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Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

Directores: Alicia Lindn


y Daniel Hiernaux

La Geografa Ambiental como


Ciencia Social
Gerardo Bocco y Pedro S. Urquijo
Centro de Investigaciones en Geografa Ambiental, UNAM
gbocco@ciga.unam.mx, psurquijo@ciga.unam.mx

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Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

Directores: Alicia Lindn


y Daniel Hiernaux

Geografa y Ciencias Ambientales

interdisciplinarios e incluso hbridos, encaminados a


atenuar las distancias entre los campos de anlisis
biofsicos y los socioculturales. Esta tendencia se funda
en el inters por aproximaciones holsticas acerca de las
complejidades ambientales de nuestro tiempo. Las
posturas integrales o integradoras proponen la
superacin de falsas dicotomas que han encerrado por
largo tiempo tesis dualistas, es decir aquellas que han
concebido a los rdenes de la naturaleza y la sociedad
como sistemas separados y autnomos. En el mejor de
los casos, estas tesis han reconocido que ambos sistemas
estn sutilmente articulados bajo el enfoque de las
esferas dialcticamente interconectadas por flujos de
complementos y suplementos (Plsson, 2001). La
tendencia hacia tesis integradoras de estos dos mbitos
(social y natural) se viene constatando desde los aos
sesenta y setenta del siglo XX cuando, en el contexto de
la crisis ecolgica global -caracterizada por diversos
procesos de deterioro ambiental- se gener la aparicin
de movimientos sociales y estructuras de gobierno que
ofrecan posibles soluciones o respuestas a la crtica
situacin. En dicho contexto surgieron las llamadas
Ciencias Ambientales o disciplinas hbridas, tales como la
Ecologa Poltica, la Economa Ecolgica, la Historia
Ambiental, por mencionar slo algunas de ellas. Como
veremos ms adelante, la Geografa Ambiental muy bien
se puede reconocer como parte de este grupo de campos
emergentes.

En el mbito cientfico de lo ambiental existe una


tendencia
hacia
privilegiar
modelos
integrales,

Las Ciencias Ambientales casi siempre han sido


vagamente definidas. No obstante, hay cierto acuerdo en

l propsito de este trabajo es reflexionar acerca del


campo del saber denominado Geografa ambiental,
entendido como parte de la Geografa Humana, y
tambin reconociendo su acercamiento creciente a las
Ciencias Sociales. As, el trabajo trata de aportar algunos
elementos que expliquen, siquiera parcialmente, el
surgimiento de la Geografa ambiental como un campo
del saber geogrfico inserto en los giros de las disciplinas
sociales y de la Geografa, caracterizados por la bsqueda de
la integracin de conceptos, enfoques y procedimientos
metodolgicos que permitan aproximaciones ms afines a
las complejas realidades del mundo actual. El trabajo est
estructurado de la siguiente manera: En primer lugar se
presenta el contexto terico de aquella parte de la
Geografa que ha venido construyendo vnculos y
articulaciones con las Ciencias Ambientales. En este
sentido, se analizan algunas relaciones entre los dos
mbitos cientficos. Posteriormente se presentan ciertos
argumentos acerca de esta concepcin de una Geografa
Ambiental cercana a las Ciencias Sociales y a las
dinmicas sociales. Finalmente, se presentan algunas
ideas a modo de ruta crtica para futuras reflexiones
sobre la Geografa Ambiental.

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construcciones semnticas de cuestionable confeccin


(Escobar, 1999). Por otro lado, algunos cientficos
sociales, ms o menos afines a los modelos tericos
construccionistas y al denominado giro cultural, han
llevado el anlisis integral de lo social y lo ambiental al
extremo de considerar la existencia de la realidad
biofsica en trminos prediscursivos y presociales. Dicho
de otra forma, han planteado que la naturaleza carece de
sentido en s misma (Castree, 2000). En parte esto se
debera a la falta de distincin entre la naturaleza como
cosa suppositio simplex y la naturaleza como concepto
suppositio naturalis o como nombre suppositio
personalis (Jacorzynski, 2004). Si bien la perspectiva
construccionista en este mbito del saber ha contribuido
a superar las posiciones que consideraban a la naturaleza
como algo universal y desprendido de la sociedad, este
intento de superacin de la dicotoma ha desembocado
en posturas muy prximas a la negacin de la naturaleza
(Castro y Zusman, 2009). La cuestin de fondo no
debera radicar en la preexistencia o no del mundo
biofsico sin la intervencin humana, cuestionamiento de
tipo ontolgico. Entendemos que sera ms relevante
ubicar el problema en las ideas acerca de ese mismo
mundo biofsico, concebidas como las directrices de las
percepciones y las intervenciones del ser humano en el
ambiente. As, el cuestionamiento sera ms bien de tipo
epistmico (Urquijo y Barrera, 2009).

que su objeto el estudio es el medio fsico y el papel que


desempean los seres humanos en l. Especficamente se
interesan en las interacciones entre los componentes
fsicos, qumicos y biolgicos del medio. Esto incluye sus
efectos sobre los organismos, as como el impacto de la
actividad humana sobre el medio. Existen, adems,
diversas aproximaciones desde aqullas muy ligadas a la
ingeniera, hasta otras ms cercanas a la Ecologa, y en
menor medida a las Ciencias Sociales y las Humanidades.
De esta forma, han ido configurndose conceptos que
evidencian las preocupaciones de diversos investigadores
o grupos de investigacin por formular estrategias de
anlisis integrales e interdisciplinarias. Al mismo tiempo,
se vienen poniendo de manifiesto ciertos vacos
epistmicos y ambigedades conceptuales propios de
este campo de las Ciencias Ambientales.
Por un lado, especialistas de los campos biofsicos,
principalmente bilogos y eclogos, interesados en las
visiones integradas de lo social y lo ambiental -pero
distantes de las teoras sociales- han realizado
investigaciones del tipo de las crnicas monogrficas en
las cuales analizan fenmenos sociales. En general, estas
investigaciones estn sustentadas en informacin de tipo
cuantitativo, y suelen estar bastante cargadas de
terminologas biolgicas aplicadas de manera ms o
menos arbitraria a ciertos fenmenos y elementos
socioculturales. Este es el caso de la nocin de evolucin
cultural, metabolismo cultural, biocultura, naturaleza
hbrida, socioambientes, entre otras. En estos casos,
los anlisis de tipo integrador se resuelven con

Sin embargo, las propuestas de anlisis hbridos no han


sido resultado nico del surgimiento de las Ciencias
Ambientales: tan slo la Geografa tiene ms de cien aos
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Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

postulando enfoques integradores de lo social y lo


ambiental, o de carcter mixto o hbrido. Si bien es
innegable que a lo largo del siglo XX, en la Geografa se
present una bifurcacin que marc caminos
independientes entre la Geografa Fsica y la Humana,
esta fragmentacin no borr totalmente la idea de la
Geografa como ciencia puente ni su carcter naturalista
y ambientalista (al menos en un inicio), privilegiando el
anlisis de las relaciones entre la sociedad y la naturaleza
(Ortega, 2000; Mendona, 2004; Aguilar y Contreras,
2009).

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existe en s mismo y no en su relacin indisoluble con el


sujeto que lo percibe y transforma, esa Geografa
sacrific parte de sus posibilidades relacionales, capaces
de establecer vnculos orgnicos ecumnicos entre el
objeto y el sujeto de su conocimiento, entre la sociedad y
sus espacios.
Al mismo tiempo en que se discuta la fragmentacin de
los campos de la Geografa desde aquellas ltimas
dcadas del siglo XIX y las primeras de la centuria
pasada, algunos especialistas realizaban esfuerzos por
ponderar el principio integrador de la disciplina. As fue
que, tomando las bases desarrolladas por Alexander von
Humboldt y Carl Ritter, aos ms tarde Friedrich Ratzel
postul el papel central de la Geografa en las
problemticas sociales. Se exploraba as un enfoque
holstico en el anlisis de la relacin entre la sociedad y la
naturaleza, enfoque que aquel autor denominara
Antropogeografa. Sin embargo, en aquellos aos de
definicin de los alcances y lmites de la disciplina
geogrfica, la propuesta de Ratzel no fue del todo
aceptada. En el debate de las ideas surgieron otros
postulados sobre la especificidad de la Geografa, tal
como fue el caso de Paul Vidal de La Blache. Este
gegrafo francs, ms inclinado hacia la vertiente
humana, enfatizaba que la disciplina deba ser una
ciencia de los lugares de los hombres y no de los
hombres en s (Relph, 1981; Ortega, 1987). No obstante,
estas afirmaciones vidalianas tambin habra que
ubicarlas en relacin con el otro polo de su disputa

En el inicio de la Geografa moderna, la disciplina en


general cargada hacia la vertiente fsica se ocup sobre
todo de la morfologa del medio. De esta forma se
privilegi la dimensin ambiental como objeto de
conocimiento, sin cuestionar la influencia del sujeto en su
constitucin1. De acuerdo con Hortensia Castro y Perla
Zusman (2009: 139), se trat de una perspectiva
fisicalista, esto es un enfoque que atribuye a los
fenmenos naturales la causalidad de los desastres, sin
aportar contenido ni hacer referencias a las causales de
orden social, que entiende a la sociedad solamente como
receptora del impacto de un fenmeno. Al considerar el
objeto de su conocimiento como un dato, como algo que
1

Vale la pena aclarar que ste no fue el caso de la Geografa Humana. En la


Geografa francesa, por ejemplo, Paul Vidal de la Blache explicaba que si
bien el ser humano quedaba condicionado por el medio, tambin el medio
poda ser transformado por la actividad del hombre (Fernndez, 2005). Sin
embargo, a pesar del inters por el ser humano, aquella Geografa todava
estaba muy apegada a lo fsico y a la naturaleza (Ortega, 2000).

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generaciones se manifiestan en sus territorios y paisajes


mediante
intervenciones,
interpretaciones
o
resemantizaciones. En el momento en que los seres
humanos combinan su cotidianeidad con el entorno fsico
o biolgico, la diferenciacin entre la historia natural y la
historia humana deja de tener sentido. En segundo lugar,
esta distincin es difcil de sostener porque el medio
natural no es una realidad nica, objetiva o universal;
ms bien, el medio natural resulta una construccin
humana constante. El espacio se concibe como un
producto cultural, pues es la mirada de la colectividad
humana la que le da sentido al fenmeno natural,
hacindolo inteligible (Fernndez, 2009). Esto no quiere
decir que fenmenos naturales tales como la fotosntesis
o la ley de la gravedad no existan en s mismos, aun
cuando son los seres humanos quienes le dan nombre y
explicacin. El asunto clave ms bien radica en conocer
las ideas y los conceptos que se tienen sobre el mundo
que recurrentemente se pretende convertir en natural
(Saur y Boada, 2006).

intelectual, es decir con la Sociologa durkheimiana en


auge en esa poca.
An con los caminos ms o menos bifurcados en los
inicios de la Geografa moderna, en el interior de cada
uno de los dos campos, ni en la Geografa Humana ni en
la Geografa Fsica, se descartaba totalmente el otro
componente. Ms bien se haca una valoracin polarizada
de lo que deba ser elemento dominante en el anlisis
geogrfico. No obstante, se presentaron casos
significativos de especialistas que continuaron postulando
la condicin holstica de la disciplina. Entre ellos se
pueden recordar los casos de Harlan Barrows ([1923]
1982), quien conceba a la Geografa como una suerte de
Ecologa Humana. Un caso ms o menos semejante
puede ser el del gegrafo alemn Alfred Hettner (1927),
defensor de la Geografa regional con una mirada
netamente corolgica, y como una ciencia de sntesis. En
trminos generales, desde los primeros aos de
estructuracin del pensamiento geogrfico moderno se
reconoca a la disciplina como un instrumento epistmico
apropiado para la articulacin de lo estructural que es
parte del sujeto que percibe y modifica, con el ambiente
percibido y modificado (Berque, 1995; Frolova y
Bertrand, 2006).

Por otro lado, una caracterstica de la Geografa en


general, ha sido su mirada tradicional presente en
diversas escuelas, como la anglosajona y la francesa en
particular hacia la relacin entre la sociedad y la
naturaleza, que por cierto actualmente se ha constituido
en una relacin de sumo inters para otras disciplinas. La
Ecologa, por ejemplo, preocupada por la cuestin
aplicada, ha intentado experimentar un giro hacia el tema
ambiental y por tanto, ha tratado de girar hacia lo
espacial. Sin embargo, no ha incorporado una reflexin

As es que en Geografa, siempre la separacin entre la


sociedad y la naturaleza ha resultado muy problemtica
por dos razones bsicas. En primer lugar, porque lo que
hoy consideramos como medio natural contiene una gran
porcin de historia humana, que a travs de sucesivas

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conceptual rigurosa sobre ambas dimensiones. As se ha


confundido el concepto ecosistema con el de paisaje, y se
ha manejado el de paisaje o incluso el de regin como
un nivel ms de agregacin biolgica. Todo ello sin
considerar las connotaciones territoriales tratadas en
diversos sistemas clasificatorios sobre terreno uso de
suelo, por ejemplo ni la cuestin de la escala,
herramienta esencial de la Geografa y que no pocas
veces ha sido reducida a un problema matematizable2.

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observacin del terreno y anlisis de la informacin


derivada, con mtodos ms o menos de punta en cuanto
a lo tecnolgico. Quedara sin resolver el problema del
desde dnde se formulan las grandes preguntas que
guan la actividad cientfica y su relacin con la sociedad
y su cultura. En este sentido, encontramos un papel
central para la Geografa como Ciencia Social (y no como
Ciencia de la tierra), en una perspectiva que no se limite
a la simple integracin horizontal de lo social y lo
ambiental, como tradicionalmente visualizamos a nuestra
disciplina. Ms bien concebimos este papel en una
perspectiva de integracin vertical, cuyo vrtice y
posicin rectora est ocupado por la visin dada por las
Ciencias Sociales (incluyendo all la visin de aquellas
disciplinas que giran hacia la Geografa por su inters en
lo espacial), que proporcionen desde lo social las
herramientas analticas y tcnicas para contestar las
preguntadas formuladas en el nivel superior.

La Geografa Ambiental, como un campo de la Geografa


orientado a las Ciencias Ambientales, constituye un
intento por reubicar lo ambiental como un asunto
fundamental para la Geografa Humana, que se vale en
buena medida de las herramientas de la Geografa Fsica
y sus tcnicas. En este sentido y a riesgo de caer en
apreciaciones muy simplistas, una tarea pendiente sera
la reconsideracin del anlisis del uso del suelo tan
recurrido hoy en da para las predicciones ecolgicas en
tiempo y espacio como un camino terico y operacional
pertinente para esas aproximaciones integradoras.

La construccin de la geografa ambiental

Sin embargo, la Geografa Ambiental corre el riesgo de


convertirse en otra Geografa Fsica, ms atractiva para
propios y extraos, pero limitada a enfoques ya
transitados, incluyendo el uso de herramientas de

Tres obras pueden ser consideradas como hitos en la


construccin del pensamiento geogrfico ambiental. La
primera es el libro de Marsh (1874) con el sugerente
ttulo The Earth as Modified by Human Action: Man and
Nature, Physical Geography. El segundo es la obra
editada por Thomas (1956), con la contribucin de Carl
Sauer -pionero de la Geografa Cultural en la dcada de
los aos treinta del siglo XX- Mans Role in Changing the
Face of the Earth. Finalmente, el texto de Goudie (1981)

En descargo de los eclogos, al menos en Mxico, habr que sealar que


los gegrafos, al menos los fsicos, no han tenido la fortaleza institucional
para debatir estos asuntos, que han quedado plasmados (carentes de una
adecuada sntesis) en la bibliografa anglosajona a partir de los trabajos de
Forman en una re-creacin de la ecologa del paisaje.

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The human impact on the natural environment (que ha

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Otro antecedente relevante para el campo de la


Geografa Ambiental es, sin duda alguna, el de Carl Troll,
fundador de la Ecologa del paisaje a mediados del siglo
XX (Troll, 2003). El enfoque de Troll ha influido el
desarrollo de la perspectiva geogrfica en la Ecologa del
paisaje, tanto en Europa como en Amrica Latina, tanto
para propsitos tericos como aplicados. Ms
recientemente, tambin se destaca la obra de Claude y
Georges Bertrand (2002), Une gographie traversire:

sido reimpreso por sexta vez en 2005). Esta breve


enumeracin podra iluminar un camino relativamente
poco socorrido por los enfoques emergentes, dentro y
fuera de la Geografa, que en muchos casos confunden
nuevos rtulos con antiguos conceptos, que ya estaban
muy bien establecidos desde dcadas atrs. Por ejemplo,
la obra editada por Thomas deriva de un simposio en
Princeton, Nueva Jersey, realizado en 1955, dedicado a
temas tales como el rol del fuego en el cambio de uso del
suelo en los albores de la humanidad la historia natural
de la urbanizacin, el impacto de la actividad humana
sobre los mares y las costas, la deforestacin, la erosin
y la calidad de las aguas. Todos estos temas estn hoy
en el centro de la discusin ambiental.

(traducida al espaol y publicada en 2006 por la


Universidad de Granada como Geografa del medio
ambiente). Esta obra representa una exposicin por
dems ilustrativa de las relaciones entre la Geografa y
las Ciencias Ambientales, en los albores del nuevo siglo.

Por otro lado, se debe recordar que en 1964 William


Pattison escribi un artculo que ha sido vital en la
Geografa contempornea, a pesar de haber sido poco
reconocido en nuestro medio. Este trabajo, que fuera
revisado por Lewis en 1976, analiza lo que se conoce
como las cuatro tradiciones de investigacin en la
Geografa. De ellas, es pertinente destacar la denominada
man-land tradition (tradicin hombre-territorio, o ms
propiamente, sociedad-naturaleza). Pattison ofreci un
esquema ideal para la formulacin de marcos
conceptuales coherentes, en los que retoma la antigua
tradicin del trabajo integrado entre lo ambiental y lo
social, sin perder de vista el rigor de toda investigacin
acadmica al mismo tiempo que incorporaba una fuerte
apertura hacia los avances tecnolgicos.

Una de las primeras menciones a la Geografa Ambiental


como un campo disciplinario se presenta en el texto de
Thomas Glick (2004), escrito por sugerencia de Horacio
Capel, haciendo referencia a la creacin en 1971, de un
departamento de Geografa en la Universidad de Boston.
En ese momento se propona que el departamento deba
superar la antigua y dificultada divisin de la Geografa
ambiental [y no fsica], concentrando su enfoque en la
Ecologa Humana (Glick, 2004). Sin embargo, y de
acuerdo con una exhaustiva revisin bibliogrfica
presentada en otro trabajo (Bocco, 2007), no abundan
planteamientos claros acerca del rol de este posible
campo disciplinario, ni parece haber una definicin slida
del marco ni una presencia institucional coherente
medida en trminos de artculos, palabras llave, tesis,

Lenvironnement travers territoires et temporalits

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libros, departamentos acadmicos o secciones de uniones


geogrficas. En general, las referencias explcitas se dan
en torno a la relacin Geografa-ambiente, expresada en
la creciente transformacin de algunos departamentos de
Geografa en anlogos de Geografa y Ciencias
Ambientales, especialmente en el mundo anglosajn3.

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nfasis al anlisis espacial sin desconsiderar la relacin


indisoluble de la sociedad y la naturaleza. Por ello,
cuando se trata de establecer los antecedentes del actual
pensamiento geogrfico-ambiental, deben buscarse sobre
todo en la Geografa Humana, as como en otras Ciencias
Sociales y en las Humanidades. Esto no demerita o
descarta la importancia de los postulados y modelos
propios de la Geografa Fsica o de las tecnologas
espaciales que tienen una participacin fundamental en la
investigacin geogrfico-ambiental como puede ser la
geomorfologa, el estudio del cambio de coberturas, el
anlisis de degradacin de suelos, etc.- sino que, ms
bien, hace explcito el origen de un pensamiento
geogrfico que tiende a la integracin de lo social y lo
ambiental.

A diferencia de la relacin entre Geografa y ambiente,


presente tanto en la tradicin human environment o
man-land, para el caso de la Geografa anglosajona,
como en la gegraphie et milieu de la tradicin francesa,
la Geografa Ambiental, como tal, no ha alcanzado solidez
epistemolgica ni conceptual. Ello no implica que no
exista, como hemos sealado lneas arriba, una fuerte
presencia de lo ambiental en Geografa.
En algunos casos la expresin Geografa ambiental da
cuenta de un simple sustituto de la expresin Geografa
Fsica. En otros casos, esta expresin intenta establecer
un puente entre las dos ramas tradicionales de la
disciplina. Aun en otros casos aparece como ms cercana
a la Geografa Humana (Bracken, 2006). Tal es el grado
de polisemia de la expresin Geografa Ambiental. Por
otro lado, se han acuado otras nociones tales como
Geografa ambiental aplicada, o se la ha sectorizado, tal
como es el caso de la Geografa urbana ambiental.

En

cuanto

su

etimologa,

el

trmino

francs

environnement4 encierra la idea de aquello que se

encuentra alrededor. Esta idea opera bien a la escala


local y es equivalente al trmino medio milieu, en
francs a la escala global, donde los conceptos
utilizados son los de geosfera, biosfera, exosfera o
tecnosfera. El trmino anglosajn environment deriva
directamente de la palabra francesa. Hacia los aos
veinte del siglo pasado, se gener la primera definicin
tcnica de este trmino en su versin anglosajona con el
fin de describir las condiciones sociales y naturales
susceptibles de actuar sobre los organismos vivos y las

A diferencia de la Geografa Fsica y sus campos de


especializacin, la Geografa ambiental se dedica con
3

Algo similar ocurre con la fusin de departamentos de geografa con los de


geociencias, tal como en el caso de la Universidad de Utrecht, en los Pases
Bajos.

Definiciones sobre el tema tomadas de www.hypergeo.fr, consultadas en


febrero y marzo 2007.

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transformaciones en el tiempo de unidades espaciales


determinadas, considerando a los cambios o alteraciones
ambientales como procesos medulares (Aguilar y
Contreras, 2009).

actividades humanas. Hacia los aos sesenta el vocablo


incorpora en la prctica, los recursos naturales biticos
fauna y flora abiticos aire, agua y suelo y sus
interacciones recprocas, los aspectos distintivos del
paisaje y los bienes que constituyen la herencia cultural.
El ambiente es, as, el medio fsico construido, humano y
natural, en el cual un individuo o un grupo social se
desarrollan.

En el marco de las Ciencias Ambientales, la Geografa y


su larga experiencia como ciencia puente resulta ser
una disciplina por dems fundamental. En los campos
hbridos, el quehacer interdisciplinario y transdisciplinario
se ha encontrado con limitaciones tanto en el plano
terico como en el metodolgico, consecuencia de las
complicaciones existentes en la hibridacin de los
componentes sociales y naturales. Las Ciencias
Ambientales resultan as en un conglomerado
comprensivo pero indefinido, dentro del cual se incluyen
muchos elementos, ms por convencin que por
conviccin, sin una autntica convivencia entre ellos.
Como un pndulo, las Ciencias Ambientales rechazan las
posturas antropocntricas egostas y oscilan hacia un
ecocentrismo universalista igualmente radical. Por ello, en
los mrgenes inciertos de las disciplinas sociales y
naturales, en los conglomerados conceptuales de las
Ciencias Ambientales donde se toman propuestas o
elementos de varias disciplinas sin mayor preocupacin
por las teoras especficas de los campos en los que
emergen, el retorno a la Geografa es un camino ms que
pertinente para la construccin de nuevos modelos de
anlisis mixto. Dicho con otras palabras, en la perspectiva
de construir mbitos de reflexin y de accin tanto
interdisciplinarios como transdisciplinarios, es importante
deshibridar para despus hibridar de manera orientada

El estudio geogrfico-ambiental se ubica en la sociedad.


Desde el punto de vista conceptual y metodolgico, el
tema del ambiente en Geografa es de particular
importancia y nos permite vislumbrar que un camino
slido para este derrotero es la mirada social, y en
particular la de tipo cultural. Por tanto, la investigacin
debe tener como meta no slo la produccin de
conocimiento especfico, sino tambin el compromiso con
la negociacin de la poltica ambiental, tal como lo
postulan otras disciplinas sociales (Eden, 1998; 2001). La
Geografa Ambiental abre as un campo de discusin que
trae consigo la necesidad de repensar las perspectivas y
las herramientas para el estudio integral del vnculo
indisoluble entre la sociedad y la naturaleza en su
dimensin espacial, enlazndose con otros campos
terico-sociales. Por ejemplo, uno de los antecedentes
inmediatos de la Geografa Ambiental es la Geografa
Histrica, de la cual se ha beneficiado a travs de los
estudios locales y regionales sobre la organizacin
territorial de sociedades diversas, realizadas por
especialistas durante dcadas. Como la Geografa
Histrica, la Geografa Ambiental se ocupa de las
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Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

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es no slo lo que rodea, sino tambin un producto de


aquello que es rodeado, de tal forma que la frontera
entre ambos aspectos es vaga. El ambiente es controlado
por la sociedad, y puede ser privatizado, pero acta cada
vez menos para el individuo, que ms bien lo padece. El
ambiente puede entonces ser el resultado de una
negociacin entre actores sociales y aptitudes
territoriales. En este sentido, una unidad pertinente para
su anlisis es el paisaje, entendido como una totalidad
recursivamente interpretada desde la conciencia prctica
de los grupos localizados en el lugar.

y en un sentido ms consecuente con la realidad.


Asimismo, una investigacin declaradamente ambiental
no debera soslayar un abordaje slido y fundamentado
de la dimensin espacial (Bertrand y Bertrand, 2006).
Las aportaciones ambientales inter y transdisciplinarias
que persiguen visiones articuladas con la Geografa, la
Antropologa, la Historia y la Sociologa han llevado a un
nuevo paradigma basado en el concepto de la ecmene,
que ha funcionado, de acuerdo con Kent Mathewson
(1998), como un posible correlato del concepto de
ambiente. En efecto, en aos recientes ha surgido una
conceptualizacin derivada de la Geografa e influida por
la Fenomenologa, en la cual el medio no se define
como un objeto sino como una relacin entre la sociedad
y sus espacios. De esta forma, el conjunto de los
ambientes de la Tierra constituyen la ecmene. Los
ambientes terrestres son, adems, ambivalentes y
ecosimblicos: existen a la vez como dimensin espacial,
(en su vertiente biofsica) y como expresiones simblicas
(en su vertiente fenomnica). As, se puede afirmar que
los ambientes terrestres revelan simultneamente lo
fsico y lo fenomnico, lo factual y lo sensible, lo
ecolgico y lo simblico. Esta es la razn de la aparicin
de un nuevo paradigma que, gegrafos como Augustin
Berque, han denominado paradigma ecumenal (Berque,
2000).

El ambiente es cada vez menos un objeto natural que


puede ser aprovechado directamente por un porcentaje
cada vez menor de la poblacin (agricultores,
pescadores, forestales, etc.). El ambiente es ms bien el
objeto de un aprovechamiento indirecto y a menudo no
est localizado, a veces es difcil de percibir. El concepto
de ambiente es espacial pero tambin reconoce una
dimensin temporal: el ambiente resulta, para los
eclogos y biogegrafos, de la larga historia de la coevolucin de las especies sobre el planeta. Asimismo,
resulta de las sucesivas intervenciones humanas a lo
largo de la historia y pre-historia.
De acuerdo a la consideracin de David Harvey (1996), el
tema ambiental en Geografa encierra un conjunto de
ejes temticos recurrentes. Se trata de: a) la estabilidad
de la bisfera, considerada como el sostn de la vida
humana, b) las cualidades especficas de los paisajes, y c)
las calidades y cantidades de los recursos naturales que

Es importante sealar, siguiendo y parafraseando a Alicia


Lindn y Daniel Hiernaux (2006), que el ambiente es una
nocin polismica y probablemente en crisis. El ambiente

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Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

permiten la actividad y creatividad humana, incluyendo


activos reproducibles y agotables. Los enfoques para
abordar estos temas pueden variar de una investigacin a
otra, muchas veces con resultados pesimistas y otras
tantas con conclusiones triunfalistas. Entre estos dos
polos y sus matices se evidencian los distintos modos de
entender las transformaciones del entorno, que
responden a intereses igualmente diversos. Tambin
reflejan la complejidad que supone el estudio de las
mltiples formas de percibir e interpretar el mundo.

Sin embargo, vale la pena observar que la sociedad y su


ambiente es el conjunto de estas relaciones, constituye
una unidad: la sociedad y su ambiente conjugan todas
esas relaciones, y por ello constituyen una unidad. La
sociedad y su ambiente son una sola cosa. Desde el
punto de vista de la sociedad, lo que le da sentido a esta
unidad es lo que llamamos cultura. La cultura es, en
efecto, lo que le otorga coherencia y orientacin al
conjunto completo de dimensiones de la Geografa
Ambiental. Es la cultura lo que otorga el sentido
ecumenal a los ambientes terrestres que integran el
objeto de estudio de la Geografa Ambiental.

La Geografa Ambiental es, asimismo, una ciencia


relacional, emergente, cuyo objetivo central es el anlisis
de las relaciones entre la sociedad y el ambiente. Estas
relaciones, se podran clasificar tal como propone Berque
(1986), a saber:

Relaciones ecolgicas: el aire, el agua, el suelo,

Relaciones tecnolgicas: las actividades a travs

Por otro lado y de acuerdo con Bertrand y Bertrand


(2006) se puede sealar que la Geografa, con su nfasis
ambiental, debe responder a ciertas exigencias a fin de
mostrar su capacidad para renovar o enriquecer las
problemticas ambientales, sobre todo en tres niveles:

etc.

a) El nivel epistmico: mediante una participacin


ms activa y creativa en la formulacin de ideas
sobre la temtica y, a la vez, poniendo al alcance
de todo el conjunto de conocimientos y prcticas
geogrficas.

de las cuales cada sociedad maneja la ecmene.

Relaciones

Relaciones axiolgicas: los valores y las normas

Relaciones polticas: el juego de poderes que

Directores: Alicia Lindn


y Daniel Hiernaux

estticas:
las
percepciones
y
representaciones que una sociedad elabora de su
ambiente.

b) El nivel disciplinario: afirmando las particularidades


o la identidad de la Geografa, renunciando con
ello a la pretensin de abarcar la totalidad de la
problemtica ambiental en todas las escalas
espaciales y temporales, adems de diferenciar
con claridad la investigacin bsica de la aplicada.

ambientales.

dictan las elecciones sociales en materia de


manejo de recursos.

323

Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

c) El nivel interdisciplinario: participando en la


reflexin generada en las Ciencias Sociales y en las
Ciencias
de
la
Tierra,
mediante
el
reposicionamiento
del
gegrafo
y
del
reconocimiento de su aporte en estos debates.

Directores: Alicia Lindn


y Daniel Hiernaux

En este sentido, consideramos que cabe retener las


grandes visiones en torno al problema ambiental, crucial
para la humanidad en este siglo y dejemos de lado las
miradas encerradas en los pequeos campos epistmicos
de disciplinas emergentes, tal como podra ser el caso de
la Geografa Ambiental. Dicho de otra forma, el desafo
debera consistir en aportar a la formulacin de las
grandes
preguntas
desde
prcticas
especficas,
respetando los alcances en cada nivel de formulacin
terica.

En esta propuesta esquemtica, cada visin, cada nivel


de reflexin tiene un espacio para su desarrollo y al cual
contribuir. Se trata de aportar en la formulacin de las
grandes preguntas, y en parte tambin para ofrecer
respuestas parciales que debern sintetizarse en aquel
nivel superior. De este modo, ms que preguntarnos
sobre un giro en la mirada de la Geografa inclinada hacia
la Geografa Ambiental, se constatan dos tendencias: por
un lado, el reposicionamiento de lo ambiental desde las
Ciencias Sociales. Por otro lado, un reposicionamiento de
lo ambiental en la Geografa como Ciencia Social, o si se
prefiere, una reubicacin de lo ambiental en la Geografa
Humana, sin abandonar las herramientas que nos ha
dado la Geografa Fsica y que resultan potentes para
comprender lo ambiental.

Conclusiones
Adems de contribuir a las Ciencias Ambientales a travs
de la perspectiva territorial o espacial del anlisis del
ambiente, la Geografa Ambiental se enriquece por
asentar al mismo tiempo las bases que la particularizan.
El nfasis que ha venido cobrando la investigacin
ambiental en Geografa bajo perspectivas cobijadas en las
Ciencias Sociales resulta pertinente para albergar los
esfuerzos de especialistas en diversas disciplinas
relacionadas con el saber geogrfico, tanto en las
cuestiones socio-econmicas y culturales, como en las de
carcter fsico-ecolgico. La mayor parte de la bibliografa
especializada en temas tales como el cambio de uso del
suelo, incluso en revistas eminentemente biolgicas,
inician con la consideracin acerca de que son las
actividades humanas las que desencadenan los
principales cambios en los ecosistemas y en los servicios
que de ellos se derivan. Sin embargo, de inmediato, se

Ms que preocuparnos por la validez o existencia


institucional de un campo emergente de la Geografa
llamado Geografa Ambiental, el desafo radica en
contribuir a una visin slida de gran sustento terico,
necesariamente contribuyendo a la Teora Social, pero
desde una perspectiva especfica, la espacial o territorial,
en dilogo con aquellas disciplinas interesadas en esa
dimensin adems de la Geografa.

324

Los Giros de la Geografa Humana: Desafos y Horizontes

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y Daniel Hiernaux

pasa a enfoques notoriamente biofsicos, olvidando el


enunciado inicial. En cambio, la apuesta se puede ubicar
en las Ciencias Sociales (de all el acento necesario en la
Geografa como tal), como el acervo de saberes que
ofrezcan unos marcos tericos slidos en los cuales, por
ejemplo, los gegrafos fsicos u otros especialistas en
aspectos biofsicos del ambiente, puedan incluir los
resultados de sus investigaciones.

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humana, en: Josefina Gmez Mendoza (comp.), El
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Finalmente, todo debera orientarse a fortalecer la


investigacin y docencia en estos temas, en particular
reteniendo una perspectiva integradora, con una
contribucin slida en trminos de las Ciencias Sociales.
Los aportes de la Antropologa, la Historia y la Sociologa
pueden enriquecer el debate terico de la Geografa y su
aplicacin emprica. En el caso de Mxico, este
fortalecimiento aun debe extenderse a los centros de
educacin superior a nivel regional, de tal manera de
poder retener la fineza de la problemtica ambiental local
sin perder de vista la perspectiva cientfica global.

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