 100 du prix de
location pour la culture[9]. Nous navons pas pour la GrandeBretagne de relevs semblables ; toutefois, lon sait que la
valeur attribue aux high lands dcosse comme terrains de
chasse a eu souvent pour rsultat den faire disparatre la
culture (chap. i, 2). Si ce fait se gnralisait, il deviendrait
vraiment dommageable la chose publique. Cest une des

consquences inattendues de la concentration des grandes


fortunes dans les villes[10].
La plus-value de la proprit urbaine dans les grandes villes
est un fait que tout le monde peut constater. Au point de vue
gnral, il peut bien tre contrebalanc, et largement, par la
dprciation des maisons dans toutes nos villes de second et de
troisime ordre. Dnormes capitaux consacrs la
construction dans les sicles prcdents sont rduits rien. Des
htels remarquables par leur architecture y sont lous des
paysans, des ouvriers, pour un prix qui ne permet mme pas
leurs propritaires de les entretenir. L o la plus-value se
produit, elle est due sans doute en partie lamlioration des
conditions de lhabitation de toutes les classes, qui entrane de
grandes incorporations de capital[11] ; mais elle est due aussi
llvation des loyers, et, dans ce dernier cas, la richesse des
uns a bien pour cause la charge impose aux autres. Il ny a
toutefois cela aucune injustice ; car, le nombre des gens qui
veulent vivre dans les capitales dpassant celui des logements,
le seul moyen darriver lquilibre est de les attribuer ceux
qui en offrent le meilleur prix[12]. Pour les ouvriers, cette
charge est dailleurs en partie compense par llvation des
salaires. Il nen reste pas moins vrai quun des points faibles de
la civilisation du dix-neuvime sicle est la concentration
inoue jusque-l des populations dans les villes. Il faut
remonter de vingt sicles en arrire, jusqu Babylone,
Alexandrie, Rome, pour retrouver une pareille prdominance
de la vie urbaine. De toutes les complications quelle fait
natre, une des plus graves est certainement la difficult du
logement de louvrier dans des conditions satisfaisantes. Cest

une des grandes causes du pauprisme. Elle neutralise parfois


les bienfaits de la hausse des salaires (chap. i, 7).
III. Pour voir se produire de grandes plus-values sur les
terres, il faut observer les pays qui entrent pour la premire
fois en contact avec la civilisation et son appareil conomique.
La Russie dEurope est un des pays o le phnomne de la
plus-value du sol agricole se manifeste le plus nettement en ce
sicle. Daprs une enqute faite par le ministre de
lAgriculture dans 43 gouvernements, sur la valeur des terres,
1 de 1860 1870, 2 en 1883, 3 en 1889, la hausse a
t gnrale et trs considrable de la premire la deuxime
priode : elle a t en moyenne de 143 p. 100, mais slevant
quelquefois 400 p. 100. De 1883 1889, le mouvement de
hausse a t moins accentu et les prix de la terre ont marqu
une tendance une moins grande ingalit. Sous linfluence de
la baisse du prix des crales, ils ont subi une certaine
dpression dans les rgions o les prix de vente taient le plus
levs en 1883, tandis que la valeur vnale a surtout progress
l o elle tait relativement basse cette poque. Ainsi il ny
avait plus en 1889, dans les gouvernements objet de cette
enqute, un seul dciatine de terre moins de dix roubles,
mme en dehors de la rgion des terres noires, tandis que de
1860 1870 les terres vendues au-dessous de ce prix figuraient
pour 26 p. 100 dans la rgion non tchernozme et mme pour
17,8 p. 100 dans cette rgion privilgie. Dautres tableaux
statistiques tablissent que dans ces mmes gouvernements la
population a augment de 24 p. 100 de 1856 1885 et que
partout la plus-value des terres a t en raison peu prs
constante de laccroissement de la population et du

dveloppement des voies ferres[13].[fin page122-123]


Cest toutefois dans le Far-West amricain que les faits de
plus-value des terres attirent le plus lattention publique.
Louverture des chemins de fer la ralise avec une grande
rapidit et cre des ingalits trs grandes entre les diffrentes
localits, au moins provisoirement, tant que le rseau des voies
ferres na pas tendu ses mailles serres sur tout le territoire.
Mais il y a cette grande diffrence entre la Russie et les tatsUnis, cest que la Russie a une population relativement
nombreuse fixe sur le sol et que la majeure partie des familles
sont propritaires, soit sous la forme individuelle, soit sous la
forme communale, en sorte que cette plus-value se rpartit
entre un grand nombre de personnes. Aux tats-Unis, au
contraire, lespace est vide et le champ est ouvert aux plus
diligents, aux plus puissants aussi. Depuis le commencement
du sicle, lesprance de profiter de cette plus-value attire des
immigrants des contres les plus recules de lEurope, et,
maintenant que les terres libres deviennent plus rares, les
grands capitalistes se htent dacheter le plus de terre possible
dans les rgions o ils prsument que les chemins de fer vont
pntrer.
IV. Il y a l en soi un fait de prvision parfaitement
lgitime et ceux qui les premiers apportent des capitaux dans
les pays neufs rendent de tels services quon ne saurait se
plaindre de voir leur spculation couronne par la fortune. Bien
dautres dailleurs y perdent des capitaux, dont les dbris
profitent ceux qui viennent aprs eux. Nulle part cette
compensation nest plus visible quaux tats-Unis, o tout
settler qui a quelques moyens cherche fonder une ville, trace

des rues, dcoupe des lots sur le terrain et se ruine quatre vingtdix-neuf fois sur cent. Un disciple dHenri George, M. W.
Harbut Dawson, dans son ouvrage the Unearned increment :
reaping without sowing [14], cite lui-mme des exemples de
spculations sur les terrains qui ont abouti les revendre
grandpeine au quarantime de leur prix dachat. Mais ct
de ces faits, lhistoire a conserv le souvenir de quelques
hommes qui, au commencement de ce sicle, ont fait fortune en
allant les premiers stablir au del des Alleghanies et en
achetant de grandes quantits de terre, de Georges Fower et de
Morris Zirkbeck, deux farmers anglais, qui fondrent le
p re mi e r settlment dans lIllinois et laissrent leurs
descendants une grosse fortune ; de Jacob Astor, qui prvit
limmense dveloppement de New-York ; de Peter et de Geritt
Smith, qui colonisrent la rgion dOswego, et de bien dautres
encore dans le Far-West[15].
La considration publique entourait le nom de ces hommes
comme ayant fray la route leurs concitoyens par leur
hardiesse et la sret de leur coup dil.
Deux ordres de faits ont modifi lopinion dans ces dernires
annes : dune part, la prtendue diminution de la petite
proprit, de lautre les fraudes trs relles commises par les
grands spculateurs au dtriment du domaine public et par
consquent des nouvelles gnrations de settlers.
Sur le premier point, il y a eu une grave exagration. Le
nombre des petits et des moyens propritaires est loin de
dcrotre aux tats-Unis ; il augmente mme chaque anne.
Mais la vrit est que dans lExtrme-Ouest de grandes
proprits se sont formes et que ltablissement des petits

cultivateurs propritaires y est beaucoup moins facile quil ne


ltait dans les fertiles valles de lOhio et du Mississipi. La
raison en est toute physique, ce qui fait que les lois sur le
homestead et la preemption ny peuvent rien. Entre le centime
mridien Ouest de Greenwich et les montagnes Rocheuses, la
quantit de pluie est trs insuffisante ; elle est seulement de 15
3 pouces par an en moyenne. Beaucoup de terres sont
imprgnes de salptre et celles qui ont un fonds riche ne
peuvent tre mises en culture que par lirrigation. Dans toute
une zone intermdiaire, la rcolte est perdue ds que lanne
est tant soit peu sche ; cest le cas de louest du Kansas et
dune partie du Nebraska. Nous signalions ce fait, alors tout
rcemment constat, dans la premire dition de notre ouvrage
les tats-Unis contemporains, en 1877, et nous disions que
quand quelques cent mille colons se seraient encore tablis,
lre des grandes prosprits et des riches dons gratuits se
trouverait close. Actuellement, presque toutes les bonnes terres
susceptibles dtre mises en culture peu de frais et sans
irrigation sont occupes. Cest ce qui explique la brutalit avec
laquelle une dizaine de mille immigrants se sont prcipits au
mois de mai 1889 dans le territoire dOaklahoma, appartenant
aux Indiens, que le Prsident ouvrait la colonisation. Dans
toute cette rgion, le petit farmer isol a beaucoup de chances
dtre cras, sil nest pas prcd par les grands leveurs de
btail en libert, par les compagnies de spculateurs, qui
accaparent le sol, il est vrai, pour le lui revendre de 5 10
dollars lacre (65 125 francs lhectare), au lieu de 1 dollar 25
(6 fr. 70) prix du gouvernement pour les terres publiques, mais
qui tracent quelques routes, tablissent des canaux dirrigation,
provoquent la cration de bureaux de poste et de chemins de

fer.
Ces compagnies ont pris une grande extension depuis une
vingtaine dannes et les capitalistes anglais et hollandais ont
saisi avec empressement cette occasion de se rattraper en
Amrique des pertes que la crise agricole leur fait prouver en
Europe. Le Bankers magasine publi en 1885 un tableau de 29
compagnies ou grands propritaires trangers qui, eux seuls,
possdaient 20.647.000 acres, soit 8.266.800 hectares[16]. On
na pas fait le relev des compagnies de capitalistes
amricains ; mais elles doivent tre aussi importantes. Les
rapports du Commissaire des terres publiques ont signal les
fraudes de toute sorte par lesquelles ces compagnies
accroissent leurs possessions au dtriment du domaine public.
Nous ne les justifions assurment pas. Seulement, pour
apprcier les choses dans leur ensemble, il faut tenir compte
des capitaux normes qui vont sengloutir dans les chemins de
fer de lOuest. Le placement est gnralement fort mauvais
pour les actionnaires ; mais ces lignes ouvrent la voie la
civilisation, et quand le capital quils reprsentent aura t
lav, suivant la pratique et lexpression amricaines, ce seront
l e s farmers, les travailleurs de toute sorte, qui en auront
recueilli le plus clair bnfice.
Cest ce que les compagnies de chemins de fer du Sud-Ouest
ont exprim dans une note publie loccasion des mesures
tyranniques prises contre elles en 1891 par la lgislature du
Texas, compose de farmers ignorants.
Les compagnies de chemins de fer ont plac dans le Texas
des sommes considrables. Des centaines de milles de voies
ferres ont t construits dans un territoire inhabit ; des

millions de dollars ont t dpenss pour faire de la publicit


en faveur de ltat et lui procurer des colons. Aucune section
de lOuest na t lobjet de rclames (boomed) pareilles
celles qui ont t faites pour le Texas. Les compagnies avaient
entrepris de faire de Galveston un port indpendant et
laboutissant de tout le Sud-Ouest, ainsi que dune partie de la
cte du Pacifique et de la section de lOuest central. Cest
quand le Texas a t ainsi en possession de tous ses chemins de
fer que le peuple a entrepris de les craser sous une
rglementation tyrannique et inconstitutionnelle
La spculation a de fort vilains aspects moraux ; mais il faut
tenir compte de tous les progrs qui ne se ralisent que parce
quelle existe.
La grande proprit na quun rle transitoire remplir aux
tats-Unis. Elle se morcelle delle-mme, ds que la
population augmente et quil y a une plus-value raliser. Les
grands levages de chevaux et de btes cornes en libert
(ranchs) paraissent avoir fait leur temps. Dune part, la baisse
du prix du btail diminue leurs profits ; dautre part, les
settlers, qui stablissent de a et del, les gnent ; surtout les
pturages naturels, dans ces territoires si secs, spuisent
rapidement ds quils sont trop pacags. Un des derniers
rapports du Commissaire de lagriculture du Kansas tablit que
lavenir de cette rgion est dans un mlange de culture et
dlevage parqu, qui comporte une grande rduction des
exploitations, et surtout dans lutilisation des cours deau par
lirrigation. Or ces travaux sont fort coteux, et l encore la
petite culture avec le temps pourra seule les rmunrer. Cest
elle que le dernier mot finira par rester aux tats-Unis[17].

V. Prcisment en ce moment la Rpublique amricaine


nous montre combien les phnomnes de rente sont transitoires
et quelles vicissitudes inattendues viennent atteindre la
proprit foncire. Les campagnes de la Nouvelle-Angleterre et
mme dune partie des tats de New-York et de Pensylvanie
sont en proie une crise agricole bien plus intense que celle de
lEurope occidentale. Des districts entiers se dpeuplent ;
partout ce sont des fermes vendre pour un prix qui ne
reprsente mme pas la valeur des constructions et des
cltures, en sorte que la terre est donne pour rien et elles ne
trouvent pas dacqureur ! Dans le Vermont, qui est trs
montagneux, il est vrai, 30.000 acres de terre sont en vente
moins de 5 dollars lacre (80 fr. lhectare) ; dans le NewHampshire, 20.000 acres sont en vente en moyenne 10 dollars
86 lacre (135 fr. lhectare). Dans le New-York, on peut
maintenant acheter de trs bonnes terres raison de 30 dollars
lacre (375 fr. lhectare). Cest une baisse de prs de 50 pour
100, comparativement il y a quinze ans. Dans toute la partie
des tats-Unis comprise entre lAtlantique et les Alleghanies
jusquau Maryland, la terre a perdu au moins un quart de sa
valeur.
Cette situation est discute dans toute la presse amricaine.
Les causes en sont multiples ; mais elles peuvent se ramener
cinq :
Avant tout la concurrence des pays neufs, comme nous
disons en France, cest--dire de lOuest, non seulement des
anciens tats de la valle de lOhio et du Mississipi, mais des
nouveaux tats, des Dakotas, du Nebraska, du Minnesota et
mme du Pacifique. Leur bl et leurs bestiaux crasent les

agriculteurs de lEst, qui produisent dans des conditions


beaucoup plus coteuses. Mme pour les laitages, les fruits, le
jardinage, les chemins de fer transportent en grande quantit
les produits similaires de lOuest, des prix rduits dans des
wagons spcialement amnags, de telle sorte que le fermier du
Massachussetts ou du Vermont, qui a quelques milles faire en
voiture, est grev en ralit de frais de transport plus
considrables.
En second lieu, les terres de lEst sont beaucoup moins
fertiles et celles qui sont en culture depuis cent et mme deux
cents ans commencent spuiser. Le rendement du bl dans
ltat de New-York, qui tait de treize bushels lacre il y a
vingt ans, nest plus que de dix aujourdhui, malgr les engrais
auxquels on a recours. Les hommes puisent toujours la terre,
jusqu ce quune dure exprience leur ait appris les pratiques
dune agriculture reconstituante. LOuest la fera son tour ;
mais on peut y faire des rcoltes de crales, pendant vingt ou
cinquante ans selon la qualit des terres, sans se proccuper de
fumure ni de rotation des cultures. Cela lui donne le temps
dcraser lagriculture de lEst.
Les partisans du libre change triomphent de cette situation :
le systme protectionniste a fait compltement faillite aux
agriculteurs. Il ne peut pas empcher la grande abondance de la
production intrieure dabaisser le prix de leurs produits, tandis
quil a rendu trs chers tous les objets manufacturs que les
agriculteurs ont acheter. Ils sont donc doublement les
victimes de ce rgime (chap. i, 5)[18].
Aux tats-Unis comme en Europe, cest toujours la proprit
foncire qui paye la plus large part des charges publiques. La

dmocratie est un gouvernement trs cher. Les impts directs


perus au profit de ltat et de la commune montent
annuellement dans la Nouvelle-Angleterre, 2 et mme 4
pour 100 de la valeur de la proprit. Le farmer ne peut rien
dissimuler au fisc, tandis que la richesse mobilire lui chappe
en grande partie.
A cet abandon de la culture dans la Nouvelle-Angleterre, il y
a des causes morales plus actives encore que les causes
conomiques. Lattachement au home, au foyer des anctres,
est un sentiment presque inconnu aujourdhui dans les familles
rurales. Elles se dgotent de plus en plus de lagriculture. Les
manufactures, le commerce, avec leurs chances de gain plus
rapide, les attirent de prfrence ; car le yankee veut de plus en
plus gagner de largent en spculant au lieu de peiner de ses
bras. Mme les travaux de la culture deviennent odieux aux
femmes. La propret est pour elles une superstition. Nulle part
la ville nexerce plus dattraction sur la campagne. Un certain
nombre de farmers du Vermont et du New-Hampshire vont
encore dans le Far-West pour y avoir un domaine plus large et
plus fertile ; mais si lon veut savoir o ils vont en masse, il
faut ouvrir les recensements des tats manufacturiers voisins.
Dans le Massachussetts seulement, il y avait en 1885 prs de
130.000 personnes nes dans le Maine, 100.000 nes dans le
New-Hampshire, plus de 60.000 nes dans le Vermont. Voil
comment les tats purement agricoles se dpeuplent. Dans le
Connecticut, les villes et les districts manufacturiers
continuent augmenter, tandis que les comts ruraux perdent
une partie de leur population. Un fait montre combien cette
cause morale est active. Les campagnes les plus recules sont

encore cultives, parce que les familles de farmers ont moins


de contact avec la ville : cest au contraire dans la banlieue des
grandes cits que se trouvent tant de fermes vendre !
Enfin il est une cause dont les Amricains ne parlent pas,
mais qui est trs active : cest la strilit systmatique dune
foule de familles dans cette partie de lUnion[19].
VI. Nous venons de voir luvre la loi de dprciation
des capitaux anciennement engags dans le pays o lon se
serait le moins attendu la voir se produire. Il faut maintenant,
l o nous constatons une plus-value dans le prix du sol, se
rendre compte de ses causes. Elles peuvent tre au nombre de
quatre. Les trois premires, dj indiques dans les
prcdents, sont : 1 la diminution du pouvoir de largent ;
si, depuis 1790, par exemple, elle a t de 150 p. 100, une
hausse dune fois et demie dans la valeur de la proprit ne fait
que remettre les choses au mme point ; 2 les constructions
et amliorations foncires, qui ont t considrables en ce
sicle ; 3 le prix plus lev obtenu sur les marchs par les
produits agricoles et la hausse des locations rsultant de
laccroissement de la population ; cest en quoi consiste le
phnomne de rente proprement parler ; 4 enfin, et cest
sur quoi il faut maintenant arrter notre attention, la hausse du
taux de capitalisation du revenu foncier par suite de laquelle un
revenu donn est multipli par un coefficient plus lev.
Ce coefficient varie suivant les temps. Ainsi, en Angleterre,
daprs les autorits cites par M. Giffen, en 1679, on
multipliait par 18 le revenu annuel des terres et par 12 celui des
maisons ; en 1766, on multipliait par 22 le revenu des terres,
par 12 celui des maisons ; en 1800, par 30 le revenu des terres,

par 18 celui des maisons. En 1875, M. Giffen multipliait par 30


le revenu des terres ; en 1885, cause de la crise agricole, il ne
le multiplie plus que par 28 ; quant aux maisons, il multiplie
aux deux dates leur revenu par 15[20].
En France, les variations du taux de capitalisation ont t
considrables. Il y a un sicle, les terres se vendaient sur le
pied de 20 ou 25 fois leur revenu annuel. Suivant les rgions,
elles se vendent aujourdhui entre 25 et 40 fois leur revenu
annuel : le chiffre de 33 peut tre prsent comme la vraie
moyenne, cest--dire le taux le plus rpandu. Les immeubles
de rapport dans les villes, qui il y a trente ans se vendaient sur
le pied de 15 18 fois leur revenu, tendent se vendre entre 20
et 22 1/2.
Cette hausse constante du coefficient de capitalisation est
une manifestation de la baisse gnrale du taux de lintrt. On
le voit bien en ce moment en France : malgr le dsarroi de
lagriculture, depuis trois ans le prix des terres remonte un peu
et celui des maisons slve constamment par le fait de la
hausse de la rente 3 p. 100, qui semble dfinitivement acquise
et tend la rapprocher des consolids anglais.
Les propritaires, et le fisc, sont satisfaits de cette
hausse de la valeur en numraire des immeubles, parce quils
se placent mentalement dans lhypothse dune vente. En
ralit, elle nest nullement favorable leurs familles : elle
aggrave les consquences du partage forc des successions[21]
et tend faire de la possession de la terre un luxe qui ne peut
dans une famille durer plus dune ou deux gnrations ; en
sorte que l o il ny a pas des institutions artificielles,
substitutions ou droit danesse, comme cest le cas en France,

les grandes familles tendent devenir instables. La hausse du


taux de capitalisation signifie, en effet, que les revenus drivs
du sol ne peuvent tre obtenus quavec un capital de plus en
plus considrable, tandis que la puissance dacquisition du
travail humain et de la capacit professionnelle ou industrielle
slve[22].
Ici encore la dynamique conomique tend dprimer les
grandes fortunes territoriales ; malheureusement, elle rend
aussi plus difficile la condition des petits propritaires
cultivateurs et il y a lieu de crer pour eux des institutions
destines prserver leurs familles dune mobilit trs
fcheuse pour la constitution sociale de la nation. Elle rend
aussi plus difficile lagriculture des vieux pays, charge
comme dun poids mort considrable par la valeur initiale
attribue au capital-terre, de lutter contre la concurrence des
pays nouveaux et lon cherche par la protection douanire
soutenir cette valeur artificielle !
VII. La question se pose encore un autre point de vue.
La proprit foncire nest-elle pas destine tre
priodiquement absorbe par la puissance de largent, partout
o existe la libert daliner la terre et o le principe de
lintrt est reconnu ?
Le capital mobile reprsent sous la forme dargent et
engag comme prt intrt chappe la dprciation qui
menace les capitaux engags sous la forme doutillages, de
constructions, et cette dprciation est le grand obstacle la
multiplication fantastique du capital par le jeu de lintrt
compos (chapitre iii, 5). Les garanties hypothcaires,
ordinairement attaches un prt dargent, le mettent labri

des chances de faillite du dbiteur qui dtruisent si souvent les


capitaux placs dans les entreprises industrielles et
commerciales comme actions, obligations, commandites,
ouvertures de crdit, acceptations deffets de commerce. Les
intrts sont mme couverts par lhypothque pendant deux
ans, et quand ils ne sont pas pays, ils sajoutent au principal,
sinon de plein droit, tout au moins en vertu de conventions
spciales ex post facto. Le jeu de lanatocisme est simplement
modr par larticle 1154 du Code. Or, il y a beaucoup de
chances pour que ces intrts ne soient pas pays, si leur taux
dpasse la productivit des capitaux engags dans lagriculture
ou les constructions. A-t-on emprunt par exemple cent mille
francs 6 p. 100, soit 6.000 francs par an dintrts, si le
capital ainsi obtenu ne rend que le 4 p. 100, soit 4.000 francs, la
ruine du dbiteur nest quune affaire de temps. Nous prenons
l lexemple dun crdit fait la production. En fait, beaucoup
de crdits hypothcaires sont faits des propritaires pour
couvrir des dpenses de luxe ou de ncessit : la ruine est fatale
pour eux, comme pour tous ceux qui dpensent au del de leur
revenu ; mais elle lest aussi dans le cas du producteur que
nous avons cit, et, lui, mrite dtre plaint !
Lemprunt avec intrts offre donc des dangers trs grands
qui justifient la parole du Sage : nempruntez jamais.
Cette maxime est surtout vraie dans les tats conomiques
o le taux de lintrt est lev et o les emprunts sont faits par
des personnes qui ne sont pas mme de raliser des bnfices
considrables la fois par leur industrie et les capitaux qui leur
ont t prts. Elle ne sapplique videmment pas lindustriel
ou au commerant moderne, qui fait escompter ses billets ou se

fait faire des avances sur marchandises au 2, au 3, mme au 4


p. 100 par an, ni aux grandes socits industrielles, dont les
obligations sont mises un prix qui fait ressortir lintrt,
amortissement compris, 4,50 par an, ni au propritaire
allemand, qui, grce dexcellentes institutions de crdit
foncier, fait un emprunt remboursable en 50 ans par une
annuit ne dpassant pas ce taux ( 9).
Cela dit, on comprend que les lgislateurs dautrefois se
soient proccups des consquences fatales de lendettement
pour la proprit foncire. Abolition des dettes dans les
rpubliques antiques, prohibition absolue de lintrt, arrt des
intrts quand ils ont doubl le capital[23], dfense daliner la
terre[24], exclusion de certaines catgories de prteurs
particulirement dangereux, comme les Juifs, ou au moins
dfense pour eux dacqurir la terre[25] et de fonder des
tablissements permanents dans le pays : telles sont les
prcautions auxquelles les diverses lgislations ont eu jadis
recours.
Mme le contrat de constitution de rente, quoique beaucoup
plus favorable au dbiteur, nous lavons expliqu (chap. iii,
4), na pas laiss au xve et au xvie sicle, de charger
lourdement la proprit foncire par suite de lcart entre le
taux des rentes et la productivit relle des capitaux emprunts
sous cette forme. Dans beaucoup de localits, les terres et les
maisons succombaient sous le faix des rentes et lon pouvait,
avec beaucoup plus de raison quaujourdhui, se plaindre de
lendettement hypothcaire[26]. Mais la grande baisse des
mtaux prcieux, rsultat de lexploitation des mines

amricaines, vint heureusement la fois dprcier dans la


proportion de 600 p. 100 les rentes constitues en argent et en
mme temps faire baisser du 10 ou du 8 p. 100 au 6 ou au 5 le
taux des nouvelles constitutions de rente.
Les gouvernements et mme la Papaut intervinrent pour
faire profiter de cette rvolution montaire les dbiteurs de
rentes en ordonnant : 1 que les rentes anciennes pourraient
tre rachetes, mme celles qui taient stipules en denres ;
2 eu rduisant les rentes, qui navaient pas t rachetes, au
taux nouveau[27]. Le sort des propritaires de rentes, des
anciens capitalistes, fut fort dur cause de la soudainet de
cette rvolution. Depuis, dans le cours du xixe sicle, le mme
phnomne sest produit, mais avec plus de lenteur, faisant
sentir son action favorable et ramenant lintrt de largent
un taux qui rend le recours au crdit trs avantageux pour les
entreprises manufacturires et commerciales et pour les
oprations de Banque.
VIII. Il en est autrement pour lagriculture.
Lorganisation du crdit est reste pour elle rudimentaire.
Depuis une vingtaine dannes, on se plaint, dans bien des pays
de lEurope et mme en Amrique, de laccroissement de la
dette hypothcaire. Les statistiques en pareille matire sont fort
imparfaites ; mais, en lisant les rapports des diffrentes
socits de crdit foncier, on est frapp de laugmentation
graduelle de leur domaine par suite des expropriations dans
lesquelles elles doivent se porter elles-mmes adjudicataires.
Un conomiste allemand, M. Rudolf Meyer, a eu le mrite de
signaler ces faits avec la passion, qui seule russit appeler sur
une thse lattention du public.

Ces faits doivent tre discuts de prs ; car la dette


hypothcaire a des causes diverses selon les pays.
Dans toute lEurope orientale, en Hongrie, en Roumanie, en
Pologne, en Algrie, en gypte [28], dans lInde Anglaise [29], la
libert conomique a t introduite chez des populations
rurales qui y taient mal prpares. La libre disposition de la
terre dune part, la libert donne aux Juifs et aux usuriers de
toute race, de lautre, a amen lexpropriation du paysan ou son
asservissement, en sorte que le retour aux institutions
protectrices du pass semble simposer.
Dans lEurope occidentale, les recherches de M. Sbrojavacca
font ressortir, avec de grandes rserves, bien entendu, le
rapport existant entre les charges hypothcaires de la proprit
rurale et sa valeur vnale 13 p. 100 en France, 14 p. 100 en
Italie, 20 p. 100 en Hollande, 25 p. 100 en Autriche, 30 p.
100 en Allemagne et 40 p. 100 en Irlande [30]. Dans tous ces
pays cependant les populations rurales sont assez claires et
prvoyantes pour pouvoir se dfendre contre les artifices de
lusure. Encore une fois, il faudrait pour chaque nation tudier
spcialement lensemble des causes conomiques et sociales
qui ont amen ce rsultat.
Pour toutes, nanmoins, on doit reconnatre : 1 les
amliorations foncires, constructions, plantations, faites au
moyen de fonds emprunts ; 2 la baisse de la valeur des
terres, qui sest produite par suite de la crise agricole et a rendu
proportionnellement beaucoup plus onreux le poids des dettes
anciennes ; 3 un luxe relatif rsultant dun changement
gnral dans les habitudes, qui a pntr les populations rurales
comme les autres, et a rompu dans beaucoup de familles

lquilibre entre les revenus et les dpenses ; 4 le partage


gal des successions, qui a augment les soultes successorales
payer par lhritier amen se charger de lintgralit dun
domaine rural. Cette cause a t trs sensible en Allemagne, o
lon na pas essay, comme dans certains dpartements de la
France, de la prvenir par la limitation de la fcondit des
mariages. M. Sbrojavacca estime en outre quil faut tenir
compte de la facilit plus grande demprunter sur hypothques,
qui existe dans les lgislations germaniques.
En Italie, il faut ajouter toutes ces causes le poids
accablant des impts, qui est tel que des milliers de paysans
propritaires sont, chaque anne, expropris par le fisc.
Beaucoup empruntent videmment pour reculer cette
catastrophe finale[31].
Cette situation comporte des remdes divers selon les pays.
Elle nest pas assez grave pour faire condamner en bloc dans
lEurope occidentale le libre commerce de la terre et lusage du
crdit. Elle commande seulement des tempraments et
certaines rformes que nous indiquerons plus loin (13).
IX. Aux tats-Unis, on a t frapp aussi, dans ces
dernires annes, de laugmentation des dettes hypothcaires
dans lOuest. Les bureaux du travail ont publi des statistiques
assez inquitantes premire vue, celle de lIllinois, par
exemple :
Dans cet tat, (en laissant de ct le comt o se trouve
Chicago, dans lequel les terrains suburbains ont pris une valeur
particulire), le nombre des inscriptions dhypothques
(mortgages), sur les farm-lands qui en 1870 tait de 66.377

pour une valeur de 95.721.003 dollars, sest lev en 1880


80.759 pour une valeur de 103.525.237 dollars, et en 1887
90.389 pour une valeur de 123.733.095 dollars, soit une
augmentation de 8,2 pour 100 de la valeur des dettes et de 22 p.
100 du nombre des dbiteurs dans la premire priode, de 19
pour 100 de la valeur des dettes et de 12 p. 100 du nombre des
dbiteurs dans la deuxime. Laugmentation du nombre et de la
valeur des hypothques porte presque exclusivement sur les
emprunts et non sur les privilges du vendeur ; ceux-l sont
rests peu prs stationnaires. Or, dans lensemble de ltat de
lIllinois, laccroissement de la valeur des terres, qui avait t
de 24 p. 100 entre 1870 et 1880, nest plus que de 10 p. 100
entre 1880 et 1887. Ce nest l dailleurs quune moyenne :
dans plusieurs comts, laccroissement de valeur a t
suprieur, dans dautres infrieur[32].
Les inductions trop gnrales que lon pourrait tirer de cette
statistique et dune autre peu prs semblable pour le
Michigan sont discutes dans un remarquable article du
Political Science quarterly dHarvard de septembre 1889. Il
faut distinguer 1'old West , dont font partie lIllinois, le
Michigan, lIndiana, lOhio, du new West , o la culture a
commenc il y a une douzaine dannes. Dans lold West , des
progrs agricoles normes, routes, cltures et drainages, ont t
raliss
et ont
entran
naturellement
beaucoup
dhypothques ; puis bien des farmers, aprs stre enrichis
dans la culture, vendent leur domaine des immigrants
europens qui empruntent pour les acheter ou les cultiver. Euxmmes, une fois ce bnfice ralis, se retirent la ville,
deviennent entrepreneurs ou commerants. Leurs fils font de

mme ou vont dans le New West . Cest ainsi que le Michigan,


entre 1880 et 1884, avait vu une partie notable de sa population
agricole labandonner pour aller stablir dans le Dakota et
profiter des beaux homesteads quon y trouvait alors.
L, la socit est encore moins assise, sil est possible. Si ces
nouveaux territoires staient dvelopps suivant les pratiques
qui ont prsid la colonisation de la valle de lOhio au
commencement de ce sicle, il leur aurait fallu quarante ans
pour accomplir les progrs quils ont raliss en dix ans. Le
Dakota a 75 pour 100 de ses fermes hypothques ; mais en
1880 il produisait 2.830.289 boisseaux de bl et en 1887 il en a
produit 62.553.449 ! videmment, ce nest pas avec les dollars
apports par les immigrants dans leurs poches quune uvre
aussi considrable a pu tre accomplie ; elle est due aux
capitalistes trangers, aux socits de crdit foncier, qui se sont
constitues dans lEst pour placer leurs fonds dans lOuest sur
hypothque. Quelque dangereux quait pu tre le recours au
crdit pour quelques particuliers, dans lensemble, il a t
bienfaisant[33].
La multiplication des building and loan associations (chap.
i, 12) entrane forcment la multiplication des hypothques,
et il faut tenir compte des 6.000 socits de ce genre qui
fonctionnaient, en 1890, dans lUnion amricaine. Or, ces
hypothques-l ne sont pas des dettes passives, mais de la
richesse en formation. En Pennsylvanie, les hypothques
rsultant du fonctionnement de ces utiles socits slevaient
au chiffre de 98 millions de dollars. Dans le New-Jersey, 5.304
emprunteurs, membres des building societies, taient inscrits
sur les livres hypothcaires pour 14 millions de dollars[34].

Sil y a eu un dveloppement exagr du crdit hypothcaire,


la faute en est aux compagnies de crdit foncier. Les bnfices
considrables quelles ont raliss jusquen 1885 leur ont fait
tendre imprudemment leurs oprations. Des agents, pour
toucher une commission, ont offert de largent aux farmers
pour une valeur gale, parfois suprieure celle de leurs
proprits. Aprs les mauvaises rcoltes de 1887 et de 1888, la
terre a baiss brusquement de valeur dans beaucoup de comts
et les mortgage companies ont fait des pertes considrables. En
effet, bien des farmers ont trouv trs simple de leur
abandonner leurs terres pour aller recommencer un peu plus
loin, sans prendre souci de leurs anciennes dettes. Cest une
opration semblable celle du ngociant qui fait faillite, voire
de lassur qui met le feu sa maison.
On aura une ide de lextrme mobilit de la population dans
cette rgion par ce fait que le Kansas, de 1888 1889, a perdu
53.638 habitants la suite des scheresses qui ont dtruit la
rcolte dans une partie de son territoire. Les hypothques
auront forcment diminu dans les annes suivantes ; car, ainsi
que le fait remarquer un statisticien minent, M. James Bishop,
aux tats-Unis, la diffrence de la vieille Europe, cest
surtout pendant les priodes de prosprit que les hypothques
se multiplient ; elles diminuent rapidement ds que lon entre
dans une priode de dpression.
Dune discussion engage dans lEconomist de Londres[35],
il rsulte que, malgr les entranements des farmers trop
emprunter, les prts imprudents faits par des mortgage
companies mal administres et llvation du taux de lintrt
qui oscille de 8 14 p. 100 dans le Far-West, la crise qui sest

produite il y a deux ou trois ans tenait surtout de mauvaises


rcoltes et la dprciation momentane des produits agricoles
cause par le rgime protectionniste. Les tats de lEst ont, en
leur temps, pass par des crises pareilles ; ils en sont sortis
parce que la terre a, dans la suite, augment normment de
valeur. Il en sera de mme dans lOuest et lon cite le cas dune
compagnie, qui, trompe par un agent, avait prt dans
lOrgon pour six fois au-dessus de la valeur relle des terres et
qui cependant a t paye, parce que la terre a fini par raliser
cette plus-value. On doit compter surtout sur la baisse du taux
de lintrt, qui est trs accentue dans les tats de lEst, et ne
peut manquer la longue de profiter lOuest[36].
Une situation semblable existe dans lAustralasie. En
Nouvelle-Zlande notamment, on signale la grande quantit de
terres possdes par les mortgage and trust campanies et par
les banques[37]. Ce sont l videmment des phnomnes
insparables de la prompte occupation des territoires nouveaux.
Ils montrent limportance du capital, mme l o les dons
naturels sont les plus abondants et o la terre na quun prix
nominal. Peut-tre, autrefois, taient-ils moins sensibles, parce
que les settlements se faisaient davantage avec les forces
combines de la famille[38]. En tout cas, loccupation des
territoires nouveaux tait bien moins rapide. La hte moderne
exige davantage dargent et le paie naturellement : money is
time, peut-on dire en renversant le dicton anglais.
X. Acheter des terres ou des terrains urbains, lorsquon
prvoit quavec le cours du temps ils prendront plus de valeur,
et les revendre avec bnfice, quand cette ventualit se
ralise, est une spculation parfaitement lgitime ; mais

convient-il au lgislateur de favoriser par des moyens


artificiels un changement de mains frquent et rapide de la
proprit territoriale, semblable celui qui se produit sur les
valeurs mobilires ?
Plusieurs raisons sy opposent :
1 Lunion de la famille rurale au sol, la possession
permanente du foyer domestique sont des conditions de paix
sociale et de continuit du travail agricole quil faut se garder
de sacrifier lgrement la formule classique : the right man in
the right place ;
2 Les transmissions multiplies des terres, lorganisation
dun commerce vritable sur les immeubles tendent en
hausser la valeur, au moins jusquau jour o une crise
ramne la ralit des choses, et en attendant les loyers et
la production agricole sont chargs dun poids mort inutile ;
3 Enfin la possession dune maison ou dun domaine
dtermin est une affaire de convenance individuelle ; le cercle
de leurs acqureurs possibles est limit un petit nombre de
personnes : grande diffrence avec les marchandises
proprement dites et les valeurs mobilires, qui conviennent,
sinon tout le monde comme la monnaie, au moins un grand
nombre de personnes et dont lcoulement nest quune affaire
de prix et de temps.
Par consquent, il faut repousser absolument tous les projets
d e montisation du sol, qui prtendent faire un moyen de
circulation montaire, une sorte de billet de banque, du titre
reprsentatif dun droit de proprit ou dune hypothque sur
des terres et des maisons.

Cest au contraire une chose excellente que dorganiser un


rgime lgal dtablissement et de transmission de la proprit
foncire, qui donne une scurit absolue lacqureur ou au
prteur ; mais il faut se garder de pousser, sous ce prtexte et
par une extension fcheuse dides, ce quon appelle
incorrectement la mobilisation du sol et qui ne serait quune
excitation des recours imprudents au crdit, quune activit
factice donne au commerce des immeubles[39].
La reprsentation des crances hypothcaires par des titres
dun type uniforme, pfandbriefe, obligations hypothcaires, qui
se ngocient facilement, parce quelles ont une masse
considrable de gages pour garantie (chapitre v, 2), en faisant
disparatre en grande partie pour le prteur lindisponibilit de
son capital, lamne abaisser le taux de lintrt. Seulement
la ralisation simultane sur une grande chelle de gages de ce
genre amnerait lannihilation de leur valeur. Par consquent,
les socits de crdit foncier, qui servent dintermdiaires
lmission de ces obligations, doivent observer une grande
prudence et se garder de toute opration ressemblant aux
spculations financires proprement dites, cest--dire
comportant des engagements court terme. [fin page142-143]
XI. Les institutions de crdit foncier, sous la forme de
caisses provinciales, Landschaften, de socits mutuelles,
mme de banques foncires, Credit Anstalten, Mortgages
Companies, dispensent le crdit la proprit foncire dune
manire bien suprieure non seulement au prt hypothcaire,
tel quil est pratiqu entre particuliers, mais mme aux
constitutions de rente dautrefois. Par linterposition de leur
garantie et par la reprsentation des engagements des

emprunteurs par des obligations dune circulation facile, elles


abaissent le taux de lintrt. En outre, elles rendent praticable
la reconstitution du capital, grce la libration de
lemprunteur par des annuits, la condition toutefois que
cette priode ne soit pas trop longue ; car sans cela on
linciterait sengager dans des dpenses mal conues. Mais la
constitution des institutions de crdit foncier en un
tablissement jouissant dun monopole ou de privilges
quivalant au monopole, comme on la fait en France, est une
erreur grave.
Sappropriant les projets de plusieurs conomistes,
notamment de Lon Faucher et de Wolowski, un dcret-loi du
28 fvrier 1852 facilita la fondation de socits de crdit
foncier et il sen forma immdiatement trois Paris, Nevers,
Marseille. Malheureusement lEmpire, qui donna un essor
tout particulier la Finance (chap. xii, 8), voulut crer un
grand tablissement centralis sur le modle de la Banque de
France et qui ft absolument sous la main du gouvernement.
Institu sur ces bases par des lois du 10 dcembre 1852 et du
19 juin 1857, le Crdit foncier de France fut investi, jusquen
1877, du monopole absolu des oprations de prt
remboursables par annuits et il reut une dotation de dix
millions sur les biens confisqus aux princes dOrlans. Depuis
lexpiration de son monopole, il continue jouir du privilge
de procdures de faveur ainsi que du bnfice dune loterie
permanente, sous la forme dmission dobligations lot[40].
La seule justification dune situation aussi exorbitante et
t dassurer aux emprunteurs les avantages quils trouvent
ltranger dans les socits mutuelles, avec, en plus,

lconomie dune gestion centralise et cense surveille par


ltat ; mais lexprience a prouv que le monopole, quelles
que soient ses promesses, est presque toujours corrupteur.
Le Crdit foncier de France, sous ses administrateurs
successifs, sest proccup moins du but pour lequel il tait
institu que des avantages particuliers de ses actionnaires et du
personnel financier group autour de sa direction. Il a
maintenu, surtout depuis quinze ans, le taux dintrt de ses
prts de beaucoup au-dessus du prix auquel lui-mme plaait
ses obligations, violant mme en cela ses statuts[41]. Ses
actions, mises 500 francs, ont t pousses jusqu 1.700 fr.
et valent encore, en 1892, plus de 1.200 fr. Dans le cercle de
ses oprations normales statutaires, qui sont les prts
hypothcaires, il sest surtout occup de favoriser la
transformation des villes et la spculation sur les terrains.
Cest pour cela que, contrairement tous les principes
conomiques, il a prolong la dure de ses prts jusqu
soixante et soixante-quinze ans. Sous lEmpire, il a cr le
Sous-Comptoir des entrepreneurs , qui nest quune annexe au
moyen de laquelle il emploie ses fonds disponibles escompter
le papier des entrepreneurs parisiens. A partir de 1879, il a
favoris la fondation de socits de spculations immobilires
Paris, Lyon, Nice, et sur les stations du littoral, et il a
soutenu leurs oprations par des faveurs de toute sorte,
notamment par un taux dintrt trs infrieur celui exig des
particuliers. Voici sur ce point le rapport de M. linspecteur
gnral des Finances Machart, du 20 juin 1890 :
Je citerai en premier lieu la Rente foncire. Cette socit a
t cre dans le but dacheter, Paris, des maisons sur

lesquelles elle emprunte par hypothque. Elle bnficie de la


diffrence entre les loyers quelle encaisse et les annuits
quelle paye au Crdit foncier. Son intrt est donc daccrotre
sa dette pour augmenter son domaine.
Au 31 dcembre dernier, ses emprunts slevaient
75.545.602 francs 22 garantis par des immeubles dont la
valeur, daprs lestimation admise par le Crdit foncier,
ntait que de 101.800.000 fr. Mais nous sommes obligs de
discuter ce chiffre. Le prix de revient, daprs le bilan de la
Rente foncire, nest que de 92.933.235 fr. 85 ; la valeur
locative ne dpasse pas 3.900.000 fr., ce qui, au taux de 5 p.
100, gnralement admis pour les maisons, donnerait un capital
de 78 millions. Quoi quil en soit, en admettant mme le
chiffre de 101 millions, les prts du Crdit foncier atteindraient
73 p. 100 de la valeur du gage et dpasseraient la limite de
moiti fixe par les statuts. Mais ce sont surtout les traits
passs avec cette socit qui donnent lieu observations.
Par la convention du 20 septembre 1879, le Crdit foncier
promet de prter la Rente foncire jusqu concurrence de
218.600.000 francs. Ce fait ne sest pas ralis ; mais il y a une
certaine imprudence sengager pour une somme de cette
importance avec une seule socit. Dune faon gnrale,
dailleurs, on comprend mal les avantages de semblables
traits, au moins en ce qui concerne le Crdit foncier.
Par le trait du 11 fvrier 1885, le Crdit foncier consent
consolider trois semestres dannuits slevant prs de 4
millions, qui lui sont dus par la Rente foncire. Je nai pas
besoin dinsister sur la gravit dune pareille stipulation, dont
les consquences sont videntes. En mme temps, le taux des

prts est rduit provisoirement et les intrts diffrs sont


ports un compte spcial. Une provision a t, il est vrai,
constitue pour couvrir le risque de cette opration incorrecte
divers points de vue.
Je ninsisterai pas sur la convention du 20 janvier 1886, dont
ltude faite en dtail par un de mes collaborateurs conduit ce
rsultat que lensemble des prts faits par le Crdit foncier la
Rente foncire a t port 107.500.000 fr., tandis que
lensemble du gage ne peut tre valu actuellement plus de
136 millions. Mais je dois signaler une particularit tout fait
digne dattention.
Le 16 novembre 1880, le service de lexamen des titres
signale un vice de forme qui pouvait infirmer les hypothques
prises sur les immeubles de la Rente foncire. On passa outre.
Le 27 janvier 1887, le service ayant renouvel dune manire
trs pressante ses rclamations et les ayant appuyes sur deux
arrts de cassation de 1881 et de 1885, qui confirmaient lun et
lautre la jurisprudence antrieure, la situation fut enfin
rgularise. Les engagements, dont la nullit aurait pu tre
prononce au dtriment du Crdit foncier, slevaient alors
plus de 83 millions.
Il serait trop long dentrer ici dans lexpos dtaill des
relations du Crdit foncier avec diverses autres socits. Elles
ont t souvent peu conformes aux statuts et dautant moins
prudentes que presque toutes ces socits taient lies entre
elles. La chute de lune devait probablement avoir des
consquences trs graves pour les autres et pour leur appui
commun. Je citerai seulement le trait du 20 janvier 1886 avec
la Compagnie foncire de France, dont larticle 2 pouvait, dans

certains cas, obliger le Crdit foncier prter la totalit de la


valeur dun immeuble. Cette mme compagnie a rduit
successivement son capital, qui tait primitivement de 100
millions, 50, puis 25 millions, avec lagrment du Crdit
foncier qui la mme autorise racheter 20.000 de ses actions
au-dessous du pair pour les annuler. Le capital serait donc
rduit 15 millions. Cette opration est sans doute avantageuse
p o u r la Compagnie foncire ; mais elle diminue
considrablement les garanties que cette socit peut offrir
ses cranciers et par suite au Crdit foncier[42].
Le Crdit foncier a aussi servi dinstrument lnorme
endettement des dpartements et surtout des communes, par
suite de lobligation qui leur a t impose de construire de
luxueux btiments scolaires. Au 31 dcembre 1890, le montant
des prts communaux raliss depuis lorigine slevait
1.968.077.984 francs et il saccrot toujours !
Comme la constat M. Machart, ct de ses oprations
statutaires, le Crdit foncier de France a entrepris une srie
doprations analogues celles des autres socits financires.
Sous lEmpire il fonde le Crdit agricole, qui navait
dagricole que le nom et dont la liquidation fut trs onreuse.
Aprs 1870, M. Frmy se livra des spculations sur les
valeurs gyptiennes, qui la longue ont t lucratives par suite
du relvement du crdit de ce pays, mais qui, un moment
donn, furent trs compromises. Sous cette administration et
sous celle de son successeur, M. Christophle, le Crdit foncier
a patronn maintes missions, nayant rien de commun avec
son but. Ce qui est plus grave, cest que depuis lemprunt de
1879 le gouverneur du Crdit foncier a imagin de constituer

dans la Haute Banque et les autres tablissements de crdit de


Paris des syndicats de garantie auxquels les obligations sont
cdes en bloc 10 fr. au-dessous du prix auquel on les offre
au public. Nous retrouvons l un des procds signals plus
loin (chap. v, 9). Dans ce cas, il est absolument
condamnable ; car les obligations foncires et communales
peuvent se placer directement, aussi facilement que les
obligations des chemins de fer. Lintervention des syndicats a
grev le prix de revient de chaque obligation dau moins dix
francs au dtriment des emprunteurs. Par contre, on value 66
millions les bnfices raliss par les syndicataires de 1879
1885.
Les fonds disponibles dont dispose le Crdit foncier, soit
comme capital, rserves, remboursements anticips, provisions
pour risques de prts, excdent des missions dobligations sur
les prts raliss, dpts du public, sont considrables. Les
bilans annuels ne rendent quun compte trs imparfait de leur
emploi. Ce que lon sait seulement, cest que lescompte des
effets de commerce bancables perd danne en anne de son
importance. Le reste, quelque chose comme un demi-milliard,
est employ en acquisitions ou en reports de fonds dtat,
rentes, bons du Trsor, obligations sexennaires et sert toutes
sortes doprations, qui font du Crdit foncier un des facteurs
les plus importants du march financier. Son intervention la
Bourse a servi puissamment, encore plus que la Caisse des
dpts et consignations, faire monter artificiellement le
taux de la rente. En 1887, le Crdit foncier a perdu une somme
importante dans la faillite de lagent de change Bex, dont la
Compagnie na pas voulu accepter la responsabilit cause de

leur caractre absolument anormal. En mai 1891, nous le


voyons faire lavance ncessaire pour rembourser les dpts de
la Socit de dpts et comptes courants.
Nous ne voulons pas ici rechercher ce quil y a de vrai dans
les allgations selon lesquelles une partie des bnfices de
cette bourse de jeu, comme on la appele, de ces oprations
anti-statutaires, pour employer lexpression des inspecteurs des
finances, est employe augmenter les fonds secrets. Cest rue
des Capucines que serait la caisse noire de la Rpublique. Les
sommes considrables portes dans les bilans sous la rubrique
nigmatique de correspondants, les mensualits distribues
la presse depuis de longues annes sans pices justificatives
(chap. v, 8), autorisent trop ces allgations. Nous navons pas
davantage examiner si la comptabilit du Crdit foncier est
irrprochable, et si la prosprit, sur laquelle est base
lnorme plus-value de ses actions, est aussi solide quelle le
parat[43]. Ce serait nous carter de lobjet spcial de ce
chapitre. Nous constatons seulement : 1 que, malgr sa
constitution en monopole public, ou plutt cause de cela, le
Crdit foncier de France est devenu, contrairement au but de
son institution, une des grandes socits financires dont
laction la Bourse et sur le march des capitaux donne lieu
bien des critiques ; 2 quil rend au gouvernement les
services occultes auxquels heureusement la Banque de France
sest toujours refuse.
XII. Le danger des banques, qui exploitent les oprations
de crdit foncier, est de pousser labus du crdit pour tendre
leurs affaires et faire hausser leurs actions. Cest le reproche
quon fait, on la vu, beaucoup de mortgage companies

amricaines. Cette dviation de leur action lgitime se produit


surtout dans les oprations sur les terrains urbains : le rapide
accroissement des villes leur donne une plus-value que la
spculation prtend raliser en quelques annes et mme
escompter.
Dans les grandes villes amricaines[44] et europennes se
sont constitues des socits immobilires, qui se procuraient
sous forme dactions un certain capital et ensuite recouraient
soit aux institutions de crdit foncier, soit aux banques
proprement dites, pour acheter des terrains et faire construire.
Elles comptaient revendre les constructions leves par elles
un prix plus lev que le montant des emprunts et en attendant
en percevoir un loyer suprieur aux annuits payes aux
banques.
Thoriquement, le calcul tait juste ; mais il ne tenait pas
assez compte des prlvements faits en pareil cas par les
lanceurs de laffaire, des impts normes perus, au moins en
France et en Italie, sur les transactions immobilires, enfin des
non-locations qui se produisent invitablement, quand on
dpasse les besoins dhabitation ou quon relve trop le prix
des loyers. Cest ce qui sest pass dans toutes ces villes.
A certains moments, Paris, en 1880, Rome et Turin, en
1888, les grands spculateurs ont profit de labondance des
capitaux et des dispositions favorables du public pour crer des
socits immobilires de cette sorte et construire des quartiers
entiers, en recourant au crdit sous toutes ses formes. Les
terrains haussent de valeur pendant la priode de construction,
parce quune foule de gens achtent crdit dans lesprance
de revendre avec bnfice. Mais, au moment o il faudrait

trouver des acheteurs ou des locataires, la crise clate et la


valeur des terrains ractionne en raison mme de lexagration
de la hausse.
Cest ce qui a eu lieu Paris en 1884 ; il a fallu prs de
quatre ans pour liquider la crise immobilire.
En Italie, en janvier 1889, une crise du mme genre a clat
Turin, Naples, Rome. Le gouvernement, qui favorisait ces
spculations dans un but politique, avait forc les banques
dmission, et particulirement la Banca Romana et Il Banco di
Napoli, faire aux constructeurs de quartiers nouveaux des
avances trs exagres et il a fallu revenir en fait au cours forc
des billets de banque et en augmenter lmission. Au moment
o nous crivons (1892), Rome ne sest pas releve encore des
catastrophes qui ont frapp ses plus illustres familles et amen
des grves ouvrires redoutables par la brusque suspension des
travaux. Lnorme accroissement de la dette hypothcaire
depuis quatre ans[45], les vastes quartiers inhabits et inachevs
qui slvent sur la rive droite du Tibre, demeurent le
lamentable tmoignage du mal que peut faire lagiotage,
sassociant de la mauvaise politique.
En France, il y a actuellement une demi-douzaine de socits
foncires fondes, au moment de la grande spculation sur les
terrains, par le Crdit foncier ou par les grandes socits
financires. Les principales sont la Rente foncire, les
Immeubles de France, la Compagnie foncire de France, la
Foncire lyonnaise, cration du Crdit Lyonnais [46]. Ces
socits-l achtent des immeubles avec le produit dmissions
dobligations, ou de prts que leur consent le Crdit foncier, et
elles cherchent un bnfice provisoire dans la diffrence entre

lintrt servi ces emprunts et leurs loyers[47], en attendant


de pouvoir raliser une plus-value sur leurs immeubles en les
repassant une autre socit, laquelle elles revendent
gnralement crdit. Dans ce but, elles provoquent la
constitution de socits secondaires qui oprent seulement sur
un quartier, sur une rue. Cela fait trois socits superposes
sur la plus-value du sol ! Nous ne savons si leurs promoteurs y
ont trouv des bnfices ; en tout cas, les actionnaires nont
pas fait un bon placement. La plupart ne donnent pas de
dividendes ; nanmoins, elles se relvent peu peu au fur et
mesure que la baisse du taux de lintrt fait hausser la valeur
des immeubles et que la crise se liquide.
Ces socits ne se sont pas bornes Paris, Lyon,
Marseille ; elles ont, pendant un moment, donn une valeur
norme aux terrains des stations dhiver de la Mditerrane et
des stations balnaires de lOcan. Nulle part la hausse ne fut
plus insense et la chute plus profonde. M. Brelay a racont
spirituellement comment la Foncire lyonnaise vint, en 1880,
rvolutionner les dpartements des Alpes-Maritimes et du Var,
en faisant Hyres, St-Raphal, Cannes, Nice, San
Remo, Menton, des acquisitions de terrains et des
constructions, qui, prtendait-elle, devaient attirer des milliers
dtrangers. Les municipalits furent sduites et se lancrent
dans des travaux dembellissement insenss. La population crut
que ctait le signal dune hausse indfinie. La fivre de la
spculation envahit ce monde de petits propritaires et de petits
commerants, comme jadis au temps de Law elle avait affol
les hautes classes de la socit franaise. Des socits de
morcellement et de construction closaient chaque jour,

esprant navement repasser leur affaire des compagnies


anglaises.
On se rua sur la terre ; on sobra pour acheter ou
hypothquer ; on superposa des promesses de vente ; on ne fit
des contrats dfinitifs que lorsque plusieurs propritaires fictifs
se furent succd en prlevant chacun un bnfice. Il y eut un
dplacement de fortunes inou. Un terrain, qui avait valu cinq
sous le mtre, passait en quelques jours 10, 20, 30 francs ; le
dernier acheteur en refusait hardiment 23. Le boutiquier, le
ngociant enterrait ainsi lun sa petite pargne, lautre son
capital le plus rond : ils faisaient pis encore pour sagrandir ou
pour faire construire. Lentrepreneur divaguait comme les
autres. Press de saisir les grandes affaires, il acceptait des
marchs ruineux. Le crdit le soutenait largement en
escomptant ses billets : largent venait : on croyait ainsi tout
avoir. Tel qui avait vendu, trop bien vendu, se htait de
racheter ailleurs un prix plus lev encore. A Cannes
seulement, en 1880, les ventes de terrains montrent 30
millions environ[48].
Toute cette ferie devait seffondrer brusquement au bout de
trois ans, laissant les propritaires et les commerants
absolument ruins, les communes charges demprunts et
dimpts avec des casinos, des boulevards gigantesques
quelles ne peuvent entretenir et le Crdit foncier avec des
immeubles quil a d racheter ou des emprunteurs qui ne
payent pas leurs annuits et quil se garde dexproprier pour ne
pas aggraver sa propre situation.
XIII. Les considrations qui prcdent ne doivent pas
faire condamner le crdit, mais aider dterminer lusage

lgitime qui peut en tre fait par la proprit foncire.


Les associations de crdit mutuel allemandes, les building
societies anglaises, et surtout les loan and building societies
amricaines montrent le rle bienfaisant du crdit pour faire
arriver des classes nombreuses la proprit de leur habitation.
Il suffit quune famille soit en tat de faire une pargne
mensuelle dun certain chiffre.
Mme en dehors du puissant appui que le principe coopratif
donne au crdit, la vente de terres payables par annuits, by
instalments, et le remboursement demprunts hypothcaires par
ce systme ont russi aux tats-Unis beaucoup de farmers.
Cest aussi par ces procds que les socits philanthropiques,
qui cherchent multiplier le nombre des familles propritaires,
peuvent raliser leur but.
Quant au crdit court terme, les banques Schultze-Delitsch
et les caisses Raiffeisen dAllemagne, les Casse rurale di
prestiti, l e s Banche popolare dItalie montrent comment,
sagement mani, il peut tre trs utile lagriculture. Plus le
taux de lintrt baissera et se rapprochera de la productivit
des capitaux engags dans les oprations de la culture, plus le
crdit la production rurale devra entrer dans les habitudes des
populations.
Le grand cueil, nous lavons dj dit, ce sont les crdits la
consommation. A toutes les poques, ils ont ruin les familles
de propritaires de tout rang.
Au xve sicle, quand le systme fodal commenait entrer
en dcadence et que la consolidation des fiefs et les progrs de
la culture donnaient une grande plus-value aux terres, les

familles nobles sentirent le danger qui les menaait, et dun


bout lautre de lEurope, depuis lEspagne jusqu
lAllemagne, depuis lItalie jusqu lAngleterre, elles
introduisirent lusage des pactes de famille, des substitutions
fidi-commissaires. En mme temps, l o les filles, en vertu
du droit romain, taient appeles la succession, elles en
furent exclues sous une forme ou sous lautre.
Les substitutions ont des inconvnients qui les ont fait
universellement condamner. Mais lon sest aperu que la
petite proprit du paysan avait non moins besoin dtre
protge contre les recours imprudents au crdit et cest pour y
remdier que la dmocratie amricaine a dict les homestead
exemptions, qui mettent labri de la saisie le foyer
domestique et la terre ncessaire pour assurer le minimum
dexistence. De plus en plus, on se demande sil ny a pas lieu
dintroduire linstitution amricaine dans nos vieux pays
europens.
De tous les crdits la consommation, les plus dangereux
sont les emprunts que contracte un hritier pour donner des
soultes ses frres et surs et conserver intact le domaine
familial. Il faut des plus-values absolument exceptionnelles
pour que lhritier puisse arriver payer ces soultes, l au
moins o le taux de capitalisation du revenu foncier est lev
( 6). Les Allemands y ont remdi dune manire remarquable
par linstitution du Hofrecht et tari ainsi la principale source de
lendettement hypothcaire. Le cadre de notre tude ne nous
permet pas de dvelopper les avantages de ces institutions.
Nous lavons fait dans un prcdent ouvrage ; nous devions
cependant les mentionner ici ; car elles constituent quelques-

uns des contrepoids ncessaires pour empcher les abus du


crdit (chap. xiii, ler). Nous le constatons souvent, les choses
conomiques ne peuvent pas tre rgles par un principe
unique, tant sont complexes les facteurs qui y interviennent.
[fin page154]
1. Loccupation est, dira-t-on, antrieure au travail ; mais elle est la
prparation et la condition du travail. Les lois des tats-Unis, du Canada, de
lAustralie ont toutes eu pour but de subordonner la puissance acquisitive de
loccupation un certain travail effectif. Les faits contraires qui se
produisent sont considrs comme des abus (V. plus loin, 4).
2. Ce qui est inexact dans la thorie de Ricardo et de Mill, ce sont les
consquences quils ont tires du fait de la rente pour conclure une
tendance la hausse des profits des capitalistes et la dtrioration de la
condition des travailleurs. Ils nont pas fait attention aux autres forces
conomiques, qui, mme l o la rente existe, relvent le standard of living.
3. M. Lamprecht, dans son grand ouvrage Deutsches Wirthschaftleben im
Mittelalter (Leipzig, 1886), tome I, p. 1509, tablit que, dans les pays du
Rhin et de la Moselle, la population doubla au moins de lan 900 lan
1100, et que, en 1200, elle avait quadrupl. Or, pendant ce temps la valeur
des terres, qui, au viiie et au ix e sicle valait 100, tait monte 1184 dans
la seconde moiti du xiie sicle, et 1691, au xiiie sicle. La valeur de la
terre tait donc 16 fois plus grande alors quau dbut.
Le Play, avec sa merveilleuse intuition historique, avait aperu dans le fait
que plus les contrats relatifs la culture du sol sont anciens plus le
prlvement des travailleurs agricoles est considrable, la preuve de la
surabondance des terres et constat que la densit croissante de la
population avait toujours donn aux propritaires du sol le moyen den tirer
un meilleur parti. (La Rforme sociale en France, introduction, chap.vi, 4,
note.)
4. Prolgomnes historiques, dans les Notices et extraits des manuscrits de
la Bibliothque Nationale, t. XX, pp. 285, 286.
5. Les conomistes rcents font remarquer quil y a souvent aussi, pour le
capital et pour le travail engags dans certaines entreprises, des bnfices
dpassant le taux normal de lintrt ou du salaire et que, dans une thorie
complte, ils doivent tre assimils la rente. V. Marshall, Principles of

6.

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economics (2 e dit.), t. I, pp. 418-429, 607-612, 622,654-691, 713, qui les


appelle des quasi-rents, et John Hobson, the Law of three rents , dans the
quarterly Journal of Economics (Boston, Harward-University, avril, 1891).
En 1851, lAdministration avait valu le revenu net des 49 325 514
hectares imposables 1.905.722.436 francs, ce qui, un taux de
capitalisation de 2,99 p. 100, donnait une valeur vnale de 63.696.466.000
fr. En 1879, 50.053.259 hectares imposables auraient donn un revenu net
de 2.645.505.565 francs ce qui, au taux de capitalisation de 2,89 p. 100,
ferait une valeur vnale de 91 milliards 593.966.075 francs.
V. James Caird, the Landed interest, 1881, et un mmoire de M. H.-H
Smith, Landed incomes, lu au Surveyors institute de Londres, en janvier
1890.
Robert Giffen, the Growth of capital, pp. 13, 14, 111.
V., dans le Bulletin de statistique du Ministre des finances, 1890, t. II, p.
207, le prix des locations des chasses dans Seine-et-Marne, Seine-et-Oise, le
Nord, la Cte-dOr, lOise, la Marne, la Somme, les Ardennes, lOrne.
Dans la Nouvelle-Angleterre, de vastes parcs daims exploits par des
compagnies de chasseurs sont fonds dans les parties montagneuses du
pays et stendent l o il y avait autrefois des fermes ; mais les agriculteurs
les avaient abandonns spontanment ( 5) : on na pas au moins vinc des
tenanciers comme en cosse.
Il ne faut pas par consquent attribuer au phnomne de rente la totalit de
laccroissement de valeur de la proprit btie : dans le Royaume-Uni, en
1865, 1.031.000.000 l. st., en 1885 1.927.000.000 liv. st. (Robert Giffen.
o p . cit., p.lll) ; en France : en 1851, 20.047.000.000 fr., en 1889,
49.321.000.000 fr. (De Foville, dans lEconomiste franais du l3 novembre
1890.)
Il faut tenir compte de ce que la proprit btie dans les villes en voie de
dveloppement change trs rapidement de mains, en sorte que cette plusvalue est loin de se retrouver tout entire dans les mains des propritaires
actuels. Elle est entre dans la circulation gnrale des valeurs. Combien
peu de maisons, Paris, appartiennent depuis un sicle la mme famille !
V. les beaux travaux du D r John von Keussler, publis dans la Russische

Revue de 1891. Ils ont t en partie reproduits dans le Bulletin du ministre


des Finances, 1891, t. I, pp. 465-469.
14. London, Swan and Sonnensheim, 1890. V. lexcellente analyse et
discussion qui en a t faite par M. Anatole Langlois, dans la Rforme
sociale du 16 mai 1891.
15. De Varigny, les Grandes fortunes aux tats-Unis et en Angleterre, pp.

210 et suiv.
16. V. cette numration reproduite dans la Rpublique amricaine, par M. A.
Carlier (Guillaumin, 1890), t. II, pp. 380 et suiv.
17. Sur les conditions agricoles de lOuest des tats-Unis, V. notre
Monographie dun farmer de lOuest du Texas, dans la collection des
Ouvriers des deux mondes, un fascicule in-8 (Paris, Didot, 1892).
18. On fait observer cependant que llvation du prix des machines et outils
cause par le tarif douanier est compense par les progrs techniques
raliss dans la fabrication, en sorte que les farmers les payent maintenant
plutt moins cher quil y a quarante ans.
19. V. notre ouvrage les tats-Unis contemporains (4 e dit.), t. I, chap. xiii, et
t. II. Document annexe K.
20. The Growth of capital, pp. 11, 75, 80, 91, 95, 96. En Irlande, cause de la
prcarit de la situation de la grande proprit, le taux de la capitalisation
nest pour les terres que de 15 annes de revenu annuel.
21. V. le Socialisme dEtat et la Rforme sociale (2 e dition), pp. 512 et suiv.
22. Comparez Robert Giffen, the Growth of capital, p. 124.
23. Telle tait la dernire lgislation de Justinien (Novelles 121, 138). Telle est
aussi la lgislation chinoise ; lintrt lgal au 30 p. 100 ne peut pas tre
peru plus de trois ans. Eug. Simon, la Cit chinoise (Hachette, 1886), p.
114.
24. La plus ingnieuse disposition sous ce rapport tait celle de la loi
mosaque, qui ordonnait que tous les cinquante ans, lanne jubilaire, les
fonds de terre qui avaient t alins revinssent leur propritaire primitif
ou sa famille. (Lvitique XXV. Cf. Ezchiel, XLVI, 17.) En ralit, chez
les Hbreux, une alination ntait quune antichrse et celui qui prtait de
largent dans ces conditions navanait que la somme dont il tait assur de
pouvoir se rcuprer dans lespace de temps restant courir jusquau jubil.
Cette combinaison tait en rapport avec la prohibition de la perception dun
intrt entre nationaux. Comme elle, elle resserrait troitement lusage du
crdit. Elle avait linconvnient de dessaisir le cultivateur de sa terre, de son
instrument de travail et tait trs infrieure sous ce rapport aux
combinaisons modernes de crdit foncier. Elle remplissait son but politique,
le maintien dun mme nombre de familles de condition semblable, grce
aux autres institutions qui assuraient la conservation de la race, comme le
lvirat, lexclusion des filles de la succession quand elles avaient des frres,
lobligation pour la fille-hritire de se marier dans sa parent.
25. Cest ce qui a lieu encore de nos jours dans les provinces du centre de la
Russie. V. article de M. J. des Rotours, dans le Correspondant du 25

septembre 1891.
26. V. pour les villes dAlsace, Hanauer, Etudes conomiques sur lAlsace
ancienne et moderne (Colmar, 1867).
27. Les classes privilgies dans plusieurs localits empchrent leffet utile
de ces mesures, en faisant passer des rentes constitues pour des rentes
retenues ou emphytotiques. V. entre autres la Dissertation sur les rentes en
Dauphin de Guy Allard, dans le tome I de la Bibliothque du Dauphin de
Gariel. La mme chose stait produite en Nivernais. V. Guy Coquille,
Mmoires de ce qui est faire pour le bien du Nivernais. uvres compltes,
t. I, p. 318.
28. En dix annes (1880-1890), le Crdit foncier gyptien a fait 2.141 prts
pour une somme totale de 94.262.155 francs, sur lesquels, au 31 dcembre
1890, 31.175.479 francs avaient t rembourss par expropriation, dation
en paiement ou remboursement anticip. Laccroissement constant des
arrrages non pays et du domaine immobilier de cette socit (au 31
octobre 1890, elle restait en possession dimmeubles pour une valeur de
12.122.181 francs) est significatif.
29. V. sur lInde notre article dans le Correspondant du 25 avril 1889.
30. Sul valore della propriet fondiaria rustica , dans le Bulletin de Linstitut
international de statistique, tome 1 er (Rome, 1886), pp. 177 et suiv. Depuis
lors, la proportion de la dette hypothcaire en Italie sest sensiblement
leve par suite de la crise conomique que ce pays traverse. (V. Bodio, Di
alcuni indici misuratori del movimento economico, p. 132).
31. V. les chiffres cits dans le remarquable ouvrage de M. Giulio Bianchi, la
Propriet fondiaria e le classi rurali nel medio evo e nella et moderna
(Pisa, 1891), p. 195.
32. Ce qui semblerait indiquer que la situation na rien danormal, cest la
proportion constante existant entre le nombre des hypothques contractes
dans le cours de lanne et celui des expropriations ralises aux deux dates
de 1880 et de 1887 dans lIllinois. En 1880, 41.805 mortgages avaient t
inscrits pour une valeur de 52.610.483 dollars : il avait t prononc 1.435
expropriations pour une valeur de 2.557.238 dollars. En 1887, 63.660
mortgages avaient t inscrits pour une valeur de 99.795.684 dollars ; il
avait t prononc 2.078 expropriations pour une valeur de 3.374.243
dollars. (Report of the bureau of Labor statistics of Illinois for 1890 .) Il y a
mme une amlioration sensible, si lon compare aux deux dates la valeur
des mortgages nouveaux et celle des expropriations. En tout cas, la situation
est bien meilleure quen France, o, dans la mme priode, les ventes sur
saisie immobilire ont doubl.

33. Ce sont moins les emprunts hypothcaires avec leur taux de 8 12 pour
cent par an qui sont ruineux pour les petits farmers que le recours au crdit
sur billets court terme. Les banquiers dans lExtrme-Ouest le leur font
payer parfois jusqu 2 pour 100 par mois. Il faut dire que leurs risques sont
considrables.
34. M. Bolles, cit par lEconomiste franais du 28 mars 1891, et Report of
the statistics of Labor of New Jersey for 1889, p. 310.
35. The Economist, 6, 13, 27 juillet, 31 aot 1889. Daprs M. Ruhland
(Zeitschrift fur die gesammte Wissenschaft de Tubingen, 1890, 3 e fascicule),
il est difficile davoir une vue densemble, cause de limperfection, des
statistiques : il ne faut pas gnraliser les faits relatifs certains tats.
Cependant on peut dire dune manire gnrale que les farmers empruntent
avec lgret et souvent sans grande ncessit. Il est trs facile dobtenir du
crdit sur hypothque un taux lev ; mais les sommes prtes sont
relativement petites (de 500 1.000, dollars), et pour un dlai relativement
court (2 ou 3 ans) ; or, le rendement du sol est tel que souvent le dbiteur se
libre en deux ou trois ans, si la rcolte a t satisfaisante.
36. Lopinion des hommes les plus autoriss aux tats-Unis tend de plus en
plus modrer limpression que certaines statistiques locales sur la dette
hypothcaire avaient produite il y a quelques annes, et confirmer les
apprciations que nous formulons au texte. V. notamment M. James Bishop,
chef du bureau des statistiques du travail du New-Jersey, dans le report de
1889, pp. 307 390 ; M. Annecke, ancien consul dAllemagne aux EtatsUnis, dans un rapport analys par lEconomiste franais du 6 juin 1891 ;
enfin le gnral Porter, dans un article, Public and private debts, dans la
North American Review de novembre 1891. A la suite de lmotion de
lopinion publique dont nous venons de parler, le gnral Porter, chef du
Census de 1891, a fait, sur lordre du Congrs, une enqute sur la
consistance des dettes hypothcaires dans lUnion amricaine. Cette enqute
ne prsente que des rsultats trs approximatifs, cause de limperfection de
la mthode employe. (V. la critique quen a faite the Nation du 28 mai
1891.) Nanmoins lopinion du gnral Porter contre des vues pessimistes
exagres a une importance relle.
37. V. the Economist, 20 juin 1891.
38. Lemploi du rgime seigneurial au xvii e sicle pour la colonisation de
certaines parties de lAmrique rejetait sur les seigneurs la plupart des frais
de premier tablissement, qui psent aujourdhui sur le colon libre et isol.
Lhypothque ne montait pas en croupe avec lui, comme aujourdhui ; mais
il tait soumis perptuit une rente foncire. Lesprit moderne na plus

voulu de cette perptuit. V. une Colonie fodale en Amrique, par M.


Rameau de Saint-Pre (2 e dit., Plon) et les nombreux travaux de la John
Hopkins University sur les manoirs du New-York, du New-Jersey, du
Maryland, que nous avons rsums dans la Rforme sociale des 1 er janvier
39.

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1888 et 1 er janvier 1889.


V., pour plus de dveloppements, notre ouvrage le Socialisme dtat et la
Rforme sociale, chapitre x, et lexcellent article de M. Baugas, professeur
lUniversit dAngers, sur la Mobilisation de la proprit foncire , dans la
Revue catholique des institutions et du droit, janvier 1891.
V. les Privilges de la Socit du Crdit foncier de France, par Eugne
Godefroy, 1 vol. in-8. (A Rousseau, 1888).
Art. 58 des statuts : Le taux dintrt des sommes prtes sera fix par le
Conseil dadministration et ne pourra dpasser de plus de 0,60 p. 100 le
taux de revient des obligations en mission au moment de la fixation du
taux de lintrt des prts.
Des oprations analogues ont t faites par le Crdit foncier avec la
Foncire Lyonnaise et avec le Crdit foncier dAlgrie, qui, malgr son
nom, prte aussi sur des terrains Paris.
V. le Crdit foncier de France jug par lui-mme, 1878-1890, par Emile
Robert-Coutelle (Savine, 1890).
Au Canada Montral en 1878, Winnipeg en 1882 ont connu des crises
immobilires aussi dures que celle de Rome en 1888, et lon pourrait citer
lhistoire semblable de bien dautres villes amricaines.
Dans les quatre annes 1886-1889, la moyenne annuelle des inscriptions
hypothcaires sur la proprit btie en Italie a t de 228 millions de
francs.V. Bodio, di Alcuni indici misuratori del movimento economico in
Italia, p.133.
En dcembre 1890, la Socit des immeubles de France a rachet en bloc
toutes les actions de la Socit immobilire de Paris, qui tait une cration
du Crdit gnral franais.
En mars 1891, la Socit des Immeubles de France possdait 141
immeubles, dont 139 Paris. En fvrier 1892, la Compagnie foncire de
France en dtient 163 dans Paris.
V. lEconomiste franais des 19 mai 1883 et 21 mars 1885. La mme
spculation, suivie du mme krach, sest produite sur plusieurs de nos
stations balnaires de lOcan, mais dans des proportions moindres.

CHAPITRE V
LES SOCITS ANONYMES PAR
ACTIONS

1. Les banques et la constitution des affaires commerciales


et industrielles.
2. Le caractre propre des valeurs mobilires.
3. Le titre au porteur.
4. Origines historiques de laction et de la socit anonyme.
5. Le domaine naturel de la socit anonyme.
6. Lgitimit de son principe juridique.
7. Les lanceurs daffaires et la fondation des socits
anonymes.
8. Le rle de la presse.
9. Les missions et les syndicats de garantie.
10. Fraudes commises dans le fonctionnement des socits
anonymes.
11. Rformes lgales ncessaires.
12. Le mouvement lgislatif contemporain et le principe de la
rforme.
I. Les socits par actions sont un mcanisme

indispensable laccomplissement de la fonction du capital


dans le commerce et lindustrie modernes ; malheureusement
elles fournissent aux faiseurs daffaires, aux affaristi, comme
les appellent les Italiens, loccasion de vritables brigandages
en grand. La question est assez grave pour tre expose avec
quelques dtails.
Lintermdiaire des banquiers, des financiers, est
indispensable dans certaines circonstances pour fournir des
capitaux ceux qui montent une entreprise manufacturire ou
commerciale.
La commandite ordinaire procure aux fondateurs dune usine
ou dun commerce les fonds qui leur sont ncessaires dans le
cercle de la parent ou de lamiti ; mais, ds que ces relations
deviennent insuffisantes, eu gard limportance des
entreprises, force leur est de puiser ces fonds dans les
disponibilits du public, et ces disponibilits, elles sont dans
les caisses des banques ou sous leur contrle. [fin page155]
Des banques de commerce manqueraient aux rgles
lmentaires de leur art si elles engageaient directement long
terme, comme le comporte la commandite, les fonds que leurs
clients leur confient pour un bref dlai. Celles qui le font
prissent fatalement.
Des socits financires spciales pour prendre forfait des
missions de valeurs mobilires et commanditer des
entreprises industrielles, en leur fournissant tout ou partie de
leur capital sous une forme ou sous lautre, ont parfaitement
leur raison dtre dans notre organisation conomique ; mais
elles devraient nengager ainsi que leur capital ou des capitaux
quelles auraient emprunts elles-mmes long terme titre

dobligations.
En Angleterre, linstruction du public a t assez dveloppe
et les murs financires sont assez solides pour avoir impos
cette sparation des fonctions. Les banques de commerce, les
banques descompte doivent rester et restent effectivement
trangres absolument aux transactions sur les valeurs de
bourse. Cest en ce sens que M. de Rothschild Londres nest
pas un banquier. Les missions de valeurs sont faites par des
maisons spciales de finance, comme taient les Baring.
Dautres socits, quon appelle les Share Trust Companies ,
ont pour fonction de placer les fonds quelles ont recueillis
sous forme dactions ou dobligations en valeurs de certaines
catgories, de manire assurer ces fonds un revenu moyen
et compenser les risques des placements[1].
En France, cette distinction dans les fonctions des diverses
sortes dinstitutions financires est presque inconnue.
Les grands tablissements de crdit qui se sont forms
depuis une trentaine dannes (chap. xii, 8) veulent faire
lescompte et recevoir des dpts en compte courant, malgr le
peu de bnfices quils y trouvent, pour se crer une clientle
dans laquelle ils placent leurs missions : cest pour cela quils
multiplient leurs succursales en province. Dautre part, les
banques de commerce se laissent entraner engager les fonds
de leurs dpts et comptes courants en valeurs de bourse sur
lesquelles elles esprent faire des spculations lucratives[2].
Cest ce qui a amen, aprs bien dautres, la chute de la Socit
de dpts et comptes courants en 1891.
Cet entranement, incorrect au point de vue conomique,

coupable quelquefois au point de vue juridique, est une


tentation pour les financiers cause mme du caractre des
valeurs mobilires et des ressources quelle leur offrent.
II. Les actions et les obligations sont des titres de
proprit sociale ou de crance dun type uniforme et
transfrables par une simple mention sur des livres, ou par
tradition, selon que les titres sont nominatifs ou au porteur.
Grce cette facilit de transmission, leur propritaire trouve
facilement un cessionnaire. Un march spcial, la Bourse,
stablit pour cette nature de biens, en sorte que le titre de
proprit de capitaux engags long terme devient convertible
et mobile. Le mme procd arrive donner aux crances
hypothcaires, sous la forme dobligations foncires, de
Pfandbriefe, une mobilit qui contraste avec la stabilit et la
vente toujours difficile du gage sur lequel elles reposent. Sans
prtendre assimiler de la monnaie ou des effets de
commerce proprement dits les actions et les obligations, mme
de premier ordre (chap. iv, 10), cette mobilisation relative
dune partie importante de la richesse nen est pas moins un
fait trs remarquable.
Lindisponibilit du capital que lon a prt ou que lon a
engag dans une commandite est pour le capitaliste un
dommage que les anciens auteurs considraient comme
constituant un damnum emergens et justifiant la perception
d u n interesse (chap. iii, 4). La reprsentation de cette
crance par une obligation, de cette part de commandite par
u n e action, ngociable facilement, fait disparatre presque
compltement lindisponibilit du capital au point de vue du
particulier, au moins tant que laffaire est prospre. Cela

amne une rduction du taux de lintrt, de la rmunration


exige par le capitaliste.
Les effets conomiques de la reprsentation des parts de
proprit par laction ont t aperus de bonne heure par les
Hollandais. Melon, dans ses Essais politiques sur le commerce
(1734), les indique fort judicieusement :
La circulation des fonds est une des grandes richesses de nos
voisins. Leurs banques, leurs annuits, leurs actions, tout est en
commerce chez eux. Les fonds de notre Compagnie seraient
comme morts dans le temps que les vaisseaux les transportent
dune partie du monde dans lautre, si, par la reprsentation des
actions sur la place, ils navaient une seconde valeur relle,
circulante, libre, non exigible, et par consquent non sujette
aux inconvnients dune monnaie de crdit et en ayant
nanmoins les proprits essentielles.
Nous ne prtendons pas dire que lactionnaire soit plus utile
ltat que le rentier ; ce sont des prfrences odieuses de
parti, dont nous sommes bien loigns. Lactionnaire reoit son
revenu comme le rentier le sien : lun ne travaille pas plus que
lautre et largent fourni par tous les deux pour avoir une action
ou un contrat est galement applicable au commerce ou
lagriculture. Mais la reprsentation de ces fonds est diffrente.
Celle de lactionnaire ou laction, ntant sujette aucune
formalit, est plus circulante, produit par l une plus grande
abondance de valeurs et est dune ressource assure dans un
besoin pressant et imprvu. Le contrat a des proprits dun
autre genre dutilit. Le pre de famille ne peut laisser sans
danger des actions des hritiers mineurs, souvent
dissipateurs ; il laisse des contrats qui ne sont pas sujets au vol

et dont on ne peut pas se dfaire de la main la main. Ces


contrats assurent et manifestent les biens dune famille,
procurent du crdit et des tablissements. Enfin, il est bon quil
y ait en France de ces deux espces de fonds, selon le gnie et
le talent de chacun, et il parat galement pernicieux de vouloir
tout rduire lun des deux.
Lannuit est un papier commun en Angleterre, qui participe
galement du contrat, de laction et de la rente tournante. Elle
a, comme le contrat, un revenu fixe sur des droits alins. Elle
a, comme laction la facult dtre ngocie de la main la
m a i n parce quelle est au porteur. Elle a comme la rente
tournante un remboursement annuel sur le capital jusqu
extinction[3].
Le jour o laction, o lobligation a t invente, une
vritable rvolution conomique a t opre. La forme
exceptionnelle de la socit anonyme na quune importance
secondaire auprs de la transfrabilit et de la mobilit
donnes aux parts sociales et aux crances. Les actions se sont
produites dabord au sein de la commandite ; et quand la
lgislation exigeait lautorisation du Conseil dtat pour la
fondation des socits anonymes, on tournait la difficult par la
commandite en actions. Tous les abus que lon reproche
lanonymat se produisaient dj sous ce rgime, et, ds 1856, le
lgislateur franais dictait, pour les rprimer, une loi qui a
marqu le point de dpart dun dveloppement lgislatif
considrable dans tous les pays civiliss.
III. La facilit du transfert des actions et des obligations
est porte son plus haut point lorsquelles sont au porteur, et
elles sont particulirement recherches sous cette forme pour

les placements temporaires ; elles sont comme une monnaie,


qui rapporte un intrt.
Cette commodit trs grande a fait admettre le titre au
porteur peut-tre ds le xviie sicle en Italie et en Hollande[4].
En France, la premire socit qui admit les actions au
porteur fut la Compagnie dOccident, cre par Law en 1717.
La Socit des fermes royales, organise par les frres Paris la
mme anne, pour faire concurrence Law, avait galement
ses actions au porteur[5]. [fin page158-159]
Le titre au porteur noffre pas dinconvnients, si le capital
quil reprsente est compltement vers. Mais le titre au
porteur avec des versements faire pour la moiti, comme la
loi franaise ladmet, est un non-sens. Cette rserve faite, les
critiques quon a diriges contre le titre au porteur ne sont pas
fondes. Une action nominative compltement libre
nimpose pas plus de responsabilit son propritaire que le
titre au porteur. Dailleurs, toutes les tentatives lgislatives
quon pourrait faire pour linterdire seraient neutralises par le
transfert en blanc du titre nominatif. En 1716, un dit royal
avait dfendu les effets de commerce au porteur ; ds le 21
janvier 1721, lusage en avait d tre autoris de nouveau, car
on ne peut pas, pour parer quelques abus, supprimer toute la
commodit des affaires.
Toutes les oprations de bourse qui prsentent des dangers
au point de vue de la spculation, reports, ventes terme,
ventes lmission, marchs primes, sont possibles sur des
titres nominatifs comme sur des titres au porteur et elles
peuvent mme donner lieu des abus plus grands encore[6].

IV. La socit anonyme consiste essentiellement en la


constitution dun corps moral, dans lequel le capital, divis en
parts uniformes ou actions, est seul responsable des
engagements sociaux. Les actionnaires ne sont tenus que du
montant de leurs actions. Il en est de mme des directeurs et
administrateurs : ils ne sont responsables personnellement et in
infinitum quen cas de dol ou de faute personnelle lourde.
Lrudition peut retrouver quelques institutions analogues au
moyen ge ; en ralit, cest au seizime sicle que la socit
anonyme par actions sest constitue en Italie, pour fermage de
certains impts[7]. Les luoghi des monti, ou les titres de rentes
des emprunts mis par les gouvernements de la pninsule, ds
le xive sicle, ont t le vrai type de laction. Ds cette poque,
Florence Gnes, Milan, ils jouaient dans les fortunes des
particuliers le mme rle que les valeurs mobilires
daujourdhui et donnaient lieu aux mmes transactions de
Bourse. Au xvi e sicle, lon divisa les fonds des commandites
en parts uniformes dans les villes dItalie et du midi de
lAllemagne. La socit anonyme se constituait ainsi par des
essais successifs, comme pour fournir leur cadre aux grandes
entreprises coloniales et maritimes que les Europens allaient
entreprendre. En 1599, la reine Elisabeth remettait au duc de
Cumberland et ses associs la premire charte de la
Compagnie des Indes orientales. En 1602, la Compagnie
hollandaise des Indes tait fonde et la France essayait den
crer une sur les mmes bases. Toutes les grandes compagnies
de commerce institues dans le cours du sicle furent
organises sur le mme type ; puis, peu peu, on appliqua cette
forme de socit dautres entreprises[8]. En France, la

premire compagnie dassurances maritimes par actions fut


cre en 1664. En Angleterre, dans la seconde moiti du dixhuitime sicle, certaines banques, les assurances, les canaux,
les services dadduction des eaux dans les villes taient dj
organiss en compagnies par actions, et Adam Smith constatait
que, pour ce genre daffaires, ce rgime tait le seul possible.
Mais on demandait aussi au Parlement des chartes pour des
entreprises dun tout autre caractre, comme le traitement du
cuivre et du plomb, la fabrication des glaces, etc.
Daprs le droit commun de lEurope, la constitution dun
corps moral et la suppression de la responsabilit personnelle
sur leur patrimoine pour les directeurs de lentreprise ne
pouvaient rsulter que dun acte de la Souverainet, dun
privilge. Cest pour cette raison dordre juridique quen
France jusquen 1863, en Angleterre jusquen 1856 [9], en
Prusse jusquen 1870, la constitution dune socit anonyme
devait tre approuve par lautorit publique. Quand les
affaires qui ncessitaient cette forme dassociation se
multiplirent, on dut renoncer cette formalit qui semblait
engager la responsabilit morale du gouvernement, alors que
tout contrle de sa part sur les chances de russite de
lentreprise tait impossible[10]. Ctait en mme temps lui
donner sur les affaires une action pour laquelle il tait
incomptent et qui pouvait gravement compromettre ses
reprsentants. On en eut la preuve sous lEmpire. Au moment
des plus grandes spculations du Crdit mobilier, une note
parue au Moniteur universel, le 9 mars 1856, annona que le
gouvernement nautoriserait plus de nouvelles missions
pendant lanne. Ds le 30 novembre, il autorisait lmission

de 214 millions dobligations par les Compagnies de chemins


des fers ; dans les deux cas il fut souponn davoir favoris
des manuvres de Bourse[11]. Aujourdhui, peu prs partout
le principe de la formation libre des socits anonymes a
prvalu, la condition de se conformera des cadres lgaux
strictement dlimits et dobserver des formalits, faute
desquelles les actionnaires sont considrs comme formant une
socit de fait soumise aux responsabilits ordinaires du droit
civil ou du droit commercial. LAutriche est seule exiger
lautorisation gouvernementale ; mais cette intervention du
pouvoir ne parat pas y assurer aux affaires un degr de
moralit suprieur celui des autres pays[12].
V. Quand, en Angleterre, au dix-huitime sicle, les
crateurs dune manufacture demandaient une charte de
corporation, leur but tait dchapper aux responsabilits du
droit commun. Les entreprises organises sous cette forme se
montrrent trs infrieures celles restes sous le rgime de la
partnership, de la socit en nom collectif, et Le Play, quand il
tudiait lAngleterre, de 1840 1860, constatait que dans
lindustrie et le commerce les entreprises de famille se
substituaient graduellement aux socits par actions. Toutefois
ce na t quune phase passagre dans lhistoire industrielle de
lAngleterre. Depuis vingt ans, les industries manufacturires
adoptent de plus en plus le rgime des socits par actions.
Dans ces dernires annes, par exemple, toutes les brasseries se
sont constitues sous cette forme. Il en est de mme en
Allemagne et aux tats-Unis. Cela semble une consquence de
limportance de plus en plus grande des capitaux exigs par la
production industrielle ; parfois, cest seulement le dsir de

rgler les parts de proprit des divers membres de la famille


sous la forme dactions, ce qui vite de diviser matriellement
lentreprise[13].[fin page162-163]
Quand il sagit de banques qui reoivent des dpts, les
socits anonymes sont vues avec plus de faveur par lopinion
cause de la publicit quelles donnent leurs bilans : lusage
jusquici ne permettait pas de le faire un banquier
particulier[14]. Ce serait effectivement une garantie srieuse, si
ces bilans ne pouvaient pas tre altrs frauduleusement. Quoi
quil en soit, en 1889 et 1890, la transformation des banques
prives en joint stock campanies sest opre dans de grandes
proportions.
Il y a mme aujourdhui tout un ordre dentreprises, ayant un
caractre pcuniaire joint un but dutilit publique, qui se
constituent sous la forme de socits anonymes, en conservant
dailleurs le caractre civil que la loi franaise reconnat des
socits de ce genre selon leur objet au lieu de demander au
gouvernement tre riges en tablissements dutilit
publique. Cest sous cette forme que se crent des socits pour
la possession dimmeubles affects un intrt corporatif ou
collectif, pour la construction dhabitations ouvrires, pour
lexploitation dcoles, dhpitaux, etc. Il est juste que les
citoyens, qui engagent ainsi leurs capitaux nengagent au
moins leur responsabilit personnelle que sous le bnfice
dune limitation.
Pour toutes ces causes, la socit anonyme se rpand
aujourdhui partout o pntre la civilisation occidentale[15].
Rien nest plus lgitime en soi que cette forme dassociation.

On peut presque dire quelle est de droit naturel en vertu de la


libert des conventions. Pourvu que les tiers soient dment
avertis, aucun principe de morale ne soppose ce quon traite
avec eux en limitant sa responsabilit une somme
dtermine, dans lespce, au montant des actions
souscrites[16].
Il faut seulement examiner pratiquement dans chaque cas le
genre de socit qui convient chaque entreprise et se garder
de propager dans lopinion un engouement exagr pour la
forme anonyme. Lexprience rcemment faite en Angleterre
prouve que le rgime de la socit en nom collectif
(partnership), qui concentre une responsabilit absolue et
solidaire sur un petit nombre de personnes, convient mieux aux
affaires dimportance moyenne. Telles boulangeries et
glacires, qui avaient donn de bons rsultats sous ce rgime,
ont abouti la faillite, quand elles ont t mises en actions.
On peut surtout regretter quen France, depuis la loi de 1867,
en Angleterre depuis 1863, la socit en commandite par
actions disparaisse peu prs de la pratique. Cest une
combinaison qui dans certains cas prsente de grands avantages
au point de vue de la conservation des grandes affaires
industrielles dans une famille et de lautorit relle des chefs
dentreprise. Lattention des intresss devrait tre appele sur
les ressources quelle offre ce double point de vue[17]. Elles
sont de nature contrebalancer les avantages que lanonymat
leur offre sous le rapport de la limitation de leur responsabilit
comme directeurs.
VI. Il importe daffirmer la lgitimit intrinsque de la
socit anonyme ; car elle a t conteste tort. Malgr des

abus, auxquels une bonne lgislation peut remdier en


partie, elle est indispensable au point de vue conomique ;
et surtout elle est dans un rapport troit avec les ncessits de
notre systme social dmocratique. Il est heureux que certaines
grandes entreprises, comme les chemins de fer, les canaux
dirrigation, les assurances de toutes sortes, qui sans cela
deviendraient forcment des services publics, soient exploites
par des compagnies par actions. Lordre social ne gagnerait
rien ce que les 232.000 employs et ouvriers de nos chemins
de fer devinssent des fonctionnaires, comme les malheureux
cantonniers, qui sont victimes de toutes les vicissitudes de la
politique. Mme pour la fixation des tarifs, il est utile dans un
pays de suffrage universel quelle ne soit pas livre toutes les
influences parlementaires et ne serve pas denjeu aux luttes
lectorales. Tocqueville lindiquait ds 1836 avec une
perspicacit singulire. Un publiciste amricain, Ezra Seaman,
disait son tour en 1864, que les grandes corporations de
chemins de fer et de canaux taient le seul moyen de soustraire
laction du gouvernement les entreprises les plus
importantes, que, par consquent, elles devaient tre regardes
comme les boulevards de la libert contre les empitements du
pouvoir arbitraire et comme une scurit contre la rvolution et
lanarchie[18] .
La Convention en avait lintuition, quand, par le dcret du 20
germinal an II, elle dfendait tous ngociants, banquiers et
autres personnes quelconques de fonder aucune compagnie par
actions, sous aucun prtexte et sous quelque dnomination que
ce soit . Deux ans aprs, la loi du 30 brumaire an IV abrogeait
ce dcret tyrannique purement et simplement.

Ces considrations sont encore plus vraies pour lEurope, en


1890. Ltat dmocratique est de moins en moins dispos
reconnatre des limites ses droits. Tout ce quun Parlement a
vot est considr comme faisant le droit et sexcute au nom
de la loi. Des proprits particulires dun caractre trs
respectable peuvent se trouver atteintes par des confiscations
lgales et lont dj t. Or, la socit anonyme et le titre au
porteur chappent dans une large mesure ces abus de la
lgislation par leur forme juridique et par leur mobilit. Ils
offrent aujourdhui la proprit et la libert des garanties
auxquelles on ne saurait porter atteinte sans une grave
imprudence.
VII. Il nen est pas moins vrai que les socits anonymes
donnent lieu des abus considrables dans leur fondation et
dans leur administration.
Les fondateurs dune socit anonyme sattribuent toujours
la part du lion. Les parts de fondateur (les defered shares ,
comme on les appelle en Angleterre), sont en soi fort lgitimes,
et, sous cette forme, il ny a rien objecter aux prlvements
des fondateurs : ils reprsentent la rmunration lgitime de la
conception dune affaire. Mais ces prlvements soprent la
plupart du temps sous forme de majoration des apports en
nature, tels que immeubles, brevets dinvention, clientle[19],
ou de frais pralables faits pour la fondation dune socit[20].
Parfois on fonde une socit industrielle uniquement pour avoir
loccasion de lui faire des fournitures[21]. Dautres fois, une
socit dj existante accrot son capital, sous prtexte
dtendre ses affaires, sans quun accroissement proportionnel
de bnfices en soit la consquence ; on appelle cela, en

Amrique, mettre de leau dans le capital. Dommageables aux


actionnaires, ces majorations frauduleuses du capital sont
encore fcheuses pour lensemble des conditions industrielles ;
car elles constituent une charge pour lentreprise et forcent les
directeurs se montrer moins larges envers les ouvriers quils
pourraient ltre sans cela. Sil sagit dun chemin de fer ou de
toute autre entreprise, qui nest soumise quimparfaitement la
concurrence, la majoration du capital tend maintenir les tarifs
un taux trop lev[22].
Mais une socit par actions ne se fonde pas spontanment.
Sa cration est le fait dun certain nombre de personnes, qui
ont conu une affaire et qui y attirent des capitaux en invitant
le public souscrire des actions. Presque toujours les
fondateurs ont besoin de lintermdiaire dune banque, dune
socit financire, qui a une clientle de capitalistes, cest-dire de gens ayant des pargnes disponibles, laquelle elle
inspire une confiance plus ou moins justifie. Ces capitalistes
gnralement ne connaissent pas et ne sont pas mme de
connatre les chances de russite dune affaire commerciale ou
industrielle. Ils simaginent que la socit financire, qui ouvre
ses guichets la souscription, a fait ces vrifications. Or,
malheureusement, il nen est rien, la plupart du temps.
Sans donner des exemples particuliers, un seul fait clairera
les lecteurs. Il y a dans lensemble des affaires des alternatives
naturelles de prosprit et de dpression, quelque chose comme
le flux et le reflux ; mais ce phnomne naturel est toujours
trs exagr par lentranement du public. A une certaine
priode des cycles du crdit, tous les huit ou dix ans peut tre,
les gens daffaires et avec eux le public sont pris dune sorte de

vertige qui leur fait engager leurs capitaux avec dautant plus
dimprudence que lanonymat limite leur responsabilit.
Un historien de la Banque dAngleterre, John Francis, a
dcrit comment, en 1824-1825, une vritable folie stait
empare de la population et rendait possible la formation des
socits les plus fantastiques, lmission des emprunts
trangers les plus problmatiques. Le temprament du public
na pas chang et chaque fois quune nouvelle priode
dexcitation se produit, les fondations de socits se
multiplient, tandis quelles sont relativement rares dans les
poques de dpression. En France, en 1878, anne de calme, il
stait constitu 256 socits anonymes. Ce chiffre est mont
successivement, en 1879, 511, en 1880 797, en 1881 976.
A partir de ce moment, il suit une courbe dcroissante : 738 en
1882, 482 en 1883, 363 en 1884, 325 en 1885, 319 en 1886, 295
en 1887. Une grande imprimerie parisienne, dont la spcialit
est dimprimer des titres de valeurs mobilires, a vu, pendant
cette priode, ses bnfices extrmement rduits. En 1888, une
nouvelle priode dexpansion industrielle commence et le
chiffre des fondations de nouvelles socits anonymes remonte
324. Nous navons pas encore les chiffres relatifs aux annes
1889 et 1890, mais certainement ils reflteront, par la
multiplication des socits anonymes, la reprise des affaires.
En Angleterre, en 1886, anne de grande dpression, il ne
stait form que 1.891 joint stock companies ; en 1887, il sen
forme 2.050 ; en 1888, 2.550 ; en 1889, 2.788 ; en 1890, 2.789 ;
en 1891 le nombre en diminue sensiblement, car il y a un
ralentissement notable dans la spculation.
Il nen va pas autrement en Allemagne. En Prusse, aprs

lre des milliards, il se fonda, en 1871, 203 socits


anonymes, en 1872, 478. En 1873, le fameux Krach rduisit le
nombre des nouvelles fondations 162. En 1889, anne de
reprise, il sest form 360 nouvelles socits.
La Haute-Banque et les socits financires poussent la
multiplication des socits anonymes parce que lmission de
leurs actions et la hausse quelles en esprent sont pour elles la
source de profits bien suprieurs ceux des oprations
ordinaires de banque. Aux tats-Unis [23], comme en
Angleterre[24], on a constat dans ces dernires annes que la
Haute-Banque tait en grande partie responsable de la
transformation en socits anonymes de nombreuses
entreprises, qui auraient trs bien pu continuer sous le rgime
de la proprit individuelle, en partnership ou en commandite.
Les lois franaise et anglaise[25] nimposent aucune
responsabilit spciale, en dehors du cas de fraude personnelle
ou de manuvres dolosives[26], aux banques, qui lancent une
mission, ni aux journaux qui la recommandent. La loi
allemande du 28 juin 1884 a fort justement tendu cette
responsabilit. Une banque devra dsormais apporter la
diligence dun homme daffaires soigneux vrifier les
allgations des prospectus quelle offre sa clientle.
Nanmoins, quoique sur dautres points la loi allemande ait t
assez efficace, de 1887 1890 la Haute-Banque de Berlin sest
livre une campagne sur les actions des mines et des socits
mtallurgiques, qui a eu pour rsultat de faire hausser tous ces
titres de 100 150 pour 100, sans que laugmentation de leur
dividende y correspondt. De lourdes pertes en sont rsultes
pour la petite pargne qui stait prcipite dans ces valeurs.

Un Krach, presque aussi intense que celui de 1873, a clat en


novembre 1873 et a fait sauter maints banquiers de second
ordre qui avaient suivi aveuglment limpulsion des grands.
VIII. Si les journaux ne peuvent pas contrler les
annonces quon leur apporte, ils devraient tre tenus pour
responsables des articles de rdaction quils insrent et qui
leur sont pays un tout autre tarif. La presse, en effet, joue un
rle considrable dans les affaires financires. Lorsquen mars
1888 lAssurance financire mit en souscription, au prix de 250
fr. lun, 100.000 bons dpargne, le trait pass entre M.
Boulan et M. Xau, publiciste, fixait 2.850.000 fr., soit 28
fr.50 par titre ou 11 fr.40 pour 100, les frais de publicit dans
les journaux de Paris et des dpartements[27]. Ce nest pas
videmment pour des annonces en quatrime page que ces
sommes normes taient dpenses.
Les plus empresss parmi les journaux ces trahisons
lucratives sont quelquefois ceux dont la spcialit est de faire
la guerre aux exploiteurs du peuple, dit spirituellement M. de
Foville. Lorsque cent gazettes de couleur diverse, interrompant
tout coup leurs querelles quotidiennes, se mettent
paraphraser lunisson le prospectus du jour, les esprits aviss
se mfient, mais les nafs prennent confiance.
Il est grave que des tablissements troitement lis avec le
Gouvernement recourent ces manuvres. Je suis le
directeur dun grand tablissement financier, crivait
cyniquement le directeur du Crdit foncier ; jai besoin de me
rendre lopinion publique favorable et pour cela je paye.
Deux millions par an titre de mensualits, distribus aux
journaux les uns pour se taire, les autres pour louer, cela a paru

par trop fort[28].


Le s subventions la presse se sont leves 22.014.332
francs depuis la fondation du Crdit foncier jusquau 31 mars
1890, dit le rapport de M. Machart.
Elles vont toujours en augmentant et ont atteint 2.000.000
francs pendant chacune des trois dernires annes ; encore
conviendrait-il dy ajouter des subventions spciales, alloues
pour toutes les missions dont sest charg le Crdit foncier,
bons de lExposition, bons lots. Nous navons pas examiner
cette publicit accessoire dont les dpenses nont pas t
payes au moyen des ressources propres de ltablissement.
Bien peu de feuilles sont restes trangres ces subventions
et toutes les nuances politiques paraissent avoir t lobjet
dune semblable libralit. Cette libralit sest mme tendue
des publications qui nont absolument aucun caractre
financier et dont le public est aussi restreint que spcial. Les
subventions taient autrefois accordes dune manire
intermittente, lors des missions ou bien quand il fallait se
dfendre contre quelque attaque. Puis on a pens quil serait
prfrable de prvenir les hostilits en sattachant un grand
nombre de journaux par des mensualits permanentes. Deux
agents servent dintermdiaires, lun pour la presse politique,
lautre pour la presse financire. Ils reoivent des honoraires
fixs 10 p. 100 de la dpense, quils ont ainsi tout intrt
augmenter.
Les mmes scandales se sont produits dans laffaire du canal
de Panama.
Il serait trs utile quon dresst le compte de toutes les

sommes qui ont t alloues la Presse, dit lEconomiste


franais du 20 juin 1891. Autant quon en peut juger, cest un
bon nombre de dizaines de millions de francs que montent ces
allocations. Jamais on na vu un systme aussi complet et aussi
persvrant de corruption de tous les organes dun grand pays.
Il nen va pas autrement en Allemagne. La plupart des
journaux sont infods des maisons de banque. La Northdeutsche allgemeine Zeitung notamment, qui a t si longtemps
lorgane officieux du prince de Bismarck, est la proprit.
dune socit de banquiers juifs de Hambourg[29]. A Vienne, on
en est rduit compter les journaux indpendants, cest--dire
qui ne sont pas la proprit de maisons de banque isralites.
IX. Les missions sont souvent faites par un syndicat de
banquiers afin de diviser les chances et surtout damortir la
concurrence quils pourraient se faire entre eux[30]. Mme
quand il ny a pas de syndicat proprement dit, un accord tacite
fait que nos principales socits financires vitent de
soccuper daffaires dans un pays tranger sur lequel lune
delles a dj tendu son action. Quand elle a une bonne affaire
en mains, elle met, avant la souscription publique, un certain
nombre de titres la disposition des conseils dadministration
des autres socits.
Souvent, les syndicats financiers se chargent forfait dune
grande quantit de titres : le public qui se presse leurs
guichets ne les obtient qu un prix suprieur. La socit, qui
fait lmission en garde la majeure partie dans ses caisses ; elle
fait publier que la souscription a t plusieurs fois couverte, en
sorte que les titres font immdiatement prime sur le march et
que les financiers les coulent peu peu des prix de plus en

plus levs.
Les oprations du Crdit gnral franais, fond en 1872 par
le baron dErlanger, sont un des exemples les plus saisissants
de ces manuvres des syndicats. Une trentaine de socits ont
t fondes par ce financier de 1872 1880 sous le couvert du
Crdit gnral franais et bon nombre dentre elles ont donn
lieu des dbats judiciaires prolongs. Telle a t entre autres
laffaire des Rassurances gnrales, qui a t plaide
successivement devant les Cours de Paris et dOrlans. On y
voit que le petit groupe des souscripteurs primitifs ou
fondateurs, qui, en 1879, staient partag 70.000 actions, nen
avaient plus que 6.659 en 1880 et 1.900 seulement au jour de la
liquidation.
Le cours des actions du Crdit gnral franais a t fauss
plusieurs reprises par des manuvres quun arrt de la Cour
de Paris du 8 mars 1887 a dcrites en ces termes :
Considrant que, lors de la premire augmentation du
capital, un syndicat sest form sous la direction de dErlanger
et dun membre du conseil dadministration du Crdit gnral
franais pour lcoulement sur le march des 62.708 actions
nouvelles souscrites chez les prvenus et que la liquidation de
ce syndicat a procur un bnfice de 112 fr. 25 par action ;
considrant qu la suite de la seconde augmentation un second
syndicat a t constitu sous la mme direction pour le
placement des 75.763 actions appartenant aux clients
dErlanger et des frres Berthier, et quaprs la vente des titres
chaque action a bnfici de 90 francs ; considrant que le 14
septembre 1881 un troisime syndicat portant sur 30.000 titres
a t organis par les frres Berthier, quil a pris fin le 30

septembre, laissant un avantage de 1.505 fr. 25 chacune des


300 parts qui le composaient ;
Considrant enfin que le 21 septembre de la mme anne un
dernier syndicat, ayant sa tte les trois prvenus, a t
constitu dans le but dacheter et de revendre 50.000 actions
pour soutenir les cours ;
Quau mois doctobre le Crdit gnral franais, qui servait
dintermdiaire ce syndicat, comme aux trois autres, en a
repris pour son compte les oprations, puis quau mois davril
1882 les prvenus sont replacs dans leur position primitive en
remettant au Crdit gnral franais, en remboursement de ses
avances slevant prs de 14 millions et demi, une somme de
deux millions environ en espces, un certain nombre de titres
et de crances ;
Considrant que les plaignants relvent : 1 lachat pour
le compte du Crdit gnral franais, en 1880, 1881 et 1882,
dune certaine quantit dactions industrielles actuellement
dprcies provenant de la participation dErlanger et Berthier
frres ; 2 la remise faite en avril 1882 par les trois
prvenus au Crdit gnral franais en paiement de ses
avances au sujet du syndicat, dit des 50.000 titres, de valeurs
aujourdhui
mauvaises
et
de
crances
devenues
irrcouvrables
La Cour a dailleurs acquitt les prvenus pour divers
motifs, notamment parce que les oprations critiques taient
luvre du conseil dadministration tout entier agissant dans la
sphre de ses attributions statutaires et taient susceptibles
seulement de donner lieu des rparations pcuniaires[31].

En Angleterre, le rle de ces syndicats malfaisants est rempli


par des Shares trust Campanies, qui, sortant de leur rle naturel
( 1) et sous prtexte doffrir leurs actionnaires une
capitalisation moyenne de certains genres dentreprises,
favorisent la formation de nouvelles compagnies, en prenant
lmission une partie notable de leur capital et en sefforant
dcouler le reste dans le public[32].
Cependant, ces manuvres ne russissent pas toujours, et
nos grandes socits financires sont toutes charges de gros
paquets de titres quelles ne pourraient raliser sans dprimer
les cours et qui immobilisent dangereusement leurs ressources.
Dans la liquidation du Crdit gnral franais, on trouve
4.319 actions des Aciries de France ; en dcembre 1890, le
liquidateur les vend en bloc 925 francs. Ce titre, qui avait t
pouss 1.400 tombe 1.000. On trouve encore, dans le
portefeuille de cette mme socit, 12.967 actions de la Socit
immobilire, 7.166 actions des Pltrires du bassin de Paris,
1.425 actions des Tramways de Saint-Etienne. La Socit
immobilire, une de ces socits de spculation sur les terrains
dont nous avons parl (chap. iv. 12), avait 13.000 actions ; 33
seulement taient dans les mains du public en dcembre 1890
et la socit a fonctionn quand mme pendant des annes !
X. Souvent, une fois la socit lance, les fondateurs se
drobent et la font grer par un directeur, qui est en ralit, un
simple salari, par des conseils dadministration composs de
leurs cratures ou dhommes absolument incomptents. Un des
plus tristes traits des murs contemporaines est la facilit avec
laquelle des hommes politiques et des personnes ayant un titre
nobiliaire acceptent dtre membres dun conseil

dadministration sans y apporter comptence ni travail,


uniquement pour toucher des jetons de prsence et recueillir les
menus profits que leur abandonnent les vrais chefs de laffaire.
Snateurs et dputs de droite, de gauche, du centre, crivait
M. P. Leroy-Beaulieu en 1879, se jettent sur les socits
financires comme sur une proie : le titre dancien ministre
vaut une place de prsident de conseil dadministration : le
commun des dputs et des snateurs devient simplement
administrateur. Ils sont bien deux ou trois cents dans ce cas,
cherchant se tailler quelque sincure assez maigre par les
profits directs quelle donne, mais que lon espre devoir tre
plus productive par les profits indirects, missions primes,
participations dans les syndicats[33].
Depuis les nouvelles lgislatures, snateurs et dputs ne se
montrent pas moins friands de ces positions. Ces murs l ne
sont du reste point particulires la dmocratie franaise. En
Angleterre, les membres de la Chambre des Communes qui
font partie des socits anonymes sont fort nombreux, ce qui
sexplique par le fait que le Parlement se recrute en majorit
dans la classe industrielle et commerante et non pas, comme
chez nous, presque exclusivement parmi les avocats. La mme
raison nexiste pas pour les Pairs ; or lEconomist, dans son
numro du 26 juillet 1890, a pu tablir que sur 508 membres de
la Chambre des Lords, dduction faite de la famille royale et
des lords spirituels, 87 taient, la fin de 1888, directeurs de
socits anonymes ; 23 dentre eux figuraient dans 122 conseils
dadministration ; 16 fils de pairs se partageaient entre 103
compagnies. Quelques-uns ne figurent que dans des
compagnies srieuses ; mais beaucoup ont comme une

spcialit dadministrer des socits qui ne paient pas de


dividende ! Le public ne veut pas tre guri du snobisme, qui
lui fait croire quune socit offre des garanties, parce quil y a
dans son conseil un certain nombre de snateurs, de lords, de
dputs, de ducs, danciens ministres[34]. Cest ce qui devrait,
au contraire, le mettre en garde ; car ce ne sont point des
personnes de cette catgorie sociale qui fondent les affaires
commerciales et industrielles. Or, quand une affaire est de
premier ordre, les vrais fondateurs la gardent pour eux et
nappellent pas bnvolement des trangers en partager les
profits. Lorsquil en est autrement, lhabilet des fondateurs
consiste raliser leur bnfice tant que la socit vit
desprances, puis seffacer derrire ce conseil de parade et
le laisser seul aux prises avec de redoutables responsabilits le
jour o laffaire tourne mal.
Mme dans les affaires les plus srieusement conduites, un
seul gros actionnaire peut tre le matre de fait dune socit,
sans en avoir la responsabilit personnelle.
Nous possdons en France, dit un crivain trs expert en ces
sujets, M. Alf. Neymarck, un trs beau groupe dinstitutions de
crdit de premier ordre, de grandes compagnies industrielles et
commerciales magnifiquement ordonnes Ce sont de
grandes associations, de vastes agrgations dintrts, de
capitaux, de forces actives : de par la loi et leurs statuts, elles
sont des socits anonymes. Eh bien ! dans la ralit elles sont
aussi peu anonymes que possible. Ce que lon voit surtout en
elles, derrire elles, parfois au-dessus delles, cest le nom dun
fondateur habile, dun administrateur prouv, dun directeur
comptent et autoris, dun organisateur remarqu et connu.

[fin page176-177]
Ce qui est plus grave, cest que la plupart de nos grands
financiers constituent des socits de crdit qui leur servent de
paravent et auxquelles ils ne confient que leurs affaires les
moins lucratives, parfois celles qui sont douteuses[35].
Trs souvent, les mmes personnes font partie des conseils
dadministration de plusieurs socits et sacrifient les intrts
de lune ceux de lautre. Aux tats-Unis, des chemins de fer
ont t absorbs indment par dautres compagnies au moyen
de ce procd. En France, le Comptoir descompte a t
prcipit dans la ruine de la Socit des mtaux, parce que les
directeurs de cette affaire figuraient dans son conseil
dadministration et y avaient une influence prpondrante.
Il y a tout un ensemble de manuvres que nous tudierons
en dtail quand nous exposerons le mcanisme de la Bourse, et
qui ont pour rsultat de faire monter arbitrairement les actions
dune socit. Des procs retentissants ont, dans ces dernires
annes, mis nu la pratique si frquente des dividendes fictifs.
Le contrle nexiste pas en ralit dans les socits anonymes :
tout est aux mains du directeur, de ladministrateur dlgu, du
prsident du conseil dadministration, selon les cas.
On a dit que la socit anonyme tait une rpublique
financire. Cest vrai en thorie, mais compltement faux en
pratique. Lassemble des actionnaires, qui ne se runit quune
fois par an ou sur un ordre du jour fix lavance, en cas
dassemble extraordinaire, nest compose gnralement que
des porteurs dun certain nombre dactions, et les voix sont
proportionnelles au nombre des actions. Les directeurs effectifs

de la socit la mnent absolument, tant que la ruine nest pas


menaante[36]. Les bilans prsents aux actionnaires sont
tablis de telle sorte que les intresss ny peuvent rien voir.
Lhabitude sest introduite dans les bilans des banques et des
grandes socits de crdit de dissimuler aux actionnaires
certaines oprations sous la rubrique comptes spciaux. Dans le
bilan du 31 janvier 1889, les comptes spciaux du Comptoir
descompte montaient 87 millions, chiffre gal tout son
capital, deux millions prs. Cest sous cette tiquette que se
cachaient les oprations anti-statutaires faites par son directeur
avec la Socit des mtaux. Un examen attentif de toutes les
pices de comptabilit serait ncessaire pour dcouvrir des
fraudes de ce genre ; mais les censeurs et les vrificateurs des
comptes sont dsigns lavance par le conseil
dadministration lui-mme et sont la plupart du temps
absolument incomptents. Lactionnaire, qui pose des
questions lassemble, sil nest pas un compre, est
infailliblement roul par le directeur, qui seul connat
rellement laffaire[37].
Au sein des conseils dadministration, souvent, les choses
vont de mme. On en a eu un exemple incroyable dans laffaire
d u Comptoir descompte. Le prsident du conseil
dadministration, M. Hentsch, un banquier expriment,
interrog par le prsident du tribunal correctionnel, qui
stonnait de ce que les rapports lus aux sances du conseil par
le directeur, Denfert-Rochereau, ne lui eussent pas ouvert les
yeux sur le pril couru par le Comptoir, rpondait sans
sourciller : Oui, mais ces rapports taient prpars davance
par le directeur, et, comme ils ntaient pas palpitants dintrt,

on en coutait la lecture dune oreille assez distraite !


Cest ainsi que, malgr lobservation des formalits lgales,
se produisent ces distributions de dividendes fictifs, ces
doublements de capital en imputant sur de prtendues rserves
les versements des nouvelles actions, ces achats dactifs ou
dimmeubles des prix frauduleux, qui se sont produits dans
les socits anonymes, depuis les compagnies de Law jusqu
la Socit des mtaux, avec une rptition des mmes procds,
qui devrait servir de leon aux actionnaires.
En France, on y met au moins des formes. Aux tats-Unis,
on nen met aucune et les affaires des socits anonymes sont
conduites par leurs directeurs avec un secret absolu sous
prtexte que, sils rendaient compte aux actionnaires des
affaires sociales, ils mettraient leurs rivaux sur la voie pour
leur faire concurrence[38]. Tantt ils sacrifient absolument les
intrts des actionnaires, qui ne reoivent rien ; tantt ils
distribuent des dividendes fictifs pour faire hausser les actions
et raliser des coups de bourse aux dpens du public.
Le Prsident de la compagnie gouverne despotiquement et
fait souvent passer ses intrts avant ceux de ses actionnaires.
Sa comptabilit est entoure de mystres : elle est tout autre
dans la ralit que sur le papier. Le Baltimore and Ohio, avec
un surplus nominal de 56 millions de dollars, a d se dclarer
incapable de tenir ses engagements.
Les manuvres des railway men prennent toutes les formes.
Jay Gould a pay de sa poche les intrts du Wabash jusquau
jour o il a vendu trs cher toutes les actions aux Anglais. C. P.
Huntingdon a pay 6 p. 100 de dividende sur le Central Pacific

dans le mme dessein. On suppose que les grands potentats des


chemins de fer ont profit de la droute actuelle pour acheter
des paquets dactions et se rendre prpondrants dans des
compagnies quils fusionneront leur gr[39].
XI. Noublions pas cependant que le fonctionnement de
beaucoup de socits est irrprochable. Il en est delles comme
des honntes femmes : on nen parle pas. La science juridique
fournit dailleurs le moyen de diminuer ces abus. Des
spcialistes minents sen sont occups, notamment dans un
congrs runi Paris pendant lexposition universelle de 1889.
Aprs eux, nous signalerons les principaux points sur lesquels
lattention du lgislateur doit se porter :
1 Notre loi de 1867 a multipli lexcs les nullits. La
plupart ne sont pas justifies et sont des armes donnes la
mauvaise foi. Cest bien plutt dans la responsabilit effective
impose aux fondateurs, comme lont fait la loi allemande de
1884 et la loi belge de 1886, quil faut chercher des garanties
pour les tiers.
2 Faut-il lever le chiffre minimum de 500 francs fix aux
actions, si ce nest dans le cas de socit capital variable ? En
Allemagne on la fait[40] ; mais en Belgique on a justement
pens que la forme anonyme convenait galement de petites
socits et quil ne fallait pas en faire un privilge de la
richesse. Les Anglais ont des actions dune livre sterling ! Au
moins il faut absolument exiger quune action ne puisse tre au
porteur que quand elle est compltement libre, au lieu de se
contenter du versement de la moiti, comme le fait la loi
actuelle. Le Code de commerce italien de 1882 ne permet
laction au porteur que si elle est compltement libre.

3 La loi allemande du 28 juin 1884 a pour la premire fois


essay de donner une dfinition juridique de cette expression
de fondateur, Grunder, qui tient une si grande place dans les
dbats politiques et conomiques de ce pays. Sont considrs
comme fondateurs les actionnaires qui ont arrt les statuts ou
qui font des apports en nature. Ils doivent tre au nombre de
cinq au moins. Ils sont solidairement responsables vis--vis de
la socit de lexactitude des indications concernant la
souscription et les versements ainsi que des dclarations
contenant les apports et avantages stipuls leur profit. Ils
doivent complter les versements manquant pour parfaire le
capital, lorsquils ont admis sciemment des actionnaires
insolvables. Cette responsabilit dure de plein droit pendant les
cinq premires annes de la fondation de la socit. Au bout de
trois ans toutefois, une assemble gnrale peut les en
dcharger.
La loi belge de 1886 dclare galement les fondateurs ainsi
que les administrateurs et commissaires responsables
solidairement, nonobstant toute stipulation contraire, de tous
les engagements sociaux contracts jusqu ce que la socit
ait sept membres au moins, de toute la partie du capital qui
naurait pas t souscrite, de toutes les nullits rsultant dun
vice dans lacte initial de constitution et des nonciations
fausses qui y seraient contenues.
4 La vrification des apports et lexamen des comptes,
avons-nous dit, sont, en fait, purement illusoires. La loi
allemande en confie lexamen, dans certaines conditions, des
reviseurs dsigns par la chambre de commerce et un juge du
tribunal de commerce prside la premire assemble gnrale.

Lintervention dun tribunal, quand il ny a pas de dbat


contradictoire, est sans doute contraire aux principes
juridiques. Nanmoins la dernire crise a montr que les
socits anonymes taient plus solides grce cette disposition
de la loi. Le congrs de 1889 a propos de confier ce double
examen des experts nomms par le tribunal. La pratique des
Anglais a le mieux rsolu la difficult, non pas pour la
vrification des apports, qui reste sans garantie, mais, pour
celle des comptes. Il sest form spontanment, depuis 1870,
une corporation de comptables offrant la garantie dune
comptence et dune capacit professionnelles prouves,
laquelle le Parlement, par un acte du 11 mai 1881, a donn le
privilge, le seul absolument, de sintituler Chartered
accountants of the United Kingdom. Les socits, qui veulent
agir loyalement, sadressent eux. Un acte vot en 1890 (the
Companies winding up act) a augment le contrle du pouvoir
judiciaire en ordonnant quau cas o la liquidation dune
compagnie serait demande par un crancier ou un actionnaire,
elle serait provisoirement mise sous le squestre dun official
receiver et que toutes les parties en cause seraient interroges
par un juge en audience publique[41].
Aux tats-Unis, lopinion des jurisconsultes les plus
autoriss est que le principal remde apporter aux fraudes
commises dans le fonctionnement des socits par actions
serait lobligation dune publicit frquente et dtaille de
leurs bilans et une inspection de leurs critures par des
fonctionnaires professionnels spciaux. Ce systme existe dj
pour les banques nationales de par la lgislation fdrale et
pour les banques ordinaires par actions et les socits diverses

dassurances de par la lgislation de la plupart des tats[42]. Le


privilge dune responsabilit limite que ces socits
demandent la lgislation autorise leur demander en change
le sacrifice du secret de leurs affaires auquel tout individu a
naturellement droit. Des rformes juridiques en ce sens ne
suffiraient pas assurment prvenir tous les abus, car partout
il faut compter avec la corruption des inspecteurs officiels :
quis custodiet custodes[43] ? Nanmoins, cest toujours
beaucoup que de restreindre le champ de la fraude et de
lacculer, si elle veut se donner carrire, soit au faux matriel,
soit la corruption formelle des fonctionnaires publics.
Beaucoup de nos financiers les moins scrupuleux reculeraient
devant des actes aussi nettement dfinis par le Code pnal.
5 Pour viter la prpondrance absolue dun gros
actionnaire dans le gouvernement des socits anonymes, la loi
allemande donne une voix toute action, nonobstant les
clauses contraires des statuts. Ce qui est plus efficace, cest
quune minorit reprsentant le dixime des actions peut
obtenir la rvision judiciaire des comptes vots par lassemble
gnrale. Il serait sage de sen tenir ce droit donn la
minorit. Lgalit du suffrage, quel que soit le nombre des
actions, serait contraire au principe mme dune association de
capitaux et donnerait lieu des abus trs grands.
6 Il conviendrait de dfendre sinon lmission
dobligations, au moins laugmentation du capital, tant que le
montant des actions nest pas compltement vers. Il est
absolument coupable dmettre de nouvelles actions, quand les
premires ne sont pas libres, ou si elles ne le sont que par
des jeux dcritures, par lattribution de bnfices non raliss

et consistant uniquement dans les plus-values bases sur des


cours de bourse provoqus par les manuvres des syndicats. Ce
fut une des grandes fautes de Law en 1720 et des directeurs de
lUnion gnrale de nos jours. Il faut absolument linterdire :
la loi allemande y a trs bien pourvu et a coup court la plus
part des fraudes par lesquelles des fondateurs habiles
essayaient darriver ce rsultat.
Quant aux obligations, la question est plus dlicate. Il peut y
avoir des cas dans lesquels, par suite de lamlioration des
conditions du crdit, une socit a avantage mettre des
obligations en gardant comme rserve le droit dappeler une
partie de son capital. Si on voulait linterdire, il faudrait au
moins faire une exception pour les socits de crdit foncier,
qui doivent couvrir leurs prts par des missions dobligations
et dans lesquelles le capital sert uniquement de garantie.
Le Congrs de 1889 na pas cru pouvoir tablir une
proportion fixe entre le capital-actions et celui demand aux
obligations. On tomberait dans larbitraire.
7 Beaucoup de lgislations se sont proccupes, sans y
parvenir, de sauvegarder les droits des obligataires. On ne peut
les introduire et leur donner le droit de vote dans les
assembles gnrales ; mais des garanties spciales de contrle
devraient tre assures des comits dobligataires.
8 Le rachat de leurs actions par les socits anonymes
devrait leur tre interdit et considr comme un dlit pour les
administrateurs, moins que le rachat nait lieu en vertu dune
dlibration de lassemble gnrale y employant des bnfices
acquis et la condition que ces actions soient immdiatement
annules. La faute inexcusable de lUnion gnrale a t

davoir spcul sur ses propres actions. Il faut dfendre aussi


aux socits de faire des avances sur leurs actions, de les
prendre en report ou de les faire reporter.
9 La distribution de dividendes fictifs est un dlit propre
aux socits anonymes. Les directeurs, qui ont par devers eux
de gros paquets de titres, sont intresss distribuer de larges
dividendes de manire faire monter le cours des actions et
les couler la Bourse. La baisse qui survient ensuite les laisse
indiffrents. Il y a l un dlit que toutes les lgislations
punissent svrement, quand il est suffisamment caractris.
Mais il ne lest pas toujours parce que lvaluation des
lments de lactif dune socit, dune banque, par exemple,
peut donner lieu bien des apprciations diverses et la loi ne
peut punir le fait davoir distribu des dividendes qui sont
seulement exagrs. Or, il y a dividendes exagrs quand on ne
constitue pas des rserves suffisantes, quon namortit pas le
capital selon les conditions particulires chaque nature
dindustrie, voire chaque tablissement[44]. Sur ce point les
actionnaires ne doivent videmment compter que sur euxmmes ou plutt sur la sagesse et lhonntet des directeurs de
laffaire. Malheureusement, chaque actionnaire en particulier
semble avoir un intrt contraire celui de la socit, savoir
dcouler ses titres avec bnfice la faveur dun dividende
lev. Cest l le point irrmdiablement faible des socits
anonymes, celui sur lequel lattention des personnes qui
souscrivent ou achtent des actions doit tre incessamment
veille.
10 La distribution de dividendes, alors quil ny a pas
encore de bnfices acquis, ne devrait-elle pas au moins tre

interdite comme une diminution dtourne du montant des


actions ?Il faut dune part la niaiserie des actionnaires, de
lautre le dsir des fondateurs de pousser la hausse pour se
livrer une pratique aussi draisonnable. En Angleterre, un
acte spcial du Parlement est ncessaire pour lautoriser. En
France, elle se produit librement et cest elle, on peut le dire,
qui a rendu si dsastreuse la catastrophe du Panama pour la
petite pargne. Jamais, sans lappt des 15 millions quelles
ont touchs du 9 dcembre 1880 au 15 dcembre 1888, les
600.000 actions nauraient t souscrites par des personnes
incapables de contrler la manire dont laffaire tait conduite.
Jamais non plus les actions ne seraient montes 575 francs
(cours du 5 janvier 1882), au grand profit de ceux qui ont su les
couler dans ces cours-l, en ralisant un bnfice de 75 francs
par action. Toutefois il faut se rappeler que le Suez et tous nos
grands chemins de fer ont distribu des dividendes pendant la
priode de construction.
11 Une question dlicate est celle des facilits donnes aux
socits anonymes trangres de fonctionner chez nous dans
des conditions moins rigoureuses que celles imposes nos
socits. Laffaire de lUnion sardinire , celle des Grands
Magasins, deux socits anglaises, ne sont pas encore oublies.
12 Les rformes que nous venons dindiquer portent sur les
conditions de formation et de fonctionnement des socits
anonymes au point de vue du droit civil. Une autre rforme est
rclame par les criminalistes, qui ont t mme de constater
limpuissance des tribunaux rpressifs en face de fraudes et
descroqueries patentes. Elle consisterait faire courir la
prescription de trois ans, quand il sagit de dlits commis en

matire de socits anonymes, non pas partir de la


perptration de lacte dlictueux, mais partir de sa
constatation. En effet, les financiers vreux, qui commettent
ces fraudes, peuvent presque toujours soutenir ces affaires la
Bourse pendant les trois ans ncessaires pour prescrire laction
publique. Cest pour eux uniquement une affaire de millions et
cest l une des causes pour lesquelles la justice se montre si
ingale pour les vols commis sur de larges proportions et ceux
commis sur de petites[45].
XII. LItalie en 1882, lAllemagne en 1884, la Belgique
en 1886, le Portugal en 1888 ont remani leur lgislation sur
les socits anonymes pour la mettre au courant de la science
et de la pratique judiciaire, en sorte que les lois de ces pays
sont actuellement bien suprieures notre loi de 1867. Lacte
anglais de 1890 sur la liquidation force des socits, en
favorisant les investigations de la justice sur le fonctionnement
des socits qui ont tourn mal, assure indirectement une
rpression possible des agissements coupables de leurs
directeurs et fondateurs. Il nest pas jusquau gouvernement
provisoire du Brsil qui nait fait en cette matire des rformes
utiles. Nous devons regretter que la France, qui avait t la
premire laborer la lgislation spciale comporte par les
socits par actions, reste aujourdhui en arrire de tous les
pays.
Sans doute, mme avec les rformes que nous venons
dindiquer, bien des abus pourront encore se produire ; mais
cest le devoir du lgislateur de poursuivre la fraude pied
pied sous les formes diverses quelle prend suivant les temps et
de ne sarrter quau point o, en voulant rprimer tout le mal,

il empcherait le bien de se faire ; car le bien a besoin tout le


premier de la libert.
XIII. Il faut aussi quun travail dopinion se fasse et
enseigne aux capitalistes qui engagent leurs fonds dans une
socit par actions que la limitation lgale de leur
responsabilit pcuniaire vis--vis des cranciers de la socit
ne les dispense pas des devoirs dhonntet et de justice
rsultant de la coopration volontaire une entreprise. Or,
quelle coopration est plus volontaire que lapport de ses
capitaux une entreprise ?
Il est aussi immoral de souscrire ou dacheter des actions
dune grande maison de jeu, du casino de Monte Carlo, par
exemple, ou dun journal pornographique, que de louer sa
maison pour lexploitation de la dbauche. Cette responsabilit
existe au mme titre pour les obligataires.
Les actionnaires ont en outre le devoir de choisir pour
administrateurs et directeur des hommes honntes qui ne se
livrent pas, dans la gestion de leur affaire, des actes
dimprobit commerciale ou qui nabusent pas dune position
locale prpondrante pour rduire abusivement le juste salaire
des ouvriers. Le mandant ne peut en effet chapper la
responsabilit des actes de son mandataire ni se dsintresser
de son choix. En un mot, les actionnaires doivent user de leurs
droits actuels dans les assembles gnrales et de ceux que
pourraient leur attribuer des rformes lgislatives ( 11), aussi
bien pour surveiller laccomplissement effectif de leurs
obligations morales que pour veiller la dfense de leurs
intrts.
Cest peine si ces notions lmentaires de morale

commencent tre affirmes. Leur propagation rencontre une


rsistance sourde dans la routine et dans une cupidit goste,
et cependant le jour o les actionnaires honntes sauraient se
concerter, fussent-ils une minorit, pour remplir leurs devoirs,
ce jour-l une grande sauvegarde serait apporte leurs intrts
matriels. Chacun, en effet, aurait mieux la notion de sa
responsabilit. [fin page188]
1. Cest l au moins ce qutaient lorigine les Share Trust Companies . On
a fond dans ces dernires annes, sous ce nom, des socits destines
faire des campagnes de hausse au Stock Exchange (chapitre ix, 13).
2. V. A. Raffalovich, Journal des Economistes, avril 1891. La Banque de
Paris et des Pays-Bas est le seul de nos grands tablissements de crdit , ne
pas recevoir de dpts en comptes courants du public.
3. Lannuit est lobligation, debenture, remboursable par tirages au sort.
4. V. un passage de Stracha, Decisiones Rot Genu de mercatura (Colon.,
1622), decis. XIV, n 85, cit par Frignet, Histoire de lassociation
commerciale (Guillaumin, 1868), p. 89. Les obligations sur la Gnralit ou
les diverses provinces unies taient, la volont du souscripteur, des rentes
nominatives ou au porteur. V. Trait gnral du commerce , par Samuel
Ricard (4 e dit., 1721), dernire partie, p. 60. Au xviii e sicle, les
obligations de la Compagnie des Indes Orientales furent munies de coupons

dtacher
par
le
porteur.
V.
Pringsheim, Wirthschaftliche
Enwickelungsgeschichte der vereinigten Niederlande (Leipzig, 1890), p. 61.
5. V. A. Courtois, Histoire des Banques en France (2 e dit. Guillaumin,
1881), pp. 14 et 16.
6. LUnion gnrale na jamais eu que des actions nominatives. Quand son
directeur la lana dans un jeu insens sur ses propres actions, il essaya
plusieurs reprises dtrangler le dcouvert en retardant les oprations de
transfert des actions. Les consquences de la catastrophe furent dautant
plus graves que tous les acheteurs successifs de ces titres se sont trouvs
responsables des versements non effectus. Cest donc tort que larticle
Brse, dans le Staatslexikon de la Grresgesellschaft (Herder, Freiburg),
soutient que le titre au porteur favorise particulirement lagiotage.
7. Notamment dans ltat romain sous Paul IV, 1555 1559. V. Straccha,
Decisiones rot Genu, decis. XIV, n os 5, 6, 83, 85, 133.

8. Quelques-unes de ces compagnies taient des commandites par actions


plutt que des socits anonymes proprement dites. V. Savary, Dictionnaire
du commerce (1 re dit. 1675), v eCompagnies. Pour viter toute mprise, il
faut bien faire attention que, dans notre ancienne jurisprudence, on donnait
le nom de socit anonyme aux affaires en participation et aux commandites
simples sans raison spciale. V. Troplong, du Contrat de socit, t. I, p. 425.
9. En 1831, le Parlement, ne pouvant suffire lexamen des demandes de
chartes qui lui taient adresses, autorisa la Couronne dans certains cas les
accorder. Un acte de 1855 dtermina les conditions gnrales auxquelles la
Couronne accorderait ces chartes comportant la limited liability. Enfin un
acte de 1862, remplac en 1867 par un plus complet, a supprim cette
formalit et permis aux socits limited de se former directement aux
conditions de la loi. Nanmoins le Parlement est toujours appel donner
des chartes aux compagnies, qui se forment pour lexcution de travaux
publics, parce quil faut leur concder le droit dexpropriation et fixer les
tarifs maxima quelles peuvent percevoir. Cela lamne indirectement
rgler, parfois contrairement au droit commun, des points de leur
organisation intrieure et alors quand les compagnies veulent changer leurs
statuts, elles sont obliges de demander au Parlement une modification
leur charte. La mme chose se produit aussi en France, mais beaucoup plus
rarement.
10. Pour des raisons spciales, les compagnies dassurances sur la vie doivent
obtenir lautorisation du Conseil dtat, qui vrifie lexactitude de leurs
tarifs, mais ne garantit nullement leur succs financier. Le public ne peut
malheureusement comprendre cette distinction. Une socit dassurances, le
Crdit viager, tant tombe en faillite la suite dune mauvaise
administration, les actionnaires ruins ont adress rcemment au
Gouvernement une ptition pour lui demander de les indemniser !
11. Proudhon, Manuel du spculateur la Bourse (3 e dit., 1857), pp. 446,
447. V. la plaidoirie de Berryer dans laffaire du Crdit mobilier.
12. En Amrique, dans quelques tats o le mouvement conomique est peu
dvelopp, il faut encore obtenir de la lgislature une charte dincorporation
pour constituer une socit anonyme. Cest du reste une affaire de pure
forme. Ds 1811, le grand tat de New-York posa le principe que toute
socit industrielle pourrait se constituer sans responsabilit personnelle en
remplissant les formalits lgales. En 1837, ce principe fut appliqu aux
socits de banque. V. Gibbons, the Banks of New-York, their dealers, the
clearing house (New-York, 1859), p. 13. Depuis lors, il sest gnralis et a
t adopt par la grande majorit des tats.

13. V. the Economist, 23 mai 1891. Adam Smith, Richesse des nations, liv. V,
chap. i. Le Play, la Rforme sociale, chap. xliv et chap. xlv, 10. Sur les
causes diverses qui poussent aux tats-Unis la transformation en socits
anonymes des entreprises prives, V. the Nation du 24 juillet 1890.
14. Depuis un an un certain nombre de banquiers particuliers se sont mis
publier rgulirement leurs bilans, prcisment pour faire cesser cette
infriorit vis--vis des Joint stock banks. Cette pratique se gnralisera sans
doute de plus en plus. V. The Economist, 19 dcembre 1891.
15. Au 31 mars 1890, il y avait, dans les Indes anglaises, 895 Joint stock
companies avec un capital pay de 22.998.000 liv. st. The Economist, 13
dcembre 1890.
16. Dans le prt la grosse aventure, le prteur na pour gage que les effets
(navire ou chargement) sur lesquels le prt a t fait (art. 324 du Code de
commerce).
17. V. the Economist, 25 octobre et 25 dcembre 1890. En 1887, sur 4285
socits commerciales, qui se sont constitues en France, il y a eu 3.114
socits en nom collectif, 734 socits en commandite, dont 94 par actions,
et 294 socits anonymes. Les 141 autres socits taient des socits
capital variable. En 1849, sur 1.950 socits commerciales, il y en avait 182
en commandite par actions. Pour lAngleterre, V. un mmoire de M. Leone
Levi dans le Journal of statistical society de juin 1886.
18. De la dmocratie en Amrique, t. III, 2 e partie, chap. vii, Rapport des
associations civiles et des associations politiques. Essays on the progress
of nations, t. II, New-York, 1868, p. 24.
19. Le Paris-Capital, au mois de novembre 1891, a publi le tableau suivant
de la situation de dix socits industrielles, do il ressort avec vidence que
les pertes infliges aux souscripteurs ont pour cause la majoration du prix de
vente dimmeubles, clientle, matriel pay avec les deniers de la socit, au
lieu de ltre avec des actions dapport ou des parts de fondateurs.

Cours de
Capital Apports laction Prix
Dnomination
Francs
francs 500fr. en dmiss.
1891
Agence Havas 8.500.000 7.000.000 430
650
3.740
tablissements
20.000.000 11.500.000 430
500
9.200
Decauville

Ciments
franais
Socit de
laiterie
NavigationHavre-ParisLyon
Cirages
franais
Pltrires de
Paris
Briqueteries
de Vaugirard
Socit
gnrale des
Tlphones
tablissement
Omer Decugis
Total

22.000.000 19.000.000 205

500

12.98

12.500.000 11.000.000 238

525

7.175

16.000.000 13.720.000 387,50

515

4.080

8.000.000 7.000.000 470

500

480.0

24.000.000 20.822.000 17

650

30.38

14.600.000 11.177.500 300(env.) 500

5.840

25.000.000 8.650.000 365

500

6.750

5.000.000 4.500.000 100

500

4.000

Fr.

84.62

En dix affaires commerciales ou industrielles mises en actions, le public a


perdu plus de 84 millions !
20. En 1880, la Socit civile internationale, qui avait obtenu des tats-Unis
de Colombie la concession du canal de Panama, rtrocda, avant davoir fait
aucun travail, ses droits la Compagnie universelle du canal
interocanique, moyennant 10 millions, qui lui furent pays moiti en
espces, moiti en actions libres.
21. Sur les collusions qui, dans laffaire du canal de Panama, ont t
commises avec les entrepreneurs des travaux, V. lEconomiste franais, 20
juin 1891.
22. Henri George, Progress and Poverty (New-York, 1881), liv. III, chap. iv,
of spurious capital and of profits often mistaken for interest , pp. 172-175.
V. aussi, dans the Economist du 13 juillet 1889, larticle intitul the

23.
24.

25.

26.
27.
28.

29.

Wattering of railway stocks as affecting railway rates. Une fraude en sens


inverse, et qui, dans ces dernires annes, a t trs frquente en Angleterre
dans la constitution des compagnies pour lexploitation des mines dor de
lAfrique australe ou de lInde, consiste fonder la socit avec un capital
insuffisant. Il est absorb presque tout entier par lacquisition des terrains
miniers. La compagnie ne pouvant pas fonctionner, on la rorganise au bout
dun an ou deux, cest--dire quon la met en liquidation et que lon
transfre son actif une nouvelle compagnie moyennant un tant pour cent
pay aux actionnaires de la premire heure, qui sont ainsi dpouills au
profit des vendeurs des terrains et des habiles rorganisateurs de laffaire. V.
the Economist, 10 janvier 1891, Mining speculation, et 30 mai 1891, the
Ethics of mining reconstruction.
Voy. the Economist, 10 dcembre 1887 et 14 janvier 1888.
Ce mouvement saccuse par des chiffres considrables. En avril 1884, il y
avait en Angleterre 8.692 joint stock companies ayant un capital pay total
de 475.551.294 liv. st. En avril 1891, leur nombre tait de 14.873, avec un
capital pay de 891.504.512 liv. st. (The Economist, 14 novembre 1891).
Une dcision du comit judiciaire de la Chambre des Lords a dbout de
sa demande en dommages-intrts un malheureux souscripteur aux actions
de la Plymouth, Davenport and districts C contre les directeurs signataires
dun prospectus, qui vantaient les avantages de la traction vapeur sur les
routes, alors que lautorisation de lemployer navait pas t obtenue. En
rendant ce jugement, lord Herschell exprimait le dsir quune loi spciale
vnt combler la lacune de la Common Law (the Economist, 6 juillet 1889).
En 1890, un bill a t prsent dans ce but, directors liability bill . Aprs
avoir t vot par les Communes, il a chou devant le comit judiciaire des
Lords cause des difficults techniques du sujet. Il sera vraisemblablement
repris.
V. Deloison, Trait des valeurs mobilires (Larose et Forcel, 1890),
n523, notes.
Voy. le jugement du Tribunal de la Seine et larrt de la Cour de Paris,
dans le Droit du 13 mai 1888, et la Loi du 5 aot 1888.
V. le discours de M. de Lamarzelle la Chambre des dputs, le 2 juillet
1890. Le rapport de linspecteur des finances fait trs bien ressortir linutilit
des subventions la presse pour les bonnes valeurs. Les obligations des
compagnies de chemins de fer mises continuellement guichet ouvert ont
progress bien davantage que celles du Crdit foncier.
V . Die deutschen Zeitschriften und die Enstehung der offentlichen
Meinung par le docteur Wuthke (2 e dit. Berlin, 1879), et les extraits publis

par M. Heinrich dans le Correspondant du 10 mai 1881


30. On entend par syndicat dans ce cas une association en participation pour
une affaire dtermine et dune dure assez courte. Elle est gnralement
constate par un simple change de lettres ou rsulte daccords oraux. Elle
est tenue secrte.
31. Un arrt de la Cour de cassation du 16 avril 1870 a pos le principe de la
responsabilit des administrateurs envers les acheteurs dactions pendant la
priode dillusion cre par un rapport inexact. Il a t jug que la priode
dillusion cesse et que leur responsabilit disparat, alors que la vrit a pu
tre connue ou suppose par le public par suite de la chute des cours.
32. V. dans the Economist du 9 aot 1890, Trust companies as promoters ; 11
juillet 1891, the Rationale of trust companies, et 14 novembre 1891,
Terminable debentures ; 30 janvier 1892, later phases of the Trust crazes.
33. Economiste franais, 8 novembre 1879.
34. Dans le cours de 1890, le Lord Maire de Londres, sir Henry Isaacs, une
des notabilits de la Cit, sest compromis dans lmission dun si grand
nombre daffaires vreuses, alors que lusage impose au Lord Maire de
sabstenir de tout appel financier au public durant son anne dexercice,
quil a d se dmettre de ses fonctions avant lexpiration de leur terme. (V.
the Economist, 13 juin 1891.) Cest ce mme personnage, qui avait essay
de fonder Paris la Socit des grands magasins, dont la souscription
publique choua dans des conditions telles quheureusement la police pt le
forcer rendre les versements des quelques nafs tromps par le titre de lord
maire de la Cit.
35. Deux socits, la Caisse centrale populaire et la Caisse de TrouvilleDecauville, cration de M. Armand Donon, qui prsidait le conseil
dadministration de la premire et tait administrateur de la seconde,
semblent avoir servi couvrir, vis--vis de la Socit de dpts et comptes
courants, certaines oprations dans lesquelles M. Donon, son prsident, M.
Blondel et leur groupe avaient des intrts personnels importants. Rapport
des administrateurs provisoires lAssemble des actionnaires de la Socit
de dpts et comptes courants du 7 avril 1891.
36. Parfois, les personnes qui veulent composer leur gr les assembles
gnrales empruntent des titres moyennant un dport, cest--dire un prix
pay au prteur. Cette opration, se faisant sous la forme dun achat de titres
au comptant et dune revente terme, lemprunteur se trouve avoir le droit
de figurer aux assembles gnrales. Cest l lexplication du dport, qui
sest produit souvent sur les actions du canal de Suez et des chemins de fer
portugais dans les quinzaines qui ont prcd leurs assembles gnrales.
37. La Compagnie du Mississipi payait les dividendes attribus aux

38.
39.

40.

41.
42.

43.

44.

45.

actionnaires avec les nouveaux versements appels sur les actions. V.


Daguesseau, Mmoire sur le commerce des actions (uvres compltes, in4, t. X), p. 272. Comparez la description dtaille des procds de Law dans
Al. Courtois, Histoire des banques en France, pp. 20 26. La rptition de
ces procds par lUnion gnrale est frappante.
V. the Economist, 27 juillet 1889, p. 968.
LEconomiste franais du 22 novembre 1890. V. encore les faits cits par
the Economist, 18 juillet 1891 : Denver prefered shares, an object lesson , et
the Nation, de New-York, 8 octobre 1891.
La loi allemande a lev 1.000 marcs le minimum de laction. Toutefois,
elle peut tre seulement de 200 marcs : 1 dans les socits dune utilit
gnrale ou locale auxquelles le Bundesrath accorde cette faveur ; 2
dans toutes celles o le transfert des actions nest permis quavec lagrment
des autres membres de la socit. Cette dernire disposition est excellente.
Mais la premire indique les inconvnients dune limitation si rigoureuse
la fondation des socits. Beaucoup duvres de bien public doivent
emprunter cette forme et il est galement fcheux de les empcher de se
constituer ou de les soumettre au contrle arbitraire du gouvernement.
Voyez lanalyse de cet acte et lapprciation de sa premire mise en
pratique dans the Economist, des 10 janvier, 20 juin, 4 juillet 1891.
V. the american Law Review, tome XXIV (1890), p. 633. V. la mme ide
exprime par the Economist du 14 novembre 1891 : Defective banks
returns.
Les banques nationales des tats-Unis sont inspectes par des agents du
Comptroller of currency. Il a t prouv que ce haut fonctionnaire avait jet
au panier les rapports que depuis un an ces agents lui adressaient sur la
situation dsespre de la Keystone bank de Philadelphie et de la Maverick
bank de Boston, parce que ces deux institutions taient administres par des
amis politiques du gouvernement. V. the Nation, 12 novembre 1891.
Que de socits portent aux frais dtablissement des dpenses qui
devraient tre imputes aux frais gnraux annuels, de manire pouvoir
distribuer des dividendes ds les premires annes !
Cest grce ce point de dpart de la prescription triennale que le baron
dErlanger et les frres Berthier, ses hommes de paille dans les affaires
vreuses que nous avons rappeles, ont pu chapper aux incriminations
correctionnelles qui auraient pu tre introduites loccasion de plusieurs des
socits fondes par eux pendant les quelques annes, o le Crdit gnral
franais a exerc son activit malfaisante, notamment loccasion de la
Socit des Rassurances gnrales.

CHAPITRE VI
LA MORALE DANS LE COMMERCE
ET LINDUSTRIE

1. La morale et les affaires.


2. La fonction conomique du commerce.
3. La force obligatoire du contrat et les vices du
consentement : la violence, le dol et la fraude.
4. La notion de lquivalence dans les contrats commutatifs
et la thorie du juste prix.
5. La fixation lgale des prix et le jeu de loffre et de la
demande comme mode de dtermination du juste prix.
6. Les conditions anciennes du commerce.
7. Lorganisation moderne du commerce.
8. La concurrence : son principe et ses limitations morales.
9. La question des grands magasins.
10. Des monopoles et de leurs diverses sortes.
11. Les anciens et les nouveaux monopoles.
I. Avant dexposer les grandes spculations commerciales
de notre temps sur les marchandises et sur les valeurs de
Bourse, nous voulons rappeler les principes de morale qui

doivent guider les hommes dans les contrats titre intress,


ou dans les changes, pour parler la langue conomique.
Les jugements que le public porte sur les transactions
commerciales tombent gnralement dans deux excs.
Ou bien on les condamne au nom de sentiments non
raisonns et de prjugs, et, une fois devant la ralit des faits,
on se drobe en dclarant que la morale est inapplicable au
commerce[1]. [fin page 189]
Ou bien par une raction invitable, on amnistie
indistinctement toutes les manuvres par lesquelles les
hommes senrichissent, mme aux dpens de leurs semblables,
pourvu quelles se produisent en grand et que le succs les
couronne.
Lconomiste ne peut adopter ni lune ni lautre de ces
manires de penser. Si une pratique est rellement ncessaire
la vie du genre humain, elle est lgitime, et si elle est immorale
dans son essence (et non pas seulement par la fraude quon y
introduit), elle nest ni ncessaire, ni utile la conservation de
la vie civile.
Ce critrium premier, auquel on est forcment ramen, nous
en trouvons la formule la plus complte dans le corps de
dcisions qua labor la thologie morale. Elle sest, en effet,
appropri les rsultats de la philosophie stocienne et de la
jurisprudence romaine, et les a constamment tenus au courant
des formes nouvelles de lactivit humaine.
Le principe qui le domine est celui de la libert ; car, toute
vie humaine ayant une valeur propre, on ne saurait apporter de
limitation la libert de lindividu quautant quun acte

offense effectivement la loi morale. Charger les consciences de


fardeaux non justifis est un attentat grave la libert humaine.
Des lettrs superficiels et ignorant les faits conomiques ont
seuls pu taxer de relch ce corps de dcisions auquel, dans le
cours des sicles, scolastiques, civilistes, canonistes et
casuistes ont apport chacun leur tribut[2].
Lapplication de cette doctrine aura pour rsultat de justifier
dans bien des cas les pratiques du commerce et de rduire
leur pure valeur de survivance coutumire des prjugs, qui ont
pu du reste avoir une base relle dans dautres tats sociaux (
6).
En mme temps, elle fera entendre une condamnation svre
des pratiques contemporaines que couvrent lenvi
limpunit judiciaire et de lches complaisances dans la vie du
monde[3].
Sans doute, la loi civile ne peut atteindre tous les actes
coupables ; elle doit en laisser un grand nombre impunis pour
ne pas empcher le bien de se produire. Il nen importe que
plus de former la conscience individuelle et publique : la
conscience individuelle dabord, car la pntration des ides de
justice, dans le plus grand nombre dmes, est le moyen
primordial de moralisation : la conscience publique aussi, car
lopinion, par la presse, par lassociation, voire par cette mise
en interdit quon appelle le boycottage, peut beaucoup pour
faire prvaloir la morale dans les affaires au del du point o le
lgislateur civil est oblig de sarrter.
Seulement il faut savoir exactement en quoi consiste la
morale dans les affaires et ne pas y mler des prventions

renouveles dAristote, qui dclare le commerce mprisable,


parce que les commerants recherchent le gain, au lieu de
soccuper uniquement de lacquisition de la sagesse !
Cest la perspective du gain seule cependant qui peut
engager les commerants accomplir le vaste travail que
comporte le service dapprovisionnement et courir les risques
qui y sont inhrents (chap. vii, 1). Une saine morale leur
demandera seulement : 1 dobserver dans toutes leurs
oprations les rgles de la justice commutative ; 2
daccomplir le prcepte de la charit dans la mesure o il est
obligatoire pour chacun selon ses facults et daprs les
circonstances externes ; 3 de coordonner leur recherche du
gain au but suprme de la vie par une discipline intrieure[4].
[fin page190-191]
Les deux derniers points sont du domaine de la conscience
individuelle. Nous avons dterminer ici seulement les rgles
de la justice commutative dans les affaires.
II. Les rgies que nous allons rsumer sappliquent aussi
bien aux changes conclus directement entre producteurs et
consommateurs qu ceux faits par les commerants de
profession. Il ny a pas ce point de vue de distinction
essentielle entre ces deux classes. Le consommateur dans ses
achats et le producteur dans ses ventes cherchent chacun faire
une bonne affaire, tout comme le commerant. Ce dernier
seulement fait de lchange sa profession principale.
Lessence du commerce est dacheter en vue de revendre, ce
qui comporte essentiellement la spculation, cest--dire la
prvision de la hausse ou de la baisse des prix. Il devient une

fonction spciale dans toute socit qui sort de ltat


rudimentaire. Transporter les produits, les distribuer en dtail
au fur et mesure des besoins des consommateurs, entretenir
dune manire constante des approvisionnements dans des
centres o consommateurs et producteurs trouvent leur
moment et abondamment, soit les subsistances, soit les
matires premires de leur industrie, voil le triple service que
rend le commerce et qui justifie ses gains.
Non seulement le commerant recueille les produits pars
chez les agriculteurs ou les artisans dissmins ; mais encore il
les classe selon leurs qualits, il les assortit, leur fait parfois
subir une dernire prparation rpondant aux habitudes du
consommateur, toutes choses qui ne sont pas indiffrentes ; car
cest ce qui en fait des produits marchands , selon lexpression
courante.
Quelque levs que les gains du commerce aient pu tre
certaines poques ( 6), ils sont toujours trs infrieurs aux
dpenses que les consommateurs auraient eu faire pour se
procurer directement les produits. La concurrence les rduit de
plus en plus ; mais en soi ils ont une cause parfaitement
lgitime, quand mme le commerant na ajout aucune
laboration au produit et ne la pas transport lui- mme. Le
service dapprovisionnement est celui auquel les deux autres se
ramnent en ralit[5]. Il a pris de nos jours une importance
spciale ( 7). Cest bon droit que lconomie politique
moderne a condamn lerreur des Physiocrates, qui rangeaient
les commerants parmi les classes striles et quelle les
regarde comme producteurs dutilit, ainsi que les agriculteurs
et les manufacturiers.

III. Le contrat cre des obligations entre les hommes,


cause prcisment de leur libert native et de leur galit
spcifique. La force obligatoire du contrat, toujours reconnue
en principe, tait paralyse dans les rgimes sociaux qui
attachaient les hommes diffrentes professions suivant leur
naissance par des engagements forcs et ne reconnaissaient pas
la libert de la proprit. Elle ltait surtout par le symbolisme
juridique, qui, chez les peuples primitifs, confondant le mode
de preuve avec lobligation, faisait dpendre celle-ci de
laccomplissement de certains rites. La philosophie et le
christianisme ont successivement fait prvaloir de plus en plus
lide que le contrat a, par lui-mme, une force obligatoire[6].
Le consentement doit tre libre. Or, la libert des
contractants peut tre vicie par deux causes : la crainte ou
lerreur.
Nous ne parlerons pas de lannulation des obligations
contractes sous lempire de la crainte ; car les faits de
violence sont devenus insignifiants dans notre tat social. [fin
page192-193]
Quant lerreur seule, isole des manuvres qui ont pu la
dterminer, elle nest une cause de nullit des contrats que
lorsquelle tombe sur la substance mme de la chose qui en est
lobjet (art. 1110 du Code civil) ; dans ces conditions, elle est
rarement invocable. Mais le dol, qui produit lerreur, et la
tromperie sur la qualit de la marchandise vendue sont dautant
plus frquents que le commerce stend et que la moralit
positive diminue (chap. xiii, 4).
Les jurisconsultes romains se proccuprent de bonne heure

de la rpression du dol. Ils ont poursuivi le dol dabord dans les


contrats dits du droit des gens, dans les formules desquels ils
introduisirent les clauses exigeant la bonne foi, ex fide bona,
quius melius, in fiducia, ut inter bonos bene agier ; puis le
prteur Aquilius Gallus cra laction de dolo malo, o Cicron
pouvait voir juste titre leverriculum malitiarum omnium. En
effet, daprs Labon, il faut entendre par dol omnem
calliditatem, fallaciam, machinationem ad circumveniendum,
fallendum, decipiendum alterum adhibitum, ce que Domat
traduit : toute surprise, fraude, finesse, feintise et autre
mauvaise voye pour tromper quelquun ; en sorte que, suivant
un autre jurisconsulte, le juge peut atteindre tout acte perptr
per occasionem civilis juris contra naturalem quitatem[7].
Le droit canonique et les lgislations modernes nont eu sous
ce rapport qu suivre la jurisprudence romaine. Les
jurisconsultes durent veiller ce que lon nabust pas des
rescisions offertes par cette exception. Ils dclarrent que les
tromperies, qui navaient pas t la cause dterminante pour
laquelle on avait contract, nentraneraient point la nullit du
contrat, afin de maintenir la stabilit des conventions. La
conscience, dans la condamnation des mensonges et
tromperies, va naturellement plus loin que la jurisprudence
civile. Il faut, dans cet ordre dides, redire avec le
jurisconsulte Paul :non omne quod licet honestum est[8] et avec
Cicron : ita nec ut emat melius nec ut vendat, quidquam
simulabit aut dissimulabit vir bonus[9].
La dissimulation par le vendeur des vices de la chose, sils
sont cachs, ou si, par sa position professionnelle de marchand,
il est seul en tat de les connaitre, est contraire la morale[10].

La loi civile na pu faire de ce principe quune application


assez restreinte aux vices rdhibitoires. Des lois rcentes dans
tous les pays ont rprim, mme par des peines
correctionnelles, les simples tromperies et appellations
mensongres donnes des produits dun usage gnral, sur
lesquels la fraude est particulirement dangereuse pour la sant
ou pour la production, tels que les vins, les beurres, les
engrais[11]. Ces fraudes, en effet, ont pris de nos jours une
redoutable extension en proportion mme des progrs de la
chimie et de la plus grande capacit professionnelle des
producteurs[12]
La condamnation au point de vue de la conscience de la
rticence sur les vices de la chose vendue est de grande
consquence. Les moralistes dcident que lon ne peut vendre
une crance dont le dbiteur est insolvable, alors que le
vendeur connat cette situation et que lacheteur lignore[13].
Cest sur ce principe que Daguesseau, en 1720, dans son
Mmoire sur le commerce des actions de la Compagnie des
Indes, se basait pour soutenir que, leffondrement total des
actions tant ds lors certain, on ne pouvait plus les vendre ;
car ctait vouloir repasser sa perte autrui[14]. De nos jours, la
mme solution doit tre, semble-t-il, applique aux valeurs de
Bourse que lon sait, par des informations particulires, navoir
pas de valeur relle, au moins si on les vend un prix qui ne
soit pas en rapport avec cet alea[15].
IV. Les jurisconsultes romains, aprs avoir rprim le dol
qui aurait dtermin un contrat et particulirement les
tromperies sur la nature ou les qualits de la marchandise,

avaient estim que la lsion quune partie prouverait sur le


prix, soit en ayant vendu trop bon march, soit en ayant
achet trop cher, nappelait pas lintervention du magistrat.
Chacun,. leur semblait-il, avait ou devait avoir une notion assez
nette de la valeur de largent pour ne pas se laisser prendre aux
exagrations de langage usites dans les transactions
courantes[16]. Ils ne mconnaissaient nullement le principe que
la valeur des produits et des services, quoique variant
incessamment, est dtermine par des lois naturelles et est
apprcie srement par le bonus pater familias, cest--dire par
lopinion des gens ce connaissant. Constamment, soit dans
certaines actions, soit dans les restitutiones in integrum, les
magistrats et les arbitres avaient appliquer cette notion[17].
Aussi un rescrit de Diocltien put-il, sans contredire aucun
principe juridique, accorder au vendeur la facult de faire
rescinder la vente faite pour un prix infrieur de plus de moiti
la valeur de la chose, alors mme quaucun dol navait t
employ[18].
Cest la premire manifestation de la thorie du juste prix.
Elle est lapplication juridique de cette notion conomique que,
dans les contrats commutatifs, les produits ou services
changs doivent tre quivalents, puisque lavantage que
reoit lune des parties est la cause de lavantage quelle
sengage procurer lautre partie[19]. Le prix pay par
lacheteur est la cause de lobligation du vendeur de livrer la
chose ; la livraison de la chose par le vendeur est la cause de
lobligation de lacheteur de payer le prix. Cette notion plus
pure du droit parat due linfluence chrtienne. Saint Paul
avait dit : ne quis supergrediatur neque circumveniat in

negotio fratrem suum, quoniam vindex est Dominas de his


omnibus[20]. Cette doctrine fut dabord applique au vendeur
qui navait pas reu lquivalent de sa chose, parce
quhabituellement sa position est plus mauvaise que celle de
lacheteur. Cest le cas notamment de celui qui cherche
vendre un immeuble, cas auquel le droit civil moderne a
restreint lapplication de la loi romaine. Mais le principe dans
sa gnralit sapplique aussi la situation inverse de
lacheteur qui ne reoit pas lquivalent de son argent.
Effectivement les plus anciens monuments du droit
canonique insistent sur linjustice quil y a abuser de la
position spciale dun acheteur pour lui vendre au del du prix
courant. Placuit ut presbyteri admoneant plebes suas ut et ipsi
hospitales sint et non carius vendant transeuntibus quam
mercato vendere possint, dit un ancien concile[21]. Daprs
saint Thomas, qui gnralise la solution, il est galement
injuste dacheter au-dessous du juste prix et de vendre audessus[22]. La spculation commerciale, la recherche du gain ne
pouvait plus dsormais sexercer que sur les lments
impersonnels du march et non plus exploiter la situation
personnelle de tel ou tel acheteur. Indigentia istius vel illius
hominis non mensurat valorem, sed indigentia communitatis
eorum qui inter se commutare possunt, crit Buridan, avec
une remarquable prcision de langage[23].
Un principe fcond de moralit et de modration pntrait
ainsi dans la socit. La libert ncessaire aux transactions, la
lgitime recherche de lintrt personnel nen taient
nullement gnes ; car saint Thomas ajoute avec beaucoup de
justesse : Justum pretium non est punctualiter determinatum,

sed magis in quadam stimatione consistit, ita quod modica


additio vel minutio non videtur tollere quitatem justiti [24].
Cest l-dessus que les scolastiques postrieurs ont bas leur
distinction entre le supremum, le medium et linfimum justum
pretium, disant quil tait dfendu de vendre au-dessus du
supremum et dacheter au-dessous de linfimum justum
pretium, sans que cette classification ait ajout plus de
prcision au principe pos par le grand docteur.
Cette rgle morale sappliquait seulement au domaine de la
conscience. Saint Thomas expliquait fort bien que le lgislateur
civil devait se borner rprimer les abus les plus graves,
notamment rescinder la vente, seulement quand le vendeur
prouvait une lsion doutre moiti[25].
La thorie du juste prix dut engager davantage les
lgislateurs municipaux dans une pratique que leur avait lgue
le Bas-Empire, savoir : de fixer les prix des produits sur le
march intrieur aussi bien dans lintrt des producteurs que
dans celui des acheteurs[26]. Ctait l une institution
communautaire rentrant dans la donne gnrale des rgimes
de contrainte et de classification sociale, propres au moyen
ge ; dailleurs elle ntait pas pousse lextrme, car sur les
foires la concurrence reprenait tous ses droits. Habituellement,
elle ntait applique quaux marchands de dtail (en allemand
Krmer par opposition Kaufman). Les ngociants en gros, qui
faisaient les oprations de transport et le service
dapprovisionnement y chappaient au moins quand il ne
sagissait pas du bl (cf. chap. viii, 1).
Les scolastiques enseignaient que quand il y avait une

fixation lgale des prix, si dailleurs cette fixation tait


juste[27], les particuliers devaient lobserver. Mais ils
reconnaissaient aussi que les prix taient fixs naturellement
par la commune estimation et quils variaient frquemment,
indpendamment du travail ou des frais de transport qui y
auraient t incorpors, suivant le rapport des offres et des
demandes, [fin page198-199] quia pretium rei est mutatum
secundum diversitatem loci vel temporis[28].
V. Quoique les fixations lgales des prix usites au
moyen ge et dans lancien rgime fussent surtout inspires par
la croyance errone que le lgislateur pouvait faire sa volont
le bon march et dominer les consquences de la raret des
marchandises, il faut cependant tenir compte de lisolement o
se trouvaient les villes et les cantons ruraux ainsi que du
fractionnement des marchs. Des monopoles locaux taient
constamment redouter et djouer.
Les producteurs et les propritaires ou dtenteurs dagents
productifs, dit M. de Molinari, taient pour la plupart en
possession dun monopole naturel d ltroitesse et
linsuffisance du march. Grce ce monopole, ils pouvaient
tablir le prix de leurs services plus ou moins au-dessus du
taux ncessaire auquel les aurait ramens la concurrence. De l
la ncessit de coutumes, de rglementations ou de taxes
destines y suppler[29].
Cest au nom de ce principe, quoique les mmes raisons de
fait nexistent plus, que certaines municipalits franaises
taxent encore le pain et la viande, par une pratique unique dans
le monde civilis.

Lide que la mise en prsence des offres et des demandes


est la meilleure dtermination du juste prix tait en germe dans
la thorie sur les ventes faites aux enchres. On admettait que
le juste prix tait dtermin par le rsultat mme de la vente ;
cest l en effet que les offres et les demandes se produisent de
la manire la plus impersonnelle[30]. Elle tait aussi ltat
latent dans les rglements municipaux, qui obligeaient
apporter toutes les marchandises sur le march et conclure les
transactions en public ; car le propre du march est de mettre
en prsence les offres et les demandes et de laisser leur
galisation se faire delle-mme[31].
Quand les communications furent moins intermittentes, cette
vrit devint vidente, surtout dans les pays o le commerce
tait le plus dvelopp. L o lancien tat conomique se
maintenait, comme en France et en Allemagne, Gerson, Biehl,
Trithemius, Langenstein dclaraient que le gouvernement tant
plus sage que les citoyens, ctait lui tarifer les
marchandises et les salaires, sans tenir compte des variations
du march et uniquement daprs leur prix de revient[32]. Mais
en Italie et en Espagne les canonistes avaient des vues plus
judicieuses. Bernardin de Sienne et saint Antonin de Florence
insistent pour que, tout en combattant les monopoles, on ne
cherche pas empcher les diffrences normales de prix qui
peuvent se produire selon les temps, les lieux et les
personnes[33].
Au sicle suivant, un progrs ultrieur dans la doctrine se
ralise. Mdina, clbre thologien espagnol, reconnat
expressment en 1513 que les prix des marchandises peuvent
tre lgitimement fixs par le jeu des offres et des

demandes[34]. Les abus rsultant des fixations officielles des


prix, qui la plupart du temps prtendaient imposer des salaires
trop bas aux ouvriers et des prix au-dessous du cours aux
marchands, faisaient natre, au point de vue mme de la
conscience, des difficults dont les crivains engags dans les
anciennes ides ne savaient se tirer. Molina citait en 1591 les
maux de toute sorte occasionns en Portugal par la taxation des
prix et leur inefficacit pratique[35]. Enfin le cardinal de Lugo,
qui avait t appel dEspagne pour succder Suarez au
Collge romain, se demande, dans son fameux trait de Justifia
et Jure, sil vaut mieux fixer le prix des denres par une loi ou
un dcret du magistrat, ou bien labandonner lapprciation
mobile des hommes, cest--dire aux fluctuations du march :
Dubitari solet an expediat magis quod pretia rerum lege
taxentur vel magistratus decreto, quam quod incert et
variabili hominum stimationi relinquantur (t. I, disp. XXVI,
sect. IV, n 50), et aprs avoir rapport les avis des auteurs, il
sexprime ainsi : cette question regarde plutt les politiques
que les thologiens, et il y a de part et dautre des raisons et des
difficults. Il fait ressortir linconvnient spcial rsultant
dune taxe uniforme pour des marchandises qui, bien que de
mme espce, prsentent ncessairement des diffrences dans
la qualit, telles que les toffes, lhuile, le vin, le bl. Puis il
continue en faisant ainsi appel son exprience personnelle :
En Italie, o il nexiste pas de taxe du bl, on souffre
rarement de la disette, et le bl est presque toujours plus bas
prix quen Espagne, o ce sont les prtentions des vendeurs qui
ont forc dtablir la taxe. Celle-ci, en effet, devient plus
ncessaire lorsquil y a lieu de craindre quil ne stablisse des

monopoles, cest--dire plus ordinairement l o il ne se trouve


quun petit nombre de marchands, surtout pour les objets de
premire ncessit. Lobligation de passer par leurs mains
contraint les acheteurs de subir leurs exigences ; tandis que si
les vendeurs sont nombreux, ils sentendent plus difficilement
pour hausser les prix. Il stablit alors entre eux une
concurrence qui coulera le plus promptement ses
marchandises en allchant les acheteurs par des prix plus doux.
Aprs ces grandes leons de lexprience, comment un
thologien allemand contemporain, le Pre Lehmkuhl, peut-il
exprimer le vu dune taxation universelle des salaires et des
produits[36] ?
VI. Pour que le jeu de loffre et de la demande soit un
mode lgitime de dtermination des prix, et l o il est
possible, il est le seul lgitime[37], il faut un certain nombre
de conditions conomiques : amplitude du march,
connaissance de la chose objet du contrat chez les parties,
libert de leur part ; en un mot, il faut que la concurrence existe
en fait comme en droit. L o elle ne peut se produire, le
lgislateur est oblig, mme de nos jours, den revenir aux
taxations de prix pour empcher les abus du monopole (11).
Ces conditions nont pas toujours exist. Ne pas tenir compte
de ce fait quand on juge le pass est aussi injuste quil est
absurde de prtendre en faire revivre les institutions, dailleurs
fort imparfaites, dans un milieu compltement diffrent.
L est lexplication des prventions contre la profession
commerciale qui ont t si rpandues. Elles ont eu sans doute
pour premire cause les tromperies et les mensonges auxquels

les marchands ont recours trop souvent. Ce nest pas chose


facile, disait Trithemius, de garder toujours une stricte probit,
lorsquon est engag dans le commerce. Cest ce qui
inspirait dj Cicron, dailleurs si plat devant les chevaliers
exploiteurs des impts et usuriers en grand, son jugement
svre sur le commerce de dtail.
Il faut aussi tenir compte dun prjug particulier aux lettrs.
Aristote, qui voit dans le brigandage, tel que le pratiquaient de
son temps les anctres du roi des montagnes, un mode naturel
dacquisition, dclare le commerce mprisable, parce que les
gains raliss par lchange ne sont pas immdiatement fonds
sur la nature[38]. Les marchands sont les plus faux et les plus
sordides dentre les hommes, crivait rasme. Ils pratiquent la
plus mprisable des industries. Bien quils soient menteurs,
parjures, voleurs et ne soient occups qu duper les autres, ils
veulent tre partout les premiers, et, grce leur argent, ils y
russissent.
Le vulgaire croit que le commerce naugmente pas la
richesse publique, parce quil se bornerait faire passer les
valeurs dune main dans une autre, en prlevant un bnfice au
dtriment des producteurs et des consommateurs.
Lanalyse conomique dmontre que, par le fait du transport,
de lapprovisionnement, de la distribution, il y a une vritable
production dutilit. La qualit quont les produits de satisfaire
des besoins humains varie en effet suivant les lieux, et dautre
part le temps pargn par le commerant tant aux producteurs
quaux consommateurs est, contrairement un vieux dicton, ce
quil y a de plus coteux au monde.

La place infrieure, attribue au commerce dans la


hirarchie des industries comparativement lagriculture et
aux arts manufacturiers[39], sexplique cependant par deux
considrations.
1 Le commerant trouve son gain dans lcart entre le prix
dachat et le prix de vente. Il ralise souvent des profits, mme
quand ses prix dachat ne sont pas rmunrateurs pour le
producteur ou quand ses prix de vente sont trs durs pour le
consommateur. Les annes de disette taient autrefois les
belles annes du commerce maritime dans la Mditerrane.
Lintrt immdiat du commerant nest donc pas aussi
troitement li que celui de lagriculteur ou du manufacturier
lintrt gnral. Des intermdiaires peuvent lever de grandes
fortunes dans les poques de calamit publique, notamment
pendant les guerres. Cest seulement sur une priode dune
certaine dure que se manifeste lidentit dintrts des trois
grandes branches du travail humain.
2 Le marchand de profession, qui achte seulement en vue
du profit quil retirera de la vente, a un avantage marqu sur le
producteur isol, agriculteur ou artisan, qui est gnralement
oblig de vendre immdiatement. Il est dailleurs le seul des
deux contractants connatre ltat du march et son opinion
fait, en ralit, les prix. Cet avantage est trs marqu l o le
commerce se fait sous la forme de troc. Le marchand europen,
qui se procure une dent divoire en donnant au noir dAfrique
une pice de cotonnade bariole, profite videmment dune
diffrence de valeur relle suivant les lieux. Mais il y a autre
chose dans cette transaction : le prix monte pour lacqureur en
raison de lutilit subjective, du plaisir quil retirera de la

possession de la cotonnade et cette pice de cotonnade est la


seule que de longtemps il ait loccasion dacqurir. Le
marchand, au contraire, est influenc uniquement par la valeur
en change courante qua la cotonnade au lieu de production et
par le prix quil peut retirer en Europe de la dent divoire. De l
lnormit de ses profits[40].
Par la force des choses, le commerce, dans lantiquit,
reposait plus ou moins sur des monopoles de fait[41]. Les
risques aussi taient en proportion. Au moyen ge encore, les
commerants devaient tre des hommes de guerre. Ils ne
russissaient dans leurs expditions lointaines qu la condition
de former des groupes troitement solidariss, comme les
Lombards, les Florentins, les Hansates, les Gnois, les
Catalans. Ils faisaient le commerce dans lEurope continentale
peu prs comme les Europens le font aujourdhui en Chine
et au Japon, avec la concurrence entre eux en moins. Le gnie
de quelques hommes rares trouvait dans ces circonstances le
moyen de slever trs haut. Tel fut Jacques Cur. Il faut lire
dans le beau livre de M. de Beaucourt le rcit de sa grandeur
commerciale et de lenvie quelle excitait. Nagures il tait
un povre compaignon, dit Jouvenel des Oursins ; mais jai veus
par lettres escrites de sa main qui se dit presque riche de V VI
cent mille escus : aussi il a empoign toute la marchandise de
ce royaume et partout a ses facteurs, qui est enrichir une
personne et appovrir mille bons marchands. La protection
dont le pape Nicolas V le couvrit dans sa disgrce suffirait
justifier ce grand homme, quand mme une meilleure
connaissance des faits conomiques ne nous ferait pas
reconnatre dans ces accusations le langage de la jalousie[42].

Nous ne connaissons rien dans lhistoire de comparable


lnergie et la hardiesse de conception des marchands italiens
qui du xiie au xive sicle tablissaient leurs comptoirs dans
toutes les contres de lEurope[43]. Ils furent les propagateurs
les plus actifs dune culture suprieure et il nest point
tonnant que les conciles et les Papes par leur intervention
constante, que les princes, par leurs faveurs, les aient
encourags et soutenus, jusquau jour o chaque pays eut une
classe industrielle et commerante nationale. Au xvi e et au
xviie sicle, les marchands hollandais et anglais ont jou hors
dEurope le mme rle au profit de leur patrie respective, mais
sans avoir la mme grandeur morale ni remplir le morne rle
de haute civilisation.
En ralit, jusquau commencement de ce sicle, le
commerce dans lintrieur des pays continentaux portait
seulement sur des objets de luxe, dont le prix lev pouvait
couvrir les frais de transport. Sur les rivages de la mer ou le
long des fleuves facilement navigables, il avait en outre pour
objet les crales, au moins dans les annes de disette. Nous
avons sous les yeux un Trait gnral du commerce imprim
Amsterdam en 1781, o sont dcrites les oprations du
commerce quon faisait cette poque dans les divers pays de
lEurope. Les profits dont il est question sont bien suprieurs
ceux daujourdhui, mais aussi quels risques !Accidents de
transport terrestre ou maritime, droits de douane et pages
chaque passage, gnes de toute sorte et intermdiaires de tout
rang imposs au commerant par les autorits locales, chances
de guerre, dembargo ou de blocus, difficults des rglements
judiciaires ltranger, complication et haut prix des changes,

mais aussi exploitation du producteur local et ranonnement du


consommateur, tel est le tableau du commerce dil y a cent ans.
Voici notamment ce quil tait dans les pays mridionaux de
lEurope :
Comme largent y est rare, spcialement parmi les paysans
et les fermiers de la campagne, les riches particuliers qui
possdent quelques capitaux ont les plus belles occasions den
tirer un bon parti, en avanant des sommes, avant le temps des
rcoltes, aux paysans qui trs souvent sont dans le besoin. Dans
ces conjonctures, le capitaliste fait presque toujours la loi
lemprunteur, qui sengage de rembourser la somme quon lui
avance en denres ou marchandises de la rcolte prochaine. Les
vins, les huiles, les bls, la soie et dautres pareils articles sont
ordinairement les objets sur lesquels les capitalistes dans ces
pays font leurs spculations. Il ny a point danne quils nen
retirent un bnfice au moins honnte et il arrive frquemment
quils font des profits considrables. On en sera peu surpris, si
lon fait attention que les capitalistes, en avanant leur argent
aux paysans, stipulent expressment dans leurs conventions
que la valeur leur en sera dlivre en marchandises au prix
quon spcifie, qui presque toujours est fort au-dessous de ce
que ces marchandises vaudront probablement au temps de la
rcolte, quand mme elle serait abondante. On voit dans ces
sortes de spculations des exemples de bnfices de 30 et
mme 100 p. 100 ; les plus ordinaires sont depuis 10 jusqu 30
et mme 50 p. 100. Cest principalement dans les pays
mridionaux, comme dans lAndalousie, la Catalogne et le
royaume de Valence, en Espagne, dans la Provence, le
Languedoc, la Bourgogne, la Champagne et quelques autres

provinces de France, dans le Pimont et dautres pays en Italie,


que ce commerce se fait avec le plus davantage pour ceux qui
sy livrent avec une sage circonspection. Il y a dans ces
diffrents pays beaucoup de ngociants trangers qui sy sont
tablis, afin dy faire le commerce de commission et de
spculation en mme temps, en achetant soit aux habitants
mme de la campagne, soit de riches particuliers qui ont
achet de ceux-ci les fruits de la rcolte, les articles quil leur
faut pour envoyer leurs amis dans ltranger.
On retrouve encore aujourdhui quelques traits des anciennes
conditions du commerce dans le marchand, qui achte sur les
foires et les marchs les produits de lagriculture ou ceux des
industries domestiques. Il a la mme position avantageuse et
ses profits dintermdiaire sont souvent excessifs[44]. Mais
dans le grand commerce, la concurrence entre les ngociants et
surtout ltablissement des grands marchs o rgne la
publicit la plus large et o les producteurs sont organiss, eux
aussi, diminue de plus en plus cet avantage du marchand contre
le producteur isol et rduit le taux de ses profits. Sans doute
de puissants ngociants prennent sur ces marchs une situation
prpondrante et lvent de grandes fortunes ; mais ils le
doivent limmensit de leurs oprations ; car le bnfice
quils prlvent sur chaque consommateur et chaque
producteur est beaucoup plus rduit que celui des petits ou
moyens marchands dautrefois ( 9).
VII. La constitution de ces grands marchs pour les
principales matires premires et denres de large
consommation est un des phnomnes qui donnent notre
sicle, au point de vue conomique, un caractre tout spcial.

Au lieu des champs de foire, des halles, des changeurs et


courtiers investis dun monopole, des sauf-conduits, des
exemptions de droit de transit et du jus stapul, des tribunaux
spciaux, nous voyons aujourdhui, aux jonctions des chemins
de fer et dans les gares maritimes, des docks immenses, dans
lesquels les marchandises sont emmagasines, classes selon
des types marchands, soignes jusquau jour de leur entre
dans la consommation, dispenses provisoirement du paiement
des droits de douane, en sorte que, selon les variations des
cours, le ngociant peut les rexporter sur un march plus
avantageux. Des journaux, des offices de publicit spciaux
chaque nature de marchandises munis du tlgraphe lectrique
et du tlphone, tiennent les intresss plusieurs fois par jour
au courant des stocks disponibles, des affaires conclues, des
cours pratiqus. [fin page208-209]
Une sorte de hirarchie sest tablie entre ces marchs. Audessus de ceux qui recueillent les denres prs des lieux de
production slvent des marchs que leur situation
gographique fait des centres de distribution. On les appelle
marchs rgulateurs, parce que cest l que les prix se nivellent
et que la distribution sopre par des ordres envoys aux
marchs secondaires. Cest ainsi quen Europe le march des
bls et des farines sest tabli Londres, au Havre, Paris,
Marseille, Odessa, Manheim, Romanshorn et autres villes
du lac de Constance o viennent aboutir les lignes ferres
lEurope centrale. Le march des cotons sest fix Liverpool,
Brme et au Havre ; celui des cuivres et des mtaux prcieux
Londres ; celui des fontes en Angleterre, Glascow et
Milddleborough ; celui des soies Lyon, Milan et Londres ;

celui des cafs Amsterdam et au Havre ; celui des laines


Londres et Anvers ; celui des sucres Hambourg,
Magdebourg, Amsterdam, Paris ; celui du ptrole Brme,
etc. Cette organisation assure une conomie considrable de
forces et de temps aux commerants et aux industriels. Parmi
ceux-ci, quelques-uns, les plus grands, trouvent cependant
avantage sapprovisionner directement aux lieux de
production. Mais cest lexception.
Les grandes foires du moyen ge, dont aujourdhui encore
celle de Nijni-Novogorod demeure un spcimen si intressant,
taient comme des bauches de cette organisation. Les marchs
modernes sont des foires permanentes et spciales. Des
procds commerciaux particuliers et une organisation
approprie sy sont dvelopps[45].
Cette concentration des marchs a un rsultat considrable :
tandis que jadis la consommation tait toujours expose se
trouver court, aujourdhui, pour tous les produits qui
rpondent des besoins gnraux, lapprovisionnement
dpasse dune manire peu prs constante la consommation.
Les carts normes des prix au dtriment du consommateur ne
sont plus possibles. En ce qui touche les crales, par exemple,
durant lhiver de 1816 1817, Strasbourg, lhectolitre de
froment se vendit un moment 80 francs. En 1819, il se vendait
Toulouse 17 francs. De 1870 1885, il a oscill seulement
entre 25 fr. 65 et 19 francs dans toute la France. Dans
lintrieur du pays, il y avait autrefois des variations de 6 7
francs par hectolitre entre lOuest et le Nord dune part, et le
Sud-Est de lautre. Lcart ne dpasse pas 2 fr. par quintal
mtrique aujourdhui. En 1887, aprs le vote du droit de 5

francs, tout leffort de la spculation est peine arriv relever


pendant deux mois le prix de 1 fr. 1 fr. 50 au-dessus des cours
prcdents, augments du droit de douane. Voil les rsultats
de lamplitude du commerce au point de vue des
consommateurs. En mme temps, grce au dveloppement du
service dapprovisionnement, les producteurs sont assurs de
pouvoir toujours couler leurs produits au moment qui leur
convient, au moins la cote des cours la plus basse. Cest un
avantage considrable. Mais ils nont plus que rarement la
chance de vendre de loin en loin ces prix exorbitants, qui
restaient dans les mmoires et leur paraissaient devoir tre le
prix normal[46].
Un pareil progrs, si lon y rflchit, est la meilleure
justification de lordre conomique qui sest dvelopp depuis
que des principes scientifiques inspirent la lgislation au lieu
de lempirisme dautrefois. Cet tat des marchs rend, il est
vrai, possibles les spculations la hausse ou la baisse qui
svissent parfois ; mais leur action perturbatrice sur les prix est
sans comparaison, on vient de le voir, avec les effets de la
raret et de lintermittence des approvisionnements qui
caractrisaient lancien tat conomique. Sans doute ce
changement est d surtout au progrs des voies de
communication ; mais il lest aussi la libert du commerce.
Les marchands frquentant la Loire faisaient frapper en 1598
une mdaille avec cette lgende : ex libertate commercii
ubertas, comme une protestation contre la rglementation du
commerce des crales, que le chancelier de LHpital avait
introduite en France, et qui, pour le grand malheur de la
monarchie, dura jusqu la veille de 1789. Lexprience a

dmontr quelle tait pour beaucoup dans les disettes des deux
derniers sicles[47] (chapitre viii, 1).
Revenons maintenant la concurrence, qui est le grand
rgulateur des marchs et lme de cette transformation
conomique.
VIII. La concurrence est la fois un principe de justice et
un instrument de progrs[48]. Du moment que ltat nassume
pas la charge de fournir des emplois rguliers aux citoyens, de
leur garantir un profit rmunrateur et au besoin de les nourrir,
il faut bien quil laisse chacun libre de gagner sa vie et celle de
sa famille, en trouvant des acheteurs ses produits. Lintrt
gnral, ici encore, concide avec celui des particuliers. Les
produits sont faits pour les consommateurs, il ne faut pas
loublier, et tout consommateur a droit les avoir au meilleur
march possible[49]. Nul na le droit dimposer au public des
marchandises cres plus chrement et le progrs exige que le
producteur incapable soit limin par le producteur le plus
capable. Cest l un combat pour la vie parfaitement lgitime.
Il faut seulement que ce combat soit loyal ; or, il est souvent
vici par des manuvres et des fraudes qui font succomber
lhomme honnte sous le coup de rivaux moins scrupuleux.
Parmi ces manuvres, la plus ancienne est la constitution de
monopoles artificiels par la coalition des dtenteurs dune
marchandise, laccaparement exerc par les plus forts. Nous en
parlerons plus loin avec le dveloppement quexige un sujet si
complexe (chap. viii).
Une autre pratique est llimination des concurrents en
vendant au-dessous du prix normal pendant un certain temps,

dans le but de relever ensuite les prix. Cest ce que les Anglais
appellent underselling. En France, on reproche la Socit de
graineterie franaise duser de ce procd sur les marchs de
lOuest pour dcourager les propritaires qui voudraient
soumissionner aux adjudications. Quand ils se prsentent, elle
fait des rabais normes, sre de se rattrapper sur les autres
adjudications do elle a, prcisment par ces manuvres,
cart lavance toute concurrence. Ces procds soulvent
lindignation publique[50]. Et cependant nous les avons vu
employer spontanment, et presque inconsciemment, par de
petits industriels et des marchands, dailleurs excellents
chrtiens, vis--vis de plus petits queux.
Cette pratique parat premire vue contraire la morale,
quand lun des adversaires na pas dautre supriorit que
davoir plus de capitaux et de pouvoir tenir plus longtemps et
quand il vend rellement un prix ruineux[51].
Nanmoins il est aussi difficile de formuler une rgle morale
prcise sur lemploi de ces procds que de lempcher en fait.
Dabord, quest-ce que vendre au-dessous du juste prix[52] ?
Tel prix ruineux pour un producteur peut ne pas ltre pour un
autre, et ces luttes industrielles, en forant chacun rduire ses
prix de revient, sont la source du bon march rel et dfinitif.
Cest dans lintention dliminer un concurrent que consiste le
caractre immoral de cette manuvre. Elle ne peut donc faire
que difficilement lobjet dune incrimination pnale[53]. Puis le
grand nombre des concurrents tant souvent un mal (chap. viii,
6), les mesures prises de concert par les producteurs pour en
rduire le nombre peuvent-elles tre condamnes, si dailleurs

chaque concurrent a eu un fair play ?En 1889, dans une espce


caractristique, la Court of appeals dAngleterre a amnisti,
mais seulement la majorit, la pratique de lunderselling.
Les principales compagnies de navigation, qui font
rgulirement le service de transport entre lAngleterre et les
ports de Chine, ont depuis bien des annes conclu un accord
pour sen assurer le monopole. Dans ce but, elles accordent
dans toutes les saisons uniformment un rabais de 5 p. 100 sur
leurs tarifs aux expditeurs, qui sengagent ne faire
transporter aucune poque de marchandises par des steamers
trangers la Confrence (cest le nom que ce syndicat sest
donn). Aux mois de mai et de juin, poque des expditions de
th, des steamers viennent solliciter les exportateurs et leur
offrir des frets plus bas. Cest ainsi que des navires de la Mogul
Steamship C, pour triompher de la Confrence, offrirent des
frets trs bas auxquels celle-ci rpondit par un abaissement tel
de ses tarifs que la Mogul Steamship C ne put obtenir quelques
frets Shang-Hai et Hong-Kong qu des taux ruineux. Elle
imagina alors dactionner en dommages-intrts les
compagnies coalises, comme ayant empch lexercice de son
industrie.
Sa demande fut repousse en premire instance par lord
Coleridge, qui dclara que la concurrence dans le commerce
comme au barreau, comme dans la vie publique, entranait
forcment llimination dautrui. Ce jugement fut maintenu par
l a Court of appeals. Cependant lun des juges, lord Esher,
donna, son avis en faveur des plaignants, parce que la
Confrence avait abaiss ses frets bien au-dessous de ce que
comportait son but commercial, un taux si bas que si elle et

d continuer, elle se serait ruine . Mais la majorit de la cour


suivit lavis de lord Bowen, daprs qui on ne saurait pas plus
poser de limites la concurrence commerciale quaux flots de
la mer, lorsque dailleurs, comme dans le cas prvu, on ne peut
allguer aucune fraude. Lusage gnral du commerce,
ajoutait-il, est de sacrifier la rcolte dune anne comme une
semence pour faire des gains futurs et lon ne peut incriminer
personne pour vendre plus bas prix quau taux qui peut
paratre rmunrateur[54].
Mme quand elle ne viole aucun principe positif de justice,
la concurrence entrane souvent des actes dont la duret a
quelque chose de blessant. Il peut y tre remdi seulement par
les rgles que des syndicats professionnels forms librement
imposeraient leurs membres. On peut citer comme un
exemple de ces pratiques modratrices de la concurrence la
rgle du Stock Exchange de Londres, qui interdit ses
membres de publier des annonces dans les journaux et de se
livrer des rclames[55]. Mais des associations libres peuvent
seules prendre de pareilles mesures sans danger : des
corporations publiques, en pareil cas, dpassent toujours la
mesure et suppriment la concurrence au maintien de laquelle le
public a droit.
IX. Nous avons dit un peu plus haut ( 6, in fine) que dans
les marchs modernes de grands marchands slevaient,
concentrant entre leurs mains la majeure partie des oprations
commerciales et quil en rsultait un abaissement des prix pour
le consommateur. Il faut peut-tre retourner la proposition. En
effet, labaissement des prix laissant de moins en moins de
profit pour le marchand intermdiaire, il faut quun marchand

opre sur de grandes quantits pour raliser des bnfices. Les


petits commerants disparaissent : quelques-uns seuls
survivent et deviennent trs importants. Cest un fait
dobservation que plus un article comporte de grands carts
entre le prix dachat au producteur et le prix de vente au
consommateur, plus le commerce est dissmin. En France,
actuellement, lorfvrerie, la bijouterie de luxe, la vente au
dtail des diamants et des gemmes sont beaucoup moins
concentrs que le commerce des bls, des cafs, des sucres, des
laines.
Il y a l un enchanement de causes et deffets o il faut
reconnatre laction dune loi conomique naturelle. La mme
cause pousse la concentration, non pas de tout le commerce
de dtail, mais de certaines de ses branches (vtements,
ameublements de qualit ordinaire, piceries, conserves) dans
ces grands magasins, dont Paris offre les types les plus
remarquables, mais quon retrouve aussi Londres, Milan,
Rome.
Il y a l videmment une transformation dans lorganisation
commerciale indpendante des procds particuliers pour
attirer la clientle que nous venons de discuter. Le succs des
grandes socits coopratives de Londres[56], Paris, de la
Socit des employs de ltat et de la Ville, tablie rue
Christine, surtout des wholesale societies anglaises, qui ne font
aucun frais de publicit, en est la preuve et indique que dans
lavenir les unions de consommateurs doivent profiter des
mthodes commerciales nouvelles inaugures par les
fondateurs des grands magasins dans leur intrt personnel[57].
En Allemagne et en Autriche les artisans et les petits

commerants dployent la mme animosit et font appel aux


mmes mesures lgislatives contre les socits coopratives
quils le font chez nous contre les grands magasins.
Vraisemblablement, beaucoup de petits commerants, qui ne
sont quintermdiaires, sont destins tre limins. Ceux qui
sont en mme temps producteurs, qui crent ou rparent des
produits selon le got individuel du client et lui donnent en
quelque faon une garantie personnelle, les tailleurs, les
armuriers, les horlogers, par exemple, se maintiendront
toujours sils savent se syndiquer pour acheter en commun les
matires premires, pour crer des marques de fabrique
collectives, sils usent, en un mot, de toutes les ressources de
lassociation.
Ltat ne saurait lgitimement dtruire les grands magasins
pour maintenir artificiellement une classe moyenne de petits
commerants, quelque intressante quelle soit. Tout ce quil
peut, cest de favoriser leurs associations, de leur accorder les
dgrvements fiscaux ncessaires, de mieux proportionner, sil
y a lieu, les impts grevant les tablissements commerciaux
leurs bnfices respectifs[58]. Mais il doit se garder dtablir
sur les grands magasins un impt progressif : dabord cause
de son injustice absolue ; ltat na pas plus le droit
dempcher un commerant davoir un grand magasin quun
propritaire davoir beaucoup de terres ; puis parce que ltude
des faits a montr qu Paris les mesures fiscales excessives
diriges contre les grands magasins auraient pour rsultat
unique den laisser subsister deux seulement et de supprimer
des entreprises moyennes organises sur ce type, qui
maintiennent au moins entre eux la concurrence.

X. Lexpression de monopole indique la position dun


individu ou dune association, qui est seul vendre un objet.
Il y a des monopoles naturels rsultant de la proprit de
certains terrains favoriss par la nature, comme les grands crus,
ou demplacements auxquels des besoins spciaux donnent une
grande valeur. De vritables monopoles rsultent aussi de
lexcellence dans lexercice dune profession librale ou
mcanique. Ceux qui cette position privilgie est faite
peuvent, au moins en justice, en tirer librement parti, cest-dire pousser le prix de leurs produits ou de leurs services
jusquau point o ceux qui voudront en jouir consentiront les
payer[59]. Ainsi font les grands chirurgiens, les avocats
clbres, les propritaires des ctes ensoleilles de la
Mditerrane.
Heureusement la Providence a voulu que ces objets en
quantit strictement limite ne fussent pas de premire
ncessit. Sils ltaient, comme les subsistances dans une ville
assige, le pouvoir public aurait le droit de les taxer, ou plutt
de les rquisitionner moyennant une indemnit quitable[60].
Dans lancien tat matriel du monde, il y avait, par suite de
lisolement dans lequel chaque localit vivait, une foule de
monopoles de ce genre, forts, gtes de fer, chutes deau, etc.
Instinctivement les peuples avaient tourn la difficult en
laissant plus ou moins les forts dans le rgime de la
communaut et en faisant des moulins lobjet de banalits
seigneuriales ou communales. Plus les communications se
dveloppent, plus ces monopoles deviennent rares et se
rduisent des objets de luxe. Des procds chimiques
permettant dextraire lacide sulfurique des pyrites ont enlev

aux gisements de soufre de Sicile leur antique monopole. Les


dcouvertes de nouveaux gtes minraux dans les contres les
plus diverses produisent le mme rsultat. Le ptrole du
Caucase et bientt celui de lInde viennent faire concurrence
sur tous les marchs du monde aux exploitations de la
Pensylvanie et de la Galicie. Seule, la proprit urbaine fait
exception. Mais toutes les difficults pratiques dune taxe des
logements, il y en avait parfois au moyen ge, sajoute le
grave inconvnient quil y aurait attirer encore davantage les
populations rurales dans les villes par une baisse artificielle
des loyers (chap. iv, 2).
La constitution dun monopole factice par la coalition des
intresss a toujours t considre, Rome[61], au moyen
ge[62] et dans les temps modernes, comme contraire lordre
public. Partout la souverainet sest rserv le droit de
constituer des monopoles quand des raisons de police ou de
bonne administration lui paraissent le rendre ncessaire, et,
dans ce cas, elle fixe les prix auxquels ceux qui jouissent de ce
monopole pourront vendre leurs produits et leurs services.
Malgr la prohibition lgale des monopoles privs, les
accaparements commerciaux paraissent avoir t assez
frquents dans lancien rgime. Au moins incriminait-on
comme telles des oprations de spculation quune meilleure
connaissance des faits conomiques nous ferait peut-tre
regarder comme lgitimes, si distance nous pouvions
connatre exactement les faits (chap. viii, 1).
Les moralistes anciens ont discut beaucoup pour savoir si le
fait de constituer un monopole tait par lui-mme
indpendamment de la violation de la loi positive, contraire

la justice. Ils rsolvaient la question par la ngative, pourvu


que les prix ne fussent pas ports au del du summum justum
pretium ; or par justum pretium il fallait, disaient- ils, entendre
le prix qui se serait tabli, sil ny avait pas eu de monopole ; la
charit seule pouvait tre lse, selon les circonstances, si cette
limite navait pas t dpasse[63].
Ces discussions se trouvent avoir aujourdhui une
application nouvelle. En effet, si les accaparements
commerciaux, qui se produisent de temps autre, sont
videmment coupables au point de vue moral, on ne peut
qualifier ainsi les combinaisons qui se forment entre
producteurs pour amortir entre eux la concurrence et vendre
leurs produits un prix rmunrateur. Cest l lobjet des
syndicats, des Kartelle, des pools, qui se forment partout dans
le monde industriel moderne (chap. viii, 6). Cest le cas aussi
de toutes les unions ouvrires, qui cherchent faire porter leur
salaire au plus haut point et qui y russissent souvent, avec
lapprobation gnrale de lopinion[64].
Mais il faut absolument sauvegarder la libert des
industriels, qui ne veulent pas faire partie de ces combinaisons.
La libert du travail peut seule empcher les membres des
syndicats de dpasser les prix qui assurent une rmunration
suffisante lindustrie, prcisment ce que les casuistes
appelaient le summum justum pretium. Tout cart de leur part
amne, en effet, de nouveaux concurrents dans le champ
industriel.
XI. Parmi les grandes entreprises de notre poque, un
certain nombre doivent la majeure partie de la plus-value de
leurs capitaux au monopole que ltat leur a concd et sont

devenues, grce ces privilges, de vritables puissances. En


France, par exemple, laction de la Banque de France de 1.000
francs dpasse 4.000 francs, celle du Crdit Foncier mise
500 fr. touche 1.200 francs. Ne sont-ce point l des
constitutions abusives de capitaux et le rgime moderne ne
reproduit-il pas un des principaux abus de lancien ?[fin
page222-223]
Depuis le xviie sicle tout le commerce maritime lointain en
France, en Angleterre, en Hollande, tait exerc par de
puissantes compagnies investies dun monopole et mme de
quelques-uns des attributs de la souverainet. Les industries
manufacturires nouvelles obtenaient souvent au xviiie sicle
la concession dun monopole, surtout dans les pays arrirs.
Dans la Sicile et le malheureux royaume de Naples, sous
linintelligente domination des Espagnols, presque tous les
commerces,
presque
toutes
les
industries
taient
[65]
monopoliss . Il en tait de mme dans les tats allemands
et particulirement en Prusse.
Frdric II, dit Mirabeau, dans son Histoire de la monarchie
prussienne, avait une espce de passion pour les compagnies de
commerce : compagnie de lElbe, compagnie de lOder,
compagnie du Levant, compagnie des harengs, compagnie du
sel, compagnie dassurances, compagnie maritime, compagnie
du bois brler, etc., etc. : telle est en masse la bizarre
nomenclature des socits monopoleuses quil tablit.
La premire de ces compagnies entreprit le commerce des
grains sur deux des plus grands fleuves de lAllemagne ; cest
en 1750 que fut cre celle des Indes, Emden ; Frdric II

avait dclar port franc cette petite ville dans cette unique vue ;
mais une compagnie si peu naturelle tomba en 1769 et de ses
dbris il sen forma, dans la mme ville, une pour la pche du
hareng.
En 1774, Frdric accorda le commerce exclusif du sel de
mer et des cires une compagnie, avec libert de faire le
commerce maritime sous son pavillon. En 1765, il donna le
tabac en ferme une autre compagnie.
Enfin Frdric II, dans son pre climat, ne craignit pas de
privilgier une compagnie pour la vente du bois brler
Berlin et Potsdam et le fit ainsi monter un taux excessif.
Persuad quil tait indiffrent que tels ou tels, dans son pays,
retirassent les profits du commerce, ou comment ils les
percevaient, pourvu quen effet on y gagnt, convaincu que les
compagnies faisaient moins la contrebande que les particuliers,
sduit par lappt des sommes que lui offraient toutes ces
associations, Frdric II sy prtait avec complaisance et leur
accordait des faveurs signales, sans lesquelles les compagnies
ne sauraient subsister et avec lesquelles mme elles ne peuvent
se soutenir longtemps, de sorte quen crasant les autres ellesmmes tombent en ruines. Quelque faiseur de projets montraitil Frdric II un moyen dacqurir de largent pour son trsor
ou mme pour sa caisse particulire, il ne balanait point lui
accorder un privilge, que lauteur du projet disait toujours
ncessaire au maintien de sa spculation. Toutes ces
compagnies avaient quelque monopole qui les mettait en tat
dexister au prix de la subsistance des peuples. Frdric luimme sen tait rserv plusieurs trs importants : outre le sel,
monopole gnral de tous les gouvernements europens,

ctaient le tabac, le caf, les cartes jouer, le bois brler.


Lorsquil voyait que lon trouvait de grands avantages dans le
monopole quil avait donn, il prenait lentreprise pour son
compte et les entrepreneurs en devenaient les employs.
Grce aux conomistes de la fin du sicle dernier et du
commencement de celui-ci, ces monopoles disparurent avec
lancien rgime ; mais dautres se sont levs sous le nouveau
pour pourvoir certains grands services publics : tels sont les
compagnies de canaux, les chemins de fer, les tlgraphes, les
banques dmission, les grandes entreprises de navigation, qui,
sans avoir de monopole de droit, en ont un de fait par les
subventions postales. Bien des monopoles locaux se sont
constitus aussi : dans les ports, les compagnies des Docks et
magasins gnraux ; dans toutes les villes, les compagnies de
distribution des eaux et du gaz, parfois celles des omnibus et
des tramways.
Proudhon, dans un ouvrage fameux : le Manuel du
spculateur la Bourse, a clbr cette constitution dune
fodalit industrielle, slevant du sein de lanarchie
industrielle, comme devant aboutir forcment lexercice par
ltat de tous les grands services conomiques, dabord sous la
forme dun Empire industriel et plus tard sous celle dune
Rpublique industrielle. Les collectivistes allemands, qui, par
lintermdiaire de Lasalle et de Karl Marx, ont emprunt en
ralit toutes leurs ides Proudhon, ont applaudi au rachat des
chemins de fer prussiens par ltat et auraient appuy
galement lexpropriation des compagnies dassurances, si M.
de Bismarck et donn suite cette ide. [fin page224-225]
Dans la plupart de ces cas, la concurrence est impossible.

Lexemple des chemins de fer amricains le prouve : la fusion


des compagnies ou leur coalition a abouti pratiquement dans ce
pays la constitution de monopoles, sans les contrles que
comporte chez nous la concession par lautorit publique.
La question se pose donc, en ralit, entre la rgie directe par
ltat ou la Commune et la concession sous des conditions
dtermines, notamment de tarifs maxima[66].
La premire solution a depuis longtemps prvalu pour les
postes et les tlgraphes et lon est en voie de ltendre aux
tlphones. LAllemagne et la Belgique exploitent directement
leurs chemins de fer, sans que lexprience se soit encore
dfinitivement prononce en faveur de ce systme ou lait
condamn.
En ce qui touche la construction des chemins de fer, aucun
grand pays jusquici ne les a fait excuter directement par
ltat. Les compagnies en France, en Italie, en Allemagne, en
Autriche et mme en Russie, les ont construits dans des
conditions beaucoup plus conomiques que les gouvernements
ne lauraient fait. Les finances publiques y auraient succomb.
On la bien vu lorsque ltat franais a prtendu excuter
directement le fameux plan Freycinet : il a t oblig dy
renoncer en plein cours dexcution et de recourir aux
compagnies pour lachever. La combinaison adopte en France
et en Italie parat la plus sage ; car elle rserve dans lavenir
ltat un magnifique domaine industriel et elle lui donne dans
le prsent un droit trs efficace sur le taux des tarifs et leur
fonctionnement[67]. Les compagnies les appliquent chez nous
de telle sorte que le petit nest nullement sacrifi au puissant.
En fait, ce rgime a depuis longtemps ralis ce que les tats-

Unis ont d demander lInterstate commerce act de 1887[68].


On peut dire que sur cent critiques diriges contre
lexploitation des compagnies franaises, quatre-vingt dix-neuf
reposent sur lignorance des faits ou le mcontentement de
gens qui nont pu russir dans des prtentions non justifies.
On peut discuter sans doute sur la dure des concessions et
sur les clauses diverses des conventions passes avec les
compagnies et soutenir que ltat et pu exiger davantage[69].
Mais il ne faut pas oublier que sous le gouvernement de Juillet
et la deuxime Rpublique, quand ltat voulait faire des
conditions trop rigoureuses et mesurer troitement les
concessions, les chemins de fer ne se construisaient pas. Le
temps perdu si fcheusement na t regagn que du jour o les
conventions de 1855 ont donn aux compagnies la puissance
financire ncessaire laccomplissement de leur uvre.
Laugmentation de valeur considrable de leurs actions, qui
a eu lieu, sest produite sur un espace de temps tel que la plus
grande partie a t ralise par les acheteurs de seconde et de
troisime main. Les actions et obligations de chemins de fer
constituent avec la rente, peut-on dire, la fortune de la
bourgeoisie franaise et elles tendent se dissminer de plus
en plus (chap. i, 9). Puis il faut tenir compte du changement,
qui, de 1850 1892, sest produit dans le taux de la
capitalisation : il na pas t moindre dun tiers, lintrt des
placements faits dans des entreprises de ce genre ayant baiss
de 6 4 p. 100. Cest la vraie cause de la plus-value des actions
des compagnies ; car depuis 1865 leur dividende est rest
stationnaire (chap. ii, 5, note). Enfin, dans les annes qui
prcderont lexpiration des concessions, la baisse les

ramnera graduellement leur taux de remboursement.


Au point de vue social, cest une grande question que de
savoir jusqu quel point il ne vaut pas mieux que les employs
de chemins de fer dpendent des Compagnies au lieu dtre des
fonctionnaires de ltat, quel rgime leur assure plus de libert
et met mieux en relief chez eux la valeur morale et la
responsabilit personnelle. Les dmocraties modernes nont
pas rsolu jusqu prsent le problme dlicat dassurer leurs
nombreux fonctionnaires lindpendance civique, en la
conciliant avec les exigences de la discipline professionnelle.
Actuellement, chez nous, les compagnies de chemins de fer
et dassurances sont le refuge des nombreuses familles quun
ostracisme sectaire poursuit. Dans lordre des intrts sociaux,
maintes questions ont t mieux rsolues par les Compagnies
que par ltat, par exemple les conomats et les caisses de
retraite pour leurs employs.
On peut dailleurs dire de ces puissances financires ce
quon disait des ordres, des corporations, des privilgis de
lancien rgime : elles sont dans notre socit dmocratique
des limites lomnipotence de ltat et dans des moments de
crise, elles peuvent lui apporter un appui prcieux. Cest le cas
de la Banque de France, qui, grce son autonomie relative, a
soutenu le crdit public en des temps difficiles et qui demeure
la seule partie saine de notre difice financier (chap. xiii, 11).
Nanmoins ce nest pas une raison pour multiplier les
monopoles. Le systme des banques nationales des tats-Unis,
qui donne toute banque se conformant aux conditions lgales
le droit dmettre des billets, vaut en principe beaucoup mieux
que le systme qui a prvalu en France et en Angleterre. Les

services, qui justifient le monopole de la Banque de France,


ntaient assurment pas une raison pour en donner un
semblable au Crdit foncier (chap. iv, 11)[70].
La multiplication des monopoles municipaux est trs
fcheuse. Lexprience de Paris a montr comment autrefois le
monopole des voitures et aujourdhui celui des omnibus sont
fort onreux pour le public. L o un service unitaire simpose,
comme pour les distributions deaux et de gaz, les
municipalits, lexpiration des concessions, seront de plus en
plus amenes les exercer en rgie[71].
Cest sur le terrain municipal surtout quune faveur lgitime
des autorits locales peut aider la formation et au
dveloppement dassociations ouvrires. Les nations dAnvers,
les artles dOdessa et des villes Russes[72] sont un exemple de
ladaptation possible de ces associations au service des docks
dans les ports.
Des rglementations nouvelles de la puissance publique
deviennent ncessaires aussi pour rpondre aux conditions
actuelles des marchs et empcher des abus de sy produire.
Aux tats-Unis et en Angleterre, on sest plaint non sans raison
des accords intervenus entre les compagnies de chemins de fer
et certaines grandes entreprises commerciales, qui
aboutissaient en fait donner ces dernires des avantages
particuliers, presque des privilges, pour lusage de la voie
ferre et des ports. Dans ces cas-l la concurrence nest quun
mot, puisque, sur un point donn, il ne peut y avoir
pratiquement quune ligne. Un des plus jeunes tats de lUnion
amricaine nous semble avoir heureusement rsolu la question.

Le Nord-Dakota en 1890 et en 1891 a dict des lois aux


termes desquelles tout individu ou toute socit a le droit de
crer un [fin page228-229] elevator sur les voies ferres. Les
compagnies doivent le mettre en communication avec la voie
principale. Tout elevator cr ainsi et gnralement tout
magasin destin conserver les grains, moyennant un profit,
doit recevoir au mme tarif tous les grains qui lui sont
apports, sans que son propritaire puisse imposer des tarifs
diffrents qui que ce soit ni faire de faveurs personne. Les
tarifs maxima demmagasinement sont fixs par la
Commission des chemins de fer. Le classement des grains est
fait par des inspecteurs nomms par une commission dtat et
selon les types adopts par cette commission, qui constituent le
North Dakota grade ; tout mlange de bl de types diffrents
est dfendu dans les elevators publics ; chaque semaine une
statistique officielle de toutes les existences dans les elevators
est publie.
Les towns et cits de ltat sont obligs dans certaines
circonstances dtablir des entrepts pour lemmagasinement
gratuit et le classement des laines provenant de la tonte.
Cette lgislation rpond lorganisation des marchs et aux
procds du commerce moderne (chap. vii, 2 et 8), Elle est
de nature prvenir les accaparements auxquels la possession
des elevators par les grandes compagnies donne lieu et les abus
dans le classement des grains qui se produisent pour complaire
de puissants intrts privs. De vives plaintes staient en
effet leves propos de la manire dont ces oprations se
faisaient aux elevators de Saint-Louis. En mme temps, la loi
du Nord-Dakota a grand soin de rserver le droit, pour tout

propritaire ou tout commerant, demmagasiner son bl o il


veut et le vendre en dehors des marchs publics, en sorte
quaucune atteinte nest porte la libert du commerce[73].
[fin page230]
1. Ainsi faisait Me du Buit, dans laffaire de la Socit des Mtaux : La
spculation dcouvert, est-ce un bien, est-ce un mal ?Au point de vue
moral, cest un mal, parce que la spculation procure des gains faciles et
quelle est la cause de pertes effroyables. Au point de vue des affaires,
dune manire gnrale, cest un bien, parce que cest seulement grce
cette spculation que le march existe Cet abus, si je me place au point de
vue du moraliste, je suis oblig de le condamner ; si je me place au point de
vue de lconomiste, tous sont unanimes sur ce point, il faut sen fliciter.
V. le Droit du 20 juin 1890.
2. La casuistique, malgr les railleries de Pascal, est parfaitement lgitime
dans son principe, puisque son objet est le respect de la libert individuelle
dans les cas dtermins qui se prsentent. Elle a t pour la doctrine une
source prcieuse dinformations par les nombreux faits quelle a observs et
dcrits. Les abus quon a pu lui reprocher proviennent, soit du dfaut de
jugement de quelques casuistes, soit de la fausse mthode qui, dans les
coles, a fait poser des cas imaginaires au lieu de se borner tudier ceux
fournis par la pratique.
3. Nous suivons principalement dans ce chapitre lOpus theologicum
morale, vol. III, de Justifia et Jure, des PP. Ballerini et Palmieri, de la
Socit de Jsus, professeurs au collge romain (Prato, 1890). Cet ouvrage
donne le dernier tat de la science et emprunte une autorit particulire la
position quont occupe ses auteurs dans la premire universit romaine.
4. Thomas, Summa theologica, 2 a 2 , qustio 77, art. 1 et 3.
5. De plus en plus les oprations de transport, au moins sur les grandes
lignes de communication, tendent tre accomplies par des entreprises
spciales, qui nachtent et ne revendent pas. Cest une application de la loi
conomique de la spcialisation des fonctions ; mais les oprations de
transport sont toujours commandes par les commerants en vue du service
dapprovisionnement.
6. Sur laction de lglise dans le moyen ge primitif, pour faire prvaloir le
libre contrat contre le symbolisme juridique et les rgimes de contrainte, V.
Henry Sumner Maine, Ancient Law, chap. ix. On ajoutait souvent le lien du
serment pour suppler la force que la loi civile refusait certains

7.

8.

9.

engagements. On vit au moyen ge se renouveler cet expdient, dont on


trouve dans le droit romain et dans le droit grec de si curieux exemples.
Mais si leffet du contrat, ces poques, tait limit quant la translation
des biens, il tait presque illimit dans ses effets sur la condition des
personnes, puisquon pouvait vendre sa libert ou au moins se constituer
serf ou homme lige. Le droit moderne, en plaant le statut personnel hors du
commerce, a rendu ces contrats-l sans objet.
Cicron, de Officiis, lib. III, c. 14, 15. Digeste, De dolo malo, fr. 1, 2.
Domat, Lois civiles, liv. I, titre 18, 3. Dig., De doli mali et metus
exceptione, fr. 1, l.
Paul, au Dig., de Regulis juris, fr. 144. Cicron, de Officiis, lib. III, c. 15.
On impute habituellement aux jurisconsultes romains dautoriser la fraude
dans les marchs en allguant le passage suivant de Paul : Quemadmodum
in emendo et vendendo naturaliter concessum est quod pluris sit minoris
emere quod minoris sit pluris vendere et invicem se circunscribere. (Dig.,
locati conducti, fr. 22, 2.) M. Francis de Monge, dans ses savantes leons
sur les Pandectes, lUniversit de Louvain, a montr que le sens de ce
passage est dtermin par un fragment dUlpien rapportant une opinion de
Pomponius : In pretio emptionis et venditionis naturaliter licere
contrahentibus se circumvenire (Dig., de Minoribus, fr. 16, 4) : il signifie
seulement que la lsion sur le prix ntait pas, aux yeux des jurisconsultes
romains de lpoque classique, une cause de rescision des contrats. Nous
indiquons un peu plus loin dans le texte ( 4) la raison de cette diffrence.
Encore faut-il, pour entraner lobligation de restitution, mme dans le for
de la conscience, que ces mensonges aient t la cause du contrat et aient
port tort lacheteur. Cest ainsi que Ballerini, sappuyant sur Molina,
dit : Si vero mendacia et doli non induxerunt ad contrahendum, quia alter
fidem non adhibuit, sciens hanc esse consuetudinem celebrantium similes
contractus Spe mercatores, mentientes ac juramento affirmantes vel rem
plus valere vel carius se eam emisse ac multa alia, contingentes tam ut
vendant aut carius vendant quam ut emant aut vilius emant, excusabuntur
ab onere rescindendi hujus modi contractus, tum etiam a restitutione partis
ejus pretii quod ita acceperunt ad limites usque justi pretii rigorosi. (Opus
theologicum morale, t. III, p. 520.)
S. Thomas, Summa theolog., 2 a 2 , qustio 77, art. 2 et 3.

10.
11. V. les lois franaises des 27 juillet 1869, 14 mars 1887, 4 fvrier 1888, 13
juillet 1889, 11 juillet 1891.
12. Comme il ne faut rien exagrer, on doit tenir compte des usages
commerciaux. S. Antonin de Florence a prvu, au xv e sicle, un cas qui se

prsente frquemment de nos jours : Cum aliqui sophisticant ea qu


vendunt, ut se servent indemnes et cura aliquo lucro congruo, quia si
venderent puras res emptores non vellent dare justum pretium, quia alii
vendunt alia sic mixta minori pretio, videntur posse excusari, dummodo non
fiant mixtur qu noceant Summa theol., pars la, t. I, c. 17, 4, cit avec
approbation par Ballerini-Palmieri, t. III, p. 703. V. les solutions
personnelles que donnent ces auteurs, p. 701. Lusage connu et accept de
tous autorise la vente des succdans sous le nom de la marchandise,
pourvu que le prix soit tabli en consquence.
13. Ballerini-Palmieri, Opus theolog. morale, t. III, p. 705, 706.
14. uvres compltes (dit. in-4, t. X, 2 e part.), pp. 237 et s.
15. Gury, Theologia moralis, n 895, se montre moins rigoureux et semble
refuser seulement cette facult celui qui a des informations en raison
dune position officielle : Quritur an possis pretio currente vendere rem
quam scis mox minoris valituram. Affirmativa probabilius et verius. Ratio
est quia pretium presens est justum et nondum immutatum, modo tamen hc
scientia sit privata ; si enim communis esset, jam pretium mutaretur.
Aliquando tamen peccare potes contra caritatem. Dans la sance de la
Socit dconomie politique du 5 aot 1891, M. Frdric Passy a dclar
que, sil tait permis de profiter dinformations ou de renseignements
honntement obtenus pour oprer la Bourse dans des conditions
meilleures que ses concurrents, il en tait tout autrement, si ctait raison
de fonctions publiques et par des moyens rprhensibles que le spculateur
se trouvait en possession dune information particulire. La science
conomique et la morale le stigmatisent comme un joueur qui se sert de
cartes biseautes .
16. V. Digeste, de Minoribus, fr.16, 4. Locati conducti. 22, 2, fr.23. Cf. S.
Augustin, de Trinitate, libr. XIII, cap. 3 : Vili vultis emere et caro vendere.
Livre des Proverbes, XX, v. 14. Malum est, malum est dicit omnis emptor et
cum rescesserit gloriatur.
17. V. entre autres, Dig., de Minoribus XXV annis, frag.27, 1.
18. Code Justinien, de Rescendenda venditione, lois 2 et 8.
19. Cet quivalent peut dailleurs consister seulement dans un alea ; cest sur
cette notion que sont fondes toutes les assurances. Les progrs de la
statistique permettent dvaluer les risques de plus en plus exactement,
20. Ad Thessalonicenses, I, c. vi.
21. Decretum Gregorii, lib. III, tit. 17, de Emptione et Venditione, cap. i.
22. Summa Theologica, 2 a 2 , qustio 77, art. 1 et 4, et qustio 61, art. 4 :
Utrum justum sit simpliciter idem quam contrapassum.

23. Ethicorum, lib. V.qustio 16, cit par le savant professeur de Louvain, M.
Brants, les Dbuts de la science conomique dans les coles franaises au
xiiie et au xiv esicles (Paris, Champion, 1881), p. 58
24. Summa Theologica, 2 a 2 , qustio 77, art. 1, ad primum.
25. S. Thomas, S. Th., 2 a 2 , qustio 77, art. 1, ad primum.
26. Code Justinien, de Episcopali audientia I, 1, et les formules de
Cassiodore.
27. Ballerini, t. III, p. 671, fait ce propos cette remarque
judicieuse : Pretium legale quod a principe statuitur supponit jam aliquem
communem et publicam rei stimationem, qu, collatis simul omnibus
circumstantiis, instar regule ipsi est. Ex communi autem et publica
stimatione originem immediate habet pretium quod vulgare dicitur et
naturale. V. dans le mme sens Molina, Disputationes de justitia et jure
(Colon, 1654), disp. 345.
28. S. Thomas, S. Th., 2 a 2 , qustio, 77, artic. 4, ad secundum, et ibid., art
2, ad secundum : Mensuras rerum venalium necesse est in diversis locis
esse diversas propter diversitatem copi et inopi rerum ; quia ubi res
magis abundant consueverunt esse majores mensur. Cf. ibid., artic. 3, ad
quartum : In casu prmisso, in futurum res expectatur esse minoris
valoris per superventum negotiatorum.
29. Journal des Economistes, janvier 1886, p. 32. Les rglements des prix
par les corporations ou par les statuts des villes du moyen ge cherchaient
mettre le prix des produits en rapport avec les besoins de la vie du
producteur et avec les moyens du consommateur. Ces tentatives dquilibre,
que lon essayait dimposer aux petits marchands locaux, svanouirent
forcment le jour o les produits trangers arrivrent sur le march. (V.
Cunningham, Growth of English commerce and indutry , p. 244.) Mais,
mme lpoque o les fixations des prix dans lintrt des membres des
corporations taient le plus en honneur, les scolastiques avaient parfaitement
reconnu que la valeur des produits ne dpend pas du travail normal que
louvrier y a consacr, selon la thorie de Karl Marx, mais bien de lutilit
quils ont sur le march pour le consommateur. Labor operantis nunquam
cadit sub venditione ; sed solum opus ; emens non emit plus propter
laborem, sed propter fructum operis, ad quem nihil facit labor operantis,
dit Durand de Saint-Pourain au commencement du xiv sicle. Decisiones in
Libr. Sentent., (d. Paris, de Roigny, 1550), lib. IV, dist. 25, q. 3, cit par M.
Brants, Dbuts de la science conomique, p. 60. Cf. St Thomas in libr. III
Sentent, dist. 33, qust. 5, ad primum.

30. Un des plus grands progrs commerciaux de notre poque consiste


prcisment dans lorganisation priodique de ventes aux enchres pour les
principales matires premires (chap. vii. 3).
31. Certains rglements sur les marchs terme tendent faire revivre cette
pratique sous une autre forme (chap. vii, 13 et 14).
32. V. citations dans Endemann, Studien in der romanisch-canonistichen.
Lehre, t. II, pp. 30 48, et dans Janssen, Geschichte des deutschen Volkes ,
t. I (4 e dit.), pp. 410 412. Ce dernier crivain a le tort de prsenter
comme lexpression permanente et absolue de la doctrine chrtienne des
vues inspires des crivains recommandables par les circonstances
conomiques au milieu desquelles ils vivaient et aussi par des prjugs
dcole. Quand on tudie lhistoire conomique de lAllemagne, on est
frapp de lopposition qui rgnait entre la pratique des villes du Rhin et du
Sud dune part et les thories conomiques bases sur lancien rgime
fodal, qui subsistaient encore chez les crivains. En fait, la productivit du
capital sous la forme dargent a t reconnue de trs bonne heure dans
certaines parties de lAllemagne. V. dans Endemann, Studien, t. II, pp. 152
et suiv., pp. 374 et suiv., les passages relatifs aux oppignerationes
germanic. La discussion mmorable sur la lgitimit dune allocation fixe
de 5 p. 100 alloue par les marchands ceux qui leur apportaient des fonds
faire fructifier, discussion qui eut lieu Ingolstadt, Bologne et Vienne
(V. Janssen, loc. cit., pp. 407 et suiv., note), en est une preuve. Prtendre
attribuer linfluence nfaste du droit romain la manifestation dune
nouvelle forme de la vie conomique est puril.
33. Cits par M. Brants, les Dbuts de la science conomique, p. 62.
34. De Restitutione et contractibus, cit par Scaccia, Tractatus, p. 120, n 65.
35. Molina, Disputationes de Justitia et Jure, n os 364 et 365.
36. Nous citons textuellement : At quoniam privata mulatione ad justos
limites adduci multa nequeunt, ne lsione sive justiti sive caritatis omnia
scateant, nostris temporibus atque inter nostrorum temporum conditiones
vix non necessarium est sive pretium rerum sive mercedem operariorum
publica lege regi saltem, si nequeat plane determinari. Theologia moralis
(3 e dit. Freiburg, Herder), t. I, p. 715.
37. V. la remarque, cite plus haut, de Ballerini-Palmieri et surtout, t. III, p.
671, la critique dune dcision de Lugo reconnaissant aux princes le droit de
transfrer le domaine par des fixations lgales de prix au-dessous de la
valeur relle des marchandises.
38. Politiq., liv. I, chap. iii, 16, 18, 23.
39. Saint Thomas : Oportet quod perfecta civitas moderate mercatoribus

utatur , et Dignior est civitas si abundantiam rerum habeat ex territorio


proprio quam si per mercatores abundet . Cpr. Le Play, la Rforme sociale,
chap. xxxviii, 3.
40. Ces phnomnes ont t pour la premire fois trs bien analyss par
Cunningham, Growth of English commerce and industry, p. 62-66.
41. Ainsi sexplique, dit de Metz Noblat, lnorme richesse de certains
peuples commerants de lantiquit. Ils exeraient un commerce de
monopole et sen rservaient les immenses profits, tantt en enveloppant
leurs oprations dun profond secret, tantt en recourant la force des
armes pour carter la concurrence dautres nations. Les mmes faits se sont
reproduits dans des temps trs rapprochs de nous. Le poivre, la cannelle, le
caf, le coton, le th ne se peuvent produire, ou ne se produisaient jadis que
dans des contres lointaines avec lesquelles la plupart des nations de
lEurope navaient pas de relations directes. Ces denres, trs rares en
Occident, y valaient dix, quinze, vingt fois autant que sur les lieux de
production. Les commerants les achetaient au prix courant sur les marchs
de lInde, de lArabie, de la Chine, etc., et les revendaient en Italie, en
France, en Espagne, un prix bien suprieur au prix dachat accru des frais
dchange et de transport. Cest l ce qui fit la fortune de Gnes et de
Venise, au moyen ge, et, plus tard, du Portugal, de lEspagne et de la
Hollande. Les Lois conomiques (2 e dit., Pedone-Lauriel, 1880), chap.
xiii.
42. Histoire de Charles VII, t. V, p. 404 (Picard, 1891). On peut dire la mme
chose, au moins dans une certaine mesure, des plaintes qui slevrent en
Allemagne dans les dernires annes du xv e sicle et les premires du xvie
contre les grandes compagnies de commerce que quelques riches
marchands de Nurenberg, dAugsburg, de Wurzburg avaient formes. Les
accusations qua recueillies Janssen (Geschichte des deutschen Volkes , t. I,
pp. 385 396) signalent bien certaines oprations daccaparement
analogues au syndicat des cuivres et des tains et qui eurent du reste la
mme fortune (chap. viii, 12) ; mais dautres sont videmment les
rcriminations des marchands quavait vincs la substitution du march de
Lisbonne au march de Venise pour les produits de lOrient. Il faut aussi
tenir compte de laffolement du public par une hausse des prix dont il ne
pouvait apprcier alors la cause relle, laugmentation dj sensible des
mtaux prcieux. Une critique plus juste aurait pu, croyons-nous, faire un
certain dpart entre ces incriminations confuses et parfois contradictoires.
43. V. sur les murs et la culture intellectuelle des marchands italiens du xii e
sicle la Vie de Saint Franois dAssise, par Lemonnier (1890, Lecoffre),

tome I, chapitres i et ii.


44. Dans une situation en apparence trs diffrente les quatre ou cinq grands
magasins de nouveauts de Paris obtiennent souvent des prix extrmement
favorables de la part des industriels, qui, condamns produire en grand,
sont rduits courir aprs un acheteur presque unique. Le remde est dans
la constitution des producteurs en syndicats (chap. viii, 6).
45. Une monographie historique du commerce des crales mettrait en
vidence les principaux traits de cette grande transformation.
Le prix des bls et des farines tend de plus en plus se niveler sur tous les
marchs, sauf la diffrence rsultant des droits de douane et des frais de
transport, par laction du commerce international.
Le systme des rserves particulires a disparu compltement. Lon ne
voit plus, comme il y a cinquante ans, des propritaires senorgueillir
davoir trois rcoltes dans leurs greniers. Les plus leur aise vendent
graduellement ou tout au plus attendent le printemps, selon un ancien usage,
qui du reste ne rpond plus la ralit des faits ; car les rcoltes de
lAustralie et de la Plata arrivent en janvier et fvrier sur nos marchs. En
tous cas, avant la nouvelle rcolte, tout le bl de lanne prcdente a pass
aux mains du commerce.
Les petits et moyens marchands de bl, qui existaient dans chaque localit
avant les chemins de fer, ont perdu beaucoup de leur importance. Ils se
bornent recueillir les produits de la culture moyennant une lgre
commission : mais fort peu ont des rserves et spculent sur une hausse
attendue. Ce serait fort dangereux pour eux. Les meuniers des campagnes,
qui subsistent encore, se bornent de plus en plus moudre pour le petit
cercle des cultivateurs voisins. La minoterie se concentre dans les places qui
servent de march aux crales. L o il existe des droits de douane, le
rgime des entrepts et des admissions temporaires pour les exportations fait
une ncessit absolue de cette concentration. Quant aux boulangers, ils ne
font plus dapprovisionnements lavance sur place et ils achtent au jour le
jour les farines de commerce que les commis voyageurs vont leur offrir
domicile. Les rserves locales dissmines, ce que lon appelle les stocks
invisibles, vont donc en diminuant.
Cette concentration des existences et cette prpondrance du grand
commerce ont t amenes par le bas prix des transports. Les farines et les
bls ont sur les chemins de fer des tarifs spciaux trs favorables, en sorte
que les bls peuvent aller dans un sens et les farines dans lautre. Nous
avons observ ce fait aux Etats-Unis comme en Europe : les bls du Texas

vont se faire moudre Saint-Louis dans le Missouri et reviennent sous la


forme de farines dans les fermes qui les ont produits. La meunerie a pass
dfinitivement dans le domaine de la grande industrie et les puissantes
minoteries, qui se sont mises la hauteur des progrs mcaniques et que
favorisent des avantages naturels, font de plus en plus en Europe le
commerce dimportation. Les farines, que recherche la boulangerie de luxe,
sont en effet obtenues par le mlange de bls de diverses provenances. Ce
nouveau rgime commercial constitue une garantie contre les disettes et les
prix excessifs, au moins pour les peuples qui ont dans leur industrie des
moyens dacquisition et des ressources disponibles. En ltat du rseau des
chemins de fer et des canaux et avec les sources diverses
dapprovisionnement, mme pendant une guerre continentale ou maritime,
les prix hausseraient sans doute ; mais lapprovisionnement matriel des
pays qui en seraient le thtre ne serait pas compromis, si ce nest pour les
places investies.
46. Nous reproduisons ici un tableau des variations du prix du bl dans
lAllemagne du Nord pendant les deux derniers sicles, par lequel M. Moritz
Kantorowicz rsume une tude sur die Wirksamkeit der Speculation im
Berliner Kornhandel, publie dans le Jahrbuch fur Gesetzgebung,
Verwaltung, de Schmoller, en 1891.

1866
1725 1651 1624
17251749
PRIX
1890
1749
1675
1649
HANOVRE
BERLIN
ERFURT ERFURT BERLIN
148,25
11 3/8
3 3/8
20 mgr.
25
marcs
Louisd. Silberg.
plus bas
sept.-oct.
Silbergr.
sept.-oct.
avrilavril-mai
1728
sept.1636.
1884
mai 1739 1658
266,67
22
16 1/2
82 1/2
marcs
61 mgr.
plus
Louisd. Silberg. Silbergr.
avrilsept.-oct.
haut
sept.-oct. sept.-oct. mars
mai
1740
1740
1651
1639
1874
100 :
Rapport
100 : 305 100 : 195 100 : 490 100 : 330
180

47. Le Play pouvait justement invoquer, en faveur de la libert du commerce


des crales, lexemple de la Russie, qui en 1840 se trouvait, sous le rapport
des communications, peu prs au mme point que la France au xviiie
sicle. V. les Ouvriers europens (2 e dition), t. II, pp. 152-153. La
propagation par certains professeurs de contrevrits conomiques a eu
pour rsultat de pousser plusieurs gouverneurs de province, pendant la
disette que la Russie vient de traverser en 1891-92 prendre des mesures
qui rappellent celles de Necker et de Calonne, dfendre par exemple aux
commerants dacheter les bls. Le rsultat immdiat, nous assurent des
tmoins placs sur les lieux, a t une aggravation de la raret et de la chert
des bls. Un tmoignage non moins important sur les avantages de la libert
commerciale, mme avant les chemins de fer et la navigation vapeur, est
celui du cardinal Consalvi, constatant les heureux effets du motu-proprio,
par lequel Pie VII, en 1801, avait aboli tout le systme des
approvisionnements publics : On saperut trs promptement de la
diffrence par rapport aux vivres, et Rome, qui avait toujours vcu dans les
transes de ne pas tre ravitaille durant toute lanne et qui alors navait pas
en magasin pour 40 jours de subsistances, ne manqua jamais de rien, mme
dans les saisons les moins propices. A dater de ce moment, et sans que
lautorit sen mlt, Rome se vit toujours abondamment pourvue.
Mmoires (Plon, 1865), t. II, p. 260.
48. V. sur ce sujet un article par le Pre Fristot S. J., dans la Revue catholique
des Institutions et du Droit de janvier 1890.
49. Ce droit peut souffrir cependant des drogations fondes sur les devoirs
des citoyens envers la communaut nationale. Le lgislateur peut forcer
payer plus cher certaines marchandises nationales que les marchandises
trangres similaires pour retenir des hommes et des capitaux sur le
territoire. Il peut grever de taxes somptuaires certains produits de luxe,
comme lalcool ou le tabac. Mais il doit apporter la plus grande modration
dans lexercice de ce droit pour ne pas enrichir une classe de citoyens au
dtriment des autres. (Cpr. chap. i, 5.)
50. V sur la Graineterie franaise linterpellation de M. Ren Brice la
Chambre des dputs le 29 octobre 1887. A cette date, le xix esicle a publi
des renseignements daprs lesquels cette socit aurait t fonde en 1871
au capital de 10 millions, par deux individus dorigine allemande, qui
faisaient auparavant le commerce des fourrages lun Tours, lautre Metz.
Elle a sa maison principale dans un port de la Baltique, Libau, en
Courlande. V. aussi la Rforme sociale de 1889, t. I, pp. 274 et suiv.
51. On peut rapprocher de cette pratique la vente des articles sacrifis par les

grands magasins comme moyen de se crer une rputation de bon march.


Mais peut-on empcher quelquun de faire un cadeau aux consommateurs,
pour se faire de la rclame, voire de la popularit ?Saint Thomas enseigne
que chacun peut vendre spontanment sa marchandise au-dessous du juste
prix, Summa Th., 2 a 2 , qustio 78, art. 2, ad septimum.
52. Le Pre Fristot, dans le travail cit plus haut, sexprime ainsi sur cette
question :
En dehors des cas de fraude qui appartiennent la justice naturelle, il ne
parait pas que le concurrent qui abaisse les prix ou propose une
marchandise de moindre valeur, dont linfriorit peut tre vrifie par
lacheteur, viole un droit naturel de justice, lorsque, par ces moyens, il
dtache la clientle de son voisin et lattire lui. On ne dmontre pas que la
possession en matire de clientle suffise constituer un monopole.
Nanmoins ne peut-il se faire quen agissant de la sorte il pche, et mme
gravement, contre la charit ?Evidemment oui, si, sans y tre contraint par
sa propre ncessit, en faisant dserter le concurrent, il le prive dun moyen
ncessaire son existence ou sa situation. Mais, encore une fois, on ne
voit pas quil y ait l une violation de la justice, entranant lobligation de
restituer le dommage ainsi caus.
Un commerant peut-il abaisser le prix de vente au-dessous du prix
rmunrateur, au risque de ruiner ses concurrents ?A part la considration
de charit que nous venons dindiquer, peut-on taxer dinjustice celui qui
abandonne lacheteur le bnfice auquel il avait droit et mme lui livre
quelque chose du sien ?Mais si, en agissant de la sorte, il sexpose faire
faillite, il pche envers tous ceux auxquels il a fait du tort.
Celui qui affronte des pertes momentanes afin de ruiner ses
concurrents et ensuite faire remonter les prix, pche-t-il par injustice envers
ceux-ci ou envers les acheteurs ?Sil use du monopole ainsi usurp pour
lever le prix de vente au-dessus du maximum admis par lapprciation
commune, il commet une injustice envers les clients. Envers ses
concurrents, il a pch contre la charit ; mais est-il tenu strictement
restitution ?Il semble quici les casuistes seraient partags lquit
naturelle ne fournit pas elle seule un terrain solide sur lequel un vendeur,
quel quil soit, puisse fonder un droit primordial et antcdent la clientle.
Et tel parat tre en effet le sentiment presque unanime des thologiens
casuistes. Ils touchent ce point lorsquils examinent sil est permis de vendre
au-dessous du taux lgal tabli par le pouvoir civil et quoi est tenu celui
qui y a contrevenu. Or, sils admettent que le dlinquant est oblig de payer

lamende ou lindemnit laquelle il a t condamn par sentence


judiciaire, ils hsitent affirmer quavant cette sentence il soit tenu en
conscience restitution ou compensation ; le plus grand nombre et les
plus considrables par lautorit et la science se prononcent pour la
ngative. Cest quils contestent ce taux lgal le caractre de loi obligeant
en conscience et le considrent comme une simple loi pnale. Or, cette
distinction naurait pas de fondement, si la loi qui tablit le taux lgal ne
faisait que sanctionner et codifier une obligation de ne pas vendre audessous du juste prix.
Ballerini et Palmieri (Opus theologicum morale, t. III, p. 674) sont encore
plus affirmatifs : aprs avoir trait lespce indique par le P. Fristot, ils
ajoutent : Idem autem dicendum videtur si pretium non lege sed communi
existimatione statutum sit et nequeant mercatores absque suo damno infra
illud vendere : sed tune licebit ei, remota utique fraude, merces suas infimo
pretio vendere, et si alii vendant summo, nam et illud est pretium justum et
ipse jure suo utitur nec tenetur aliorum lucrum procurare.
Il faut rapprocher cette solution de ce que nous disons au texte sur la
difficult dtablir dune manire uniforme le prix de revient, qui dans
lespce constituerait linfimum justum pretium.
53. A notre connaissance la lgislation de la Caroline du Nord est la seule
punir lunderselling. Un acte de 1889, chap. 374, vot pour lutter contre les
trusts, a un article 5 ainsi conu : Tout marchand, courtier, manufacturier
ou ngociant en matires premires de quelque sorte que ce soit ou leur
agent qui vendra des marchandises, des matires premires, des articles
manufacturs pour moins que leur cot actuel de production dans le but de
renverser des concurrents, sera considr comme coupable de misdemeanor
et puni Il est entendu que cette loi ne sera pas interprte de manire
empcher les personnes qui dsireraient sassocier ou sunir en une forme
lgale quelconque pour acheter des marchandises ou objets quelconques
destins leur usage propre et se dfendre contre toute lvation du cot ou
du prix dachat de marchandises ou objets quelconques destins leur
consommation personnelle ou celle de quelques-uns dentre eux.
Confier des tribunaux le soin de dcider quel est actuellement le cot de
production dun objet est une chose bien grave. Sera-ce le cot de
production moyen ou le cot de production dans ltablissement le mieux
outill ?
54. V. the Economist du 20 juillet 1889.
55. Les fabricants de fils coudre de Lille et de Commines ont cr entre eux
depuis 1889 un syndicat o lon est arriv, comme par le cours naturel des

vnements, tudier toutes les rformes possibles de cette vieille industrie.


On y a arrt des conventions dont le caractre propre, nous dit-on, est de
conjurer certains effets de la concurrence et de relever la dignit et la
considration de la profession,
56. Voici les rsultats nets donns en 1889 par les cinq grandes cooperative
societies de Londres organises sur le civil service plan, qui, la diffrence
des socits coopratives de consommation ordinaires, vendent au-dessous
des prix usuels du commerce de dtail au meilleur march possible et
vendent en fait des acheteurs trangers :

Chiffre Bnfices nets


Noms des total les sur les ventes
socits recettes en et revenus
liv. st
divers
Army and
Navy coop. 2.651.059 98.608
society
Civil
service
1.788.322 45.682
supply
association
Civil
service
481.120
16.648
cooperative
society
Junior
Army and 600.724
8.390
Navy stores
New civil
service
158.317
2.983
coopration

Distribution aux
acheteurs en
p.100 de leurs
achats
3.72

2.55

3.46

1.40

1.88

Les actions de ces socits ont en mme temps gagn de larges


dividendes, et, quand quelquune est mise en vente, elle est ngocie un

prix trs suprieur au versement opr au dbut. Les employs de ces


grands magasins coopratifs sont largement intresss aux bnfices.
(Economiste franais du 21 mars 1891.)
En Allemagne, la socit cooprative de Breslau, fonde en 1865 par 26
personnes avec un capital de 79 thalers, a des succs semblables. En 1889,
ses 30.598 souscripteurs ont fait pour 7.349.669 marks dachats sur lesquels
un bnfice brut de 1.136.793 marks a t ralis. Les frais gnraux lont
rduit 792.669 marks, ce qui a permis de distribuer aux acheteurs un boni
de 10 p. 100 et daugmenter encore les rserves. (Economiste franais du 9
mai 1891.)
57. Les frais gnraux varient de 13 p. 100 40 p. 100, selon quils
sappliquent un magasin de grande concentration ou un magasin petit ou
moyen. Mme parmi les grandes socits coopratives anglaises cites la
note prcdente, les frais gnraux varient en raison inverse du montant de
leurs ventes dune manire trs remarquable. En 1888, ceux de lArmy and
Navy avaient t de 8 p.100, ceux du Civil Service supplyco A. de 8,29 p.
100, ceux du Civil service cooperative Society de 11,32 p. 100, ceux du
Junior Army and Navy de 12,84 p.100. V. dans le Nouveau Dictionnaire
dconomie politique larticle Grands magasins par M. Georges Michel, et
dans la Revue dconomie politique de mai-juin 1891 un article de M. Victor
Mataja, le brillant professeur de lUniversit dInnsbruck.
58. Il faut se garder, dans le remaniement des lois sur les patentes, de chercher
faire prvaloir par des taxes diffrentielles la spcialisation dans la vente
des produits. La spcialisation dans le commerce comme dans la production
varie incessamment suivant une foule de considrations conomiques
gnrales et locales. Un des plus grands abus des corporations dautrefois
tait de limposer. Cest souvent en vendant plusieurs produits divers quun
petit marchand ou fabriquant arrive faire des bnfices, l o ses
concurrents plus routiniers se trouvent en perte.
59. V. les auteurs cits par Ballerini et Palmieri. Ils combattent leur solution
par des raisons qui nous paraissent reposer sur une erreur danalyse
conomique. Opus theologicum morale, t. III, pp. 679-680.
60. Le propritaire dune source, qui fournit aux habitants dune commune,
hameau ou village, leau qui leur est ncessaire, ne peut en changer le
cours : il peut seulement rclamer une indemnit, sil ny a pas titre ou
prescription au profit des habitants (art. 643 du Code civil).
61. V. Code Justinien, de Monopoliis et conventu negotiatorum illicito vel
artificio ergolaborum nec non balneatorum prohibitis et pactionibus illicitis.
Cf. Sutone, Vita Tiberii, cap. 30.

62. V. les textes recueillis par Du Cange, Glossarium, v Monopolium. La


reconnaissance du principe est dautant plus remarquable que, par suite de
linfodation dune foule de professions et de commerces, les monopoles
lgaux taient extrmement multiplis au moyen ge et dans lancien
rgime. V. Marquard, de Jure mercatorum (Francfort, 1662), liv. iv, chap.
vi et vii.
63. V. Gury, Theologia moralis (dit. H. Dumas) n 914, 915 et suiv,
Ballerini-Palmieri, Opus theolog. morale, t. III, pp. 694-699.
64. V. Lehmkuhl, Theologia moralis, t. I, p. 709.
65. V. Tommaso Fornari, Delle teorie economiche nelle provincie Napolitane
del secolo XIII al 1734 (Milano, 1882), p. 12 et passim.
66. La question du droit pour ltat de fixer les prix dans ces cas est simplifie
pratiquement, parce quaucune entreprise de services communs, depuis un
chemin de fer jusqu une distribution deau ou de gaz dans une ville, ne
peut stablir sans obtenir le droit dexpropriation ou lusage de la voie
publique. En laccordant, ltat fait ses conditions ; mais, une fois ces
concessions accordes, la proprit des compagnies est aussi sacre que
celle des particuliers et ltat ne peut sans injustice revenir sur les conditions
dbattues et acceptes librement. V. une remarquable tude du jurisconsulte
amricain T. M. Cooley, State regulation of corporate profits , dans the
North american Review, septembre 1883.
67. En Angleterre aussi, le Parlement fixe les tarifs maxima de transport par
lacte de concession et il se rserve de les remanier sa volont. V.
notamment lacte du10 aot 1888. La fixation lgale des prix est le
corollaire forc de la constitution dun monopole par la Puissance publique.
68. Sur lInterstate commerce act des Etats-Unis, v. louvrage magistral dA.
Carlier, la Rpublique amricaine (Guillaumin, 1890), t. II, p. 568.
69. Les rachats des canaux sous le gouvernement de Juillet, et surtout celui
des petites lignes de chemins de fer en 1880 ont donn lieu bien des
critiques. Toutes les fois que ltat porte atteinte des droits acquis, il est
plac dans lalternative ou de spolier ou daccorder des indemnits
exagres. On le voit journellement dans les affaires dexpropriation :
grande raison pour ne pas constituer sans ncessit absolue des monopoles
sur lesquels il faut plus tard revenir !
70. Les mmes observations sappliquent lrection de certaines fonctions
en monopoles. Cavait t un des plus grands abus de lancien rgime
depuis le xvie sicle. La France, par suite de la raction conomique de la
priode Napolonienne, a vu rtablir quelques-uns de ces monopoles. Celui
des notaires, des huissiers, des avous peut tre cependant justifi, quoique

lexemple des pays Anglo-Saxons montre que dautres rglementations,


respectant la libert des professions, peuvent offrir des garanties analogues
au public.
71. V. sur cette question J. James, professeur lUniversit de Pensylvanie,
the Relation of the modem municipality to the gas supply (1886).
72. V. dans la Rforme Sociale de 1890, t. II, les excellents articles de M. G.
Afanassiev, professeur de luniversit dOdessa, sur les artles russes.
73. En 1891, le Kansas et le Nebraska ont adopt une lgislation semblable
sur les public elevators.

CHAPITRE VII
LES SPCULATIONS
COMMERCIALES

1. Comme quoi la spculation est lme du commerce : sa


distinction davec le jeu, lagiotage et laccaparement.
2. De limportance des approvisionnements dans lordre
conomique moderne et de la baisse du taux des profits
commerciaux.
3. Des oprations du commerce : les ventes en disponible.
4. Les magasins gnraux et lusage des warrants.
5. Des oprations terme et de leurs avantages pour le
commerce et lindustrie.
6. De lutilit spciale des oprations la baisse.
7. Origine et dveloppement des marchs terme.
8. Lintervention des corporations commerciales dans la
fixation des conditions des marchs terme et dans la
dtermination des types marchands.
9. Comment des marchs terme parfaitement srieux
peuvent se rgler seulement par le paiement de
diffrences.

10. Des modalits diverses dont sont susceptibles les marchs


terme : primes, options, facults.
11. Des arbitrages commerciaux.
12. De lusage des ventes terme comme assurances.
13. Une institution nouvelle : les caisses de liquidation des
oprations terme.
14. Des moyens pratiques dassurer la sincrit des cours.
15. Du jeu ou des marchs fictifs, impossibilit de leur
rpression.
16. De lagiotage.
I. La spculation, comme lindique ltymologie, consiste
prvoir les chances de gain pour les raliser et les chances de
perte pour les viter. Elle est lessence mme du commerce,
parce que les prix courants des produits variant incessamment
selon les temps et les lieux, le commerant est expos dans son
service dapprovisionnement subir la dprciation des
marchandises achetes par lui. A la rigueur, le dtaillant, dans
les tats conomiques o les consommateurs ne savent pas
sorganiser et se dfendre, peut leur vendre au prix auquel luimme a achet en laugmentant de son bnfice, sans les faire
profiter des baisses de prix qui se seront produites sur la denre
depuis quil la achete[1].[fin page231] Mais cela est
impossible au commerant en grand. Il subit forcment les
risques de moins-value. Il doit donc bnficier des chances de
plus-value. Son art consiste viter les premires et faire son
profit des secondes. Cette prvision est lexercice naturel des
facults suprieures de lesprit humain. Les diffrences de
fortunes en rsultant sont aussi lgitimes que celles provenant
de lingalit des forces physiques. Dans lun comme dans

lautre cas, leffet productif acquis est diffrent ; or, cest de l


que dcoulent en ralit les ingalits sociales.
Cest grand tort que des socialistes quelque peu clercs ont
attaqu la lgitimit de la plus-value que des marchandises
peuvent prendre entre les mains du marchand par le seul fait
dun changement dans les conditions du march,
indpendamment des frais de transport et de la rmunration de
son travail. La thorie du juste prix ou de lquivalence comme
condition de justice dans les contrats commutatifs, que les
docteurs chrtiens ont labore, na rien de commun avec le
sophisme de Karl Marx, daprs lequel la valeur de chaque
produit devrait tre dtermine par la somme dheures de
travail normal (sic) qui y ont t incorpores. Depuis saint
Thomas, ils ont toujours reconnu que le juste prix tait celui
qui rsultait de la commune estimation par opposition
lexploitation de lignorance ou de la passion individuelle.
Partout o la concurrence existe, partout o il y a un march
ouvert, le jeu des offres et des demandes fait le juste prix[2]
(chap. vi, 5).
Les gains du commerce ne peuvent pas plus tre tarifs, ni
mme tre ramens, en conscience, une mesure fixe, que ses
risques de perte ne peuvent tre arbitrs lavance. La
concurrence en est le seul rgulateur, en fait comme en droit.
Le commerant de profession nest pas dailleurs seul
spculer et les gens du monde, qui dclament contre la
spculation, sy livrent chaque jour, moins quils ne soient
des imprvoyants et des dissipateurs. Le pre de famille, qui
achte en gros ses provisions au moment des rcoltes, spcule.
Le propritaire dautrefois, qui gardait dans ses greniers la

rcolte de plusieurs annes pour attendre un prix plus lev,


tait un spculateur, comme le capitaliste qui achte la
Bourse les actions des socits industrielles quil juge devoir
prosprer, comme celui qui fait construire ou achte une
maison dans un quartier o il estime que la population
saccrotra. Ainsi que la concurrence, la spculation est un
instrument de progrs. M. Leroy-Beaulieu la dit
judicieusement : une socit o tout le monde ne voudrait
placer ses fonds que dune manire sre, o chacun se
rsignerait un intrt de 3 4 p. 100 sans esprance de plusvalue, une telle socit naurait aucune activit industrielle et
serait voue la routine.
Un exemple clbre de spculation nous a t conserv par
les livres saints ; cest celui de Joseph, qui, tant ministre du
Pharaon, prvit qu sept annes dabondance extraordinaire
succderaient sept annes de disette et qui dans cette prvision
fit de grands approvisionnements de crales. La famine
survenant, il les vendit aux gyptiens, si bien que non
seulement ils durent donner au Roi tout leur argent et tous leurs
troupeaux, mais quils furent encore obligs de lui remettre
leurs terres, dont ils avaient jusque-l la pleine proprit, et de
les reprendre de lui comme tenanciers perptuels chargs dune
redevance du cinquime des produits[3].
Une pareille spculation choque les ides que nous nous
faisons aujourdhui du rle de la Souverainet : les anciens ne
le comprenaient pas ainsi. Mais en elle-mme elle est
conforme la stricte justice et lcriture la cite lloge de la
sagesse de Joseph. En effet, trs profitable la Couronne, elle
avait en mme temps assur au peuple la conservation de sa

vie.
Aristote relate galement un certain nombre de spculations
plus discutables, parce quun lment daccaparement sy
mlait[4].
Le jeu, que lon condamne justement au point de vue moral,
parce quil dgrade celui qui sy livre et compromet
laccomplissement de ses devoirs, est prcisment linverse de
la spculation. Au lieu de chercher un gain dans lapprciation
des consquences de faits rels sur le march, le joueur le
demande exclusivement au hasard ( 15).
Il faut aussi distinguer soigneusement la spculation, qui est
la prvision rationnelle des variations des prix, de deux abus
qui peuvent sy superposer : lagiotage et laccaparement.
Lagiotage, selon la dfinition de Daguesseau[5], consiste dans
des manuvres ayant pour but de provoquer artificiellement la
hausse ou la baisse. Quant laccaparement, cest la
constitution dun monopole par des particuliers dans le but de
supprimer la concurrence.
Dans le langage courant, ces quatre expressions sont souvent
prises lune pour lautre ; mais lon ne saurait trop claircir ces
ides et distinguer ces choses. Ce qui explique cette confusion,
cest que les mmes personnes se livrent parfois
simultanment ces pratiques si diverses au point de vue
moral et si diffrentes dans leurs rsultats conomiques,
II. Nous avons dit dans le chapitre prcdent comment le
commerce contemporain oprait dans des conditions toutes
diffrentes dautrefois. Abondance des approvisionnements,
sret matrielle, promptitude et facilit des oprations de

transport, concurrence et rduction du taux des bnfices, voil


ce qui le caractrise.
Chacun se rend bien compte de lconomie de capitaux qui
rsulte de lorganisation du commerce de dtail en pensant aux
sommes quil faudrait immobiliser sil devait acheter la
rcolte toutes ses provisions de lanne et au loyer quil
faudrait payer, sil tait oblig de les emmagasiner chez lui. Le
commerant en grand ou approvisionneur rend les mmes
services lindustrie et au commerce de dtail. Les industriels,
ayant la facilit dacheter leurs matires premires seulement
quand ils en ont besoin, engagent un capital moindre dans les
affaires.
Tous les gouvernements comprennent limportance quont
ces grands marchs, o les approvisionnements affluent. Ils
multiplient les chemins de fer et les canaux ; ils amliorent
loutillage des ports ; ils recourent, pour les dvelopper, aux
surtaxes dentrept, aux tarifs diffrentiels de chemins de fer.
Heureux quand de fausses mesures ne compromettent pas ces
approvisionnements, qui constituent le capital par excellence
des peuples modernes et assurent leur scurit[6] !
Grce prcisment lexistence dun commerce de
spculation organis dune manire permanente et aux
procds quil emploie ( 11), il nest pas ncessaire que les
marchandises soient toutes apportes matriellement sur les
grands marchs. Les produits des champs et des mines peuvent
rester emmagasins dans les centres commerciaux secondaires
tablis prs des lieux de production. Les ngociants tablis sur
les marchs rgulateurs, qui sont tenus au courant par toutes
sortes dinformations de la consistance des stocks visibles,

comme on appelle les existences emmagasines dans ces


conditions, les dirigent au moment voulu sur le point o la
consommation les rclame par un tlgramme envoy leur
agent, voire par un signal smaphorique adress une
cargaison flottante, bientt sans doute aussi par un ordre
tlphon.
Le rsultat de cette organisation est que les
approvisionnements tendent presque toujours dpasser les
besoins de la consommation. De l ces stocks importants de
bl, de coton, de sucre, qui existent dans les entrepts au
moment de la nouvelle rcolte et qui empchent des paniques
de se produire quand on est encore incertain sur son rsultat.
Autrefois, au contraire, lapprovisionnement tendait
habituellement rester au-dessous de la consommation. Un
pareil changement fait sentir ses effets sur toutes les parties de
lordre conomique. Le taux des bnfices commerciaux sest
rduit depuis trente ans par un phnomne semblable celui de
la baisse de lintrt et de la diminution des profits industriels
(chap. ii, 5) ; et son tour, nous lavons vu (chap. vi, 9),
cette rduction du taux des profits pousse encore la
concentration du commerce.
On peut sen faire une ide en tudiant les transformations
du commerce des crales en Angleterre dans ce sicle [7].
Avant labolition de lchelle mobile, en 1846, il ny avait
point de stocks permanents ; le rgime de lentrept en douane
navait t tabli quen 1815. En raison des risques occasionns
la fois par les droits de douane, qui croissaient
automatiquement, et par les chances des transports, un
voyage aller sur lest et retour avec chargement de grains dans

la mer Noire durait huit mois, les importateurs nopraient


quen prvision de gros bnfices ; 10 20 pour 100 taient un
minimum. Sur les expditions de la mer Noire, on demandait
gagner 100 200 pour 100. Aujourdhui, les bnfices sont
extrmement rduits, dabord parce qu Londres mme le
nombre des ngociants de bls sest beaucoup multipli et
quils ont d abaisser leurs prix de vente au profit du
consommateur ; puis parce que la concurrence que les
importateurs se font profite mme au producteur russe, qui ils
doivent faire des conditions meilleures[8]. Les quelques raids
sur le march, que peuvent faire de temps autre des
spculateurs audacieux ( 16), sont loin dgaler en importance
le bnfice acquis la fois aux consommateurs et aux
producteurs par cette diminution du taux des profits
commerciaux.
III. Les oprations du commerce sont des oprations en
disponible ou des oprations terme[9].
Les ventes en disponible (en anglais spot) sont ainsi appeles
parce que le vendeur livre immdiatement ou dans un trs bref
dlai, dtermin par les usages locaux, une marchandise quil a
sous la main et dont il peut disposer. Quant lacheteur, pour
les raisons que nous avons exposes au chapitre ii, 7, il se
rserve frquemment un dlai de paiement et rgle son achat en
effets de commerce une chance plus ou moins rapproche.
[fin page236-237]
La vente aux enchres publiques est le procd commercial
le plus propre assurer la bonne foi, rgulariser les affaires et
fixer les prix au juste point qui rsulte des offres et des
demandes. Elle ne peut pas sappliquer dune manire

gnrale ; mais il est regretter que, dans nos habitudes


commerciales franaises, il nen soit gure fait usage que pour
les ventes dobjets mobiliers ou de marchandises provenant
dune liquidation. Ds le xviie sicle, la Compagnie des Indes
hollandaise avait organis remarquablement deux fois par an
des ventes publiques dpiceries. Lusage sen tait assez
gnralis. En 1768 notamment, on vendait de cette manire
les diamants Amsterdam [10]. Au xviii e sicle, la Compagnie
des Indes franaise avait imit cette pratique. Ces ventes-l ont
cess avec les grandes compagnies ; mais, depuis dassez
longues annes, dans les ports dAustralie, les laines de
lintrieur sont mises aux enchres ; Londres et Anvers, les
importateurs font procder des poques fixes des ventes aux
enchres de marchandises rpondant de larges besoins
industriels, tels que les laines, les fourrures, les cuirs, les
peaux[11]. En France, une loi du 28 mai 1858 et un dcret du 30
mai 1863, qui ont essay dintroduire ce genre de vente, ont
rencontr une vive rsistance de la part des courtiers et autres
intresss, dont cela drangeait les habitudes. Cependant, des
ventes publiques priodiques ont lieu, au Havre, pour les bois
dbnisterie, les peaux et les laines, Bordeaux, pour les
laines et les peaux[12]. La Bourse du commerce, tablie
rcemment Paris, travaille instituer des ventes publiques de
laines indignes, qui seraient trs utiles la production
nationale ; mais jusqu prsent elle na pu triompher de la
force dinertie des intresss[13].
Les oprations en disponible rpondent habituellement aux
besoins immdiats de la consommation. Le vendeur en ce cas
ne spcule pas proprement parler ; il ralise un bnfice ou

liquide une perte. Cest lacheteur qui spcule : sil prvoit la


baisse, il ne sapprovisionne quau jour le jour ; au contraire,
sil prvoit la hausse, il tend ses achats, sauf user des
facilits que lui offrent les magasins gnraux pour warranter
ses marchandises.
IV. Les magasins gnraux ou docks, comme on les
appelle en Angleterre, et elevators aux tats-Unis, sont de
vastes locaux situs prs des gares et sur les ports, o les
marchandises sont emmagasines, classes et soignes[14]. Ils
remplissent souvent les fonctions dentrept rel pour la
douane ; dans ce cas un dcret est ncessaire pour les
autoriser : sinon ils peuvent stablir en vertu dune simple
autorisation prfectorale. Les magasins gnraux de lune et de
lautre catgorie dlivrent en reprsentation des marchandises
dposes dans leurs salles des rcpisss transmissibles par
voie dendossement, en sorte quelles peuvent, par une srie de
ventes en disponible ou terme, changer de propritaire sans
tre matriellement changes de place. Au rcpiss est joint
un autre titre, le warrant, qui peut tre endoss une tierce
personne et lui confre sur la marchandise un droit de gage
sans quelle soit dplace. Les magasins gnraux ne doivent
se dessaisir de la marchandise que si le warrant leur est
reprsent acquitt[15]. Le warrant, n en Angleterre et en
Amrique, sest acclimat en France depuis 1848 et surtout
depuis 1858. Il offre des facilits prcieuses de crdit, sans
gner le commerant dans la disposition de sa chose. La
Banque de France accepte les warrants comme lquivalent
dune troisime signature, daprs un tarif variable suivant la
nature des marchandises. Lendossement de warrants est

devenu une garantie usuelle dans les relations des ngociants


avec leurs banquiers. De plus, les compagnies qui exploitent
les magasins gnraux peuvent, depuis la loi du 31 aot 1870,
faire directement des avances sur les marchandises dposes
dans leurs docks. Cette extension de leur rle est fcheuse. Ces
tablissements devraient se borner leur fonction de
dpositaire et il serait utile quils fussent tablis par les
grandes corporations commerciales ( 8) comme des services
publics locaux[16].
Quoique
lon
puisse warranter toutes sortes de
marchandises, mme des produits achevs, cest surtout sur les
matires premires ou les objets de grande consommation
(bls, sucres, huiles, alcools, fils, peigns de laine) que la
pratique des warrants est utile au commerce. Dans les temps de
dpression des prix, le montant de lavance est presque gal
la valeur de la marchandise, et, comme le taux de lintrt nest
pas lev, le warrant permet au ngociant de conserver la
disponibilit presque complte de son capital, de prolonger sa
position dans lattente dune hausse ; par consquent, son
emploi tend viter les dprciations extrmes des cours.
Parfois nanmoins cest un point dappui pour des oprations
dont le but est daccaparer momentanment le march (chap.
viii, 2).
V. Dans les oprations terme, le vendeur doit livrer la
marchandise une poque dtermine. Sil ne la pas
actuellement, la vente est dite dcouvert. On a parfois
prtendu, par une mauvaise argumentation scolastique, que ces
contrats taient illgitimes parce quils portaient sur des choses
futures nexistant pas encore dans la nature. Ce raisonnement

est faux ; car les parties ont trait non pas sur des corps
certains, sur des objets dtermins dans leur individualit, mais
sur des choses fongibles ; il y a une certitude morale absolue
pour le vendeur de pouvoir se procurer ces objets ; ce nest
quune question de prix[17].
Les oprations terme sont indispensables lindustrie : elle
a besoin de compter sur des livraisons de matires premires
des poques fixes et des prix dtermins pour tablir ses prix
de revient. Les chemins de fer, toutes les grandes usines
sassurent lavance leur approvisionnement en charbon par
des marchs de ce genre. Les soumissions de fournitures faites
larme et aux tablissements publics sont aussi des marchs
terme[18]. La situation est, en ralit, la mme que celle de
lacheteur crdit, qui achte lgitimement, quoiquil nait pas
en sa possession actuelle largent quil sengage payer au
terme convenu.
Pour que les commerants et les soumissionnaires fassent
face ce service rgulier dapprovisionnements, il faut qu
leur tour ils stipulent des livraisons qui leur seront faites aux
poques correspondant leurs engagements. Si nos ngociants
en bl ou en coton devaient emmagasiner tout le bl et tout le
coton quils devront livrer aux minoteries et aux filatures dans
le courant de lanne, ils seraient grevs par des pertes
dintrt et des frais de magasinage quils vitent en achetant
eux aussi terme sur les marchs des lieux de production ( 2).
Cest ainsi que le march terme stablit sur toutes les
places o les transactions sur un article deviennent rgulires
et o les ngociants se rencontrent pour traiter entre eux. Les
bls, les laines, les cotons, les fils, les laines en suint, les

peigns de laine, les cafs, les sucres, les alcools, les suifs sont
partout lobjet de ventes et achats livrer des chances, qui
schelonnent de mois en mois et qui comprennent parfois
douze mois, cest--dire qui vont jusqu une nouvelle rcolte.
Cest ce qui se fait sur les cotons la Nouvelle-Orlans. Il
nest pas jusquaux pommes de Normandie sur lesquelles, ds
le mois de juillet, on ne fasse des transactions qui portent par
mois successifs jusquen fvrier. Les produits achevs, les
matires premires employes seulement pour des produits de
qualit suprieure, les denres de luxe ne rpondant qu une
consommation restreinte et intermittente ne se prtent pas ce
genre doprations et ne sachtent en fait quen disponible sur
chantillon, aprs agrment de la marchandise.
Le march terme comporte un dveloppement nouveau de
la spculation ; car lhorizon du ngociant, au lieu de
comprendre seulement les stocks visibles et existant
actuellement, doit stendre jusque sur la production future.
Les prix des produits naturels du sol varient en effet non
seulement daprs la consistance de chaque rcolte, mais
encore daprs les perspectives de la rcolte prochaine. Les
statistiques des diffrentes denres au cours de chaque
campagne, statistiques plus ou moins exactes si elles sont
officielles, plus ou moins sincres si elles manent de maisons
de commerce prives, jouent un grand rle dans les
fluctuations des cours ainsi que les renseignements sur ltat
des rcoltes en terre.
La perspective dune guerre fera hausser tous les
approvisionnements disponibles, depuis les crales jusquau
fer, en raison des destructions quelle comporte et relvera de

mme la cote des livraisons futures. Mme dans le cours


ordinaire des choses, les vicissitudes qui rsultent de
lalternance des priodes de prosprit et de dpression
gnrale des affaires, la raction dune industrie sur lautre, par
exemple, linfluence de ltat de lindustrie sidrurgique sur
lextraction de la houille, sont encore des lments de variation
des prix que la spculation terme doit prvoir, escompter et
par l mme rgulariser.
Les statistiques de la production, le dveloppement dune
presse spciale aux divers genres de commerce ont donn une
base plus rgulire aux oprations commerciales et laiss
moins de part au hasard et au coup dil individuel du
marchand. Le tlgraphe surtout a chang radicalement les
procds de la spculation. Il a enlev aux puissants marchands
lavantage des services spciaux dinformation dont ils avaient
le monopole ; il a mis en communication tous les marchs et
permis chacun, par le libre usage des fils, de faire partout
exactement les mmes oprations. Les spculations purement
locales sont devenues impossibles. Le petit marchand de bl
qui veut spculer dans le cercle dun arrondissement, est
infailliblement ruin : il ne peut tre que le commissionnaire
des grandes maisons qui tendent leur action sur les grands
marchs du monde, o tous les prix arrivent peu prs se
niveler. Grce ces lments dinformation constants et
rguliers, les grandes spculations sexercent toujours
aujourdhui non contre la ralit des faits, mais dans leur sens.
Les plus aviss et les mieux outills se htent den profiter.
La spculation ne fait pas, comme se limaginent les
personnes trangres aux affaires, les oscillations des prix, sauf

dans les cas, fort exceptionnels en somme, daccaparement ou


dcrasement du march ; elle les attnue au contraire en
rpartissant aux poques successives de livraison les stocks
surabondant certains moments ou en prmunissant les
consommateurs contre la panique rsultant du vide momentan
des entrepts. [fin page242-243]
Des tudes statistiques faites sur le march du bl et du
seigle Berlin, de 1850 1890, par M. Moritz-Kantorovitz ont
permis de comparer les prix du terme pendant ces 49 ans sur
les mois de printemps et dautomne, pour lesquels les ventes
livrer sont faites, avec les prix qui, ces mois-l, avaient t
effectivement pratiqus en disponible[19]. Il en est rsult que
les carts soit en plus soit en moins de la spculation terme
sur les faits qui staient raliss, autrement dit ses erreurs de
prvision, allaient toujours en sattnuant. De 15 p. 100, elles
taient tombes 5 p. 100, Il a fallu les perturbations causes
par le relvement des droits de douane pour augmenter ces
carts dans les cinq dernires annes. Des tudes semblables
faites sur les mercuriales du march de Buda-Pesth par M.
David Cohn mettent le mme fait en pleine lumire. Est-ce
parce que les facults intellectuelles des spculateurs vont en
saffinant ? Peut-tre ; mais cest surtout parce que la direction
donne au commerce par les ventes terme de la spculation
compares aux cours actuels du disponible a prcisment pour
effet dattnuer leffet des lments accidentels dapprciation,
de ce que les Allemands nomment die konjonctur et que nous
appelons limpressionnabilit du march. Les mthodes
commerciales, dont lemploi est encore nouveau sur bien des
marchs, deviennent dun usage plus sr. Les diffrences

effectives, qui se produisent entre la prvision et lvnement,


sont dues labondance plus ou moins grande des rcoltes,
chose que personne ne peut prvoir avec certitude.
Lexistence dun march terme rgulier permet aux
capitalistes dapporter aux industriels et aux ngociants le
secours de leurs capitaux, dans les mmes conditions quils le
font pour les spculateurs la Bourse par le mcanisme des
reports. Voici comment se pratique cette opration : quand les
cotes des mois prochains, poques des livraisons futures, sont
plus leves que la cote du mois courant ou du disponible, les
dtenteurs vendent des capitalistes des parties en disponible
et les leur rachtent terme un prix lgrement suprieur qui
constitue le report. Un industriel, un ngociant, allge ainsi son
stock, sans autre sacrifice que le prix du report ou la diffrence
des deux ventes ; il ne sacrifie pas sa marchandise, comme par
une vente dfinitive[20].
Cette opration est analogue au warrantage dune
marchandise dpose dans un magasin gnral ; mais la forme
en est plus souple et elle est moins onreuse. Le report sur
marchandises est une pratique qui commence peine se
produire sur quelques places. On ne saurait trop en souhaiter le
dveloppement ; cest un emploi des capitaux disponibles, dont
disposent les banquiers, beaucoup plus utile au point de vue
gnral que les reports faits la Bourse sur les valeurs de
spculation.
Le march terme est aussi en rgle gnrale favorable aux
producteurs ; car il assure un dbouch constant leurs
produits. Sans lui, il y aurait de longues priodes pendant
lesquelles les agriculteurs ne trouveraient pas vendre leurs

produits ou ne pourraient le faire qu des marchands locaux


ports par labsence de concurrence les exploiter. Ctait
autrefois une des formes de lusure dont on retrouve partout la
trace (chap. vi, 6). Elle tait infiniment plus dommageable
pour les agriculteurs que ne le sont les brusques oscillations
auxquelles donnent lieu de loin en loin les corners ou mme les
campagnes de baisse. Aujourdhui, au contraire, en Europe
comme aux tats-Unis, tout propritaire est sr de pouvoir
vendre ses produits au jour quil veut et un prix en rapport
avec la cote du march rgulateur. Ceux qui sen plaignent
nont qu voir le sort qui est fait aux producteurs de fruits, de
lgumes, de btail et de toutes les denres pour lesquelles il ny
a pas de march terme tabli. Ils sont compltement la
merci des intermdiaires. Tel est aussi le cas Paris des petits
fabricants de meubles, qui ne peuvent couler leurs produits
quen recourant la trole ou qui sont obligs de les engager au
mont-de-pit. Ainsi que le disait un grand spculateur, M.
Keerne, dans une enqute New-York en 1882, sil ny avait
pas Chicago un grand march sur les bls o chaque jour la
spculation fait des affaires immenses, si lon rduisait toutes
les oprations celles du comptant, souvent pendant trois ou
quatre semaines le farmer ne pourrait vendre ses produits ; le
prix mme nen serait pas fix. Au lieu de cela, la spculation
fixe tous les jours les prix : ils sont connus instantanment
dans tout le pays par le tlgraphe, et les agents des
spculateurs achtent ces prix toutes les quantits offertes par
l e farmer. Un pays surtout qui, comme lAmrique, a
exporter des produits naturels, bl, coton, ptrole, a intrt au
dveloppement de la spculation ; car elle ne peut se soutenir
que par lexportation. Elle achte en quantits qui dpassent la

demande actuelle ; elle soutient les prix en vue de revendre


plus cher lEurope.
Il y a aussi du vrai dans ce que disait un autre dposant
clbre, Jay Gould, cest que les erreurs de la spculation
retombent principalement sur elle et que, dans lensemble,
cest surtout le monde des spculateurs qui supporte les pertes
causes par de fausses manuvres. Tmoin M. Hodges
Hutingdon, lun des plus grands ngociants en bl de Chicago,
qui en janvier 1891 sest retir, aprs avoir perdu 85 millions
de dollars, en dclarant que dcidment il navait pas la bosse
des affaires !
Nanmoins, on ne saurait nier quil ny ait souvent des
rpercussions fcheuses sur le producteur ; seulement elles
sont gnralement temporaires, et la baisse exagre se produit
surtout pour lui la suite des dbcles des corners ou
tentatives daccaparement (chap. viii, 2).
VI. Pour que le march soit aliment, pour quun courant
constant de transactions assure lamplitude et la rgularit de
lapprovisionnement, il faut bien quil y ait des haussiers et des
baissiers, cest--dire des personnes qui envisagent dune
manire diffrente les perspectives de variation des prix de la
marchandise. Lindividualit du jugement de chaque homme,
la justesse et la rapidit de conception plus ou moins grande, la
diffrence mme de temprament font quavec des lments
dinformation identiques les spculateurs prennent des
positions diffrentes, les uns croyant la hausse, les autres la
baisse. Cest ainsi quils se fournissent rciproquement des
contreparties. Les acheteurs terme sont forcment des
spculateurs la hausse. Ils sont intresss ce que la

marchandise, lpoque o ils doivent en prendre livraison, ait


augment de valeur. En sens inverse, les vendeurs terme sont
forcment des spculateurs la baisse : ils sont intresss ce
que la marchandise ait moins de valeur au moment o ils
devront lacheter eux-mmes pour en faire livraison[21]. Sans
discuter ici le point de vue des gouvernements, qui ont de tout
temps considr les baissiers sur les fonds publics comme des
ennemis, il est certain que cette apprciation ne saurait
stendre aux spculateurs engags la baisse sur les bls, les
cotons ou toute autre marchandise. Ils pourraient au besoin se
poser comme les dfenseurs de lintrt du consommateur[22].
Ils lui ont rendu dans plusieurs occasions des services
signals et ce sont eux qui finissent par faire chouer toujours
les tentatives daccaparement. En 1888, il stait form BudaPesth un corner pour faire hausser le mas et il y tait
effectivement parvenu. Une spculation la baisse (une
contremine, comme on lappelle en Allemagne) stablit
immdiatement : elle attaqua la hausse par des ventes
dcouvert (blanco-verkaufe), provoqua des importations pour
se couvrir et faire baisser effectivement le mas et elle djoua
ainsi les desseins des accapareurs[23].
Cest lexistence dune spculation la baisse que
lEurope a d de ne pas subir sur le bl des prix de famine la
suite de linsuffisance de la rcolte de 1891. Au mois de juillet,
les grands spculateurs de Chicago avaient essay denlever les
cours : les baissiers leur tinrent nergiquement tte et au mois
de septembre ils avaient ramen les cours un niveau en
rapport avec ltat rel des choses. La prohibition de
lexportation des crales par le gouvernement russe, au lieu de

causer une panique, comme on sy attendait, ninfluena pas le


march gnral des bls. Les spculateurs la baisse russirent
dautant mieux que lexcs de la hausse avait fait partout sortir
d e s stocks invisibles (chap. vi, 7) quon ne souponnait
pas[24].
Cest un des exemples qui montrent le mieux comment
lexistence dune spculation tendue, avec le double rle que
haussiers et baissiers y remplissent, tend ramener les prix
leur juste niveau et limine llment dimpression, de
rarfaction locale et momentane qui serait susceptible de
fausser llment naturel de dtermination des prix, cest-dire le rapport des offres aux demandes, des besoins aux
moyens de les satisfaire.
Mais la spculation la baisse ne peut absolument se
produire que par des ventes terme. Avant que les marchs
terme existassent, la rectification dune hausse exagre se
ralisait seulement par la dbcle des cours : les haussiers
prouvaient des pertes encore plus fortes et les consommateurs
avaient souffert plus longtemps[25].
VII. Les marchs terme ont d exister de tout temps
sous une forme ou lautre[26]. Au quatorzime sicle, nous les
voyons pratiqus Florence sur les parts des monti. Ds le dixseptime sicle ils taient usuels Amsterdam sur les
marchandises les plus diverses, pices, caf, grains, huile de
baleine, salptre et surtout sur les eaux-de-vie, avec toutes les
modalits possibles[27]. Cest de l que lusage sen est
rpandu, dabord en Angleterre, puis en France [28]. Il nen est
pas question dans les livres de droit ; mais, en matire

commerciale surtout, lusage est souvent bien plus ancien que


les documents de jurisprudence qui le constatent.
Il est une catgorie de ventes terme que lancienne
jurisprudence a connues et qui sont encore pratiques, ce sont
les ventes maritimes livrer lheureuse arrive du navire . La
vente sur chantillon nest pas possible la plupart du temps. Le
navire nest pas forcment dj en voyage ; la marchandise
nest souvent pas encore charge ; enfin, dans bien des cas, le
vendeur se rserve de dsigner le navire, et promet seulement
soit un prompt embarquement , soit un dbarquement un mois
dtermin. Pour le rglement de ces affaires, il a fallu que les
usages commerciaux de chaque place dterminassent les types,
les sortes de marchandises remplissant les obligations du
vendeur. Naturellement on a admis une chelle de proportion
entre certains types que lacheteur est galement oblig de
recevoir, mais pour un prix proportionn, au cas o le march a
port sur une marchandise de qualit moyenne, average. Si le
vendeur ne remplit pas son engagement, lacheteur a droit des
dommages-intrts, qui consistent naturellement dans la
diffrence existant entre le cours auquel il a achet et celui du
jour o le march est rsili. Jusqu larrive du navire,
lacheteur peut repasser son march, se faire vendeur son tour
de la marchandise. Dautre part, le vendeur, qui prvoit une
hausse et aimerait mieux vendre sa marchandise en disponible,
peut se racheter avant lpoque de la livraison. En un mot,
toutes les combinaisons des marchs terme taient en germe
dans les ventes maritimes.
Nous le verrons plus loin ( 9), la circulation des filires et
des warrants, qui stait introduite peu peu dans beaucoup de

places de commerce, Marseille et Londres pour les bls,


Paris pour les bls et les sucres, Bordeaux pour les trois-six,
constituait dj un march terme ; mais ce genre daffaires a
pris depuis vingt ans une extension considrable et il sest cr
pour le faciliter et le rgulariser des organismes spciaux quon
appelle bourses de commerce, exchanges, boards of trade.
Les bourses diffrent des marchs ordinaires en ce quon y
traite exclusivement sur des chantillons ou des types, tandis
que dans les marchs les marchandises elles-mmes sont
apportes matriellement. Dans les marchs, les producteurs,
les consommateurs et les ngociants se rencontrent ; dans les
bourses, les ngociants sont seuls en prsence. Il faut se garder,
en voyant natre ce nouvel organisme, de croire quun
intermdiaire inutile et parasite sest dvelopp. Cest au
contraire un rouage suprieur qui sest tabli pour coordonner
laction des marchs proprement dits.
En effet, dans une socit o le service de
lapprovisionnement rgulier et constant est devenu un service
conomique fondamental ( 2), les ngociants qui en assument
la charge ont constamment besoin de traiter non pas seulement
avec les producteurs et les consommateurs, mais aussi entre
eux pour partager et assurer les risques quils ont assums. Les
oprations terme, avec tous les dveloppements et modalits
quelles comportent (reports, arbitrages, primes, facults, 9),
sont les moyens par lesquels ils rpartissent entre eux ces
risques et maintiennent lquilibre entre les diffrents marchs.
Les bourses de commerce sont frquemment jointes un
march proprement dit ; mais par la superposition de ce nouvel
organe, ce march devient le centre ou lun des centres

rgulateurs pour tout un genre de marchandises.


Il faudrait suivre lhistoire de chaque branche du commerce
pour voir comment peu peu les affaires terme se sont
dabord introduites, puis comment les corporations spciales se
sont formes et ont institu des bourses pour les rgulariser. Le
Cotton Exchange de la Nouvelle-Orlans, un des mieux
organiss, date de 1871 ; le Board of trade de la mme ville
pour les crales est de quelques annes postrieur. Les
Produce Exchanges de Chicago et de New-York pour les bls
sont un peu plus anciens. Ds 1840, du reste, les affaires
terme avaient pris une grande extension sur les places
amricaines. A Liverpool, le march terme existait sur les
cotons ds le milieu du sicle. A Berlin, cest aprs 1860 quil
a t constitu rgulirement ; Londres, il ne sest tabli sur
les bls quaprs 1870, mais il existait depuis longtemps pour
dautres marchandises ; celui de Buda-Pesth pour les crales
diverses date de 1884 ; celui de Manheim pour les bls, de
1888. Milan et Barcelone en ont aussi actuellement[29]. En
France, il sest dvelopp peu peu Marseille, Paris, au
Havre, pour les bls, les sucres, les huiles. Nos villes du Nord :
Lille, Roubaix, Reims, en ont constitu sur les alcools, les lins,
les laines. Aujourdhui, il nest pas de place de commerce de
premier ordre, o les affaires terme sur les principales
marchandises intressant la rgion ne soient traites dans une
bourse. Ce sont de nouvelles mthodes commerciales en
rapport avec les grands changements qui se sont oprs dans le
monde. Les moralistes, les jurisconsultes, qui les jugent
daprs des prcdents emprunts un autre tat conomique,
sont exposs faire fausse route. Cest ce quindiquait fort

bien, propos dune application malencontreuse des principes


de la common law des affaires terme, un publiciste des
tats-Unis.
Les affaires terme sur les crales et le coton se sont
seulement rcemment dveloppes en une vaste et
systmatique pratique commerciale. Une telle manire de
commercer na t rendue possible que par les moyens de
sassurer des informations journalires sur les stocks et les prix
dune marchandise donne dans les principaux marchs du
monde et sur ltendue et ltat des nouvelles rcoltes au fur et
mesure de lanne agricole. La grande extension des
communications tlgraphiques, les merveilleux services
dinformation crs par les Exchanges et le service
mtorologique institu par le Gouvernement fournissent ces
renseignements

chaque
commerant et chaque
manufacturier. Cest daprs ces donnes quil forme son
opinion et base ses demandes pour la conduite de ses affaires.
Or, chaque manufacturier et chaque commerant doit
constamment tre aux aguets pour savoir les prix quil aura
payer ou ceux auxquels il pourra vendre. Il sassure des
approvisionnements lavance sur les prix tels quil les estime.
Mais un commerant, sil est sage et prudent, ne sengagera
pas absolument et sans rserves faire ou prendre livraison
des quantits de marchandises portes en ses contrats. Des
informations subsquentes sur ltat des rcoltes et des stocks
peuvent modifier matriellement les conditions sur lesquelles
il avait bas ses estimations. Il doit donc se rserver, sil le
peut, de repasser ses contrats la premire occasion favorable
de manire prvenir ou limiter les pertes qui pourraient

rsulter pour lui dun changement dans les conditions du


march. Cet effort pour se protger soi-mme est rationnel et il
ny a aucun motif pour le dclarer illgal.
Sans doute, il est immoral de recevoir largent de
quelquun sans rien lui donner en change ; mais tout
commerant est oblig de prendre sa charge des risques
rsultant dune hausse ou dune baisse des prix, et ces risques
sont lobjet de ces transactions. Elles nont rien dimmoral[30].
VIII. Les conditions des ventes maritimes et les
oprations des marchs terme ne peuvent pas tre rgles
minutieusement par les parties, comme la vente dune terre
passe devant notaire. La majeure partie des transactions dans
les bourses de commerce, comme dans les bourses de valeurs,
sont purement orales. Non seulement la rapidit des
transactions commerciales ne se prte pas des contrats dont
chaque dtail serait dbattu et elle exige la fixation pralable
des conditions gnrales de ces marchs ; mais le fait mme
que ces ventes portent sur des choses fongibles a ncessit la
dtermination des types marchands.
Les usages sont la loi du commerce. Encore faut-il que ces
usages soient constats, tablis et modifis selon les
circonstances. Cest ce quont fait les grandes corporations
commerciales qui existent sous des formes diverses dans toutes
les places importantes[31].
Il a fallu ds lorigine ( 7) tablir ces types, dclarer dans
quel degr dquivalence ils seraient les uns par rapport aux
autres ; car presque partout il est admis que le vendeur terme,
par exemple de caf santos ou de coton good average, peut

accomplir son obligation en livrant lacheteur des


marchandises soit dun type suprieur, soit dun type infrieur :
dans le premier cas, il a droit une bonification ; dans le
second, cest lui au contraire subir une dduction[32]. Sans
ltablissement de ces types marchands, il ny aurait pas de
march terme et de spculation suivie possible. Les
producteurs y sont galement intresss : cela les soustrait
lexploitation du marchand local qui dprcie leurs produits
dans chaque cas. Les agriculteurs amricains sont, sous ce
rapport, dans une excellente situation, grce au merveilleux
systme d'elevators annexs chaque gare et o des
inspecteurs classent immdiatement leurs bls dans un des
types reconnus, tandis que les propritaires russes sont sans
dfense contre les marchands qui classent leur bl selon leur
volont[33] ( chap. vi, 11). Ltablissement de ces types est
une chose fort dlicate. Les spculateurs qui veulent accaparer
le march cherchent les rduire le plus possible de manire
diminuer les facilits quont les vendeurs dcouvert de se
dgager par une livraison effective. Cest un des points qui
exigent le plus dattention de la part des corporations
commerciales charges de rgler les marchs.
Elles ont d aussi organiser les arbitrages et les expertises
auxquels donnent lieu les livraisons de marchandises dans les
marchs conclus dans ces conditions.
Il a fallu encore, pour saccommoder la rapidit ncessaire
ce genre de transactions, dterminer les lieux et heures o
elles sopreraient ; obliger les courtiers les quoter ; arrter
chaque jour la cote des cours pratiqus, enfin dterminer les
units de quantit sur lesquelles porteraient ces marchs. Ces

units sont toujours leves. (Au Havre on ne fait de marchs


terme sur les cotons que par 50 balles pesant 10.000 kilos.) On
a voulu carter de ces spculations les personnes trangres
aux affaires ou qui nont pas les moyens suffisants pour les
entreprendre. Cest une mesure essentiellement moralisatrice.
Il a fallu enfin fixer les poques de liquidation et dterminer
de quelle manire serait arrte la cote aux jours de liquidation,
de manire servir de base au rglement des affaires qui
doivent se solder, non par une livraison effective, mais par le
paiement dune diffrence.
Comme on la vu, les termes pour lesquels les ventes terme
peuvent tre faites sont multiplis et tendus. On na pu les
restreindre au mois prochain, comme les affaires sur les
valeurs mobilires. En effet les ventes terme de marchandises
ont pour objet dernier dassurer lapprovisionnement de la
consommation ou de lindustrie.
Les marchs terme sur marchandises ne pouvant tre
excuts quavec une certaine latitude de temps, le vendeur sur
un mois peut livrer la marchandise depuis le premier jour du
mois jusquau dernier : le vendeur sur les quatre premiers mois
de lanne a le droit de livrer au jour quil veut pendant cette
priode. Les rglements des marchs ou bourses de commerce
ont d prvoir minutieusement les notifications qui doivent
tre faites par le vendeur lacheteur, le dlai dans lequel
lacheteur doit prendre livraison et payer le prix convenu, sauf
demander une expertise, sil y a lieu[34].
Il est parfaitement libre aux parties de droger ces rgles et
cest en cela que les rglements des corporations commerciales

modernes diffrent de ceux des corporations anciennes ; mais


leur intention contraire doit tre formellement exprime[35].
Le dernier jour du terme tant advenu, il est procd par des
liquidateurs spciaux, gnralement agrs par ces
corporations et prsentant des garanties morales et pcuniaires,
au rglement et la compensation de toutes les ventes et achats
faits en sens inverse par les ngociants qui ont trait en bourse.
La base en est un cours, qui est arrt une heure dtermine
soigneusement, de manire ne laisser place aucune
incertitude. Cest ce quon appelle le cours de compensation.
Sa fixation est lobjet dune sorte de petite crise, qui se
renouvelle chaque liquidation. Dans les heures qui prcdent
sa fixation, les spculateurs multiplient leurs achats ou leurs
ventes de manire faire fixer ce cours, do dpend le sort des
affaires quils ont conclues dans le courant du mois, dune
manire favorable leurs intrts. La concurrence et la
comptition se produisent ce moment-l avec une grande
intensit.
La constitution spontane de ces corporations commerciales,
qui jouent un rle si important pour la rgularisation des
oprations sur les marchs et les bourses, est un des faits les
plus curieux de notre poque. En France, l o il existe des
chambres de commerce officielles, elles ont pris linitiative de
ces rglements ou bien ont approuv ceux que rdigeaient des
assembles spciales dintresss. A Paris, tous les rglements
relatifs au march des farines, du bl, du seigle, des sucres, des
alcools et des huiles ont t labors dabord par le Cercle du
Louvre, o se runissaient les ngociants. La Bourse du
commerce ne date que de 1886. Elle runit maintenant dans son

local et fait bnficier de ses services communs les


corporations commerciales spciales qui staient formes
spontanment. Aujourdhui, la loi sur les syndicats
professionnels rend trs simple la formation de ces
corporations et cest la forme quelles adoptent toutes les unes
aprs les autres. Quelquefois, elles se constituent cependant
autrement. A New-York et Londres, elles ont pris la forme de
socits par actions pour lexploitation dun local. Seulement,
pour devenir actionnaire du Corn market de New-York, de la
Corn exchange association de Londres, de la Corn trade
association de Liverpool, il faut exercer la profession de
ngociant ou de courtier en bls et tre agr par le comit
excutif[36]. Il y a l une application de la socit par actions,
qui dpasse de beaucoup le but que le code assigne aux socits
commerciales, le partage dun gain ou dune perte (cf. chap. v,
6).
Ces corporations acquirent une grande puissance
prcisment par les services collectifs dont elles assurent la
jouissance leurs membres. Le Cotton Exchange de la
Nouvelle-Orlans a des services dinformation si srs et si
prompts que son secrtariat est mme le 1er septembre midi
de publier une statistique complte de la rcolte et du
commerce du coton aux tats-Unis dans lanne qui vient de
finir le 31 aot. A Paris, le march des farines douze marques a
organis avec une telle perfection la classification et le
contrle des farines quil a port trs haut le renom de la
minoterie franaise. Cest bon droit que, lors de lExposition
universelle de 1889, un grand prix lui a t dcern.
Cest surtout par la constitution dun service complet

dexpertise et darbitrage que ces corporations simposent[37].


Quand sur une place lune delles la constitu dans de bonnes
conditions, un groupe dissident a beaucoup de peine en
tablir un second de mme valeur ; or, faute de le faire, il
ninspire pas de confiance et tombe au niveau des boutiques
spculation que les Amricains appellent bucketshops.
Comme en fait de commerce les usages font loi, les
rglements tablis par ces corporations sont appliqus par les
tribunaux mme aux marchs passs en dehors de leurs locaux,
moins de stipulation contraire expresse. L o elles se sont
constitues librement, elles sont assez strictes et relativement
inaccessibles au gros public[38] ; mais quand elles dpassent
une certaine mesure, comme elles ne sont pas des corps publics
et privilgis, rien nempche les intresss de constituer des
corporations rivales. Cest ce qui est arriv New-York et
aussi Londres, o lon compte jusqu trois corporations de
cette sorte pour le commerce des bls.
IX. Des oprations trs srieuses peuvent parfaitement se
rsoudre par le paiement de simples diffrences. Les
ngociants et les industriels sont obligs de modifier
incessamment ltat de leurs engagements suivant les cours. Ils
le font en revendant ce quils ont achet terme, en rachetant
ce quils ont vendu livrer. Pour faciliter ces ventes et reventes
successives, lusage du commerce a introduit depuis bien
longtemps les filires, en anglais transfrable notices, en
allemand schlussbriefe[39]. Sous sa forme la plus usite
actuellement, cest un avis ou un ordre de livraison mis par le
vendeur et transmis tous les acheteurs successifs par des
endossements qui occupent une large bande de papier [40]. Des

courtiers spciaux, appels filiristes ou liquidateurs, la font


circuler et rglent, le jour o la marchandise est livre et
paye par le dernier acheteur au premier vendeur, toutes les
diffrences rsultant des cours divers auxquels les ventes et
reventes ont t faites pendant la circulation de la filire.
Par suite de ces ventes et reventes successives, il peut arriver
que le dernier acheteur dune filire soit le vendeur primitif.
Cest ce quon appelle une filire tournante. Sur les places
anglaises et amricaines, ainsi qu Brme, cette opration est
appele ring (anneau).
Lorsque la filire est arrive aux mains dune personne, qui
na pas elle-mme revendu, elle est arrte.
Le livrataire, comme on lappelle, doit prendre livraison et
payer le prix dans un dlai strictement dtermin, car on veut
viter la prolongation indue du rglement de la filire. Sil ne
prend pas livraison ou ne paye pas, il est excut, cest--dire
que la marchandise est revendue ses risques et que son nom
est affich ; ce qui le rend dsormais incapable doprer la
Bourse.
Partout lusage impose lacceptation dune filire tout
acheteur terme. Le vendeur terme a le droit de faire
livraison suivant sa convenance, soit en crant des filires sur
son acheteur, soit en lui endossant des filires dj cres. En
effet, ainsi que le dit un arrt de la Cour de Paris du 23 juin
1885, la vente par filire a pour but de donner une impulsion et
une rapidit plus grandes la spculation. Le vendeur crateur
de la filire y trouve cet avantage dobtenir de son acheteur un
prix plus lev que dans la vente ordinaire, raison de la
facilit mme que celui-ci trouve revendre et transmettre la

livraison conventionnelle, facilit qui peut se renouveler sans


autre limite que le prix de la livraison finale effective et
matrielle.
Il y a bien des nuances dans lemploi de ce procd de vente
commerciale. Les usages locaux peuvent amener des solutions
diffrentes sur les nombreuses questions juridiques quil
soulve. Mais les traits essentiels en sont partout les mmes.
Lusage presque universel des filires a prcd de bien des
annes lorganisation des marchs terme telle quelle existe
aujourdhui sur les places commerciales les plus progressives.
Or, le rglement par de simples diffrences de toutes les ventes
et reventes sauf la premire et la dernire est lessence mme
de la filire. Il ne faut donc pas en faire un grief contre la
spculation moderne et les nouvelles institutions quelle a
organises pour liquider les oprations terme ( 13).
Assurment, si lon construisait lordre conomique sur la
thorie pure, on trouverait dans ces ventes et reventes
successives des frottements inutiles et lon incriminerait cette
activit commerciale, qui, au lieu daller droit au but,
lapprovisionnement, sarrte mi-chemin, au bnfice ralis
sur la diffrence ; mais en fait un grand march ne peut exister
que si de nombreux commerants de tout rang sintressent
dans ses oprations et y apportent leurs capitaux et leur
sagacit. Il faut prendre les hommes comme ils sont, non
comme ils auraient pu tre dans une autre cration.
Etant donne cette manire de rgler un trs grand nombre
doprations, il ny a rien dtonnant ce que les quantits sur
lesquelles elles portent dpassent de beaucoup les stocks
existants. Les marchandises sont comme multiplies par le

nombre des transactions dont elles sont lobjet. Cest ainsi qu


Anvers, en 1888, les affaires en laines peignes se sont
chiffres par un dplacement rel de 3 millions de
kilogrammes et par des transactions pour 30 millions de
kilogrammes ; en 1889, le chiffre en est mont 60
millions[41]. Dans le premier semestre de 1887, New-York,
les ventes en disponible avaient t de 48.836.000 bushels et
les ventes terme de 867.594.000 bushels, soit 17 fois plus
environ. Ce dernier chiffre reprsente presque le double de la
production annuelle moyenne des tats-Unis. Lcrivain qui a
recueilli ces chiffres calculait que lensemble des marchs
terme pendant lanne sur les diffrentes places amricaines
qui traitent les bls devait dpasser quatre milliards de bushels,
soit deux fois la rcolte totale du monde[42] ! On a signal
plusieurs reprises des faits semblables sur le march des cotons
Liverpool, sur celui des cuivres Londres[43]. Sans doute, de
pareils chiffres correspondent des priodes de vive
spculation ; mais en soi il ny a rien que de normal ce que le
montant additionn des ventes terme dpasse de beaucoup les
existences disponibles[44].[fin page260-261]
X. Les marchs terme fermes sont ceux par lesquels le
vendeur soblige purement et simplement livrer un terme
fix et lacheteur prendre livraison ce terme. Les deux
parties peuvent, si cela leur convient, reporter leur march
une poque de livraison plus loigne[45] ; mais cela ne peut
rsulter que dun nouvel accord ; elles sont lies lune et
lautre par une convention ferme et dfinitive.
Au contraire, dans les marchs prime ou puts and calls,

comme on les appelle en anglais, moyennant une prime fixe


au moment de leur conclusion, lacheteur se rserve le droit de
ne pas prendre livraison ou en sens inverse le vendeur se
rserve, moyennant labandon de la prime, de se ddire de son
march. Dans la premire hypothse, cest un acheteur qui
limite sa perte en cas de baisse : il abandonnera la prime au
lieu de prendre livraison de la marchandise. Dans la seconde
hypothse, cest un vendeur terme, qui, pour le cas o la
hausse viendrait se produire contre ses prvisions, veut
pouvoir se librer de son engagement en abandonnant la prime
lacheteur au lieu dtre oblig dacheter du disponible au
cours du jour. Ce sont l en ralit des achats avec arrhes,
moyennant labandon desquelles lacheteur peut ne pas donner
suite au march. Les Romains pratiquaient ce contrat. Mais
lusage moderne en a fait un emploi que probablement ils ne
connaissaient pas. On fait quelquefois Marseille des marchs
terme et primes chelonns sur plusieurs mois pour les
huiles. Chaque mois lacheteur est le matre de rsilier la
livraison du mois et, en ce cas, il doit bonifier au vendeur une
prime de tant pour cent kilogrammes sur les quantits non
reues.
Les marchs contenant cette facult de ddit sont
naturellement conclus des cours un peu plus levs que les
marchs fermes pour le mme mois : cest cet avantage qui
dtermine la contre-partie accepter lventualit du ddit.
Quand un spculateur veut se mettre labri des variations
des cours dans un sens ou dans lautre, il achtera et vendra
terme en payant une prime dans les deux cas ; il rclamera
suivant lvnement lexcution de lun ou de lautre des deux

marchs en abandonnant la prime sur celui qui ne sera pas


excut. Ces deux oprations peuvent tre faites avec des
individus diffrents. Mais un seul ngociant qui croit pour sa
part la stabilit des cours, peut aussi, moyennant une prime
double de la prime ordinaire, accorder un autre ngociant la
facult de se dclarer son choix dans un certain dlai vendeur
ou acheteur dune quantit donne. Cest l le march double
prime quon appelle option sur les places anglaises et
amricaines.
Dans les marchs avec facults, le vendeur ou lacheteur se
rserve le droit de livrer ou dexiger lpoque indique le
double ou le triple de la quantit achete ferme au prix
convenu. Le vendeur paie cette facult en vendant au-dessous,
lacheteur en achetant au-dessus du cours.
On voit trs bien lutilit que les facults peuvent avoir pour
les oprations dapprovisionnement. A tel prix, un ngociant
ralisera aussi largement que possible, tandis quun autre ayant
une prvision contraire croira agir sagement en augmentant ses
approvisionnements.
Les marchs prime et les options servent dassurances
des ngociants dont la position est trop charge dans un sens (
2), et ils ont ce titre un rle ncessaire dans lensemble des
transactions. Nanmoins, cest surtout sous cette forme que
llment parasite du jeu sintroduit dans les bourses de
commerce ( 15).
XI. Plus le commerce stend par la communication des
marchs, plus les oprations terme deviennent linstrument
de combinaisons varies. [fin page262-263]

Tels sont les arbitrages divers quon peut faire soit sur la
mme place en revendant immdiatement terme une quantit
gale de marchandises quon a achete pour limportation de
manire sassurer un prix, soit sur les qualits diffrentes
de la mme marchandise, quand un cart anormal se produit
entre elles ; on revend la marchandise achete et on rachte la
marchandise vendue au moment o lcart des prix aura
diminu ou augment de manire gagner plus dun ct quon
ne perd de lautre, soit en faisant des ventes et en les
rachetant sur des mois successifs, quand on juge lcart des
cours exagr entre les poques, soit encore en achetant
terme sur une place et en revendant sur une autre, quand il y a
entre les cotes locales des carts suprieurs aux frais de
transport, soit enfin en combinant un ou plusieurs de ces
arbitrages[46].
Dans tous ces cas, fait justement remarquer M. Olivier Senn,
le spculateur ne pousse ni la hausse ni la baisse. Ses
oprations tendent au contraire, par laction rflexe quelles
ont sur les cours, les rgulariser[47]. Tous les arbitrages,
ajoute-t-il, prsentent plusieurs caractres : pluralit des
oprations simples qui composent larbitrage, faible proportion
des pertes et des bnfices relativement limportance totale
des transactions, ncessit dune abondance dinformations et
dune prcision dexcution telles que les commerants de
profession seuls peuvent les entreprendre. Cest dans ces
oprations que saccuse la supriorit du commerant habile et
instruit. Autrefois, les arbitrages ntaient pratiqus que sur les
lettres de change ; car largent tait la seule chose qui et un
march universel. Mais avec le dveloppement des

communications les arbitrages portent aujourdhui sur les


valeurs de bourse et sur les marchandises, qui sont traites
terme sur un grand nombre de places importantes.
Ces oprations se rglent forcment par le paiement de
diffrences, quoiquelles soient fort srieuses. Elles jouent un
rle important dans le mcanisme des approvisionnements et
tendent la concentration et au dveloppement des marchs.
On dit constamment que, grce la facilit des
communications, les marchandises se rpartissent sur les
diverses places en raison de leurs besoins et que les prix
tendent de plus en plus se niveler. Cela est trs vrai ; mais ces
mouvements de marchandises et ce nivellement des cours sont
le rsultat matriel des arbitrages conus et combins par les
spculateurs.
XII. Les marchs terme et les rglements par
diffrences sont frquemment employs comme assurance par
les ngociants pour se couvrir des risques quils courent.
Ds quun importateur de coton au Havre, par exemple, sait
que ses agents ont fait des achats la Nouvelle-Orlans, il doit,
pour peu quil trouve un prix favorable, revendre terme cette
cargaison. Sil sait ensuite que sa qualit est suprieure la
qualit moyenne et quil peut esprer la vendre un bon prix
en disponible, il doit immdiatement couvrir ses ventes terme
par des achats sur le mme mois. Il garde ainsi pour lui les
chances favorables dcouler au mieux sa marchandise.
Les engagements que les ngociants prennent portent
souvent sur des mois loigns : or, il est imprudent, comme le
dit un proverbe commercial trs expressif, de rester sur une
seule jambe, surtout pendant longtemps. Ceux qui sont sages se

couvrent par des oprations en sens inverse ; leurs gains en


sont limits ; mais ils ne risquent pas au moins dtre emports
par la premire perturbation des cours contraires leurs
prvisions.
Les industriels doivent aussi, dans certains cas, recourir aux
mmes oprations pour se garantir contre les baisses de prix
sur les matires premires, qui surviendraient pendant la dure
de la fabrication et entraneraient fatalement la vente en baisse
de leurs produits. Me du Buit expliquait fort bien cette
combinaison dans sa plaidoirie pour M. Laveissire, par un
exemple tir de ce qui se passait dans lindustrie des cuivres,
pendant la priode de dpression qui prcda la campagne de
hausse (chap. viii, 12).
Lorsquun industriel avait absolument besoin dacheter du
cuivre, lui qui aurait d se prcipiter sur le cours de 40 livres, il
tait oblig de sassurer contre la baisse. Quand il avait besoin
dacheter 1.000 tonnes de cuivre 40 livres, il les achetait sur
le disponible du march, et le mme jour il revendait terme
dcouvert 40 livres les mmes 1.000 tonnes quil avait
achetes. Pourquoi ? Son raisonnement tait simple : Si le
cuivre baisse dici trois mois, il est vrai que je vendrai la
marchandise fabrique avec une baisse de 4 livres, mais je
retrouverai sur le rachat de ma vente dcouvert lcart du prix
que jaurai subi au comptant. Si, au contraire, le cuivre monte,
ma vente dcouvert me laissera une perte ; mais comme je
vendrai mon cuivre fabriqu plus cher, je my retrouverai. Il
faisait donc une opration blanche dcouvert, une opration
sans rsultat, une simple compensation, uniquement pour
sassurer que son bnfice industriel ne lui serait pas enlev

par la baisse possible.


Dans le courant de 1890, une sorte de laine peigne est
tombe de 7fr. le kilog. 5 fr. 25. Les tisseurs de Roubaix, qui
sont obligs dacheter leurs laines davance, nont pu viter les
consquences de cette baisse de la matire premire
dsastreuse pour leurs produits, quen faisant des ventes de
laines livrer pour des quantits gales.
Voil des oprations se rglant par des diffrences, qui sont
juste le contraire du jeu et de lagiotage, et quon ne saurait
incriminer. Elles constituent, il faut le reconnatre, de
nouvelles mthodes de traiter les affaires correspondant aux
conditions des grands marchs modernes dapprovisionnement.
Les ventes terme sont un moyen, dont, comme de toute autre
opration commerciale, on peut user sagement ou
draisonnablement, honntement ou dans un but coupable.
XIII. Limportance croissante des ventes terme dans
lensemble des oprations commerciales a amen les
corporations commerciales, dont nous avons dj parl,
prendre diverses mesures pour en assurer lexcution loyale.
Elles ont d surtout se proccuper dassurer : 1 la
liquidation rgulire des affaires terme ; 2 lexcution
des engagements rsultant de ces oprations, de manire ce
que les spculateurs de bonne foi ne fussent pas les victimes de
malhonntes gens.
La circulation des filires, en se prolongeant pendant un long
espace de temps, quivalait des oprations terme sans dlai
dtermin. Ctait donner une occasion la fraude. Des
courtiers peu scrupuleux pouvaient, en faisant entrer des
acheteurs fictifs dans la filire, retarder son rglement de deux,

trois ou quatre jours, et se rserver ainsi les chances dune


hausse ou dune baisse pendant ces quelques jours. Pour
remdier ces abus, les corporations commerciales ont dabord
multipli les poques de liquidation, de manire ce quau
moins les ngociants qui ont contract sur des mois loigns
aient le moyen de se couvrir au moyen darbitrages sur des
termes plus rapprochs ( 12). A Amsterdam, la fin du xviii e
sicle, il ny avait dans lanne que quatre poques de
liquidation[48] ; aujourdhui, il y a une liquidation par mois sur
toutes les bourses de marchandises. Mme Paris il y a des
liquidations de quinzaine pour les sucres blancs et les farines
douze marques. En mme temps, les Boards of Trade , les
Exchanges amricains et anglais, en France les assembles du
commerce ont dtermin strictement les limites de la
circulation des filires et empch leur chevauchement dun
mois sur un autre.
Pour donner une sanction efficace ces mesures, elles ont
institu des liquidations centralises dans lesquelles toutes les
filires sont apures par des liquidateurs agrs par ces
corporations et placs sous leur surveillance. Les rglements de
plusieurs bourses, notamment de celle de Paris, prescrivent
laffichage des filires pendant quelles sont en cours. Chaque
membre du march peut prendre ainsi la position qui lui
convient : surtout tous les ngociants peuvent se rendre compte
de la nature et de lorigine des oprations qui sont conclues
dans le mois.
Les mmes ngociants figurant sur plusieurs filires, tantt
comme acheteurs, tantt comme vendeurs, les diffrences qui
leur sont dues et quils doivent se compensent rciproquement

jusqu due concurrence : aprs que les bulletins de liquidation


leur ont t dlivrs, ils se doivent seulement des soldes. Ce
procd, pratiqu jadis sur les foires de Lyon (chap. iii, 8)
aux fameux quatre payements de cette ville, est appel
aujourdhui clearing par les Anglais et les Amricains. Il a t
dabord appliqu la compensation des engagements des
banquiers Londres et New-York. Puis les Boards of Trade
lont employ pour la liquidation des affaires en marchandises
et il a t rimport chez nous. Il est en pleine vigueur Paris
sur les marchs des grains, des graines, des farines, des sucres,
des alcools[49]. Le mme usage a t introduit Vienne,
Buda-Pesth, Berlin, Brme.
Restait toujours le danger pour la partie qui a contract
srieusement davoir en face delle une partie qui sest engage
au del de ses moyens. La garantie morale offerte par le
courtier qui a fait circuler la filire tait insuffisante et lon a
t amen tablir un systme de garanties relles. M. Olivier
Senn en expose ainsi les raisons :
1 Les dlais pour lesquels se traitent les affaires en
marchandises sont souvent trs longs : dix mois, un an, plus
mme ; la situation de la maison avec laquelle on traite peut
changer du tout au tout dans cette priode.
2 Sur tous les articles traits terme en grandes quantits,
les mouvements, hausses et baisses, sont considrables et
rapides. En un an, de dcembre 1886 dcembre 1887, le
cuivre a mont de plus de cent pour cent ; le caf, qui en mai
1886 valait 45 francs au Havre, montait en 1887 jusqu 125
francs pour retomber 95 fr. et au-dessous en juin ; en une
seule bourse, il a quelquefois mont ou baiss de 8 10 francs,

soit jusqu 15 pour 100 de sa valeur.


3 Dautre part, les grandes oprations du commerce
moderne, quon appelle arbitrages, sont toutes bases sur des
diffrences de prix trs faibles, entre le terme en Europe et la
marchandise importer, au pays dorigine entre le terme sur
deux marchs diffrents, etc. Pour tre rmunratrices, elles
doivent tre faites sur de grandes quantits ; de plus, la
ncessit de conclure les ventes et achats quelles impliquent,
simultanment ou du moins un trs court intervalle, exclut la
possibilit de stipuler des garanties, de choisir mme avec un
soin minutieux les maisons avec lesquelles on contracte. Faute
de garanties dusage, quivalant une certitude dexcution,
ces oprations sont impossibles, le profit espr ntant plus en
rapport avec le risque couru.
Dans les grands marchs amricains, New-York,
Chicago, la Nouvelle-Orlans, les corporations
commerciales, exigent que ceux qui sy livrent fassent dans des
banques places sous leur surveillance ou dans la caisse mme
de la corporation un dpt (original deposit) consistant en
espces, en valeurs mobilires, au besoin en warrants
proportionns limportance de leurs oprations, comme le
font nos agents de change quand ils exigent des couvertures de
leurs clients. Cet original deposit doit tre complt par des
supplments appels margins, marges, qui sont exiges jour par
jour de lacheteur, quand les cours haussent, du vendeur, quand
ils baissent. Lintrt en est pay aux clients. La caisse, qui
reoit ces dpts et ces marges, peut mme se charger du
rglement des diffrences. Cest ce qui a lieu au Produce
Clearing de Liverpool tabli en 1876 et Brme pour les

cotons et les bls. Lusage des marges a t introduit BudaPesth en 1888. Le march de Vienne nest entr qu moiti
dans cette voie[50]. [fin page268-269]
Ctait dj un progrs srieux. Un plus considrable encore
a t ralis sur quelques places du Continent par linstitution
des Caisses de liquidation des affaires terme, quon appelle
en Allemagne Warenliquidation Kassen . Elles ne suppriment
pas lintermdiaire des courtiers ; mais, comme le disent leurs
statuts, elles ont pour objet de garantir un vendeur et un
acheteur la bonne excution des marchs terme enregistrs
par elle sur la prsentation des contrats par les courtiers . En
effet, non seulement ces caisses exigent des oprateurs terme
le versement de garanties qui puissent couvrir les variations
des cours, ouvrent un compte courant chaque oprateur et lui
paient les intrts sur ses dpts et ses marges ; mais, par suite
de la garantie attache cet enregistrement, acheteurs et
vendeurs traitent en dfinitive avec elles, comme la Bourse
on traite en fait avec le Parquet ou la Coulisse (chap. ix, 5).
Des commissions dexpertise et darbitrage, auxquelles tous
ceux qui sadressent la Caisse doivent se soumettre en cas de
contestation, compltent cette institution.
La premire caisse de liquidation des oprations terme a
t cre en 1882 au Havre pour les affaires en cotons et en
cafs. En 1887, Anvers a cr une caisse de ce genre pour les
cafs et les laines peignes ; puis sont venues les caisses
dAmsterdam, de Rotterdam, de Marseille, de Hambourg pour
les cafs et les sucres, de Roubaix-Tourcoing, de Reims [51]
pour les peigns de laine, de Magdebourg pour les sucres, de
Leipzig pour les peigns ; enfin le grand Produce clearing

house de Mincing Lane Londres a adopt, en 1888 et 1889,


une manire de procder semblable pour le caf, le sucre, le th
et les soies grges.
Sur toutes les places o une caisse de liquidation a t
tablie, le march a pris une grande extension ; car les
spculateurs ont pu y oprer avec scurit et pratiquer
notamment les reports avec facilit.
A Paris, lusage des deposits et des marges na pu stablir
par suite de la rsistance des intresss. La Banque
commerciale et industrielle a bien tabli la Bourse du
commerce une caisse de garantie pour les affaires terme ;
mais les rglements des divers marchs (farines, grains, huiles,
alcools, sucres) ne rendant pas les dpts et les appels de
marge obligatoires, un petit nombre de contrats seulement sont
enregistrs par elle. Il est fcheux que la place de Paris reste
rfractaire lintroduction dune institution aussi utile[52].
XIV. Une caisse de liquidation bien administre
rgularise en effet les affaires terme et en carte les
parasites ; car quand elle est accepte par les principaux
ngociants, personne ne peut plus faire doprations terme
sans passer par son intermdiaire[53]. Elle est galement
mme dempcher ce quon appelle ltranglement du march
qui se produisait lorsquun gros spculateur achetait par ses
courtiers toutes les filires en cours. Toutes les affaires sont
dsormais enregistres et connues journellement du public.
Mais quand une institution de ce genre est, en fait, aux mains
de spculateurs sans scrupule qui la font grer par des prtenoms dans leur intrt exclusif, ils peuvent sen servir pour

exagrer leurs propres spculations et craser leurs adversaires


dautant plus facilement que, par le mouvement de la caisse, ils
connaissent leur jeu. Cest ce qui est arriv Hambourg en
1888, et Magdebourg en 1889. Aprs un agiotage effrn sur
les cafs, puis sur les sucres, ces caisses ont d, chacune,
atermoyer la liquidation de toutes les oprations. [fin page270271]
Les affaires terme sont regardes, en Allemagne, par les
Agrariens, comme la source de tous les maux de lagriculture.
En 1885 ils demandaient quon les rprimt au moyen dun
impt exorbitant. Le Reichstag, aprs avoir admis le principe
dun impt spcial sur ce genre daffaires, fut amen par la
force des choses le fixer seulement 2/10 p. 1000. Les
affaires terme nont point t dcourages par ce taux
modr, et cet impt, qui vaut mieux que beaucoup dautres, a
rapport, en 1889, 18 millions au Trsor. Les mmes prjugs,
auxquels se joignent les intrts de certains commerants,
prennent texte des abus commis Hambourg et Magdebourg
pour rclamer la suppression des caisses de liquidation.
Certaines ptitions adresses au Reichstag demandaient mme
que ltat se charget de ce genre doprations et institut une
Reichsliquidation Kasse charge de diriger et de moraliser le
march terme !
Ce serait absurde ; car, comme les oprations terme ellesmmes, la caisse de liquidation est un instrument commercial
perfectionn dont leffet dpend des mains qui le manient.
Nous pouvons invoquer dans ce sens lexemple de la caisse de
Roubaix-Tourcoing cre, en 1887, par linitiative dun homme
minent, M. Louis Cordonnier. Cette caisse a amen dans cette

ville la constitution dun march pour les laines peignes, qui


fait une utile concurrence celui dAnvers, cr pour alimenter
lindustrie allemande. La caisse de Roubaix-Tourcoing a
ralis, en outre, sur toutes les autres institutions semblables,
un grand progrs en donnant son conseil dadministration le
pouvoir, non pas datermoyer toutes les oprations par une
sorte de faillite collective, comme on la fait Hambourg et
Magdebourg, mais de prvenir les excs de la spculation.
Larticle 14 de son rglement porte ce qui suit sous la rubrique
manuvres illicites :
Si, pour quelque cause que ce soit, la cote officielle sur le
mois en cours dpassait de 10 pour 100 la cote du mois suivant,
le conseil dadministration et le bureau de la chambre arbitrale
runis auront le droit, sils le jugeaient absolument ncessaire,
de retarder lchance dune opration en bonifiant au receveur
1 pour 100 de la valeur sur le prix de vente par cinq jours de
retard indivisibles.
Une clause semblable existait dans le rglement de la caisse
de liquidation de Reims.
La jurisprudence avait d dj se proccuper de djouer les
manuvres qui faussent les cours aux poques de liquidation.
Ainsi dans une espce juge par le Tribunal de la Seine le 5
avril 1875 un spculateur tranger avait fait un corner sur les
farines : il avait accapar le disponible et achet de grandes
quantits terme ; un ngociant de Paris, vendeur de 15.000
sacs sur juillet, avait t forc de se laisser racheter en Bourse,
le 3 aot, aprs sommation ; le march avait eu lieu un prix
suprieur de 25 p. 100 aux cours prcdemment pratiqus ce
jour-l ; le vendeur tait un tiers associ la spculation et le

lendemain 4 aot les cours normaux du 1er et du 2 aot se


prsentaient de nouveau la cote officielle ! Le Tribunal
dcida que limportance des dommages-intrts devait tre
dtermine par lui, sans tenir compte de cours fantaisistes et
arbitraires. Mais de nombreux jugements en sens contraire, et
qui du reste sappliquent des espces o il ny avait pas une
fraude envers un individu dtermin, prouvent combien il
serait difficile aux tribunaux dapprcier en gnral si les cours
lpoque de la liquidation taient ou non fausss par la
spculation. La clause arbitrale, insre dans les statuts des
chambres de compensation et accepte lavance par les
parties, est bien plus pratique[54].
La plupart des Boards of trade ou Produce exchanges des
tats-Unis ont cherch prvenir les tranglements du march
en investissant les commissions excutives, au cas o lon
exige de nouvelles marges du droit de dterminer la valeur des
produits sur lesquels portent les contrats sans tenir compte des
prix fictifs qui pourraient tre allgus : de mme, au cas de
non-livraison la date du contrat, la commission doit rgler la
diffrence due par le vendeur lacheteur daprs le cours du
jour de la liquidation ; tant toutefois entendu que cette
disposition nautorise pas des rclamations dun caractre
extortionate daprs des cours manipuls prcisment en vue
de servir de base des rclamations de ce genre[55].
Mais les corporations commerciales amricaines usent
rarement de ce pouvoir discrtionnaire.
Dune manire gnrale, il vaut beaucoup mieux, comme on
le fait Roubaix-Tourcoing, exiger ab initio des dpts levs

et mme limiter le crdit ouvert aux personnes qui usent de la


caisse, ce qui arrte net les carts de la spculation, que
dexiger seulement des marges faibles, comme au Havre, puis,
quand les cours montent, de les augmenter beaucoup : cela
prcipite la ruine des spculateurs de second ordre et laisse le
champ libre aux meneurs du march[56]. En effet ( 16), par le
seul fait de leur position prpondrante, les gros spculateurs
peuvent influencer momentanment les cours dans le sens de la
hausse ou de la baisse. Les principales chambres de commerce
allemandes, notamment celle de Brme, en rclamant
nergiquement le maintien des Caisses de liquidation, se
prononcent en ce sens.
Le petit nombre des types marchands, sur lesquels portent
les ventes terme et qui sont les rgulateurs du cours de toutes
les autres sortes, facilite souvent les manuvres de lagiotage.
On a accus la Caisse de liquidation pour les cafs
dHambourg de les avoir restreints arbitrairement. On se plaint
aussi que les types sur les peigns de laine Berlin soient en
trop petit nombre.
Les rglements du march des grains de cette ville ont t
lobjet de plaintes semblables, si bien quen septembre 1888
M. de Bismarck, prtendant que les spculateurs avaient russi
abaisser par des ventes dcouvert le prix du seigle pour
neutraliser les nouveaux droits de douane, a transport des
ngociants au ministre du commerce la nomination de la
commission administrative de la bourse aux crales de Berlin
et a exclu de cette commission les marchands de grains. La
nouvelle commission, fidle aux instructions du matre, dcida
que les seigles pesant 72 kilos au moins lhectolitre

pourraient seuls tre livrs en excution des marchs terme.


Comme les seigles allemands atteignent gnralement ce
poids, tandis que les seigles russes restent un peu au-dessous,
ctait un moyen indirect de favoriser les premiers. En fait,
lanne daprs le poids des bls indignes stant trouv trs
faible, cette mesure sest retourne contre la production
nationale[57].
La dtermination des types admis dans les marchs terme a
une grande influence sur toute la cote. Ce que, dans ce cas, le
gouvernement prussien faisait, pour complaire aux agrariens,
les corporations commerciales peuvent videmment le faire
dans un autre sens.
XV. Des lments factices se mlent en effet ces
transactions et il ne faut pas se dissimuler le dveloppement
sur toutes les grandes places de commerce des marchs fictifs,
qui sont une forme du jeu et de lagiotage.
Le jeu est une des passions humaines qui prennent les
formes les plus diverses, depuis la loterie, en Italie, jusquau
pari mutuel sur nos champs de course. Au dix-septime sicle,
on pariait dans les villes de commerce sur larrive de tel ou tel
navire, dans les capitales sur la mort de tel ou tel personnage
politique[58] ; des constitutions pontificales durent mme,
Rome, dfendre les paris sur llection du futur pape ou la
nomination des cardinaux[59].
Quand les marchs terme furent entrs dans les usages
commerciaux, les ngociants et mme les gens trangers au
commerce qui voulaient jouer ont imagin de le faire en
simulant une vente terme : ni lune ni lautre partie nadmet

lhypothse dune livraison ; tout se borne au paiement dune


diffrence dans un sens ou dans lautre, selon quau jour de la
livraison le cours de la marchandise est plus lev ou plus
bas[60]. Tel est, par exemple, le cas de ce coiffeur marseillais,
pour prendre lespce dun arrt de la Cour dAix, qui achte le
1er mars 10.000 quintaux de bl 27 francs, livrables fin avril ;
cela veut dire que si, ce moment, le bl vaut 28 francs, le
vendeur devra payer lacheteur 10.000 francs ; sil est tomb
26 francs, cest lacheteur qui devra les payer au vendeur. On
joue de mme au Havre sur les cafs et les cotons, Reims sur
les laines, Paris sur les huiles et les sucres, partout sur les
valeurs mobilires.
Les anciens arrts du Conseil, qui dfendaient les oprations
terme sur les fonds publics, ne visaient pas les marchandises.
Cest la Convention qui imagina de prohiber absolument tout
march terme pour djouer les agioteurs quelle accusait de
lchec du maximum[61]. Ces lois insenses ne lui avaient pas
survcu et il parat prouv que les rdacteurs de nos Codes
avaient entendu laisser toute libert aux oprations terme sur
les marchandises. Mais en 1824 la Cour de Paris et la Cour de
cassation (arrt de Forbin-Janson) crurent devoir considrer
comme des paris les oprations terme se rglant par des
diffrences. Le perdant pouvait ds lors, en invoquant
lexception de jeu (art. 1965 du Code civ.), se soustraire
lobligation de payer sa dette. En pratique, rien ntait plus
difficile pour les tribunaux que de dcider sil y avait eu jeu ou
non. Les cours dappel, contrairement aux tribunaux de
commerce, avaient prtendu en trouver la preuve dans le fait
que lopration devait se rsoudre par le paiement dune simple

diffrence ; mais elles taient arrives annuler ainsi des


oprations trs srieuses et parfaitement lgitimes.
Loin de dcourager les joueurs et les spculateurs
aventureux, cette jurisprudence donnait une prime la
malhonntet ; car, en cas de perte, le joueur de mauvaise foi
se drobait ses engagements, tandis que lhonnte homme
payait. Cest donc bon droit que la loi du 28 mars 1885 a
reconnu comme lgaux tous marchs terme sur effets
publics et autres, tous marchs livrer sur denres et
marchandises, lors mme quils se rsoudraient par le paiement
dune simple diffrence[62] .
Il en est ainsi peu prs chez tous les peuples civiliss, soit
par la disposition de lois expresses, soit par un usage qui a
frapp de dsutude les lois anciennes. Chose curieuse, cest en
Amrique, l o la spculation est le plus aventureuse et
lagiotage parfois le plus immoral, que la lgislation se montre
le plus hostile aux oprations terme. De loin en loin, une cour
de justice les dclare nulles en se basant sur la common law.
Quelques tats ont en outre dict des statuts pour prohiber les
transactions sur denres futures, les options ou marchs
primes, les oprations faites avec marges. Ces lois restent
absolument lettre morte : ce sont seulement des satisfactions
platoniques donnes lopinion par les politiciens des
lgislatures, au lendemain de quelque grave perturbation
cause par lexcs de lagiotage[63].
En Belgique, en Italie, en Suisse, en Allemagne, en Autriche,
en Hollande, en Espagne, les marchs terme dans toutes leurs
varits sont aujourdhui reconnus par la lgislation[64]. Il en

est de mme en Angleterre, quoique parfois on ait appliqu les


vieilles lois qui dfendent les jeux et loteries aux transactions
du Stock Exchange sur la demande dun dbiteur de mauvaise
foi.
La difficult, en pareille matire, est double : dabord
lassimilation de ces oprations, mme celles les plus avide,
aux paris, est inexacte. Le vendeur qui spcule sur la baisse,
lacheteur qui spcule sur la hausse sappuyent toujours sur des
conjectures, des prvisions plus ou moins bien tudies. Ni lun
ni lautre ne croit courir seulement la chance comme celui qui
jette les ds. Ensuite, si lon se reporte aux explications
donnes plus haut sur les nombreuses oprations commerciales
qui doivent forcment se rgler par des diffrences, on
reconnatra que le critrium sur lequel se fondait autrefois la
jurisprudence pour distinguer entre les oprations terme tait
inexact. Il fallait en arriver une pure recherche dintention et
cest ainsi que, en 1858, le Snat Rhnan, faisant application
des principes du Code civil franais, avait d poser la
question[65].
La meilleure distinction qui ait t faite en cette matire est
celle du nouveau Code pnal hongrois, art. 416, 1. Il punit des
peines de la banqueroute celui qui sest rendu insolvable par
des jeux de bourse et par des spculations ne rentrant pas dans
le cercle normal des ses affaires . En effet les gens qui, sans
tre commerants, sans tre de la partie, font des spculations
commerciales, sont non seulement coupables dune
imprudence grave, mais ils sont des parasites. Ils ne participent
en rien au grand service de lapprovisionnement par lequel les
oprations, qui de prs ou de loin y concourent, trouvent leur

justification. Ils oprent vide et gnralement faux ; car ils


se prcipitent aveuglment du cot o lentranement commun
fait dj pencher le march. Non seulements ils se nuisent
eux-mmes, mais encore leurs oprations factices peuvent dans
certains cas fausser les cours en trompant les ngociants sur
ltat rel des offres et des demandes. Cest ce genre de
spculateurs que les rglements des corporations commerciales
cherchent exclure du march.
XVI. Le jeu sur les diffrences de valeur des
marchandises nen reste pas au point que nous dcrivions tout
lheure, ou du moins cest le cas des petits spculateurs et des
simples qui saventurent laveugle sur cette mer pleine
dcueils.
Les grands joueurs cherchent faire arriver lvnement,
hausse ou baisse, sur lequel ils ont pari : cest ce qui
constitue lagiotage ( 1) et ce qui fait au point de vue moral
son caractre absolument coupable[66].
Les haussiers (bulls) et les baissiers (bears) sont organiss
en deux partis qui se livrent des luttes acharnes, en employant
les moyens les plus immoraux. Les fausses nouvelles
rpandues voix basse ou les journaux financiers spciaux
taient lenfance de lart. On recourt aujourdhui de fausses
statistiques de la production pour influencer les cours[67].
On cherche parfois, disait Alfred de Courcy, lorigine dune
nouvelle sinistre dmentie le lendemain. On dit avec une
certaine indiffrence et par euphmisme : ce ntait quun bruit
de bourse. Le vrai nom de ces bruits, cest escroquerie et
brigandage. Les hommes qui les rpandent sont des brigands.

Un crivain gnois du xviie sicle, Raphal de Turri, dcrit


les manuvres de ce genre auxquelles se livraient ses
compatriotes et les efforts quils faisaient pour fausser les
cours par des transactions fictives. Un dit des tats gnraux
de Hollande de 1677 les stigmatise et les punit[68]. Elles nen
continurent pas moins Amsterdam et ailleurs.
Larticle 419 du Code pnal punit les fausses nouvelles
rpandues pour amener la hausse ou la baisse. Mais en fait ces
manuvres sont impossibles saisir : tmoin cette histoire qui
se passe aux tats-Unis :
Le clbre spculateur Daniel Drew, quand il tait le matre
de lErie Railway, donna un jour une information importante
un diacre de son glise, mais en lui recommandant
expressment de ne la communiquer personne. Le diacre,
comme Daniel Drew lavait prsum, neut rien de plus press
que de la rpter tous les diacres de sa connaissance. Ils en
firent usage leur dtriment et au grand bnfice de Daniel
Drew. Le premier diacre vint le trouver la mine allonge et se
plaignit du rsultat dsastreux de son information
confidentielle. Sur quoi Daniel Drew, reconnaissant que son
ami pouvait avoir t induit en erreur par son fait, lui paya
compltement le montant de sa perte. Mais, rpartit le diacre, il
y a aussi le diacre Jones, le diacre Brown et le diacre Smith qui
ont fait de lourdes pertes. Cest possible, rpliqua le
bienveillant spculateur ; mais ne vous avais-je pas
recommand de ne rien leur dire de ma confidence ?
La multiplication mme des achats terme ou des ventes
livrer peut influencer les cours en hausse ou en baisse, et,
quelle que soit pour les joueurs lissue de leurs manuvres,

elles ont toujours le grave inconvnient de fausser les cours ;


car la cote du disponible est forcment influence par celle du
terme[69]. Si cette manuvre est pousse jusqu un certain
point, elle peut mme aboutir laccaparement (chap.viii, 2).
Pendant prs de trois ans, le march des fontes cossaises, qui
se tient Glascow, et o toutes les affaires se font sur les
rcpisss des docks dans lesquels les fontes sont
emmagasines, a t troubl par un groupe de spculateurs de
Londres, absolument trangers la production et au commerce
rgulier des mtaux. Ils ont diverses reprises fait monter
artificiellement les warrants de fonte de 42 shellings 58, puis
les ont ramens en arrire sans quun changement dans les
conditions de lindustrie se ft produit. Ces transactions
portaient sur des futures et se rglaient exclusivement par des
diffrences. Pendant ce temps, les fontes anglaises, dont le
march est Cleveland et Middle-borough, ne suivaient point
ces normes carts des prix. Lindustrie sidrurgique cossaise
a prouv de graves dommages de ces perturbations dans les
cours.
Lindignation cause par cette campagne a t telle quun
membre du Parlement a propos un bill cherchant rgler les
ventes de warrants de fontes. Mais ce projet na pas abouti ;
car le Parlement anglais ne se prte pas, comme les lgislatures
amricaines, dicter des lois qui restent forcment sans
application pratique.
Laction de ce groupe dagioteurs a t singulirement
facilite, parce que, daprs les conditions du march de
Glascow, acheteurs et vendeurs de warrants sur les mois
prochains ont rciproquement le droit : le vendeur dexiger la

rception anticipe, lacheteur de demander la livraison


immdiate sous dduction de lescompte. Une pareille clause
semble faite tout exprs pour surexciter lagiotage ; car, les
warrants de fonte tant forcment en quantit limite, la
connaissance que haussiers ou baissiers ont de ltat des stocks
leur permet dtrangler leurs adversaires pourvu quils soient
assez forts pour cela. Les fabricants de fonte, qui ont cr le
march terme des warrants, pour ntre pas obligs darrter
leur fabrication chaque fois que les commandes font dfaut,
devraient modifier ces conditions. Cest eux, et non au
lgislateur, organiser rationnellement leur propre march. Ils
pourraient trouver des modles dans nos Caisses de liquidation
franaises.
Gnralement les agioteurs de notre temps ont lintelligence
de jouer dans le sens naturel du march, cest--dire en
exagrant seulement ses tendances relles au lieu daller
lencontre. Aujourdhui, avec labondance des informations et
les progrs de la statistique commerciale, ce jugement est plus
facile et la victoire tend se fixer du ct des gros bataillons,
cest--dire des gros sacs dcus. Un acheteur terme, sil est
suffisamment riche, en multipliant ses achats, force se
racheter tout prix les vendeurs imprudents dcouvert, qui
nont pas les reins assez solides pour livrer effectivement.
Cest ce quon appelle trangler le dcouvert. En sens inverse,
le spculateur la baisse, qui peut jeter plus de marchandises
sur le march que ses rivaux nen peuvent acheter, crase le
march. Il y a l tout un ordre descroqueries, qui chappent
laction rpressive de la loi et qui donnent au monde des
affaires moderne un fcheux aspect ; car le sentiment de

lhonneur nest plus assez rigide pour que ceux qui ont d leur
fortune de telles manuvres soient, dans le cercle des
relations sociales, frapps de la rprobation qui fltrissait jadis
lusurier.
Cette constatation est dautant plus triste quil faut en mme
temps bien se convaincre quaucune loi ne peut rprimer ces
abus, parce quaucune dfinition lgale ne saurait distinguer la
transaction lgitime et srieuse de lopration fictive et
frauduleuse ; la distinction repose en effet essentiellement sur
une question dintention non pas mme chez les deux parties,
mais souvent chez une seule. Les marchs terme, qui sont un
des instruments de lagiotage, sont aussi, nous lavons vu, un
moyen indispensable pour lapprovisionnement commercial.
Dailleurs, les achats en disponible sont galement dangereux
entre les mains dagioteurs puissants, comme le prouvera
lhistoire du syndicat des cuivres (chap. viii, 12).
Heureusement lamplitude des marchs modernes, le
nivellement qui tend continuellement soprer entre eux, la
facilit des communications font prompte justice des
exagrations factices des cours. Limmense majorit des
agioteurs, les grands comme les petits, finissent par tre ruins.
On le voit dans les tentatives daccaparement qui se produisent
de temps autre et dont nous allons parler. Ceux qui surnagent
et senrichissent le doivent videmment une justesse de vues
pratiques qui sallie malheureusement souvent avec la
malhonntet ; mais elle leur fait, dans les circonstances
ordinaires, remplir les services conomiques dordre gnral
que lon demande la spculation commerciale. [fin page282283]

1. V. sur cette distinction, qui tend de plus en plus seffacer, mais qui, dans
lancien rgime, avait son importance (chap. vi, 4), Arthur Crump, A new
departure in the domain of political Economy (London, 1878), p. 15.
2. La spculation est reconnue comme lgitime par saint Thomas : Summa
theologica, 2 a 2 , qust. 77, art. 3. Si venditor dferons triticum ad
locum ubi est caristia frumenti sciat multos post se venire qui deferant :
quod si sciretur ab ementibus minus pretium darent. Hujusmodi autem non
oportet licere venditorem Respondeo dicendum in casu praemisso in
futururn res expectantur esse minoris valoris per superventum negociatorum
qui ab ementibus ignorantur, unde venditor, qui vendit rem secundum
pretium quod invenit, non videtur contra justitiam facere, si quod futurum
est non exponat. Si tamen exponeret vel de pretio subtraheret, abundantioris
esset virtutis : quamvis ad hoc non videatur teneri ex justitiae debito. En
note, lditeur de Bar-le-Duc ajoute : Similiter emptor, qui privatim novit
pretium mercium brevi augendurn, potest eas emere pretio currente. Ita post
B.Thomam, Cajetanus, Soto, Banes, Sylvius, Billuart et alii communiter
contra paucos. V. sur cette question le pre Costa-Rossetti, Abriss eines
Systems der national-OEkonomie im Geiste der Scholastik (1889, Herder,
Freiburg) ; 1 re partie, 1 re section, nV, die Lehre der Scholastik vom
gerechten Preise verglichen mit der entwickelten Wertheorie.
3. Gense, chapitres 41 et 47.
4. Politique, liv. I, chap. iv, 6.
5. uvres, t. X, 2 e partie, p. 176. Dans le sens quon y attache aujourdhui
lagiotage signifie cette espce de commerce du papier, qui ne consiste que
dans lindustrie et le savoir faire de celui qui lexerce, par le moyen duquel
il trouve le secret de faire tellement baisser ou hausser le prix du papier soit
en vendant ou en achetant lui-mme quil puisse acheter bon march et
revendre cher.
6. Les lois de 1885 et de 1887, qui ont tabli des droits de douane de 3fr.
puis de 5 francs sur les bls, ont eu pour rsultat de diminuer les stocks de
farine et de bl dans les entrepts de Paris dans les proportions quindiqu le
tableau suivant des existences au 1 er avril :

Farines
Bls
Annes quintaux Annes quintaux
1884 622.861 1884 215.383
1885 481.914 1885 83.645

1886
1887
1888
1889
1890

386.449
455.618
174.641
301.362
140.146

1886
1887
1888
1889
1890

303.439
149.545
97.493
218.851
50.723

Les droits de 1 fr. et de 2 francs, tablis en 1887 sur les soies de


provenance italienne, ont eu pour rsultat de faire perdre au march de
Lyon sa prpondrance jusque-l absolue et de dvelopper son dtriment
ceux de Londres et de Zurich. V. le Monde conomique du 3 janvier 1891.
7. Der Englische Getreidehandel und seine Organisation , par le Dr Karl
Fuchs (Leipzig, 1890). M. Raffalovich en a donn un excellent rsum dans
lEconomiste franais des 6 septembre et 15 novembre 1890.
8. Autrefois les agents des ngociants anglais se faisaient payer par les
vendeurs russes une commission leve : il y a vingt ans elle tait encore de
2 et demi pour 100 ; elle ne dpasse plus aujourdhui 1 ou 1 et demi pour
100, en attendant de disparatre tout fait.
9. Sur quelques places, notamment au Havre, on entend par ventes livrer
d e s ventes en disponible ; ailleurs (V. notamment Nouveau dictionnaire
dconomie politique, v Marchs terme), on entend par l les oprations
terme. Pour viter toute amphibologie nous ne nous servirons pas de cette
expression.
10. V. Samuel Ricard, Trait gnral du commerce de la Hollande ou
dAmsterdam (4 e dit. Amsterdam, 1721), pp. 5 et suiv. ; Accarias de
Serionne, Du commerce de La Hollande (Amsterdam, 1768), t. II, p. 274.
11. En 1860, Londres, on faisait priodiquement des ventes aux enchres de
sucre, de cafs, de ths, de riz. V. Robert de Massy, Des halles et marchs
et du commerce des objets de consommation Londres et Paris (1861,
Imprimerie impriale), lre partie, p. 42.
12. A New-York un grand importateur Muiroz, Portier, Grose et C, procde
chaque anne date fixe une vente aux enchres de soieries et de velours
provenant de Lyon, Zurich, Crefeld ; les maisons de dtail non seulement de
New-York, mais des principales villes des tats-Unis, sy donnent rendezvous.
13. Les ventes publiques de laines dAustralie Londres et de la Plata au
Havre et Bordeaux diminuent depuis quelques annes, parce que les
grands fabricants cherchent de plus en plus acheter directement leurs

laines dans ces pays.


14. V. dans las Instituciones de credito (Mexico, 1890) de lminent
conomiste M. Joaquin Casasus le chapitre vii : los almacenes generales de
deposito.
15. Les marchandises dposes dans les magasins gnraux doivent tre
places dans des sacs et tiquetes au nom de leurs propritaires, en sorte
quil ne peut y avoir en circulation plus de rcpisss ni de warrants quil
ny a rellement de marchandises. Cest seulement pour les huiles que force
est de les mlanger dans des rcipients communs. Telle est la pratique
franaise. Aux tats-Unis et en Angleterre, les magasins gnraux sobligent
seulement rendre au dposant une quantit gale de fonte, de bl, de
sucre, des mmes types, ce qui peut amener leurs directeurs spculer euxmmes sur les marchandises ainsi dposes. Cest l un abus de confiance
passible de la loi pnale. Malgr les dispositions de notre loi, en 1890, le
directeur des Docks de Saint-Ouen, un nomm Dumont, a dtourn au
prjudice de dposants ou de porteurs de warrants rguliers 4.260.934
kilogrammes dhuile sur les 5.121.814 kil. dont il tait dpositaire. Il a t
condamn par la Cour dassises de la Seine. Cest aux porteurs de warrants
sassurer que leur gage existe rellement. Lautorisation prfectorale
exige pour la cration de ces tablissements ne signifie nullement que le
gouvernement les surveille. Elle ne peut quinduire en erreur les intresss.
16. En tablissant, en 1888, Vienne des magasins gnraux publics qui
dlivrent des warrants, le lgislateur leur a expressment interdit de faire
eux-mmes des prts sur leurs warrants (the Economist, 28 avril 1888).
17. V. sur ce sujet Etude sur les marchs terme en marchandises et leur
liquidation, par Olivier Senn (Paris, Guillaumin, 1888) ; Der Waren
Terminhandel, seine Technik und volkswirthschftliche Bedeutung par le Dr
K. J. Fuchs (Leipsig, Duncker und Humblot, 1891) ; Der Getreide
Terminhandel, par David Cohn (Leipzig, Duncker und Humblot, 1891).
18. Les gouvernements ont de tout temps eu recours aux marchs livrer
pour sassurer leurs fournitures, non que cette manire de procder leur soit
particulire, mais parce quils sont de grands consommateurs et quautrefois
ils taient les seuls avoir des besoins aussi considrables.
19. Die Wirksamkeitder Speculation im Berliner Kornhandel 1850-1890 , dans
le Jarhbuch fr Gesetzgebung, Verwaltung , de Schmller (Leipzig, 1891),
pp. 221 et suiv. Comparez David Cohn, Der getreide terminhandel, pp. 110
123, et un article de M, Raffalovich, dans lEconomiste franais du 6
fvrier 1892.
20. M. Paul Dedyn, dans un rapport la chambre de commerce de Verviers,

21.

22.

23.
24.

25.

expose ainsi lopration qui peut se produire dans la situation inverse :


Ds que le stock du peign correspond aux besoins courants, le report
disparat et par le fait lopration de report qui dtient la marchandise nest
plus employe. Le peign ayant la mme valeur sur le mois courant que sur
les mois suivants, le stock est offert immdiatement Personne na plus
intrt vendre au mme cours sur le mois courant ; car cette opration ne
donnerait quune perte dintrts Pour finir, si, la fin de la saison, les
stocks taient rduits, la hausse se ferait dune faon anormale par
laccaparement de la marchandise par certains consommateurs pour leurs
besoins des premiers mois de lanne suivante. Le terme vient corriger cet
tat de choses par la cote qui naturellement stablit en dport. Cette
situation engage ceux qui dtiennent la laine la jeter sur le march au prix
du jour, puisquils peuvent couvrir leurs besoins sur les mois de la nouvelle
tonte avec un dport, qui est de plus en plus fort suivant la tendance du
march ou lpoque de la livraison plus ou moins loigne. Bulletin des
laines de Roubaix-Turcoing, n du 8 fvrier 1890.
La rciproque nest pas vraie : les vendeurs ne sont pas toujours des
haussiers et les acheteurs toujours des baissiers. Le vendeur peut tre un
haussier qui ralise et lacheteur un baissier qui se couvre. En ralit, les
oprations terme amnent toujours un moment des oprations en
disponible en sens inverse et les unes et les autres maintiennent le march
en quilibre. (V. David Cohn, Der Getreide Terminhandel, p. 111.)
Lincrimination des suroffres faite par larticle 419 du Code pnal est
incompatible avec la reconnaissance des marchs terme : Tout acheteur
terme est un spculateur la hausse, de mme que tout vendeur
dcouvert est un spculateur la baisse, a dit justement le Tribunal de la
Seine dans son jugement sur laffaire des mtaux. Acheteur tantt au
comptant, tantt terme, Secrtan a pu lgalement, aussitt aprs ces
mmes achats et successivement, provoquer lui-mme la hausse des cours
sans pour cela pratiquer la suroffre sur les prix demands par les vendeurs
eux-mmes tombant sous lapplication de lart. 419 du Code pnal. (Cf.
14.)
David Cohn, op. cit., pp. 96-98, pp. 141, pp. 151-153. Cf. Arthur Crump
A new departure in the domain of political Economy, p30.
V. dans the Economist, 12 dcembre 1891, Monthly trade supplement,
une correspondance de New-York qui rsume lhistoire du commerce du
bl pendant lanne 1891.
Les spculateurs la baisse sont vus avec moins de faveur dans le monde
des affaires, quand, au lieu doprer sur un objet de consommation comme
le bl, ils cherchent dprcier les cours dune matire premire, comme le

coton ou le cuivre. Les industriels qui lemploient aiment mieux travailler


la hausse qu la baisse ; car leurs stocks de matires premires augmentent
en valeur chaque inventaire au lieu dtre dprcis et il en est de mme
des produits quils ont en magasin. Nanmoins, le public et les industriels
eux-mmes sont intresss ce que la spculation la hausse rencontre un
frein dans les baissiers ; car, sans cela, llvation croissante des matires
premires et des produits finirait par arrter la consommation.
26. Tolet, dans llnstructio Sacerdotum, lib. VIII, cap. 50, pose le cas suivant :
en janvier, alors que le bl vaut 3 cus la mesure, on peut lgitimement
lacheter en aot pour 2 cus, parce quil y a vraisemblance que ce sera
alors le prix courant. Les marchands qui parcourent les campagnes font
encore aujourdhui bien des oprations de ce genre. Elles sont la transition
entre les affaires au comptant et les affaires terme. V. David Cohn, pp. 2728.
27. V. Samuel Ricard ( Trait gnral du commerce , Amsterdam, 4 e dition,
1721, pp. 47 et suiv.) dcrit toutes les combinaisons des marchs terme :
filires, options, primes pour recevoir et pour livrer. Il indique trs bien la
condition essentielle dexistence du march terme : cest que la
marchandise se puisse taxer un certain degr de bont , en dautres
termes quelle soit chose fongible.
28. A Hambourg, les affaires terme sur marchandises taient pratiques ds
la fin du xviiie sicle. V. Busch, Darstellung der Handlung (Hamburg,
29.

30.
31.

32.

1799).
David Cohn (Der Getreideterminhandel, pp. 61 69) indique encore
comme villes o les affaires terme sur les bls sont traites : Vienne,
Trieste, Prague, Gzernowitz, Grtz, Linz, Lemberg, Brme, Leipzig,
Cologne, Hambourg, Francfort-sur-le-Mein, Stuttgart, Amsterdam,
Rotterdam, Dunkerque, Lyon, Liverpool, Saint-Louis, Duluth en Amrique.
The Picayune de la Nouvelle-Orlans, du 11 octobre 1891.
La loi du 13 juin 1866 a dans ses tableaux annexes rgl pour les ventes
commerciales les conditions, tares et autres usages qui sont applicables en
France dfaut de conventions contraires. Mais dans les principales villes
les chambres de commerce, qui autrefois taient le seul organe
professionnel du commerce, ont pris linitiative dtablir les usages relatifs,
par exemple, au conditionnement des laines et des soies. De moins en
moins, la lgislation gnrale aura soccuper de ces questions.
Ainsi, au Havre, les cotons dAmrique sont classs daprs leur couleur
et leur nettet dans les six catgories suivantes, que lacheteur doit recevoir :
1, ordinary ; 2, good ordinary ; 3, low middling ; 4, middling ; 5, good

middling ; 6, fair. Il en est de mme pour les cafs. Larticle 11 du


rglement des affaires terme est ainsi conu : Le caf santos good
average formant laliment du prsent march devra dans lensemble tre
quivalent 2/6 e suprieur, 3/6 good, 1/6 e regular Le good average sera,

33.
34.

35.
36.

37.

38.

livrable jusqu 3 francs de rfaction ; le regular ne pourra tre arbitr que


jusqu 2 francs au-dessous du type. Chaque livraison donne lieu une
expertise et un arbitrage. En fait, les marchs terme sont le moyen le plus
naturel dcouler les marchandises de qualit infrieure. Lon profite des
livraisons terme pour se dbarrasser des lots invendables en disponible et
lon voit ces lots passer de mains en mains sans jamais arriver la
consommation, jusquau moment o survient une disette de marchandises,
dit M. Ollivier Senn. Cette facult de substituer un type un autre pour
lexcution des marchs terme est gnrale ; mais elle nest pas de
lessence de ce genre doprations. Ainsi, sur le march de RoubaixTurcoing pour les peigns de laine, elle nest pas admise, si ce nest en cas
da force majeure.
V. the Economist du 29 juin 1885, et lEconomiste franais du 4 janvier
1890.
Dans les marchs terme sur marchandises, il nexiste rien de semblable
au droit descompte en vertu duquel lacheteur terme dune valeur peut en
exiger la livraison anticipe en en payant le prix (chap. ix, 8).
V. sur ces clauses contraires, qui sont frquemment pratiques BudaPesth, David Cohn, op. cit., p. 22. Ce sont alors des fixen geschften.
Le droit dentre slve au New-York Cotton Exchange 10.000 dollars.
Une part (membership) ainsi acquise dans lAssociation peut tre cde, en
cas de mort ou de dmission, un nouveau membre, agr comme tel par le
comit. En cas de faillite ou dexclusion, cette part est vendue
publiquement. En mme temps, le Cotton Exchange est une institution de
prvoyance. Il assure des secours aux veuves et aux enfants des membres
dcds. Il en est de mme au Produce Exchange.
L a Caisse de liquidation des affaires terme dAnvers a une chambre
arbitrale de conciliation pour les laines, compose de 12 arbitres, savoir : 4
ngociants, 4 commissionnaires, 4 importateurs, 4 courtiers, qui est assiste
par 21 experts, savoir : 7 importateurs, 7 commissionnaires, 7 courtiers. Il
en est de mme Roubaix-Turcoing, Reims et ailleurs.
Les syndicats groups la Bourse du commerce de Paris admettent non
seulement leurs membres, mais mme tout patent domicili Paris, faire
des oprations terme leurs conditions et par leur intermdiaire. Ceux qui
ne sont pas membres des syndicats ont seulement des droits de commission

un peu plus forts payer. Ces restrictions sont trs sages ; elles nexcluent,
en fait, que les non-patents, cest--dire les non-commerants. Les
personnes non domicilies Paris peuvent oprer par lintermdiaire et sous
la garantie dun patent domicili. Il en est de mme au Havre. Ces rgles
ont pour but dempcher des personnes insolvables de contracter : elles sont
essentiellement moralisatrices du march.
39. La filire sous le nom doverweysing est dcrite dans le Trait gnral du
commerce de Samuel Ricard (4 e dit. Amsterdam, 1721), pp. 48-49.

40.

41.
42.

43.
44.

Vraisemblablement elle devait tre pratique sur les places italiennes


auparavant. En France, elle est mentionne pour la premire fois dans un
jugement du Tribunal de commerce de Marseille de 1823.
En mme temps quun avis de livraison, la filire peut tre un ordre de
livraison cr par le dtenteur de la marchandise. Cet ordre spcialise alors
la marchandise. Certains rglements, ceux des farines et des sucres, Paris,
notamment, exigent en ce cas que la filire, pour circuler, soit vise par les
magasins gnraux dtenteurs, qui certifient la prsence de la marchandise
lentrept sous son numro dentre. Pour les huiles Paris on peut crer
des filires sans marchandise, en spcialisant le lot qui fait lobjet de la
livraison seulement lorsquon remet au receveur un bon de livraison.
V. le Leipziger Monatsschrift fur textil Industrie, cit dans le Bulletin des
laines de Roubaix-Turcoing, n du 8 fvrier 1890.
Stevens, Futures in the wheat markets, dans the Quarterly Journal of
Econ omies, de Boston, octobre 1887. Le 17 aot 1891, entre neuf heures
du matin et trois heures de laprs-midi, il sest vendu dans le New-York
Produce Exchange 21 millions de bushels de bl, tandis que les stocks
visibles des tats-Unis, cette date, slevaient seulement, daprs les
bulletins officiels, 19.556.682 bushels. V. the Increase of gambling and its
forms, by W. B. Curtis, dans the Forum (New-York), octobre 1891.
LEconomiste franais du 31 dcembre 1887.
Il y a ce point de vue de grandes diffrences entre les marchs. Ainsi,
Buda-Pesth, daprs les relevs faits par M. David Cohn, en 1884, les
transactions effectives, ventes en disponible, ont t de 6.643.000 quintaux
mtriques et les oprations terme de 9.036.500 quintaux : en 1888, les
transactions en disponible ont t de 8.085.000 quintaux mtriques et les
oprations terme de 11.694.900 quintaux mtriques. Quant aux contrats
constatant ces oprations a terme (schlsse), sur 9.595 en 1884, 1.021 ont
t liquids par une livraison effective (10,64 p. 100) et 8.574 par
compensation (89,36 p. 100) ; en 1888, sur l3.069 contrats, 1.836 ont t
liquids par une livraison effective (16,35 p. 100) et 11.233 par

compensation (83,65 p. 100) (op. cit., pp. 65-66).


45. Les Prolongationengeschafte, comme on les appelle en allemand, jouent
un grand rle sur le march aux bls de Berlin. V. Fuchs, op. cit., p. 12.
46. Etude sur les marchs terme en marchandises, pp. 185 et suiv., et David
Cohn.op. cit., pp. 25 et 104-106.
47. Tel est leffet de lopration suivante indique par M. A. Raffalovich,
Nouveau dictionnaire dconomie politique, v Arbitrage : Un ngociant
de Breslau achte du seigle en Silsie ; pour sassurer un prix favorable il
vend livrer ; son dbouch direct serait Danzig ou Knigsberg ; en
tudiant la cote, il voit que le seigle est cot Amsterdam un prix
suprieur celui qui y a cours ordinairement en comparaison de Danzig. Il
vend son seigle Amsterdam terme et lorsque lexpdition sen fera pour
Danzig, il rachtera Amsterdam et vendra Danzig. Il aura mme pu
acheter Danzig, o il compte expdier sa marchandise. En fin de compte,
lopration tant dfaite par rachat, revente et livraison, elle aura eu pour
consquence damener des offres de seigle Amsterdam, o le prix tait
lev, et de faire des achats Danzig, o le prix tait bas.
48. Accarias de Serionne, le Commerce de la Hollande (Amsterdam, 1768), t.
II, p. 286.
49. Le march des huiles reste seul navoir pas de liquidation centralise.
50. V. Fuchs, op. cit., pp. 20 et 42 ; David Cohn, op. cit., p. 57. En allemand,
l'orig inal deposit sappelle Einschsse et les marges, Nachschusse.
51. Par suite de circonstances locales, la Caisse de liquidation de Reims a
cess de fonctionner en 1891.
52. Ces caisses sont cres par linitiative des corporations commerciales qui
existent dans tous les grands centres sous une forme ou sous une autre ( 8).
Elles se constituent sous la forme dune socit par actions ; la caisse
bnficie en effet de certaines commissions. Les actions de la Caisse de
liquidation du Havre, mises 1.000 fr., ont valu un moment 2.300 fr. Elles
valent en 1891 1.900 fr., et ont touch un dividende de 137 fr. 80.
53. Cest l au moins le but que se proposent les corporations commerciales
qui crent ces caisses ; mais comme des personnes trangres la ville
peuvent en user par lintermdiaire dun courtier qui agit alors comme
commissionnaire, il faut une grande surveillance sur les courtiers de la part
du conseil de direction de la caisse pour que ce but soit atteint. Au Havre,
on spcule de tous les points du monde sur les cafs par lintermdiaire des
courtiers agrs par la caisse. Des plaintes trs vives se sont leves sous ce
rapport contre le fonctionnement de la Warenliquidation Kasse de
Hambourg.
54. Le rglement de la Warenliquidations-Kasse de Hambourg avait une

55.

56.
57.

58.

59.
60.

61.

62.

disposition excellente en dispensant de tout appel de marges loprateur qui


avait dpos soit un warrant soit un connaissement ; mais il autorisait le
conseil dadministration en dispenser les personnes qui lui paraissaient
devoir faire face leurs engagements. Cela ouvrait la porte tous les abus.
Fuchs, op. cit., p. 35.
Le Cotton Exchange de New-York a une rgle en vertu de laquelle toute
transaction faite sur un mois au-dessus du prix auquel ce mois est offert ou
au-dessous du prix pour lequel ce mois est demand, jusqu ce que ce qui
est offert ait t pris et que ce qui est demand ait t fourni, ne doit pas tre
considr comme le prix du march pour ce mois et ne doit pas tre relat
sur la cote .
Olivier Senn, tude sur les marchs terme, p. 217.
V . lAssociation catholique du 15 septembre 1888, le Journal des
conomistes du 15 septembre 1888, et lEconomiste franais du 6
septembre 1890.
Tolet (Instructio sacerdotum, lib. V, cap. 27), aprs avoir dit que le jeu,
quand il ny a pas fraude, est un mode lgitime dacquisition, ajoute :
Idem etiam dicendum de his, qui supra rerum certitudinem vel eventum
sponsiones faciunt et deponunt. Vere enim per hanc viam dominium
transfertur, dummodo non sit fraus ex altera parte, puta quia res ei est certa
et fingit dubiam ; tunc enim restituere tenetur.
Bulle de Pie IV, In eligendis ; bulle de Grgoire XIV, Cogit nos.
En 1760, Londres, la fureur du jeu tait telle que de nombreux paris
sengageaient sous forme de ventes de lentilles vertes livrer au moment de
la rcolte. Lapparition sur le march des premires lentilles tait attendue
avec impatience, car ctait le moment du rglement de ces prtendues
ventes. V. Mortimer, Every man his own broker (London, 1761), cit par
David Cohn, op. cit., p, 100.
Dcret du 13 fructidor an III, art. 3 : Tout homme qui sera convaincu
davoir vendu des marchandises et effets dont, au moment de la vente, il ne
serait pas propritaire, est aussi dclar agioteur et puni comme tel. La loi
du 28 vendmiaire an IV dfend aussi les ventes terme de marchandises
sous les peines les plus svres.
Daprs les travaux prparatoires et le texte mme de cette loi, lexception
de jeu pourrait encore tre oppose aux purs paris sur la hausse ou la baisse
de valeurs ou de marchandises, qui ds lorigine devraient se rsoudre par
une diffrence : mais il faudrait pour cela prouver quune convention
spciale a t faite dans ce but, ce qui en fait narrive pas. La loi du 28 mars
1885 a eu pour but dempcher quon oppost cette exception aux marchs
terme, qui ont t conclus dans les formes usites sur les bourses. V.

63.

64.

65.
66.

67.

68.

jugement du Tribunal civil de la Seine, 1 er dcembre 1888, dans la Gazette


des tribunaux du 19 janvier 1889. Cf. Lev. Code de la vente commerciale
(Pedone, 1891), p. 434.
En 1884, la lgislature de lOhio a pass un bill punissant dune amende
de 50 100 dollars, et dun emprisonnement de un trois mois, tous ceux
qui feraient des transactions in margins or futures sur les bls, les huiles, les
denres alimentaires. Le Wisconsin, lArkansas, le Mississipi et llllinois ont
des lois semblables depuis longtemps, mais qui restent sans application.
Le Code de commerce portugais de 1888 est le seul code moderne, qui ait
reproduit le systme de la jurisprudence franaise antrieur la loi de 1885.
V. art. 365 380.
V. David Cohn, op. cit., pp. 48 et suiv.
tymologiquement, agio veut dire la diffrence entre la valeur porte dans
une lettre de change et le prix pour lequel elle est ngocie. Lexpression
dagiotage t employe dabord pour dsigner les spculations sur les
diffrences de valeur entre le papier-monnaie et les espces mtalliques. En
soi, ces spculations sont parfaitement lgitimes et elles sont le seul frein
efficace aux folies et au despotime des gouvernements qui recourent au
papier-monnaie. Lon comprend dans quel but intress les gouvernements
ont cherch fltrir ces spculations. Toutefois il faut reconnatre quelles
ont d bien souvent donner lieu aux manuvres coupables que nous
dcrivons au texte.
Cette manuvre-l est djoue par les corporations commerciales, qui
tablissent un service dinformations permanent plac la disposition de
tous leurs membres. Le Cotton Exchange de la Nouvelle-Orlans est arriv
sur ce point la perfection. Chaque jour ltat de la temprature sur tous les
points du Cotton belt est indiqu dans son grand hall par des dpches
tlgraphiques.
Henri Desaguliers en parle en ces termes, dans lInstruction abrge sur
les livres double partie (pp. 36-37), qui est jointe ldition de 1721 du
Trait gnral du commerce dAmsterdam , de Samuel Ricard : Nous ne
pouvons approuver de tels monopoles, qui ne butent (en se rendant matres
des marchandises) qu se faire seuls riches et opulents, par tromperie et sur
la ruine dune infinit de familles, lesquelles se voient souvent (par de telles
entreprises) rduites la mendicit et la misre, par une obscure
soumission des chefs se blouser dans leur propre ruine, en faisant comme
les autres trompeurs, ainsi par considration, la volont de tels
Monopoleurs, ennemis du genre humain, lesquels prtendent, rendre un
chacun esclave de leurs volonts avec mpris et selon leurs raisons (plutt

babil et caquets) ; les autres nentendent rien dans le ngoce ni commerce, il


ny a que leur esprit trompeur et superfin en supercherie qui sache tout, il
ny a point de Paon ou Pan, qui sache mieux faire la roue et se mirer dans sa
queue aux rayons du soleil, que ces sortes de personnes dans leurs alles et
venues ou directions et machinations. On laisse toute chrtienne rgence
faire leurs rflexions ncessaires pour pouvoir empcher et prvenir de
telles entreprises trompeuses et ruineuses pour tous les habitants de chaque
ville.
69. Cest tort que certains auteurs ont ni linfluence possible des oprations
fictives sur les cours. Elle est trs relle. V. Arthur Crump, op.cit., p.21, et
David Cohn, op. cit., pp. 73-74. Cf. the Economist, 4 et 11 fvrier, 15
septembre 1888. Daprs les rgles du Cotton Exchange de la NouvelleOrlans, toute personne, qui a fait enregistrer une vente fausse, est punie de
lexpulsion. La Caisse de liquidation du Havre punit de peines disciplinaires
le courtier garant convaincu davoir laiss en blanc le nom du contractant
ou davoir fait enregistrer un contrat sans avoir au pralable conclu
laffaire .

CHAPITRE VIII
LES ACCAPAREMENTS
COMMERCIAUX ET LES SYNDICATS
INDUSTRIELS

1. Ce qui constitue laccaparement : les prjugs populaires


et les erreurs de lancienne lgislation.
2. Les accaparements anciens et modernes.
3. Intervention de la Finance cosmopolite dans ces
oprations.
4. U n corner qui a russi : le Consortium de Turin sur les
soies.
5. Les coalitions de commerants et dintermdiaires.
6. Les syndicats industriels pour rgler la production en
Europe.
7. Les consolidations de chemins de fer aux tats-Unis.
8. Les Trusts amricains.
9. Causes spciales aux tats-Unis qui rendent plus
dangereuses les combinaisons de capitaux.
10. Pourquoi les accaparements commerciaux et les
monopoles industriels ne stablissent pas en Angleterre

11.
12.
13.
14.

dune manire permanente.


Des syndicats internationaux pour rgler la production
sont-ils possibles ?
La Socit des mtaux et le syndicat des cuivres.
Comme quoi lhistoire se rpte.
Le Socialisme et les grandes concentrations industrielles
contemporaines.

I. Avant tout, il faut sentendre sur ce qui constitue


laccaparement ; car, autrefois surtout, on a souvent fltri de ce
nom des oprations commerciales parfaitement lgitimes[1]. Il
diffre de la spculation en ce que, tandis que le spculateur se
borne prvoir les changements de prix de la marchandise et
acheter ou vendre suivant cette prvision, laccapareur
cherche, comme lagioteur (chap. vu, 16), produire par ses
manuvres la hausse ou la baisse, ou plutt lune et lautre
alternativement, et en outre sassurer pendant un temps plus
ou moins long le monopole du march[2]. Manuvres
frauduleuses et constitution dun monopole artificiel, voil les
deux lments qui, runis, constituent laccaparement.
Le simple fait de retirer des existences du march, de faire la
raret par labstention de vendre, ne constitue pas une
manuvre frauduleuse. Cest ce que font tous les cultivateurs
qui peuvent attendre dans lespoir de profiter des hauts prix
futurs, crivait de Metz-Noblat en 1867. A cette poque,
toute lalimentation publique reposait sur des rserves locales.
Les greniers avaient dans toutes les fermes un grand
dveloppement et nous avons encore connu tel propritaire
son aise, qui tait fier de conserver les rcoltes de trois annes.

Quel tait le rsultat de ces habitudes ? Au lieu de vendre, ils


gardent, ajoutait de Metz-Noblat, et de l une hausse
immdiate au profit de ceux qui sont obligs de vendre, hausse
qui sauvegarde lapprovisionnement du march pour la fin de
lanne. Mais le cultivateur qui garde, quest-ce, sinon un
spculateur ? Eh bien !quand le spculateur proprement dit
achte au cultivateur, qui faute davances est oblig de vendre,
il ny a l quune substitution de personnes dans le mme
office[3].
Les anciennes lgislations punissaient sous le nom
daccaparement des faits aussi simples et aussi lgitimes. De
rglementation en rglementation, on en tait arriv enlever
non seulement au ngociant, mais au propritaire le droit de
disposer de sa chose ! Ctait l un tat de choses relativement
nouveau ; car, comme le constate Delamarre dans son Trait de
la police, jusquen 1567 le commerce des bls tait libre
toutes sortes de personnes : les laboureurs et les propritaires
qui faisaient valoir leurs terres en pouvaient acheter les uns des
autres pour les revendre : les marchands en faisaient
autant[4] . Cest le chancelier de LHpital, qui, sinspirant de
lesprit de rglementation et de despotisme dont les Tudors
donnaient lexemple en Angleterre, introduisit les dfenses de
vendre le bl aux marchands dans un rayon de huit lieues
autour de Paris, un peu moindre autour des autres villes, les
prohibitions aux marchands de bl de sacheter et de se
revendre les uns aux autres, lobligation de vendre les quantits
amenes au troisime march quelque prix que ce ft Les
Parlements avaient tabli, chacun autour de la ville o il
sigeait, un rgime rglementaire semblable et lon sait la

rsistance aveugle quils opposrent aux rformes essayes par


Louis XVI.
Le contrleur gnral Terray et ses collaborateurs Bertin,
lintendant de Paris, de Sartines, le lieutenant gnral de
police, prtendaient que lexistence dun commerce organis
tait une cause de renchrissement des marchandises et
particulirement du bl. Daprs leur correspondance officielle,
les honntes gens sabstenaient de cette affaire et la laissaient
aux rapports directs du producteur et du consommateur . En
ralit, ils croyaient si peu la possibilit de
lapprovisionnement direct des consommateurs par les
producteurs quils chargeaient des marchands commissionns
par le gouvernement dassurer lapprovisionnement de Paris et
des principales provinces. Mais ce commerce rglement et
privilgi avait pour rsultat de rendre le bl beaucoup plus
cher quil ne laurait t si le commerce libre et pu oprer. Le
Trsor sappauvrissait ; les consommateurs payaient cher ;
seuls, ces ngociants commissionnaires pour le compte du
gouvernement senrichissaient par des manuvres, qui
donnrent naissance labsurde, mais terrible lgende du pacte
de famine[5].
La lgislation anglaise sur le commerce des crales pendant
longtemps navait pas t plus raisonnable, et mme ctait
sans doute elle qui avait inspir les erreurs conomiques dont
la France fut si longtemps victime. Un acte de 1549 avait
dfendu aux marchands de crales davoir un stock dpassant
10 quarters (2.907 litres). Un acte de 1551 interdisait de vendre
lavance du grain en route pour un march, parce que cette
vente anticipe enlevait au Roi et aux seigneurs la perception

de certains droits et redevances. Il tait galement interdit de


revendre dans un mme march du grain quon y aurait
achet[6], Des rglements semblables existaient pour le
commerce des matires premires ncessaires aux industries
nationales. Pendant longtemps lexportation de la laine fut
considre comme un crime.
Mais peu peu lopinion publique stait claire et avait
laiss tomber en dsutude ces rglementations. Quand un acte
de 1773 les abrogea dfinitivement, il ny eut plus de recul en
arrire, et, mme dans les annes de disette qui se produisirent
peu aprs, on ne vit pas les formidables combinaisons de
prjugs administratifs et daveuglements populaires, qui chez
nous jourent un si grand rle dans les prludes de la
Rvolution.
Le rsultat des mesures administratives diriges contre le
commerce tait dcarter du commerce des bls les ngociants
les plus considrs et dopprimer les producteurs ruraux sur
lesquels avait fini par retomber le principal poids des charges
publiques. Elles se retournaient mme contre les
consommateurs
quon
prtendait
protger
;
car
lapprovisionnement tait fort irrgulier et par consquent des
rarfactions extrmes sur certains points concidaient avec des
encombrements sur dautres. Des actes de malhonntet de la
part des commerants devaient dautant plus se produire que le
lgislateur, confondant le juste et linjuste, perdait le droit
dtre obi.
Nanmoins, depuis les oprations du philosophe Thals
racontes par Aristote[7], maints commerants ont certainement
cherch monopoliser pendant un certain temps une

marchandise pour en lever arbitrairement le prix. Mais les


procds employs alors et aujourdhui sont bien diffrents.
II. Lancien accapareur achetait toutes les marchandises
quil pouvait recueillir chez les particuliers ou sur les
marchs ; il les transportait la nuit dans des chariots dont les
roues taient entoures de paille et les enfermait dans des
greniers soigneusement cachs. Au besoin, disait-on, il en
dtruisait une partie pour faire monter le prix du restant. Il ne
se dcidait vendre, et seulement par petites quantits, que
quand la privation prolonge avait dcid les consommateurs
subir toutes ses exigences. Tel est le tableau charg en couleurs
que les crivains du moyen ge et de lancien rgime nous ont
laiss des accaparements de leur temps,
Tout autres sont les procds modernes. Dabord,
laccapareur isol nexiste pas. Pour agir sur des marchs
tendus comme les ntres, il faut que les spculateurs forment
une coalition[8], un corner, un pool, comme on les appelle en
Amrique et en Angleterre, o ces oprations se sont produites
frquemment dans ces dernires annes, un schwanze comme
on dit en Allemagne, o la chose est connue aussi.
Le corner est constitu par un certain nombre de puissants
spculateurs, qui se lient par un pacte secret et jamais crit. Ils
dbutent par acheter tous les stocks disponibles, ce qui
commence faire monter les prix. Ils se gardent bien de cesser
absolument de vendre comme les accapareurs dautrefois, de
manire faire souffrir les consommateurs. Affamer des
populations en cachant le bl, arrter les manufactures en
dtenant le coton serait trop dangereux. Seulement ils limitent
les ventes aux besoins de la consommation journalire et les

font des prix gradus, au fur et mesure que le cours slve


sur le march par les achats quils font de tous les stocks
existants. Ces ventes, et cest l le point essentiel, doivent tre
faites par les membres du corner, chacun dans les limites et
selon les proportions convenues. En mme temps, le corner
achte terme, aux liquidations successives, toutes les
quantits offertes et llvation des cours provoque la
multiplication des offres. Il ne craint pas de sencombrer ; car
au moyen des warrants il se procurera de largent pour peu
prs la valeur de la marchandise (chap. vu, 4). Les vendeurs
dcouvert se trouvent la plupart du temps dans limpossibilit
de livrer cause de lemmagasinement des existences par le
corner et surtout de la multiplicit des ventes de ce genre : ils
sont alors obligs de se racheter, de payer de lourdes
diffrences, et cest le plus net des bnfices du corner ; ou
bien ils se mettent acheter la hausse pour se couvrir et ils
restent engags dans cette position aux cours extrmes, qui
provoquent le krach, alors que les promoteurs du corner se sont
eux-mmes dj dgags.
Ainsi ont procd les neuf corners qui ont eu lieu sur les bls
Chicago de 1882 1887, les divers corners sur les cotons qui
ont t tents Liverpool, celui sur les mas Vienne en 1888,
et bien dautres encore.
A premire vue il semble que cette manuvre doive
infailliblement russir, si les spculateurs coaliss sont assez
puissants et ont assez de crdit. Cependant un petit nombre
seulement de corners ont t couronns par le succs et ils
lont d des circonstances tout exceptionnelles. En effet,
voici o est le vice de lopration : sagit-il de produits

naturels du sol, bl, caf, coton, les centres


dapprovisionnements sont multiples, les stocks invisibles et
les petites rserves sont nombreuses et le bas prix des
transports permet, quand il y a une hausse exagre sur un
march, de les apporter des points les plus loigns du monde.
Ainsi en 1889, quelques cargaisons de bl de Roumanie ont t
importes aux tats-Unis !Sans aller jusqu des importations
matrielles, il suffit quune forte diffrence de prix se
produise, par exemple sur les bls entre Londres et les marchs
amricains, pour que des arbitrages de place en place amnent
la baisse Chicago et New-York (chap. vii, 11). Sagit-il de
produits des mines ou des fabriques, comme les fils, les
peigns, les fontes, les fers, les cuivres, les tains, la
production se dveloppe rapidement ; car les mines et les
usines modernes sont toutes outilles pour produire beaucoup
plus que leur production normale. Dautre part, llvation des
prix a pour effet de resserrer la consommation. Minotiers et
filateurs, comptant sur la baisse prochaine, nachtent que juste
le bl ou le coton ncessaire leur consommation journalire,
en sorte que les stocks saccumulent en quantits indfinies.
Voil pourquoi aucun corner ne peut dominer le march dune
manire permanente et son influence perturbatrice nest que
temporaire. LEconomist du 6 septembre 1890 le disait
propos de lchec dun nouveau corner sur les cotons
Liverpool :
Cela prouve une fois de plus que, dans les conditions
ordinaires de loffre et de la demande, il est heureusement
aujourdhui impossible de faire russir un corner sur une
marchandise, dont la production est aussi considrable que le

coton. Cette dernire exprience sera une leon utile, mais qui
nempchera pas vraisemblablement des gens aventureux
dessayer de russir l o tant dautres ont chou[9].
Au commencement de 1890, un pool sest form sur largent
aux tats-Unis avec le concours des Baring de Londres. Il a eu
pour rsultat de faire monter en quelques mois le cours de
lonce de 42 1/2 pences 54. Son procd consistait dtenir
tous les stocks dargent et ne les couler que par petites
fractions. Le pool comptait faire voter par le Congrs le libre
monnayage du mtal blanc : il na pu y russir compltement et
ds lors son prix abaiss 44 pences, prix qui parat peu prs
en rapport avec les conditions du march. a t le premier
coup port la fortune des Baring ; mais quelques-uns des
grands spculateurs amricains, qui avaient lanc cette
opration, nont-ils pas retourn leur position temps ?cest
une autre question[10].
III. La mme question se pose propos du colossal
accaparement, qui sest produit au milieu de 1886 sur les cafs
et qui sest continu pendant les annes 1887 et 1888, de
manire porter les prix du Santos, type rgulateur, de 70
francs 155 francs. Cela a fini, comme toujours, par un krach.
En 1888-1889, le syndicat dit de Magdebourg, o une grande
maison franaise oprait de concert avec les banquiers
allemands et anglais, a relev le prix du sucre sur tous les
marchs denviron 33 p. 100 et par une raction fatale a
provoqu un brusque effondrement des cours en juillet 1889.
L a Caisse de liquidation de Magdebourg dut renvoyer au 14
septembre le rglement de toutes les affaires. La haute Banque
est alors intervenue pour empcher une srie de faillites

doccasionner un krach gnral[11].


Le caoutchouc, dont le principal centre de production est
Para, dans le Brsil, mais dont les marchs sont Londres et
New-York, a t plusieurs reprises lobjet de tentatives
daccaparement. Le baron Vianna, qui tait lagent de
banquiers amricains et anglais, russit une premire fois, en
1883, en porter le prix de 40 cents 1 dollar 25 cents la livre
Londres ; mais, les manufacturiers amricains ayant arrt
leurs demandes, il prouva de lourdes pertes. En 1891, il a
recommenc la mme opration avec lappui des Baring et
autres banquiers anglais, qui y avaient engag jusqu 5
millions de livres st., et il a abouti encore un dsastre[12]. Les
accaparements purement commerciaux paraissent destins
chouer presque toujours dans ltat actuel du monde.
Par contre, il est une combinaison, moiti industrielle,
moiti commerciale, qui jusqu prsent a russi pleinement.
Si, depuis 1889, les diamants ont subitement hauss dun tiers,
cest grce la consolidation des principales mines de
lAfrique du Sud ( 11), appuye par un accaparement des
stocks existants. Le plus curieux, cest que les 7.000 ouvriers
Isralites dAmsterdam, qui vivent de la taille du diamant, sont
gravement atteints par cette contraction du march, dont le
promoteur est un de leurs riches coreligionnaires de Londres, la
gloire du Mosasme.
Dans tous ces cas, laction de la spculation est
essentiellement internationale et lon y sent la main de
quelques puissants capitalistes, qui peuvent disposer un
moment donn dnormes crdits en banque et qui sen servent
pour dominer compltement, pendant un temps, les

lments industriels, les plus grands manufacturiers euxmmes. M. Alessandro Rossi, lminent industriel italien, dit
fort justement ce sujet :
Ces agioteurs sont les hommes dun instant (minute men) ;
i l s accumulent des capitaux formidables pour une opration
donne-elle na quune dure de quelques mois et est exempte
de risques, prcisment parce quelle stend sur le monde
entier ; eux-mmes planent sur le march sans laisser voir ni
pieds ni mains ; ils chappent au fisc qui ne sait les atteindre,
et ils sont difis par ceux quils font entrer en participation de
leurs gains ! Le vritable commerce, qui est local et na sa
disposition que des moyens bien infrieurs, ou bien spcule luimme et il gagne sans mrite de sa part, ou perd sans quil y ait
de sa faute : ou bien il nose pas et il est rduit vivre au jour
le jour et se transformer en simple agent dcs grands
spculateurs Lindustrie en gnral en souffre encore plus.
Sa nature mme lempche de se faire spculatrice et elle ne
peut cependant vivre au jour le jour ; car sa qualit essentielle
est la prvoyance[13].
IV. Un corner qui serait sage et modr naboutirait pas
des catastrophes. Il pourrait mme rendre des services aux
producteurs et aux industriels aussi, qui travaillent bien plus
volontiers dans une priode de hausse que dans une priode de
dprciation, dans des cours de dcouragement, comme on dit.
Une opration conduite ainsi a t faite sur les soies et a
compltement russi. En novembre 1885, le prix des soies en
Italie et sur le march de Lyon tait tomb si bas que les
producteurs italiens taient ruins et que la fabrique lyonnaise,
menace dans le prix de ses produits par la crainte dune

nouvelle baisse sur la matire premire, restreignait de plus en


plus ses achats. Une grande maison de Lyon et les principaux
banquiers de lItalie du Nord sunirent pour acheter tous les
stocks disponibles et acheter terme sur les mois prochains
galement en hausse. Le gouvernement italien consult
engagea les grandes banques dmission du pays soutenir
cette opration par de longs crdits et elle se continua en effet
pendant prs de deux annes.
Le rsultat fut de remonter le prix des soies de 10 20 francs
suivant les sortes ; ctait modr et cest grce cette
modration que le Consortium de Turin, comme on la appel,
a la fois sauv le commerce dexportation des soies en Italie
et donn une heureuse impulsion la fabrique lyonnaise[14]. Un
pareil exemple est peu prs unique[15]. Mais le secret du
succs du Consortium de Turin a t peut-tre la reprise
universelle des prix, qui commena se dessiner quelques
mois plus tard et sest pleinement manifeste en 1888. Le
grand mrite de ses promoteurs est de lavoir pressenti. Encore
une fois, une spculation ne peut russir qu condition de
sexercer dans le sens du mouvement naturel des marchs.
Aucun syndicat, aucune coalition nest assez forte pour oprer
contre la mare.
V. Lart. 419 du C. P., qui reproduit lesprit de la
lgislation de lancien rgime toujours favorable aux
consommateurs contre les producteurs, punit uniquement les
coalitions qui ont pour but de ne vendre qu un certain prix ou
de ne pas vendre. Il natteint pas les coalitions de marchands,
qui ont pour but dacheter seulement un certain prix. Ce sont
peut-tre les plus dangereuses ; car elles ruinent le producteur

et ne font gure bnficier le consommateur, qui paye toujours


au dtail les prix auxquels il est habitu[16]. La juridiction
civile nanmoins les dclare nulles comme contraires lordre
public et aux bonnes murs, en vertu de larticle 1131 du Code
civil. Cest ce que la Cour de Rennes et la Cour de cassation
ont dclar propos dune coalition des fabricants diode de
France, qui avaient form en 1869 un syndicat pour acheter
seulement certains prix la matire premire, la soude des
varechs, et pour vendre liode galement un prix fixe[17] ;
mais des accords de ce genre sont trs rarement produits devant
les tribunaux.
En Amrique, les enqutes parlementaires faites en 1889 (
8) ont constat une multitude de faits semblables.
Le syndicat des minotiers du Canada arrive dprimer le
prix des grains et en mme temps hausser celui de la farine.
Le syndicat des exportateurs dufs dans la province dOntario
maintient systmatiquement trs bas le prix des ufs : dans
chaque petite ville de march, il a un agent qui a toujours une
rserve dufs considrable, de manire pouvoir dprimer
brusquement les cours, si un rival voulait donner aux
cultivateurs un prix plus lev que ceux fixs par le syndicat.
Une de ces coalitions, clbre entre toutes, quoique ntant
point faite sous une forme lgale elle chappe toute
constatation officielle, est le syndicat des quatre grandes
maisons de prparation et dexportation du corned beef de
Chicago : Armour, Swift, Nelson Morris et Hammond, quon
appelle vulgairement les big Four, les quatre gants.
En 1881, les abattoirs de Chicago sacrifiaient 575.924 btes

cornes ; en 1887, 1.963.051 : en sept ans le chiffre tait


quadrupl. Chicago fournissait un march norme de plus de
dix millions de bouches. Ce gigantesque dveloppement tait
d laction du syndicat.
Le syndicat commena par mettre la main sur tous les
marchs dans les tats voisins de Chicago qui en valaient la
peine, dtruisant la concurrence en tablissant ct des
bouchers rebelles des boucheries rivales bas prix. Les
dbouchs ainsi monopoliss, les big Four taient matres du
march du btail. Les leveurs ont d en passer par les
conditions lonines que leur imposaient les quatre gants
Quand les leveurs ont voulu se rvolter, abattre et vendre euxmmes leur viande, ils se sont vu refuser les wagons
rfrigrants engags par contrat aux quatre gants leveurs
et consommateurs sont leur merci ! Aux uns ils paient pour le
btail sur pied le prix quil leur plat ; aux autres ils font payer
la viande abattue aussi cher quils peuvent[18].[fin page294295]
VI. Si lon tait toujours en prsence de coalitions de ce
genre, dont le caractre essentiel est de dtruire
systmatiquement ceux qui ne veulent ou ne peuvent pas y
entrer, conomistes et moralistes ne pourraient quengager le
lgislateur les frapper par tous les moyens en son pouvoir, et
il ne resterait que la question de savoir comment arriver
constater juridiquement leurs agissements. Ce qui complique la
question, cest que laccord entre les producteurs pour rgler la
production, fixer des prix rmunrateurs, se partager les
dbouchs et viter ainsi les crises de surproduction, est une
chose lgitime en soi, rclame universellement et qui se

gnralise de plus en plus dans lindustrie.


Nous avons indiqu dans notre ouvrage le Socialisme dtat
et la rforme sociale lorigine de ces pratiques en Allemagne et
en France. Elles sont nes dune situation particulire
lindustrie moderne : la ncessit de produire en grand et dune
manire continue.
En Allemagne, linstitution des kartelle sest de plus en plus
enracine. On en a recens 368 la fin de lanne 1890 et cette
numration ntait sans doute pas complte[19]. Les industries
les plus diverses figurent dans cette liste. Il nest pas jusquaux
libraires, qui, runis leur foire annuelle de Leipzig, naient
conclu un kartel embrassant toute lAllemagne par lequel ils
rglent dune manire uniforme les rabais faire sur les prix de
vente marqus.
Le Gouvernement allemand favorise de plus en plus par des
mesures administratives ltablissement de ces syndicats ; ils
lui sont une occasion dtendre la main sur la direction de
lindustrie, selon la nouvelle fonction que le Socialisme de la
Chaire attribue ltat[20]. Mais, mme indpendamment de
cette action gouvernementale, cette organisation tend
stablir spontanment partout o le rgime industriel moderne
se dveloppe[21]. Les fabricants de jute de lInde et les
fabricants de sel du Japon sont constitus en syndicats ! Un
grand industriel amricain, M. Carneggie, expose ainsi
lorigine et la raison dtre de ces combinaisons :
Lconomie politique enseigne que des marchandises ne
peuvent pas tre produites au-dessous du prix de revient.
Ctait sans doute vrai au temps dAdam Smith ; mais cela ne

lest plus aujourdhui. Quand un article tait produit par un


petit manufacturier employant gnralement chez lui deux ou
trois compagnons et un ou deux apprentis, il lui tait facile de
limiter ou mme darrter sa production. Aujourdhui, avec la
manire dont sont conduites les entreprises manufacturires
dans dnormes tablissements, qui reprsentent un capital de 5
10 millions de dollars, et avec des milliers douvriers, il en
cote bien moins un de ces manufacturiers de continuer la
production avec une perte de tant par tonne ou par yard que de
la ralentir. Larrter serait dsastreux.
Pour produire bon march, il est essentiel de marcher en
plein. Vingt chapitres de dpense sont des charges fixes et
larrt ne peut quaugmenter la plupart dentre elles. Cest
ainsi quun article est produit pendant des mois, et jai
connu des cas o cette situation a dur des annes, non
seulement sans profit industriel et sans intrt pour le capital,
mais avec une perte continue du capital engag. A chaque
inventaire annuel le manufacturier constatait la diminution de
son capital et nanmoins sarrter et t encore plus
dsastreux. Ses confrres taient dans la mme situation ; les
annes succdaient aux annes Sur un sol ainsi prpar toute
combinaison qui fait esprer un soulagement est la
bienvenue On convoque une assemble des intresss, et, en
prsence du danger pressant, on dcide dagir de concert ; on
forme un trust, chaque manufacture est taxe un certain
chiffre de production. On nomme un comit et par son
intermdiaire le produit en question est distribu au public un
prix rmunrateur[22].
En France, nos industriels sont dans une position trs

difficile, placs quils sont entre le mouvement conomique


qui pousse ladoption dorganisations nouvelles du travail et
une lgislation qui est reste immuable depuis quatre-vingts
ans, alors que le monde des affaires a compltement chang.
Lart. 419 du Code pnal punit en effet non seulement les faux
bruits, les manuvres dolosives, mais encore la runion ou
coalition entre les principaux dtenteurs dune mme
marchandise ou denre tendant ne la pas vendre ou ne la
vendre qu un certain prix et qui par ce moyen auront opr la
hausse ou la baisse du prix des denres ou marchandises audessus ou au-dessous des prix quaurait dtermins la
concurrence naturelle et libre du commerce .
Cette incrimination est juste en ce qui touche les
accaparements commerciaux, quoique les lgislations belge,
allemande et anglaise, en prsence de limpossibilit de
lappliquer dune manire suivie, lait raye de leurs codes.
Mais elle est absolument injuste, si on ltend aux accords
conclus entre les producteurs pour se dfendre contre les
inconvnients invitables de la concurrence. Or une
jurisprudence constante leur applique larticle 419, non pas en
condamnant correctionnellement leurs membres (des
poursuites par le ministre public sont impossibles en fait),
mais en frappant de nullit civile ces conventions. Cependant
les pouvoirs publics ont proclam eux-mmes plusieurs
reprises la lgitimit des combinaisons industrielles, des
accords entre les principaux producteurs dune marchandise
pour en rgler la production et en fixer les prix. En 1864, les
propritaires des salines de lOuest se plaignaient de ce que la
concurrence des salines de lEst et du Midi les empchait de

vendre leurs produits. Le rapporteur du Snat, aprs un examen


consciencieux de la situation, sexprimait ainsi :
Dans lEst et le Midi les ventes sont organises ; une entente
existe entre tous les propritaires dune mme rgion pour
concentrer autant que possible dans une direction unique le
mouvement des ventes et des prix. LEst, par linpuisable
fcondit de ses sources souterraines, le Midi par ladmirable
aptitude de son climat peuvent produire linfini. Une
production illimite conduit une concurrence effrne. Pour
chapper ce danger, on a tabli une sorte de syndicat, qui sur
une valuation donne de la force productrice de chaque
entreprise, sest engag lui prendre, moyennant un prix
pralablement fix, une quantit annuelle dtermine, en
oprer la vente et rpartir entre les entreprises syndiques les
bnfices que lopration pourrait donner. Ainsi en rglant la
vente, on a rgl la production, rduit les excdents, teint la
concurrence et prvenu dans les prix un avilissement dont le
consommateur profite peu, mais dont le producteur souffre
gravement.
Lentente entre les producteurs et ltablissement de prix
diffrentiels sont pour la vente des moyens puissants, qui ne
blessent en rien les rgles dun usage loyal de la libert
commerciale
La cause des souffrances de lOuest est labsence
dorganisation commerciale. La commission verrait avec
satisfaction les propritaires des marais salants de lOuest
organiss en syndicat, reprsents par des comits capables
den centraliser les intrts et les forces, abordant, comme
lont fait leurs rivaux du Midi et de lEst, la fabrication des

produits chimiques, celle de la soude et des savons o ils


trouveraient dimportants dbouchs pour leur sel[23].
En 1885, lors de la discussion de la loi sur les marchs
terme, le rapporteur du Snat sexprimait encore ainsi :
Lart. 419 du Code pnal rprime les fraudes et la calomnie,
ce qui est naturel et juste ; mais il soppose la runion ou la
coalition entre les principaux dtenteurs dune mme
marchandise ou denre, ce qui nest plus conforme aux
conditions de la socit moderne. Avec un tel article
strictement appliqu, on pourrait atteindre sinon tous les
syndicats, du moins ceux qui ne prsenteraient pas le caractre
de personne morale, et ce serait un prjudice grave pour le
march franais.
Le Gouvernement dclarait lui-mme dans lexpos des
motifs quon ne pouvait songer atteindre les syndicats
financiers, qui sont devenus un fait courant et peut-tre mme
ncessaire (chap. v, 9).
Des jurisconsultes trs autoriss, comme M. Larombire[24],
se sont levs contre lapplication abusive que la jurisprudence
fait du principe de la libert du travail en ne le concevant que
sous sa forme individualiste. Larrtiste de Dalloz le fait
ressortir en fort bons termes propos dune dcision
judiciaire :
Nous ne croyons pas quil y aurait lieu de prononcer
lannulation de traits entre fabricants qui nimpliqueraient pas
lemploi de moyens frauduleux, qui auraient pour but non de
raliser des bnfices illicites, mais de remdier aux
inconvnients rsultant dune situation passagre : par exemple

dviter les consquences que peut entraner pour leurs


ouvriers une crise industrielle ou commerciale. Un arrt de la
Cour de Nancy, 23 juin 1851 (D. P., 53, 2, 99), a annul comme
contraire la libert du commerce une convention par laquelle
des individus exerant la mme industrie staient engags
maintenir un taux invariable les faons de certains objets de
leur fabrication, dcidant quil ny avait pas tenir compte de
ce que le prix des faons avait t tabli sur la demande mme
des ouvriers. Mais cette convention avait t prise pour un
temps indtermin et, dans ces conditions, elle prtait la
critique. Un pareil engagement limit un certain temps et
conclu raison de circonstances exceptionnelles pourrait
notre avis tre considr comme valable[25].
Cette jurisprudence est devenue encore plus choquante
depuis que la loi du 21 mars 1884 a autoris les syndicats
professionnels pour la dfense des intrts conomiques et
encourag toutes les combinaisons faites par les ouvriers pour
hausser leurs salaires. La ncessit de maintenir le salaire
ncessaire des ouvriers ou dempcher des rductions toujours
douloureuses, mme quand elles portent sur des salaires levs,
obligera de plus en plus les patrons recourir des accords
collectifs pour maintenir leurs prix de vente[26]. La
jurisprudence franaise met nos industriels dans une grave
infriorit vis--vis de leurs concurrents trangers. Aucun
principe de morale ne peut dailleurs tre oppos des
organisations industrielles de ce genre, tant quelles ne
cherchent pas dtruire systmatiquement ceux qui se refusent
entrer dans leur combinaison (chap. vi, 8).
La lgislation a dautant plus tort dentraver la formation de

ces combinaisons industrielles que la libert gnrale de


lindustrie a suffi pour les maintenir dans les limites de la
justice, au moins en Europe, et que, quand elles ont voulu
abuser de leur monopole, la concurrence a promptement
accompli son uvre. Cest ce qutablissait un homme dtat
belge fort distingu, M. Eudore Pirmez, dans une note quil
voulut bien crire pour nous peu de jours avant sa mort :
Le syndicat des zincs est aussi tendu que peu serr ; il
stend tous les pays industriels, de la Silsie lAtlantique,
et je crois quil est unanimement adopt. La seule charge quil
impose ses adhrents est de conserver sans augmentation
chacun sa production telle quelle existait lors de
larrangement ; mais lassociation sest rserv dautoriser
laugmentation de production pour toutes les usines. Ainsi,
bien que le syndicat soit rcent, une augmentation de 5 p. 100 a
t admise. Ce syndicat avait surtout pour but dempcher une
baisse des prix due une production dpassant les besoins et il
sest attaqu non aux effets, mais la cause mme dont il
redoutait laction. Une hausse assez considrable si lon
compare les prix de vente sest cependant produite. Mais si
lon comparait les prix de revient depuis le syndicat, on
constaterait que deux lments trs importants les ont
augments considrablement, le charbon et la main-duvre.
Les producteurs de zinc sont dailleurs absolument libres de
fixer individuellement leur prix de vente
Lexemple le plus intressant est peut-tre ce que firent les
fabricants de verres vitre belges vers 1873. Les prix du verre
taient extrmement levs. Les matres de verreries pensrent
quils pouvaient encore avantageusement les faire monter.

Lentente tait favorise entre eux par cette circonstance que


cette industrie est concentre presque tout entire dans les
environs de Charleroi. Il fut convenu que le propritaire de tout
four en tat dtre activ qui ne marcherait pas recevrait une
indemnit de 2.000 francs par mois, somme norme si on
considre ce que valait un four cette poque. Les rsultats de
la mesure furent dabord merveilleux et jamais industrie ne
traversa plus splendide passe ; mais la joie fut courte ;
lnormit des bnfices provoqua lrection de quantits
dusines, dont quelques-unes de grande importance taient
armes de tous les perfectionnements. Il fallut bien renoncer
payer des primes de chmage. La baisse se dclara et atteignit
des proportions qui dpassrent ce que les pessimistes
pouvaient redouter. Il y eut une longue srie dannes trs
difficiles et elle ntait pas termine, quand la grande
transformation qui sest opre dans cette industrie par
lintroduction de nouveaux fours est venue trop compliquer la
situation pour quon puisse encore retrouver les traces du
syndicat de 1873.
Ce fait, comme beaucoup dautres, prouve bien que le cours
naturel des choses reprend sa force aux dpens de ceux qui
essaient de larrter leur profit. On peut conclure de
lensemble des faits sur la matire que le lgislateur peut se
dispenser de soccuper des syndicats. Il est une loi conomique
beaucoup plus rpressive que celle que lon ferait et qui suffit.
Elle peut se formuler comme il suit : dfense dabuser des
syndicats peine dtre ruins[27].
Cest bon droit que nos voisins ont, en 1864, lors de la
rvision du Code pnal, remplac larticle 419 par un article

310 ainsi conu : Les personnes qui, par des moyens


frauduleux quelconques, auront opr la hausse ou la baisse du
prix des denres ou marchandises ou papiers et effets publics,
seront punies dun emprisonnement, etc. La coalition
industrielle en elle-mme nest plus lobjet daucune
incrimination, si elle nemploie pas des moyens frauduleux, et
les travaux prparatoires indiquent que le lgislateur belge
reconnat dans toutes ses consquences la libert du commerce.
VII. En une matire si complexe, il faut videmment tenir
compte du milieu social gnral dans lequel ces combinaisons
se produisent. Si en Europe elles nous apparaissent comme des
expdients utiles pour passer les temps de dpression
industrielle et modrer laction trop violente de la concurrence,
en Amrique elles se prsentent surtout comme des
exploitations du consommateur, comme des destructions des
petits et des moyens producteurs par la force des
accumulations de capitaux. De l le point de vue si diffrent
sous lequel les trusts et les kartelle, qui sont au fond la mme
chose, sont envisags aux tats-Unis et en Allemagne.
En Amrique, les concentrations industrielles se sont
dabord produites sur les chemins de fer et ont amen la
runion de la plupart des nombreuses compagnies, formes
lorigine, dans la main de quelques puissants capitalistes qui,
avec quelques cratures, une clique, selon lexpression du pays,
dirigent arbitrairement ces compagnies en ne leur laissant
quune existence nominale. Cest ainsi quen 1890 le systme
des chemins de fer des Van der Bilt comprenait 10 lignes
formant un total de 23.710 milles de rails que de nouvelles
annexions ont port lanne suivante 30.748 milles. Le

systme du Missouri-Pacific, appartenant Jay Gould,


comprenait 12.267 milles ; cinq ou six autres systmes avaient
de 6.000 9.000 milles. Au total prs de 140.000 milles ou les
deux tiers des voies ferres amricaines taient placs sous le
contrle de seize syndicats dpendant eux-mmes de quelques
puissantes individualits. En dcembre 1890, une confrence
reprsentant seize compagnies et plus de 75.000 milles
lOuest de Chicago sest runie New-York dans le but : 1
dtablir de concert les tarifs ; 2 dempcher les
dtournements de trafic ; 3 de rpartir quitablement les
recettes provenant du transport entre les compagnies ; 4 de
raliser des conomies dans le transport et lchange des
marchandises.
Cette concentration rpond dans certains cas une ncessit
de bonne administration et M. Carneggie compare avec
quelque vraisemblance ces consolidations la politique
bismarckienne, qui a fait disparatre en Allemagne une
douzaine de souverains inutiles[28]. A la diffrence de lEurope,
la concurrence pour la construction des chemins de fer existe
en Amrique dans une certaine mesure. Cependant il ne nous
semble pas quil faille beaucoup, lavenir, compter sur elle.
Nous lavons dit plus haut, les actionnaires amricains ont
encore moins de garanties quen Europe. En aot 1891, Jay
Gould, rptant un coup quil avait dj fait lencontre de la
Wabash Line , du Missouri-Kansas and Texas et du Texas and
Pacific, sest rendu acqureur de lnorme dette flottante qui
grevait lUnion Pacific de manire faire mettre cette
compagnie en faillite son moment et la faire ensuite
administrer par un receiver sa dvotion pour son profit

particulier[29] (chap. v, 10). Possder des actions de chemins


de fer amricains pour un particulier nest pas autre chose que
de miser sur le jeu dun gros joueur : voil ce que devraient
savoir les capitalistes europens qui achtent ces fonds.
Quant au public, linterstate commerce act de 1887 et
quelques lgislations dtat (chap. vi, 11) ont cherch
empcher au moins les plus grands abus dans la fixation et
lapplication des tarifs.
VIII. Depuis une quinzaine dannes ces combinaisons de
capitaux se sont galement portes sur les entreprises
manufacturires proprement dites. On les appelle
combinations, pools, et plus gnralement trusts. Leurs formes
constitutives et leurs procds daction sont fort divers ; mais
leur but est toujours le mme : supprimer la concurrence entre
leurs membres et liminer du march les tablissements rests
trangers la combinaison, de manire pouvoir vendre aux
prix quelles veulent. A la diffrence des kartelle allemands,
qui se sont prsents comme des institutions de dfense
mutuelle et auxquels on ne peut dailleurs reprocher la
destruction daucun tablissement rival, les trusts amricains
ont eu une attitude agressive et ils ont ameut contre eux
lopinion plus encore par les clameurs des concurrents quils
ont anantis que par les plaintes des consommateurs.
Pendant la campagne prsidentielle de 1889 les deux grands
partis avaient inscrit sur leur programme les mesures prendre
contre les monopoles et les trusts. La Chambre des
reprsentants du Congrs ordonna son comit des
manufactures de faire une enqute sur leur existence et leurs
effets. Le Snat de ltat de New-York, o presque tous ces

syndicats ont leur centre, en fit une paralllement ; enfin, la


mme poque, le Parlement dOttawa a fait faire par un comit
spcial un examen approfondi des alleged combinations in
manufactures, trade and insurance qui oprent en Canada, mais
qui, la plupart du temps, tendent leur action des deux cts de
la frontire, parce que leurs promoteurs sont des capitalistes
des tats-Unis. Cette dernire enqute, sappliquant des faits
qui se passent sur un thtre de second ordre, rvle dans le
menu les pratiques journalires du commerce en Amrique.
Nous laisserons de ct les corners proprement dits ou
oprations daccaparement commercial temporaires ( 3) pour
parler seulement des combinaisons entre producteurs
manufacturiers, qui affectent plus ou moins un caractre
permanent. Elles peuvent se classer en quatre groupes[30].
A. Parfois une compagnie domine le march et fixe les
prix au niveau quelle veut, parce quelle est la plus importante
et que les concurrents embotent le pas derrire elle
volontairement ou sont mis hors de combat, sils essayent de
lutter. Telle est par exemple la Milk exchange C, qui, en
fournissant seulement le huitime du lait consomm NewYork, fait la loi la fois aux consommateurs et aux
producteurs. Ces derniers ont tent, mais sans succs, de fonder
une socit cooprative ; mais, si rellement cette compagnie
porte sans raison le prix aussi haut quon le dit, la socit
cooprative doit finir par russir. Cest l le vrai remde
laction des syndicats. Lenqute canadienne, aprs avoir
constat que toutes les compagnies dassurances contre
lincendie qui oprent dans le pays, quelles soient
amricaines, anglaises ou canadiennes, ont un tarif commun

(comme du reste cela existe en France), ajoute quelles sont


tenues en chec par les socits dassurances mutuelles.
B. Cette mme enqute montre comment des coalitions
de commerants de divers degrs, en imposant des conditions
dfavorables leurs concurrents, arrivent se crer un
monopole de fait :
La Dominion Grocers Guild, fonde Montral en 1884, se
donnait au dbut seulement pour but de fixer des conditions
uniformes de crdit et descompte et de pourvoir dautres
intrts collectifs semblables ; mais, quand elle a eu embrass
les 95 pour 100 des piciers, confiseurs et fabricants de biscuits
des provinces dOntario et de Qubec, elle a cras tous ses
rivaux en passant un march avec les raffineurs de sucre par
lequel ceux-ci sengagent ne vendre du sucre aux piciers
trangers la Guilde qu un prix notablement suprieur. Des
marchs semblables ont t passs avec les fabricants de tabac,
damidon, dindigo, avec les importateurs de riz et ont permis
la Guilde de fixer ses prix de vente comme elle le voulait, sans
laisser bnficier le public de la baisse qui sest produite sur la
plupart de ces marchandises. Une fois son monopole constitu,
elle na plus admis que fort difficilement de nouveaux
membres et a expuls de son sein tous ceux quelle souponnait
de ne pas observer strictement ses rglements.
A Toronto, six importateurs de charbon ont nou un pacte
avec cinquante marchands de la province dOntario, par lequel
ils livrent ceux-ci leur charbon 75 cents de moins par tonne
quaux marchands trangers lassociation. Cette diffrence
enlve ces derniers tout bnfice et les obligea quitter la
partie. La constitution de lassociation est trs rigoureuse ; on

ny entre quen versant un droit de 120 dollars ; des inspections


minutieuses sont faites par le comit directeur chez les
marchands associs ; des serments sont exigs deux et de leurs
employs. Toute infraction au pacte est punie damendes qui
vont jusqu 1.000 dollars. Grce cette discipline,
lassociation est absolument matresse des adjudications pour
les tablissements publics. Elle vend, moyennant une prime
leve partage entre ses membres, le droit de les remporter, et
fait pour la forme surenchrir par dautres des prix
suprieurs. Ce syndicat est ainsi arriv contrler
compltement la vente du charbon dans la province dOntario.
Les importateurs, qui en ont la direction relle, sont euxmmes une branche dune association du mme genre tablie
entre les marchands amricains.
Autre combinaison : les fabricants de cercueils et dobjets
funraires ont form un accord avec lAssociation des
entrepreneurs de pompes funbres et ne vendent quaux
membres de cette association, en sorte quil est impossible
une personne indpendante dexercer cette profession et que le
public est impitoyablement ranonn.
Quand on examine en eux-mmes les procds employs par
ces groupements de marchands, on reconnat les pratiques qui
servaient de base, avec la publicit et la sanction lgale en
plus, aux guildes de marchands tablies au moyen ge en
Allemagne et en Angleterre, et qui, en France, furent
supprimes ds le rgne de Louis XI. Cest le caractre offensif
de ces procds, cest lcrasement systmatique des
concurrents qui constitue le caractre dlictueux de ces pactes ;
car des rabais et des faveurs spciales convenues entre des

ngociants, qui font entre eux des affaires suivies, sont en soi
parfaitement lgitimes et se pratiquent journellement dans tous
les pays.
C. Dautres combinaisons, comme les kartelle allemands,
sont conclues entre des tablissements similaires pour fixer des
prix de vente communs, limiter la production, se partager les
ventes ; mais, quelque nombreux que soient les syndicats de
cette sorte aux tats-Unis, ils nont pas exerc une grande
influence sur les marchs, cause du peu de solidit du lien qui
unit les tablissements syndiqus ; des causes de rivalit
toujours
subsistantes
amnent
gnralement
assez
promptement leur dissolution.
D. Les Amricains ont trouv une forme suprieure de
syndicat : le trust proprement dit, qui coupe court toutes les
dissensions intestines. Les types les plus saillants sont la Sugar
reffineries Company ou Sugar Trust, lAmerican Cotton oil
Trust et surtout le Standard oil C. Cette dernire date de 1882.
Elle runit la fois les compagnies propritaires de gisements
de ptrole et les usines dans lesquelles on le raffine. Elle a
servi de modle toutes les autres combinaisons de ce genre.
Voici dans ses traits essentiels, et sauf quelques nuances
juridiques dans lapplication, la forme quelles ont adopte.
Les propritaires ou les actionnaires des diffrentes
entreprises ou la majorit dentre eux remettent leurs titres ou
leurs actions un comit dadministrateurs. Trustees. Les
Trustees sont par l mme investis de tous les pouvoirs des
actionnaires. En change ceux-ci reoivent des certificats de
dpt (shares Trusts). Chaque tablissement a t accept pour
un prix en rapport avec ltat de ses affaires et dbattu

librement. Une fois le Trust constitu, chacun continue


fonctionner en apparence dune manire indpendante. Ainsi
les huit grandes raffineries qui constituent le Sugar Trust, les
soixante-treize moulins et usines tablis dans les divers tats,
qui forment le Cotton oil sheed Trust, semblent marcher
comme auparavant. Les Trustees prtendent se borner rpartir
entre les shares Trusts , les dividendes gagns par ces divers
tablissements ; mais, en fait, les conseils dadministration
particuliers sont composs des cratures des administrateurs du
Trust, qui disposent de toutes les voix dans les assembles
gnrales, et ils obissent purement et simplement leurs
ordres. Or, ces ordres comportent frquemment la fermeture
dune usine, la limitation de sa production, etc.[31]. Lenqute
faite par le Congrs rapporte un exemple caractristique de ces
procds :
Le 1er novembre 1887, les autorits directrices du Standard
oil trust firent une stipulation avec lAssociation protectrice
des producteurs de gisements dhuile minrale, par laquelle 5
millions de barils appartenant au Standard oil Trust furent mis
part pour le bnfice de lAssociation, moyennant
lengagement pris par elle de rduire la production des huiles
brutes dau moins 17.500 barils par jour. Si, la fin de lanne,
la production se trouvait avoir t rellement rduite cette
limite, lAssociation des producteurs gagnait toute lhuile
vendue au del de 62 cents le baril, magasinage, pertes par le
feu et assurances dduits. Pour assurer lexcution de cette
partie des accords, lAssociation des producteurs fit son tour
une convention avec lUnion ouvrire des foreurs de puits , par
laquelle elle consentait leur payer tous les profits au del de

62 cents le baril sur un million de barils dhuile et une partie


des profits sur un autre million de barils, moyennant
lengagement pris par eux de cesser de creuser et de nettoyer
les puits dans toute ltendue des gtes dhuiles minrales. On
payait ainsi un nombre dhommes considrable pour quils
restassent oisifs. Les foreurs de puits appelaient ce gain-l
lhuile ! A la suite de ces divers contrats, la rduction moyenne
de la production fut de 25.000 barils par jour. Peut-tre, jusqu
concurrence de 7.000 barils, cette rduction tait due une
diminution du rendement des puits ; mais pour le reste elle
tait bien le rsultat de cet accord.
L e Standard oil trust a surtout accru sa puissance en
obtenant des chemins de fer pour ses produits des tarifs de
transport rduits de moiti. Il menaait les compagnies de
construire lui-mme une nouvelle ligne ; mais il exigeait aussi
que les compagnies continuassent appliquer ses quelques
concurrents les tarifs ordinaires. Lacte du Congrs sur
linterstate commerce davril 1887 a seul pu mettre fin ce
genre de manuvres. Quant la lgislature et aux cours de
justice de Pensylvanie, elles ont t, pendant des annes, sous
la coupe du Standard oil trust, qui tait le matre vritable des
lections de cet tat.
Les trusts recourent aux procds habituels pour forcer les
fabriques qui prfreraient garder leur indpendance entrer
dans leur combinaison ou fermer. Ainsi le Sugar trust
refusait New-York de vendre des sucres raffins aux brokers
qui vendaient des sucres bruts aux raffineries ne faisant pas
partie de la combinaison[32].
Sans doute, malgr ces manuvres, quelques tablissements

ont pu se maintenir en dehors des trusts ; mais, comme ces


syndicats fournissent presque compltement le march, les
satellites quils consentent laisser vivre bnficient pour leur
part de ce monopole, en vendant aux prix fixs par eux et les
avantages de la concurrence nen sont pas moins supprims
pour le public.
La plupart des trusts ont ralis des profits considrables et
l e s Shares trusts ont acquis la Bourse, o elles sont
rgulirement cotes, une valeur bien suprieure la valeur
primitive des tablissements associs.
Cependant les dfenseurs des Trusts ont fait remarquer que
ces bnfices taient dus moins leur monopole dfait,
toujours menac par la concurrence, quaux bons effets dune
direction commerciale unitaire, des progrs raliss dans
loutillage, la suppression de frottements inutiles,
llimination dtablissements mal outills[33]. Le Cotton oil
sheed trust a sur les chemins de fer un outillage de 500 wagons
spciaux lui. Le Standard oil trust a dmontr que les prix du
ptrole raffin avaient baiss depuis quil fonctionnait et il a
prouv quil avait contribu puissamment maintenir au
ptrole amricain son march en Europe ( 11). Sans le trust, il
aurait t compltement supplant par le ptrole de Galicie.
Cette habile dfense na pas ramen la faveur publique ces
combinaisons. A la suite des enqutes parlementaires et des
dnonciations de la presse, les cours de justice se sont
montres fort svres lgard des trusts et elles ont annul
impitoyablement et sans distinction tous les accords relatifs
la conduite de leurs affaires passes entre des socits
anonymes ou corporations, comme on les appelle.

Les cours de New-York ont dclar que la North River


Refining C tait dchue de sa charte pour avoir livr la
conduite de ses affaires au trust. Il en rsulte que les Shares
trusts sont des titres sans valeur lgale et que les porteurs nont
quune action personnelle contre les trustees. Les cours de
lIllinois, du Tennessee et de la Louisiane ont rendu des
dcisions semblables[34].
Dans le Missouri, la lgislature a autoris lattorney gnral
rvoquer les chartes de plusieurs centaines de corporations,
sous prtexte quelles seraient entres dans des combinaisons
pour faire hausser les prix.
Agissant dans la mesure de sa comptence, le Congrs des
tats-Unis, par un acte du 2 juillet 1890, a dclar illgaux et
punissables de lemprisonnement ou de lamende tout contrat
ou combinaison dans la forme dun trust pour restreindre le
commerce, ainsi que tout monopole ou toute tentative pour
tablir un monopole relatif un commerce quelconque entre
divers tats ou entre divers territoires, ou entre un tat ou
territoire et les pays trangers, ou enfin dans le district de
Colombie. Les attorneys de district des tats-Unis doivent
doffice saisir les cours fdrales de toutes les violations de ce
statut qui viendraient leur connaissance. Toute personne qui
prouverait un dommage dans ses proprits ou dans ses
affaires de la part dune personne ou dune corporation, par
suite dun fait tombant sous les incriminations de ce statut, a le
droit de poursuivre ceux qui lui ont occasionn ce prjudice en
dommages-intrts au triple devant les cours fdrales. Les
marchandises, qui seraient transportes en vertu dun
monopole ou dune combinaison dcrite dans cet acte, peuvent

tre saisies et confisques au profit des tats-Unis.


Une trentaine dtats ont, en 1889, 1890 et 1891, dict des
lois semblables contre les trusts oprant dans les limites de
leur juridiction territoriale. Le Parlement fdral dOttawa a de
son ct dict sur ce sujet, en 1889, une loi qui est peut-tre la
mieux rdige de toutes[35].
Malgr cette tempte judiciaire et lgislative, les syndicats
nont pas fini aux tats-Unis et son caractre violent est une
assurance que, quand lexcitement actuel sera calm, les choses
reprendront leur train habituel[36].
Les trusts dissous par les cours de justice, le Sugar trust
New-York, le Gas trust Chicago, le Cotton oil sheed, la
Nouvelle-Orlans, se sont immdiatement rorganiss sous
dautres formes lgales. Les uns ont conserv la mme
organisation ; seulement ils se sont constitus sous les lois
dtats plus complaisants, du New-Jersey, par exemple, qui
semble plac tout exprs pour cela aux portes de New-York.
a t le cas du Sugar trust, du Lead trust et de bien dautres
encore[37]. Dautres, comme le Cotton seed oil trust, ont form
une grande socit anonyme, qui a achet le matriel et les
usines de toutes les socits formant le trust. Sous cette forme,
l e s trusts sont inattaquables ; car, en Amrique comme en
France, le dlit daccaparement (engrossing) suppose
forcment la coalition de plusieurs personnes physiques ou
juridiques.
En ltat, les trusts sont plus nombreux que jamais. Un
crivain la fin de 1891 en comptait 120 et son numration
nest certainement pas complte. Il sen forme tous les jours de

nouveaux[38].
Au moment o nous crivons, il ny a pas eu encore de
dissolution de trusts ordonne par les cours de justice en vertu
de lacte du Congrs de 1890 ni des statuts analogues des tats.
Les cours se sont bornes prononcer au civil la nullit des
conventions de ce genre, quand lune des parties les en a
saisies, en vertu tant de ces statuts que de la Common law[39].
Quant les poursuivre doffice au criminel, lopinion nest pas
assez unanime ni assez fixe sur les avantages et les
inconvnients des trusts pour donner aux reprsentants
phmres de laction publique le courage civique que
comporterait cette initiative. Puis dans toutes ces lois qui
annulent sans distinction les accords entre les producteurs, il y
a quelque chose dexorbitant.
Si elles taient excutes, les industriels se trouveraient
dans une plus mauvaise situation que les ouvriers, qui peuvent
se coaliser librement pour faire hausser leurs salaires. La seule
chose qui soit interdite ceux-ci, cest le boycottage, cest-dire la tentative de priver des moyens de travailler un patron ou
un ouvrier. Cette distinction des lois amricaines est fort juste ;
car elle ne confond pas la dfense de soi-mme avec laction
offensive contre autrui et punit seulement la seconde. Les
rcents statuts contre les monopoles des employeurs nont pas
fait cette distinction. Or, le propre des lois excessives est de ne
pas tre appliques ou de ne ltre quirrgulirement sous
linfluence des pousses de lopinion.
IX. Les trusts sortiront-ils plus forts de cette preuve ou
bien ne sont-ils quune phase passagre dans le mouvement
industriel aux tats-Unis ?Les opinions sont fort partages. M.

Andrews, prsident de Brown University, dans un mmoire lu


devant
la Social science association, pense quils se
consolideront, tant les avantages de la concentration sont
grands. M. Carneggie, au contraire, qui est un industriel
pratique, estime que les trusts et les kartelle ne peuvent se
maintenir qu la condition dtre extrmement modrs et de
ne pas dpasser les prix auxquels la concurrence naturelle
fixerait leurs produits. Si un syndicat les dpasse, il multiplie
les concurrents ; il les achtera, dit-on ; soit ; mais cest une
surexcitation donne la cration de nouvelles entreprises et
lchec final est fatal. M. Carneggie indique le grand nombre
de tentatives de ce genre qui ont chou. Les seules qui aient
russi le doivent soit des circonstances naturelles
particulires, comme la Standard oil Company, soit des
hommes dune valeur exceptionnelle, et une fois ceux-ci
disparus, cette uvre artificielle scroule. Ce sont les mmes
conclusions que celles de M. Eudore Pirmez.
Il est plusieurs causes, les unes dun caractre accidentel, les
autres touchant au fond de la constitution sociale, qui ont rendu
possibles de pareilles coalitions de capitaux aux tats-Unis et
qui leur donnent une puissance redoutable.
Les chemins de fer ont t constitus uniquement sous le
rgime de lentreprise prive. En vertu de droits acquis, les
compagnies sont videmment libres de grer leurs transports
au mieux de leurs intrts. Mais linconvnient de ce rgime
est que souvent elles abusent de leur position pour maintenir
des prix de transport trop levs, puis que, en obissant
seulement leur intrt commercial, elles entrent en
participation sous les formes les plus diverses avec les grandes

combinaisons industrielles. Elles leur font des rabais spciaux


et se prtent leurs manuvres pour craser des concurrents.
On en a vu un exemple propos des fabriques de viandes
conserves de Chicago ( 5). De mme dans beaucoup dtats
les elevators, destins emmagasiner et classer le bl, sont la
proprit exclusive des compagnies et leurs directeurs sont
eux-mmes intresss dans les oprations de concentration du
commerce des crales (chap. vi, 11). Un fait parfaitement
constat, cest que les mmes hommes, un petit nombre de
puissants capitalistes, ont la main dans toutes les grandes
affaires. En un mot, cest la combinaison des trusts industriels
avec les chemins de fer qui rend les premiers si puissants.
Le grand avantage que le pays a eu faire excuter son
colossal rseau de lignes ferres (prs de 200.000 milles en
1892) sans quil en cott presque aucune subventions en
argent au Trsor, est compens par labandon dun principe de
droit public, savoir : que les grandes voies de
communication, les chemins du Roi, comme on disait
autrefois, doivent tre ouvertes librement tous et sans aucune
diffrence. La rforme de ltat de choses actuel simpose au
peuple amricain. Puisse-t-il la raliser sans verser dans un
autre danger : celui de lexploitation de toutes les voies ferres
par la Nation des prix insuffisants pour couvrir
commercialement les frais de construction et dexploitation,
comme la dmagogie et le protectionnisme coaliss le
demandent !
Mais cest dans ltat des murs publiques quil faut
chercher le secret de la force redoutable des trusts. Nulle part
la puissance de largent nest plus grande et son immixtion

dans la politique plus prpondrante. Non seulement ces grands


capitalistes, que lon trouve dans tous les trusts, dominent les
lgislatures dtat ; mais encore ils ont t mme, aux
lections prsidentielles de novembre 1888, dcraser
lhonnte Cleveland sous la force de largent et de fausser par
la corruption le suffrage de tout le pays. Ils ont pu faire
nommer un Prsident dans leur dpendance et avoir dans le 50e
Congrs une majorit absolument leur dvotion. Le speaker
de la Chambre, Thomas B. Reeds, qui tait leur homme, a
abus de son pouvoir sur les travaux de la Chambre, comme
jamais cela ne stait vu. Le vote dun tarif douanier
exorbitant, les bills Mac-Kinley et Edmunds ont manifest leur
puissance dans des proportions telles quune raction sen est
suivie dans lopinion. La vritable volont populaire
parviendra-t elle briser une pareille machine de parti, cest
une question vitale pour les tats-Unis ?
X. Au contraire, lAngleterre est, grce la vigueur de sa
constitution conomique, labondance de ses capitaux, au
dveloppement quy a pris dj la coopration, le pays o les
murs financires sont relativement le plus saines. Les
accaparements commerciaux y ont toujours chou. Divers
projets de syndicat des houillres, des farines, des produits
chimiques, mis en avant dans ces dernires annes, ont avort.
Leurs promoteurs nont pas os affronter lopinion publique, et
cependant des actes de 1773 et 1844 ont aboli compltement
toutes les incriminations pnales daccaparement et de
monopole ! Un syndicat pour la production du sel parat seul
avoir russi[40].
On fait remarquer aux tats-Unis que le meilleur moyen de

briser le monopole des trusts serait dabaisser les barrires de


douane labri desquelles ils sont les matres du march
intrieur. La concurrence des importateurs les obligerait faire
bnficier le public de la rduction des frais de revient et elle
dissoudrait forcment leur coalition.
Les grands directeurs de ces monopoles sont assez habiles
dans lart de manipuler lopinion pour que, tout en sindignant
contre les trusts, le Congrs sengage dans une voie de
protectionnisme qui loigne de plus en plus ce remde
hroque.
Il est de fait que dans tous les pays la protection douanire
pousse les producteurs se coaliser. Sil ny a presque pas de
ces combinaisons en Angleterre, cest grce au libre-change.
En Allemagne, ce sont les industries les plus protges, le
cuivre, le fer, lacier, les houillres, qui ont constitu les
premiers kartelle. En France, si les raffineurs de sucre arrivent
dominer le march par leur combinaison permanente, cest
que leur industrie est non seulement protge, mais
subventionne par des primes lexportation dguises sous la
forme de restitutions de droits. Par contre, le syndicat des
fabricants de rails dacier anglais, allemands et belges, tabli
en 1884[41], ne sest pas reconstitu, uniquement parce que les
fabricants franais ont profit des prix auxquels il avait port
les rails pour exporter leurs produits en Allemagne et en
Belgique. En mme temps, grce ces hauts prix, pour la
premire fois les usines amricaines ont pu exporter des rails
au Canada. Cela a montr aux Anglais comment la protection
pouvait nuire ceux qui en abusent.
XI. Nanmoins il ne faudrait pas trop compter l-dessus.

Lon a vu assez longtemps des accords se maintenir entre les


grandes fabriques de glaces de la France, de la Belgique, de
lAngleterre, pour ne pas regarder la diffrence des nationalits
comme un obstacle absolu aux combinaisons industrielles. A la
fin de 1891, le syndicat des cokes de Westphalie sest entendu
avec quelques fabriques belges et le groupe franais de Longwy
pour fixer des prix proportionnels. Ces faits-l autorisent
prvoir que, dans certaines industries qui partout sont trs
concentres, un accord international pourrait stablir entre des
syndicats nationaux. Le syndicat international rglerait la
production dans le monde entier et fixerait dans les divers pays
les prix de vente en tenant compte de la protection douanire
accorde par chaque gouvernement ce genre de produits.
Un pareil accord sur les sucres ne parat gure possible
cause de lextrme abondance de sa production pour laquelle
tous les pays peuvent concourir. Mais le ptrole, nous lavons
vu, est tout entier, aux tats-Unis, entre les mains de la
Standard Oil C. Cette puissante organisation tend ses
tentacules jusque sur lAllemagne et lEcosse. Elle est entre
en relations avec des maisons de Brme et de Hambourg et elle
a commandit avec elles la German american Petroleum
Company, qui a des dpts de ptrole non seulement dans les
ports allemands, mais Berlin, Dresde, Stettin et dans
dautres villes[42]. Les raffineries de ptrole cossaises sont
dans la dpendance absolue de la Standard Oil Company et se
plaignent quelle sacrifie leurs intrts particuliers aux
siens[43]. Cest quen effet, loin dlever les prix du ptrole, le
grand trust amricain les abaisse constamment pour pouvoir
dominer les marchs europens et produire sur des proportions

de plus en plus grandes. Il rencontre en effet une concurrence.


Le ptrole de Galicie est possd par les Rothschild de Vienne,
celui du Caucase par les Rothschild de Londres. Ces
puissances, qui se sont fait jusquici concurrence, ne pourrontelles pas un jour sentendre[44] ? La production du ptrole dans
lInde et la Birmanie sera-t-elle suffisante pour entraver un si
gigantesque monopole ?
Dj, pour quelques produits spciaux, il y a des syndicats
internationaux. Il en est un form entre une quinzaine de
fabriques diode, dont quelques-unes au Chili, qui domine
absolument le march de ce produit dans les deux mondes.
Douze compagnies anglaises, qui exploitent les gisements de
nitrate de soude du Chili, sont troitement syndiques. Elles
sont seulement tenues en chec parce que the Nitrate Railways
Company, un producteur trs important, nest pas jusquici
entre dans la combinaison. Nous avons nomm le syndicat des
zincs qui fonctionne au grand jour depuis des annes. Un
syndicat occulte de ce genre existe ( 3), pour lexploitation
des gtes diamantifres et le commerce des diamants. Sa base
est la concentration des quatre mines les plus importantes de
lAfrique Australe en une socit unique, la de Beers C.
Une des formes les plus employes en Europe est la
constitution dune socit, appele en France Omnium, qui
achte la majeure partie des titres des socits particulires
fabriquant un produit. Elle en reprsente la valeur par ses
propres actions auxquelles elle distribue les dividendes gagns
par les socits particulires en en faisant masse. Cest sur
cette base quon a projet, sinon ralis, la fondation dun
Omnium pour les mines dor du Transwaal. Cet Omnium,

disait lEconomiste franais du 23 novembre 1889, garderait


les titres en portefeuille et par contre mettrait ses propres
actions jusqu concurrence dun capital de 25 millions, dont la
moiti verse. De plus, la nouvelle socit donnerait des
certificats pour les actions nominatives des mines dor
dposes chez elle afin de faciliter, en vitant les formalits du
transfert, la ngociation de ces titres la bourse de Paris. Une
des organisations de ce genre les mieux russies est la Socit
centrale de dynamite. Son actif social se compose dactions de
diverses socits particulires values prs de vingt
millions :la Dynamite franaise, la Dynamite espagnole, la
Socit italo-suisse, la Dynamite vnzulienne, la Dynamite
du Transwal et trois autres socits moins importantes situes
en France et en Italie. Elle possde assez dactions de ces
diffrentes socits pour tre matresse absolue de leur
direction. Elle fait au besoin des avances celles qui sont
momentanment embarrasses en leur achetant les matires
premires qui leur sont ncessaires et en prenant en
nantissement des marchandises fabriques. Par sa constitution
en socit anonyme rgulire, une pareille combinaison
chappe toute nullit civile et toute incrimination
correctionnelle[45].
La plupart des mtaux, qui servent de matires premires
de grandes industries, et qui en mme temps ne sont pas
produits en quantit illimite, comme le fer, semblent tout
spcialement destins soit aux combinaisons permanentes des
producteurs, soit aux oprations daccaparement. Nous avons
vu ce quil en est du zinc. Le plomb, ltain et le cuivre ont t.
en 1888, lobjet dune des plus grandes spculations qui se

soient produites. Nous allons la raconter.


XII. Laffaire des mtaux ou du syndicat des cuivres est
un type caractristique de la spculation moderne. On y trouve
la fois une concentration industrielle rpondant dans une
certaine mesure aux ncessits de la technique actuelle, un
vaste accaparement de la matire premire cherchant
embrasser le monde entier, une campagne dagiotage mene
paralllement sur les actions des mines de cuivre et des
socits industrielles, campagne dans laquelle le public, ou tout
au moins les cercles de Paris, se sont laiss entraner, la toutepuissance que quelques individualits audacieuses peuvent
sarroger dans le gouvernement des socits anonymes, enfin
une catastrophe finale qui a montr que les lois conomiques
sont plus sres dans leur action que les lois pnales.
La spculation daccaparement conue par Secrtan, avec
laide dun syndicat de grands financiers de Paris et de
Londres, trouvait, la fin de 1886, sur tous les mtaux ce quon
appelle des cours de dcouragement.
Lanne 1882 avait marqu dans le monde entier la
liquidation dune priode dactivit. Les moyens de production
dvelopps durant les annes prcdentes encombraient le
march ; les stocks sy accumulaient et la langueur gnrale de
la consommation semblait ne laisser aucun espoir de
relvement. Les prix taient plus bas quils navaient jamais
t. A Paris, ltain, qui se vendait, en dcembre 1881, 297 fr.
le quintal, tait tomb 207 et tait alors 271 fr. ; le zinc, de
47 fr. 1/2, tait descendu 38 fr. 1/2 et y restait depuis deux
ans ; le plomb, de 37 fr. 3/4, avait baiss 32 fr. 1/4 ; le cuivre
enfin tait tomb de 185 fr. 103 fr.[46].

Cependant ces priodes de dpression nont quune dure


limite ; le bas prix des matires premires tend provoquer de
nouveaux dveloppements de la consommation, et, une fois les
anciennes affaires liquides, une autre gnration est toute
prte en entreprendre de nouvelles. Ces symptmes taient
visibles la fin de 1886.
Secrtan se trouvait la tte de la Socit industrielle et
commerciale des mtaux. Cette socit stait constitue en
1881 parla fusion de la Socit J. Laveissire et Cie, qui depuis
1812 traitait le cuivre en France, avec la Socit anonyme des
tablissements Secrtan, qui tait plus rcente. Elle avait t
forme au capital de 25 millions, et ses actions avaient t
attribues aux propritaires des anciennes socits, qui
cherchaient les couler graduellement. Sous la direction de
Secrtan, les usines de la socit donnrent pendant les
premires annes des rsultats techniques forts remarquables,
mais qui furent neutraliss par la baisse des produits, rsultat
fatal de celle du cuivre en barres.
Cest ce qui engagea Secrtan, de concert avec la Haute
Banque de Londres et de Paris, tenter de relever le cours des
mtaux. Une premire spculation, en 1887, sur ltain et sur le
plomb donna de fort bons rsultats. En trois mois, ltain
monta de 65 pour 100 et le plomb de 20 pour 100. Secrtan,
encourag par ce succs, entreprit alors de doubler en quelques
mois les prix du cuivre.
Le cuivre du Chili., sur lequel stablit la cote Londres,
avait valu en 1871, au moment de la reconstitution des
approvisionnements, de 120 130 livres st. la tonne. Il avait
baiss naturellement aprs, sous laction de la mise en

exploitation de nombreuses mines ; mais, de 1872 1881, les


cours se tinrent constamment, sauf les carts extrmes, entre
77 et 741iv. De 1882 1886, la baisse saccentua rgulirement
et il finit, en 1886 et 1887, par tomber 40 livres. La
production commenait cesser ; le minerai ne venait plus sur
le march de Londres ; les mines gardaient sur le carreau des
quantits considrables ; le stock disponible diminuait de
60.000 tonnes et tait tomb 40.000 tonnes. Le cuivre toucha
alors le cours de 38 livres et mme de 36 livres !
Un groupe de spculateurs anglais, qui dtenait ce stock de
40.000 tonnes, poussait la baisse par la menace den jeter une
partie sur le march, et ralisait ainsi des bnfices sur les
vendeurs dcouvert[47]. La consommation industrielle,
craignant toujours une baisse plus grande, nachetait quau jour
le jour. Les usines qui traitaient le cuivre taient souvent en
perte sur leurs fabricats, par suite de la baisse constante de la
matire premire. Elles ne pouvaient se protger quen vendant
elles aussi terme pour se couvrir par une sorte dassurance
(chap. vii, 12).
La campagne de spculation faite par les dtenteurs du stock
de Londres tait linverse de la situation relle des choses ;
car les traitements sulfuriques des vignes et le dveloppement
des applications de llectricit augmentaient videmment les
emplois industriels du cuivre. Dans ces conditions, Secrtan
entreprit de crer Paris un march des cuivres rival de celui
de Londres. Il sassura la disposition dun fonds montant
62.737.500 francs, fournis par un syndicat de grands banquiers,
dont faisaient partie entre autres M. Bamberger, la Banque de
Paris et des Pays-Bas, M. Joubert, M. Lcuyer, M. Hentsch [48].

Avec cette base doprations, Secrtan donna ordre ses


agents Londres dacheter tant en disponible qu terme. Il
acheta ainsi plus de 12.000 tonnes dans les mois doctobre,
novembre et dcembre 1887, en portant graduellement et
dlibrment le cours jusqu 84 livres[49]. Les rachats de la
spculation dcouvert le portrent mme 101 liv. 1/2 un
certain jour[50]. Naturellement tous les stocks de cuivre
afflurent Londres et Secrtan acheta dans le courant de 1888
jusqu 130.000 tonnes de cuivre[51]. Les mines redoublant
dactivit, le syndicat ne ft pas rest matre du march, Il
passa donc dans les premiers mois de lanne 1888 avec 37
mines anglaises, amricaines, sudoises, espagnoles des
contrats qui lui assuraient livrer en trois ans 542.000 tonnes
de cuivre, reprsentant, au taux moyen o elles taient vendues,
plus de 908 millions. La production du monde ne stant leve
en 1887 qu 220.000 tonnes, il laccaparait tout entire, sauf
40.000 tonnes. De plus, Secrtan se rservait de proroger ces
traits pour six et pour neuf ans sur le mme pied. Dans un
grand nombre de ces traits, les mines, en sengageant lui
livrer annuellement un chiffre dtermin de tonnes,
sinterdisaient de vendre dautres qu lui une portion si
minime quelle ft de leur production. Chacune de ces mines
traita dailleurs avec le Syndicat dans des conditions plus ou
moins avantageuses selon son importance. Plusieurs dentre
elles stipulrent, en dehors dun prix dtermin au moment de
la livraison, une part ultrieure et proportionnelle dans les
bnfices raliser.
La majeure partie des mines de cuivre du monde tait ainsi
entre dans cette vaste entreprise. Quelques-unes cependant

restrent en dehors, notamment la Cape copper mining


Company, la plus puissante des compagnies anglaises.
Le Comptoir descompte avait sa tte comme directeur
Denfert-Rochereau,
comme
prsident
du
conseil
dadministration M. Hentsch pre et comme membre M.
Laveissire, qui faisaient partie en mme temps du conseil
dadministration de la Socit des Mtaux. Denfert-Rochereau,
au mpris de ses statuts, donna la garantie du Comptoir aux
contrats passs avec les mines amricaines et espagnoles. Les
fonds dont pouvait disposer le syndicat taient insuffisants
pour soutenir cette opration gigantesque, pour payer ces
immenses achats, dautant plus que la consommation
nabsorbait quune faible partie de ce stock toujours croissant.
Pour pouvoir constater en critures des bnfices et distribuer
des dividendes aux actionnaires de la Socit des mtaux, qui
on proposait le doublement du capital, on imagina de vendre
une partie de ce stock, un prix trs lev Secrtan lui-mme
et la socit fut crdite du prix en critures. Au
commencement de 1889, quand la situation tait presque
dsespre, on cra Paris une Compagnie auxiliaire des
mtaux, avec quelques fonds apports par les syndicataires. La
Compagnie auxiliaire des mtaux reprenait aussitt 75.000
tonnes de cuivre faisant partie du stock de la Socit des
mtaux. Elle en rglait le prix tant au moyen de son capital
propre que par des emprunts sur warrants. Ctait en ralit un
simple jeu dcritures ; mais les donneurs de crdit, en prenant
part la fondation de cette nouvelle socit, se dgageaient des
promesses quils avaient faites au dbut de la spculation.
Le directeur du Comptoir descompte, Denfert-Rochereau,

entran de plus en plus, accepta, avec la complicit au moins


tacite des membres du conseil dadministration, de faire des
avances jusqu concurrence de plus de 130 millions gags par
des warrants sur 82.457 tonnes de cuivre la fin de 1888, sans
exiger, conformment aux statuts, les marges qui auraient
couvert le Comptoir. Ces avances furent continues encore
dans les premiers jours de janvier 1889 jusquau 5 mars o le
suicide de Denfert-Rochereau amena leffondrement du
Comptoir et celui de la Socit des mtaux.
Bien des mois avant la catastrophe, le syndicat franais avait
compris quil ne pouvait lui seul dominer le march du cuivre
dans le monde. Il fallait compter avec les financiers anglais et
mme allemands, surtout avec le Rio-Tinto, dont M. Matheson
de Londres tait le prsident, enfin avec des mines amricaines
restes en dehors de lopration. Les six derniers mois de 1888
et les deux premiers de 1889 furent employs nouer un
accord entre tous ces lments, lexception de M. de
Bleichrder, qui avait rompu nettement les pourparlers. Cette
vaste combinaison, qui aurait rpt sur de plus grandes
proportions les oprations franaises, et domin le march du
cuivre pendant plusieurs annes. Elle reposait sur la fondation
en Angleterre dune socit anonyme, la Metal corporation,
dont le capital de 75 millions de francs et le personnel
administratif eussent t fournis dans de certaines proportions
par la Socit des mtaux et son groupe, par des financiers
anglais, par des reprsentants des principales mines,
notamment des mines amricaines. M. Matheson, le prsident
d u Rio-Tinto, en et t le prsident. La Metal corporation
devait reprendre une partie du stock de cuivre que la Socit

des mtaux tait impuissante dtenir. La Socit des mtaux


ayant seulement dans ses attributions, outre son exploitation
industrielle, lapprovisionnement du march franais, la Metal
corporation et pris pour douze ans la suite des marchs passs
par la Socit des mtaux avec les 37 mines, et elle et
dispens le cuivre dans le monde entier, en en rglant la
production et les prix dune manire uniforme. Le tlgraphe
apportait, dit-on, ladhsion des mines amricaines le jour
mme du suicide de Denfert-Rochereau !
Une pareille combinaison de forces pouvait-elle se
maintenir ? Peut-tre, si elle et t modre. Cest au moins
ce que disait, le 21 octobre 1888, un crivain financier, M.
Georges de Laveleye, dans le Moniteur des intrts matriels,
car ce nest pas un des traits les moins caractristiques du
temps que cette discussion par la presse et cette laboration en
public de pareils plans.
M. Matheson avec le Rio-Tinto et M. Secrtan avec sa
Socit des mtaux seront deux de jeu et toute la question est
de savoir qui sera le plus fort, en dautres termes, auquel des
deux le cuivre cotera le moins. Pour le Rio, et plus
gnralement pour toutes les mines, le cuivre tant au-dessous
de 50 livres st., elles sont dans une position fcheuse ; 40
livres st., elles se ruineraient prolonger la lutte.
Le compte du syndicat est plus difficile tablir.
En tenant compte des bnfices raliss, il pourrait vendre
son stock actuel 46 liv. st
On compte avec quelquun qui possde 200.000 tonnes de
cuivre 46 livres st. et qui peut vous empcher de vendre le

mtal nouvellement extrait. On compte et on entre en


composition.
Le Syndicat pourra alors, par la seule force de sa volont, par
sa seule action sur les mines du monde entier, rgler lavenir.
Ou bien, il continuera la spculation outrance, fixera un
nouveau prix lev pour lachat de la production illimite des
mines syndiques et cherchera faire accepter par les
consommateurs un prix de vente lev.
Ou bien il se modrera, imposera aux producteurs de rduire
la production de 20 25 p. 100, de rtablir ainsi lquilibre
entre cette production et la consommation, telle que sera cette
consommation avec le cuivre 65 et 70 livres st. maximum, et
le march du mtal sera rgulirement et solidement
reconstitu. Nous ne disons pas que tout cela arrivera ; mais
cela peut arriver, si les intresss franais, anglais et allemands
ne se mettent pas daccord ces jours-ci pour raliser
prventivement lun ou lautre de ces programmes nouveaux.
[fin page326-327]
A lappui de lopinion exprime alors par M. Georges de
Laveleye on doit constater que, mme aprs la catastrophe, le
cuivre nest jamais redescendu aux cours si dprims o
Secrtan lavait pris en mains. En vain, un stock de 159.000
tonnes a-t-il t brusquement jet sur le march en mars 1889,
il est remont presque immdiatement 54 livres[52]. Il nest
redescendu 46 livres en 1891 que sous linfluence de la
production de plus en plus grande des mines amricaines,
notamment de celles du lac Suprieur et du Montana. Les
spculateurs ont mme cherch dans de moindres proportions

rpter la manuvre de Secrtan plusieurs reprises. En aotseptembre 1890, les Anglais dtenteurs des warrants de cuivre
ont essay dun mouvement en avant et ils ont russi
trangler les vendeurs dcouvert. Ils poussrent le cuivre
jusqu 61 livres un moment ; mais immdiatement la
consommation sest resserre et les importations ont afflu.
Ds dcembre, il tait revenu 53 livres et depuis il oscille
autour de ce cours. The Economist, en constatant la rptition
des mouvements, qui staient produits lors de la grande
spculation de 1888, en concluait que si la Socit des mtaux
tait reste dans les bornes de la modration et stait arrte
60 livres, elle aurait vraisemblablement russi, mais que, ds
que ce cours est atteint, on arrte la consommation et lon
surexcite la production. La sagesse chez de pareils spculateurs
est la chose quon peut humainement le moins attendre de leur
part. Au vertige des millions sajoutent les entranements de la
vie prive surexcite par ces succs dargent et lenivrement
dorgueil entretenu par les parasites et les flatteurs. Mme
indpendamment de cet lment psychologique, quil ne faut
jamais perdre de vue dans les affaires, nous ne pouvons
admettre quun produit aussi rpandu dans la nature que lest le
cuivre puisse jamais faire lobjet dun monopole universel.
Ceux qui, ds le premier jour, prdisaient lchec final de cette
entreprise, quelques proportions quun syndicat international
lui et donnes, taient dans le vrai.
Il est un ct de cette gigantesque opration sur lequel la
lumire ne sera jamais faite compltement : ce sont les
spculations auxquelles ont donn lieu les titres de la Socit
des mtaux et les actions des diverses socits minires. Les

avocats des principaux inculps, Secrtan et Laveissire, ont


bien tabli que les pertes et les gains de leurs clients sur les
actions de la Socit des mtaux et des diverses mines quils
dtenaient staient peu prs balancs ; du reste ils sont sortis
pauvres personnellement de ces folles aventures, comme Law
et Bontoux. Mais qui dira jamais les gains raliss la Bourse
au moyen des marchs terme sur toutes ces valeurs par les
membres du syndicat financier et par leur clientle ? On en
pourra juger par les variations extrmes des cours de quelquesunes dentre elles. Laction de la Socit des mtaux, qui tait
400 fr. en juillet 1886, a fait 1.220 francs en mars 1888. Le
Rio-Tinto, qui en octobre 1886 valait 260 francs, est mont
535 fr. en janvier 1888 et ainsi de toutes ces valeurs
proportion.
Ce qui est plus facile tablir, cest la ruine des actionnaires
des deux compagnies lances parleurs directeurs dans cette
voie insense. La Socit des mtaux avait doubl en mars 1888
son capital de 25 millions par lmission de 50.000 actions
nouvelles de 500 fr. mises 750 francs. Tout ce capital a pri
et les 40.000 obligations de 500 francs mises en 1881 valent
peine 220 francs dix ans aprs. Quant au Comptoir descompte,
les experts, dans leur rapport du 29 avril 1889, ont fix les
pertes prouves dans laffaire des cuivres 155 millions,
auxquels il fallait ajouter une perte de 22 millions rsultant des
oprations quon avait continues sur les tains. Ce grand
tablissement, qui avait un caractre semi-officiel, a d entrer
en liquidation. Ses actions, qui valaient au 20 dcembre 1888,
1.057 fr. nen valaient plus a la fin de fvrier 1892 que 262.
Encore ce rsultat favorable de la liquidation est-il d ce que

les tribunaux anglais et les tribunaux franais ont prononc la


nullit de la garantie donne par le Comptoir aux traits passs
avec les mines pour les livraisons ultrieures quelles devaient
faire.
Labandon complet que Secrtan a fait immdiatement de sa
fortune personnelle la liquidation de la Socit des mtaux,
une somme de 24 millions verse par les membres du conseil
dadministration du Comptoir descompte titre de transaction
pour leur responsabilit pcuniaire, les condamnations en
responsabilit spciale contre M. Hentsch taient bien peu de
choses en prsence de ces dsastres. Quant laction
correctionnelle mise en mouvement la suite des rclamations
de lopinion, lun des principaux coupables, DenfertRochereau, stant suicid, Secrtan, Laveissire et Hentsch
pre ont t seuls condamns des peines lgres pour
distribution de dividendes fictifs. En ce qui touche
laccaparement proprement dit, tandis que les juges civils en
ont trouv des lments suffisants pour prononcer la nullit
absolue, mme au regard de la Socit des mtaux, des
engagements pris par celle-ci vis--vis des mines et des avals
donns ces contrats par le Comptoir descompte[53], les juges
correctionnels ont estim quun des lments caractristiques
du dlit faisait dfaut et ont en appel relax de ce chef les
prvenus[54].
Cette solution, qui peut surprendre les personnes trangres
la science du droit, est parfaitement juridique : elle montre
comment lapplication des lois sur les accaparements est
impossible pratiquement. Puisquaprs coup la justice ayant en
mains tous les contrats, livres et correspondances, ne peut pas

tablir le dlit, comment pourrait-elle le saisir au cours des


oprations ? Cest cependant ce moment-l quil faudrait
intervenir ; car en pareille matire surtout prvenir vaudrait
mieux que rprimer. Mais, encore une fois, cest impossible et
linsignifiance, lirrgularit de la rpression pnale, qui ne
frappe que des hommes dj tombs, ajoute au discrdit de la
loi.
Les faits qui se sont produits dans ladministration du
Comptoir descompte accusent les lacunes de notre lgislation
sur les socits anonymes (chap. v, 10). Quant aux nafs et
aux cupides, qui ont tent la fortune en mettant dans le jeu de
la Socit des Mtaux alors que la presse leur signalait chaque
jour les alas formidables de cette aventure et prdisait la
catastrophe finale, on peut dire que leur sort est mrit. Ils sont
moins intressants que les industriels qui, employant le cuivre
pour leur fabrication, ont t pris dans ces alternatives de
hausse et de baisse, comme dans un engrenage o ils ont t
broys.
XIII. Il est frappant de voir combien ces spculateurs
audacieux, et mme les puissants financiers qui les appuiaient
au moins au dbut, sont ignorants des faits de lhistoire
conomique capables de les clairer sur lissue fatale de leurs
entreprises.
Il ny a pas plus dun demi-sicle, en 1837, Biddle, le
directeur de la Banque des tats-Unis, dont le monopole
dmission venait seulement de cesser, avait organis sur les
cotons, qui taient produits alors presque exclusivement dans
les tats du Sud, une opration daccaparement qui rappelle
tonnamment celle des mtaux, et o lon retrouve le mme

engagement dune grande socit financire avec les mmes


abus du crdit.
Biddle commena par acheter tout le coton disponible chez
les planteurs en le payant avec les billets que lui fournissait la
Banque des tats-Unis. Des banques nouvelles stant leves
dans le Sud la faveur des hauts prix auxquels son opration
avait fait couler le coton, il fit acheter par la Banque des
tats-Unis la plus grande partie de leurs actions pour contrler
leurs oprations. Tout le coton achet ainsi tait consign
Liverpool et au Havre, et Biddle russit obtenir de la Banque
dAngleterre des escomptes sur ses effets qui ne montrent pas
moins de 3 millions de livres st. en 1837 et qui lui servaient
maintenir aux tats-Unis la circulation des billets de la
Banque. Lopration en 1839 avait donn 15 millions de dollars
de bnfice. Mais le stock des cotons dtenu par la Banque
tait mont 90 millions de balles. La fabrication se resserrait
partout et la hausse des prix faisait en mme temps apparatre
tous les stocks invisibles, exploiter les provenances les plus
diverses ; si bien quaprs un ou deux branlements
momentanment conjurs la crise clata ; le coton baissa
brusquement et la Banque liquida en entranant des pertes
normes pour les capitalistes europens et le public amricain.
Une longue dpression des affaires suivit ce lourd chec de la
plus grande tentative daccaparement quon et vue
jusqualors[55].
XIV. Il est heureux que la concentration internationale du
commerce du cuivre que devait raliser la Metal corporation
nait pas abouti ; car de pareils monopoles, sils pouvaient
stablir, seraient, comme le socialisme dtat dans lordre

lgislatif, la prparation prochaine de lavnement du


socialisme universel.
Lattitude du Congrs ouvrier international runi en juillet
1889 Paris, et o dominaient les socialistes possibilistes, a
t singulirement significative. Au nom des dlgus franais,
le citoyen Allemane avait prsent le rapport suivant :
Considrant que nous ne verrons la vritable fin des
coalitions patronales et financires, nationales et
internationales, que le jour o le proltariat universel sera
assez fortement organis pour semparer des forces productives
et organiser, au mieux des intrts de la collectivit humaine,
la production et lchange des produits ;
Considrant, dautre part, que cette organisation ouvrire
rclamera de longs efforts et quil convient daviser au plus
tt ;
Le Congrs dcide : les organisations ouvrires de chaque
pays devront mettre en demeure les pouvoirs publics de
sopposer, en vertu des lois existantes ou laborer, toutes
coalitions ou rings, ayant pour but daccaparer, soit la matire
premire, soit les objets de premire ncessit, soit le
travail[56].
Le citoyen Borrows, dlgu amricain, sans combattre
prcisment ces conclusions, fit ressortir limportance des
trusts pour lavenir du socialisme :
L e trust est une combinaison capitaliste pour sassurer de
gros bnfices en crant un seul march ; par exemple, pour le
sel, il ny aurait quun seul acheteur, un seul vendeur, un seul
fabricant. Le trust possde une puissance gigantesque ; mais il

agit en mme temps si fortement sur lordre de choses


conomique quil excite