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Despus de largos aos de complacencia general respecto al status

cientfico de su disciplina, los economistas empiezan a sospechar


la existencia de serias imperfecciones en la construccin de su
edificio metodolgico. M ARK BLAUG examina los fundamentos
de LA METODOLOGIA DE LA ECONOM IA, que se ocupa de
los conceptos y de los principios bsicos de razonam iento en esa
parcela del conocimiento. La pregunta acerca de COMO EX PLI
CAN LOS ECONOMISTAS subttulo del volumen remite a
la naturaleza, la estructura, los procedimientos de validacin y las
implicaciones predictivas de sus teoras, as como a las relaciones
existentes entre la economa como ciencia y la economa poltica
como arte. Las dos primeras secciones resumen la evolucin de la
nueva filosofa de la ciencia (Lo que usted siempre quiso saber, y
nunca se atrevi a preguntar, sobre la filosofa de la ciencia) y la
historia especfica de la metodologa econmica (los verificacionistas, los falsacionistas y la distincin entre economa positiva y
economa normativa). La tercera parte lleva a cabo una evalua
cin metodolgica del program a de investigacin neo-clsico: la
teora del com portam iento del consum idor, la teora de la
empresa, la teora del equilibrio general, la teora de la producti
vidad m arginal, la teora de Heckscher-Ohlin del comercio
internacional, la polmica entre keynesianos y m onetaristas, la
teora del capital hum ano y la teora de la nueva economa de la
familia. Cierran la obra un captulo de conclusiones (Qu es lo
que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?) y un til
apndice.

Cubierta Daniel Gil

Mark Blaug
La metodologa de
la economa
A lianza Universidad

Alianza Universidad

Mark Blaug

La metodologa de la economa
o cmo explican los economistas

Versin espaola de
Ana Martnez Pujana

Alianza
Editorial

INDICE

P refacio..............................................................................................

11

Lo que usted siempre quiso saber, y nunca se atre


vi a preguntar, sobre la filosofa de la ciencia.

P a r t e . I.

1. De las ideas recibidas a las de P o p p e r.......................

19

L as ideas recibidas, 19. E l modelo hipottico-deductivo, 20.


L as tesis de la simetra, 22. Normas versus prctica efec
tiva, 27. E l falsacionism o de Popper, 29. Una falacia lgi
ca, 31. E l problema de la induccin, 33. Estratagem as inmunizadoras, 36. La inferencia estadstica, 40. Grados de corro
boracin, 43. Conclusin fundamental, 46.

2. De Popper a la nueva heterodoxia.............................

48

L os paradigmas de Kuhn, 48. M etodologa versus historia,


52. Programas cientficos de investigacin, 54. E l anarquis
mo de Feyerabend, 60. D e vuelta a los prim eros principios,
64. E n defensa del monismo metodolgico, 66.
P a r t e I I .-

Historia de la metodologa econmica.

3. Los verificacionistas: una historia del siglo xx en gran


p a r t e ...................................................................................
L a prehistoria de la metodologa econmica, 75. E l ensayo de
Mili, 79. Las leyes de tendencia, 85. L a lgica de Mili, 89.
L as ideas econmicas de Mill en la prctica, 92. E l mtodo
lgico de Cairnes, 97. N eville Keynes resume la cuestin,
7

75

Indice
101. E l ensayo de Robbins, 106. L os modernos austracos,

114

Ultraem pirism o?, 114. D e nuevo los apriorism os, 117.


E l operacionalismo, 119. L a tesis de la irrelevancia-de-lossupuestos, 124. L a caracterstica-F, 131. E l mecanismo dar
winiano de supervivencia, 134. Falsacionismo ingenuo ver
su s falsacionismo sofisticado, 141. Vuelta al esencialismo,
143. E l institucionalismo y los modelos esquemticos, 147.
L a corriente principal, 148.

5. La distincin entre economa positiva y economa nor


mativa .................................................................................

150

Qu es lo que hemos aprendido hasta aqu so


bre la economa?

183

La teora de la productividad m argin al.......................

199

212

218

Las funciones de produccin, 218. L a teora hicksiana de las


participaciones relativas, 221. Contrastaciones de la teora de
la productividad marginal, 224.

10.

El retorno de las tcnicas y todo e s o ............................


La medicin del capital, 227. L a existencia de una funcin
de demanda de capital, 228. L a significacin emprica del re
tom o de las tcnicas, 230.

15. Conclusiones.......................................................................

281

L a crisis de la economa moderna, 281. Medicin sin teora,


285. E l falsacionismo una vez ms, 288. L a economa apli
cada, 288. E l mejor camino hacia adelante, 291.

L a contrastacin de la teora del E G , 212. U na teora o un


marco de referencia?, 214. Relevancia prctica, 216.

9.

267

P a r t e IV.

La defensa clsica, 199. E l determinismo situacional, 203.


Implicaciones competitivas a pesar del oligopolio, 207.

La teora del equilibrio gen eral.....................................

250

Ncleo versus cinturn protector, 250. Individualism o me


todolgico, 254. Contenido del programa, 257. L a hiptesis
del mecanismo-espejo (screening hypothesis), 259. Evalua
cin final, 264.

Funciones de produccin de la unidad familiar, 267.-L a adhocicidad, 270. Algunas implicaciones, 271. E l verificacionismo de nuevo, 275.

Introduccin, 183. L a ley de la demanda es una ley?, 185.


D e las curvas de inferencia a la preferencia revelada, 188.
Trabajos empricos sobre la demanda, 192. La importancia
de los bienes G iffen, 194. L a teora de las caractersticas de
Lancaster, 196.

8.

13. La teora del capital hum ano........................................

14. La nueva economa de la fam ilia..................................

Evaluacin metodolgica del programa de inves


tigacin neo-clsico.

La teora de la em presa....................................................

242

U n debate intil?, 242. L as sucesivas versiones del monetarismo de Friedm an, 244. L a teora de Friedman, 245. La
fase I I I del monetarismo, 247. Recuperacin del mensaje
de Keynes, 248.

P a r t e III.

7.

235

E l teorema Heckscher-Ohlin, 235. E l teorema de igualacin


de los precios de los factores de Samuelson, 236. La para
doja de Leontief, 237. E l programa de investigacin de OhlinSamuelson, 239. Contrastaciones adicionales, 240.

12. Keynesianos versus m onetaristas.............................

La guillotina de H um e, 150.-Juicios metodolgicos versus


juicios de valor, 152. U na ciencia social libre de juicios de
valor?, 155.U n ejemplo de ataque contra el wertfreiheit, 161.
Breve bosquejo histrico, 162. L a economa positiva paretina
del bienestar, 165. E l teorema de la mano invisible, 168.
La dictadura de la economa paretina del bienestar, 170.
E l economista como tecncrata, 171. L os prejuicios y la eva
luacin de la evidencia emprica, 175.

6. La teora del comportamiento del consum idor.........

11. La teora Heckscher-Ohlin del comercio internacional

111.

4. Los falsacionistas: una historia totalmente del siglo xx

Indice

227

Apndice terminolgico..................................................................

294

Indice de nombres............................................................................

299

Indice de m aterias............................................................................

305

PREFACIO

E n la eleccin de tema (contenido y mtodo de la Economa) temo haber


incurrido en dos faltas: la del aburrimiento y la de la presuncin. L as especu
laciones en el campo de la m etodologa son fam osas por su trivialidad y su
prolijidad, y ofrecen adems campo abonado para toda clase de luchas intesti
nas; no es posible llegar a una comprobacin generalmente aceptada de las posi
ciones contendientes, y se considera que una victoria en este terreno, aunque
fuese alcanzable, no beneficiara a la ciencia en s. L a esterilidad de las conclu
siones metodolgicas constituye con frecuencia adecuado complemento del tedio
que provoca el proceso seguido para alcanzarlas.
Acusado de fastidioso y aburrido, el m etodlogo no puede refugiarse bajo
un manto de modestia, ya que, muy al contrario, su figura se'yergue y se ade
lanta, lista siempre, en consonancia con sus pretensiones, a aconsejar a diestro
y siniestro, a criticar el trabajo de los dems, trabajo que, sea cual sea su valor,
trata al menos de ser constructivo; se erige a s mismo, en suma, como intr
prete ltimo del pasado y dictador de los esfuerzos futuros.
Roy H arrod: Economic Journal, 48, 1938

10

La expresin la metodologa d e ... suele aparecer rodeada de


funesta ambigedad. Se considera a veces que con el trmino meto
dologa designamos los procedimientos tcnicos de una disciplina, y
que se trata simplemente de un sinnimo algo rimbombante de la
palabra mtodo. Con frecuencia, sin embargo, se utiliza esta palabra
para designar la investigacin de los conceptos, teoras y principios
bsicos de razonamiento utilizados en una determinada parcela del
saber, y es precisamente a este sentido ms amplio del trmino al que
nos referiremos en el presente libro. Para evitar malentendidos, he
aadido el subttulo Cmo explican los economistas, sugiriendo que
la metodologa de la Economa debe entenderse simplemente como
la aplicacin a la Economa de la filosofa de la ciencia en general.
El preguntarse acerca de cmo explican los economistas los fen
menos de cuyo estudio se ocupan es, en realidad, preguntar en que
sentido la Economa es una ciencia. En palabras de un eminente fil
sofo de la ciencia de nuestros das: E s el deseo de explicaciones
que sean al mismo tiempo sistemticas y controladas por la evidencia
emprica, lo que genera la ciencia; y el objetivo caracterstico de las
ciencias consiste en la organizacin y clasificacin del conocimiento
adquirido sobre la base de principios explicativos (Nagel, 1961, p
gina 4). Sin duda, la Economa proporciona multitud de ejemplos
de explicaciones que son a la vez sistemticas y controladas por la
evidencia fctica, y, por consiguiente, no perderemos el tiempo aqu
tratando de defender la idea de que la Economa es una ciencia. La
11

12

L a metodologa de la economa

E c o n o m a ta m b i n e s, sin e m b a r g o ,
unacienciapeculiar,distintaporejm
plo de la fsica, porque se dedica al estudio del comportamiento
humano y, por tanto, invoca como causas de las cosas a las razones
y m otivos que m ueven a los agentes humanos; se diferencia igual
mente de la sociologa o la ciencia poltica, por ejemplo, porque, en
cierta medida, logra proporcionar teoras deductivas rigurosas sobre
las acciones humanas, cosa que prcticamente no ocurre en esas otras
ciencias del comportamiento. En resumen, las explicaciones del eco
nomista constituyen una especie concreta de un gnero ms amplio

de explicaciones cientficas, y como tales presentan ciertos rasgos pro blem


ticos.
C u l e s , p u e s , lanaturaleza de las explicaciones econmicas? En
la medida en que dichas exp icaciones consisten en teoras definidas,
cul es la estructura de dichas teoras?, y, en especial, cul es la
relacin existente entre los supuestos y las implicaciones predictivas
de las teoras econmicas? Si los economistas validan sus teoras in
vocando a la evidencia fctica, resulta tal evidencia pertinente tan
solo respecto de las implicaciones predictivas de las teoras, o respecto
de los supuestos en que dichas teoras se basan, o respecto de ambos?
Ademas, que es lo que cuenta como evidencia fctica para los eco
nomistas? Cmo es que teoras econmicas que intentan explicar
o que es, son utilizadas tambin en forma prcticamente idntica
para dem ostrar/o que debe ser? En otras palabras, cul es exacta
mente la relacin existente entre la Economa Positiva y la Economa
Normativa, o en lenguaje ya pasado de moda, cul es la relacin exis
tente entre la Economa como ciencia y la Economa Poltica como
arte? hste es el tipo de pregunta de que nos ocuparemos en lo que
sigue.
Los economistas se han interesado por estas cuestiones desde los
tiempos de Nassau William Snior y John Stuart Mili, y una vuelta
a estos autores del siglo xix para ver qu es lo que los economistas
crean, correcta o equivocadamente, que estaban haciendo al practicar
su disciplina, puede ser de un gran provecho para todos nosotros.
Ya en 1891 John Neville Keynes consigui recoger todo el pensamiento metodologico de los economistas de su generacin, en su me
recidamente famoso Scope and Method of Political Economy (Contenido y mtodo de la Economa Poltica), que puede considerarse
como el punto de referencia obligado en la historia de la metodo
loga econmica. El siglo xx fue testigo de una compilacin similar
contenida en The Nature and Significance of Economic Science (Natu
raleza y significacin de la Ciencia Econmica) (1932) de Lionel
Robbins, seguida unos aos ms tarde por un libro que obtuvo gran
difusin y que mantiene tesis diametralmente opuestas a las de Rob-

Prefacio

13

bins: The Significance and Basic Postulates of Economic Theory


(1938) (Significacin y postulados bsicos de la teora econmica) de
Terence Hutchinson. Ms recientemente, Milton Friedman, Paul Sa
muelson, Fritz Machlup y Ludwig von Mises han realizado impor
tantes contribuciones a la metodologa de la Economa. Resumiendo,
pues, los economistas han sido desde hace tiempo conscientes de la
necesidad de defender los principios correctos de razonamiento en
su campo, y, aunque la prctica real puede tener muy poca relacin
con lo que se predica, la consideracin de qu es lo que se predica
puede tener inters en s misma. Esta es la tarea a que se dedica la
Parte II de este libro. La parte I es una introduccin breve al pen
samiento actual en el terreno de la filosofa de la ciencia; en ella se
exponen una serie de distinciones que sern utilizadas a lo largo del
resto del libro.
Despus de pasar revista a la literatura existente sobre metodo
loga econmica, en los captulos 3 y 4 de la Parte II, en el cap
tulo 5 revisamos la espinosa cuestin del estatus lgico de la Eco
noma del Bienestar. Al final de dicho captulo, habiendo ya obtenido
una visin ms o menos completa de las cuestiones candentes en la
Metodologa de la Economa, estaremos en disposicin de aplicar
las conclusiones obtenidas a algunas de las principales controversias
que se han dado en el campo de la Economa. En consecuencia, la
Parte III proporciona una serie de casos de estudio, con los que no
se pretende zanjar cuestiones controvertidas respecto de las cuales
los economistas an no se han puesto de acuerdo, sino que consiste
ms bien en un intento de mostrar cmo cada controversia econ
mica implica cuestiones de metodologa econmica. El ltimo captulo
(Parte IV) rene los distintos cabos expuestos en un intento de al
canzar unas conclusiones finales; ste es quizs el captulo ms per
sonal del libro.
Posiblemente haya habido demasiados autores en el campo de la
metodologa econmica que no han considerado que su tarea consis
tiese en ir ms all de la simple racionalizacin de las formas tradi
cionales de argumentacin de los economistas, y acaso sea por esta
razn por la que los economistas de hoy consideran en general la
investigacin metodolgica de poca utilidad. Hablando francamente,
lo cierto es que la metodologa econmica ocupa poco espacio en la
formacin de los economistas de hoy da, pero es posible que esto
est cambiando. Despus de muchos aos de complacencia general
respecto del estatus cientfico de su disciplina, un creciente nmero
de economistas empieza a plantearse en profundidad una serie de
cuestiones acerca de lo que estn haciendo. En cualquier caso, un
nmero cada vez mayor de ellos empieza a sospechar que no todo

14

L a metodologa de la economa

es perfecto en el edificio construido por la disciplina econmica.


No es mi intencin ensearles a ser mejores economistas, pero, por
otro lado, la mera descripcin de lo que los economistas hacen, sin
implicacin alguna sobre lecciones objetivas al respecto no tiene de
masiado inters; en un determinado momento incluso el espectador
ms imparcial se sentir dispuesto a adoptar el papel de rbitro. Al
igual que otros de mis colegas, yo tambin tengo mis ideas acerca
de Qu le ocurre a la Teora Econmica?, por citar el ttulo del
libro de Benjamn Ward * , pero mi discusin no se referir tanto al
contenido de lo que hoy entendemos por Economa, sino a la forma
en que los economistas tratan de validar sus teoras. Sostendr en
lo que sigue que no hay nada fundamentalmente errneo en la meto
dologa econmica normal, tal como la encontramos en los primeros
captulos de casi todos los libros de texto de Teora Econmica; el
problema es que los economistas no practican lo que predican.
Cuando Laertes le dice a Ofelia que no se rinda a los avances
de Hamlet, ella replica: No hagas t como algunos enfadosos pre
dicadores/ mostrarme el empinado y espinoso camino de los cielos/
mientras como inflado y vano libertino/ l mismo se engolfa con
regodeo por los caminos de la sensualidad. En mi opinin, los eco
nomistas del siglo xx se parecen bastante a esos enfadosos predi
cadores. Mis lectores podrn decidir por s mismos si esta opinin
ma queda bien defendida en este libro, pero en cualquier caso, el
deseo de plantear correctamente esa defensa ha sido la razn prin
cipal que me ha impulsado a escribirlo.
Este libro se dirige principalmente a los estudiantes de Economa,
es decir, a aquellos que han asimilado lo fundamental de la teora
econmica bsica, pero que encuentran difcil, si no imposible, la ta
rea de elegir entre teoras econmicas alternativas. Pero el inters
de los economistas profesionales en los problemas metodolgicos es
tal, que me atrevera a esperar que incluso algunos de mis colegas
llegasen a encontrar el libro interesante. Muchos otros estudiosos
de las ciencias sociales socilogos, antroplogos, profesionales de
la ciencia poltica e historiadores suelen tender, o bien a envidiar
a los economistas por su aparente rigor cientfico, o bien a despre
ciarlos por considerarlos como los lacayos de los gobiernos. Posible
mente no encuentren en este libro un antdoto contra la envidia, sino
ms bien un recordatorio de los beneficios que la economa obtiene,
y siempre ha obtenido, de su orientacin poltica.
La elaboracin de este libro se ha prolongado demasiado. El pri
mer captulo qued esbozado en la Villa SerbeUoni, en Bellagio, Italia,
* Alianza Universidad (A U ), 19.

Prefacio

donde pas el mes de noviembre de 1976, gracias a la generosidad


de la Fundacin Rockefeller. Cuando dej la idlica atmsfera del
Centro de Estudios y Conferencias de Bellagio, mis compromisos do
centes e investigadores me impidieron volver a trabajar sobre el
manuscrito durante todo el curso 1976-77, y an despus me llevo
todo el ao 1978 el terminarlo. Obtuve valiosos comentarios, dema
siado numerosos para mi comodidad, sobre este primer esbozo de
Kurt Kappholz y Thanos Skouras. Adems, Ruth Towse ley todo
el manuscrito eliminando la mayor parte, si no todos, mis lapsus gra
maticales. Por esta ingrata tarea le debo una gratitud mayor de la
que puede pagarse con moneda al uso.
M

Londres, agosto de 1980

ark

B lau g

Parte I
LO QUE UD. SIEMPRE QUISO SABER,
Y NUNCA SE ATREVIO A PREGUNTAR,
SOBRE LA FILOSOFIA DE LA CIENCIA

Captulo 1
DE LAS IDEAS RECIBIDAS A LAS DE POPPER

Las ideas recibidas


Cualquiera que consulte unos cuantos libros de texto de uso
corriente en el campo de la filosofa de la ciencia, descubrir pronto
que se encuentra ante una extraa disciplina: no se trata, como poda
esperarse, del estudio de los factores sicolgicos y sociolgicos que
promueven y estimulan el descubrimiento de hiptesis cientficas; ni
siquiera se trata de una reflexin sobre los principios, mtodos y
resultados de las ciencias fsicas y sociales que intente describir, al
ms alto nivel de generalidad, los logros cientficos ms sobresalientes.
En vez de ello parece consistir bsicamente en un anlisis pura
mente lgico de la estructura formal de las teoras cientficas, un
anlisis que parece adecuarse ms a la prescripcin de la prctica cien
tfica correcta que a la descripcin de lo que en la actualidad enten
demos por ciencia; y cuando se menciona la historia de la ciencia
se escribe sobre ella como si la fsica clsica fuese el prototipo de
toda ciencia, a la que tarde o temprano habrn de conformarse todas
las dems si es que quieren merecer el ttulo de ciencia.
Esta caracterizacin de la filosofa de la ciencia resulta hoy un
poco anacrnica, puesto que refleja las ideas de los aos dorados del
positivismo lgico, los que separan a las dos guerras mundiales. En el
perodo comprendido entre la dcada de 1920 y la de 1950 los fil
sofos de la ciencia se mostraban en general de acuerdo con lo que
Frederick Suppe (1974) ha denominado Las ideas recibidas acerca
19

20

L a m etodologa de la economa

de las teoras Pero los trabajos de Popper, Polianyi, Hanson, Toulmin, Kuhn, Lakatos y Feyerabend, para mencionar solamente a los
amores mas importantes, han destruido en gran parte esas ideas
recibidas sin llegar a construir, sin embargo, una alternativa gene
ralmente aceptada que las sustituya. En resumen, la filosofa de la
ciencia es un campo en el que ha reinado una gran agitacin a par
tir de 1960, lo que complica la tarea de proporcionar una gua clara
y simple del mismo en el espacio de slo dos captulos. En principio
lo mas conveniente parece ser empezar con algunos de los rasgos prin
cipales de las ideas recibidas, y slo despus pasar a estudiar la nueva
heterodoxia, utilizando la obra de Karl Popper como puente de en
lace entre las ideas antiguas y las nuevas, dentro del campo de la
nlosoria de la ciencia.
El modelo hipottico-deductivo
Las ideas generalmente aceptadas acerca de la filosofa de la cien
cia a mediados del siglo xix postulaban que las investigaciones cient
ficas se inician a partir de una observacin de los hechos, libre y
carente de prejuicios; siguen con la formulacin de leyes universales
acerca de esos hechos por inferencia inductiva, y finalmente llegan,
de nuevo por medio de la induccin, a afirmaciones de generalidad
aun mayor, conocidas como teoras. Tanto las leyes como las teoras
son sometidas a un proceso de comprobacin de los elementos de
verdad que contienen por medio de la comparacin de sus implica
ciones empricas con todos los hechos observados, incluyendo aqueUos a partir de los cuales se inici el proceso. Este enfoque inductivo
de la ciencia, perfectamente resumido por John Stuart Mili en su
System of Logic, Ractocinative and Inductive (1843) (Sistema de
lgica deductiva e inductiva), y que sigue siendo hoy en da la idea
que el hombre de la calle tiene de la ciencia, empez a derrumbarse
gradualmente en la segunda mitad del siglo xix bajo la influencia de
los escritos de Ernst Mach, Henri Poincar y Pierre Duhem, y a
principios de nuestro siglo empez a tomar una visin prcticamente
opuesta en los trabajos del Crculo de Viena y de los pragmticos
americanos (vanse: Alexander, 1964;
19 Harr, 1967; y tambin Losee,
72, captulos 10 y 11), de lo que surgi el modelo hipotticodeductivo de explicacin cientfica.
De todos modos, no fue hasta 1948 cuando este modelo hipottico-deductivo fue formalizado y propuesto como el nico tipo
vlido de explicacin en el campo de la ciencia. Esta autorizada ver
sin apareci en primer lugar en un famoso artculo de Cari Hempel

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

21

y Peter Oppenheim (1965) *, en el que se arga que toda explica


cin verdaderamente cientfica tiene la misma estructura lgica: in
cluye al menos una ley universal, ms una delimitacin de los con
dicionantes iniciales relevantes que en conjunto constituyen el explanans, o premisas, de las cuales se deduce el explanandum, o afirma
ciones acerca del fenmeno que se trata de explicar con la nica
ayuda de las reglas de la lgica deductiva. Por ley universal enten
demos una proposicin del tipo: en todos los casos en los que se
da el fenmeno A, se da tambin el fenomeno B, y tales leyes uni
versales pueden ser determinadas, cuando se refieren a fenmenos
individuales B, o estadsticas, cuando se refieren a clases de fenme
nos B (as pues, las leyes estadsticas toman la forma: en todos los
casos en los que se da el fenmeno A, se dar tambin el fenmeno
B con una probabilidad de p, siendo 0 < p < l ) . Por leyes de la 1
gica deductiva entendemos el razonamiento por silogismos infalibles
del tipo si A es cierto, entonces, B es cierto tambin; A es cierto,
luego B tambin lo es (ste es un ejemplo de lo que los logicos
denominan silogismo hipottico). Excuso decir que la lgica deduc
tiva es un clculo abstracto y que la verdad lgica del razonamiento
deductivo no depende en modo alguno de la verdad fctica c nt^'
nida en la premisa mayor si A es cierto, B tambin lo es, ni de la
contenida en la premisa menor A es cierto.
De la estructura lgica comn a todas las explicaciones verda
deramente cientficas se sigue, como sealaron a continuacin Hem
pel y Oppenheim, que la operacin denominada explicacin implica
las mismas reglas de inferencia lgica que la operacin denominada
prediccin, con la nica diferencia de que la explicacin se produce
despus de ocurridos los acontecimientos en cuestin, mientras que
la prediccin se produce a priori. En el caso de la explicacin parti
mos de un fenmeno que deseamos explicar y descubrimos al menos
una ley universal ms un conjunto de condiciones iniciales que el
fenmeno en cuestin implica lgicamente. E n otras palabras, para
citar una causa determinada como explicacin de u n fenomeno con
creto hemos de someter al fenmeno en cuestin a u n a ley univer1 Se trata de una versin ms cauta de la misma tesis anunciada por Hempel
en 1 9 4 2 ( 1 9 4 9 ) , y que gener un gran debate entre los historiadores respecto
del significado de las explicaciones histricas (vase nota 5). E n La lgica de la
investigacin cientfica de Popper, publicada por primera vez en aleman en
1 9 3 4 y despus en ingls en 1 9 5 9 , pueden encontrarse fo r m u k c .Q n e s anteriores,
y formalmente menos precisas, del modelo h i p o t t ic ( > d e d u c t iv o ( 1 9 6 5 pgi
nas 5 9 y 6 8 - 9 ; vase tambin Popper, 1 9 6 2 , I I , pags. 262-63 y 3 6 2 - 6 4 y Popper, 1 9 7 6 , pg. 1 1 7 ) , y ya en 1 8 4 3 lo encontramos tambin en Mili ( 1 9 7 3 ,
pginas 4 7 1 - 7 2 ) .

22

L a m etodologa de la economa

sal o a un conjunto de leyes universales; por esta razn, un crtico


de la tesis de Hempel-Oppenheim la ha denominado el modelo de
explicacin de la ley de cobertura (Dray, 1957, cap. 1). En el caso
de la prediccin, por otro lado, partimos de una ley universal y de
un conjunto de condiciones iniciales y deducimos de ellos proposi
ciones acerca del fenmeno que desconocemos; las predicciones se
utilizan generalmente para comprobar si la ley universal se mantiene
en la prctica. En definitiva, la explicacin es simplemente una pre
diccin proyectada hacia el pasado.
Esta idea de que existe una simetra lgica perfecta entre la na
turaleza de las explicaciones y la de las predicciones ha sido deno
minada tesis de la simetra, y constituye el centro neurlgico del
modelo hipottico-deductivo, o modelo de la ley de cobertura, de la
explicacin cientfica. Lo caracterstico de este modelo es que no
emplea otras reglas de inferencia lgica que las de la deduccin (la
importancia de esta caracterstica se ver claramente en seguida).
Las leyes universales implicadas en las explicaciones no se obtienen
por generalizacin inductiva a partir de casos particulares; se trata
de meras hiptesis, conjeturas inspiradas, si se quiere, que pueden
contrastarse al utilizarlas para hacer predicciones acerca de fenmenos
concretos, pero que no son reducibles en s mismas a la pura obser
vacin de los fenmenos.
La tesis de la simetra
El modelo de explicacin cientfica de la ley de cobertura ha sido
atacado desde diversos ngulos, e incluso el propio Hempel, su ms
acendrado defensor, se ha retractado hasta cierto punto a lo largo
de los aos en respuesta a dichos ataques (Suppe, 1974, pg. 28n).
La mayora de los crticos han tomado la tesis de simetra como blanco
de sus ataques. Se argumenta que la prediccin no tiene por qu
implicar explicacin, e incluso que la explicacin no tiene por qu impilcar prediccin alguna. La primera proposicin resulta clara, en
cualquier caso: la prediccin tan slo exige correlacin, mientras que
la explicacin requiere algo ms. As pues, cualquier extrapolacin
lineal de una regresin normal por mnimos cuadrados es una pre
diccin, sin que la propia regresin tenga necesariamente que estar
basada en teora alguna acerca de las relaciones existentes entre las
variables relevantes, y mucho menos en ideas acerca de cules de
ellas son causas y cules efectos. Los economistas saben muy bien
que al igual que ocurre con las previsiones meteorolgicas a corto

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

plazo, pueden obtenerse previsiones econmicas bastante fiables a


corto plazo recurriendo a reglas empricas que producen satisfacto
rios resultados, aunque no tengamos ni idea de los por ques. En re
sumen, es perfectamente obvio que se puede predecir bien sin expli
car nada.
.
..
No queremos decir con ello, sin embargo, que sea siempre taca
decidir si una determinada teora cientfica, que ha demostrado una
apreciable capacidad predictiva, debe dicha capacidad a la pura suerte
o* a sus caractersticas intrnsecas como tal teora. Algunos crticos
de las ideas recibidas han sostenido que el modelo^ de explicacin
cientfica de la ley de cobertura se basa en ultimo termino sobre el
anlisis de causacin de David Hume. Para Hume, lo que denomi
namos causacin no es sino la conjuncin constante de dos aconte
cimientos que aparecen uno detrs del otro en tiempo y espacio, y
de los que denominamos causa al que aparece primero en el tiem
po, y efecto al que aparece despus, aunque no necesariamente
existir tal conexin entre ellos (ver Losee, 1972, pgs. 104-6). Los
crticos han rechazado este modelo de causacin de la bola de bi
llar de Hume, y han insistido en que las genuinas explicaciones
cientficas deben incluir un mecanismo que conecte la causa con el
efecto, lo cual garantizar que la relacin existente entre los dos
fenmenos es realmente necesaria (ver, por ejemplo, Harr, 1970,
pginas 104-26; Harr, 1972, pgs. 92-5 y 114-32; y Harr y Secord,
1972, cap. 2).
El caso de la teora de la gravitacin de Newton nos muestra,
sin embargo, que la insistente exigencia de un verdadero mecanismo
causaf en las explicaciones cientficas, tomada al pie de la letra, puede
muy bien ser perjudicial para el progreso cientfico. Dejemos a un
lado todo lo referente a los cuerpos en movimiento, dijo Newton,
excepto sus posiciones, masas y velocidades, y obtengamos una defi
nicin operativa de estos trminos; la teora de la gravedad resul
tante, que incorpora la ley universal de que los cuerpos se atraen
con una fuerza que vara inversamente con el cuadrado de sus dis
tancias, nos permite predecir el comportamiento de fenmenos tan
diversos como la rbita de los planetas, las fases de la luna, el flujo
y reflujo de las mareas, e incluso la causa por la que las manzanas se
caen de los rboles. Y sin embargo, Newton no proporcion meca
nismo causa-efecto alguno que explicase la accin de la gravedad
y hasta la fecha no se ha descubierto tal mecanismo , por lo que
fue incapaz de responder a la objecin de muchos de sus contem
porneos que argumentaban que la misma idea de la gravedad ac
tuando instantneamente a distancia, sin medio material alguno que

L a metodologa de la economa

arrastre la fuerza dedos fantasmales movindose a travs del va


cio, quizs? es completamente metafsica 2.
Pero, por otra parte, nadie negar hoy el Extraordinario poder
predictivo de la teora newtoniana, especialmente despus del uso
por Leverrier de la ley de la inversa de los cuadrados en 1864 para
predecir la existencia de un planeta hasta entonces desconocido, Neptuno, a partir de las aberraciones observadas en la rbita de Urano;
el hecho de que la teora de Newton hubiese cosechado tantos fra
casos como xitos (recurdense las infructuosas investigaciones de
Leverrier en busca de otro planeta desconocido, Vulcano, que explicase las irregularidades observadas en los movimientos de Mercurio),
fue convenientemente olvidado. Por tanto, pues, puede afirmarse que
la teora de la gravedad de Newton es solamente un instrumento
altamente eficiente para generar predicciones que son aproximada
mente correctas para virtualmente todos los propsitos prcticos den
tro de nuestro sistema solar, pero que, sin embargo, no consigue
realmente explicar el movimiento de los cuerpos. En realidad,
fueron consideraciones de este tipo las que llevaron a Mach y Poincar a afirmar en el siglo xix que todas las teoras e hiptesis cien
tficas son meramente descripciones condensadas de unos fenmenos
naturales que, en s mismos, no son verdaderos ni falsos, sino simpies convenciones que nos permiten almacenar informacin emprica,
y cuyo valor ha de venir exclusivamente determinado por el prin
cipio de economa del conocimiento esto es lo que se denomina
la metodologa del convencionalismo.
Baste dejar sentado, pues, que la prediccin, aun cuando proven
ga de teoras altamente sistematizadas y rigurosamente axiomatizadas, no tiene por qu implicar explicacin alguna. Pero, qu decir
de la afirmacin opuesta? Es posible obtener explicaciones sin hacer
predicciones? La respuesta a esta pregunta depende claramente de
qu sea lo que entendamos^exactamente por explicacin, cuestin que
hasta el momento hemos soslayado cuidadosamente. En el sentido
ms amplio de la palabra, explicar es responder a la pregunta de:
2 Sabemos que Newton era perfectamente consciente de esta objecin; en
una carta a un amigo deca: L a gravedad puede tener por origen algn agente
que acta constantemente de acuerdo con ciertas leyes, pero he dejado a la
consideracin de mis lectores la cuestin de si dicho agente es material o inma
terial (citado por Toulmin y Goodfield, 1963, pgs. 281-82; vase tambin
Toulmm y Goodfield, 1965, pgs. 217-20; y H anson, 1965, pgs. 90-1; Losee,
1972, pgs. 90-3). Igualmente, la historia del concepto de hipnosis (desde el
magnetismo animal, pasando por el m esm erism o, hasta la h ipnosis) de
muestra cmo fenmenos naturales bien contrastados, como, por ejemplo, el
uso de la hipnosis como anestsico en medicina, no tienen explicacin, incluso
hoy en da, en trminos del mecanismo causal que opera en proceso.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

25

por qu?; es reducir lo misterioso y poco conocido a algo conocido


generando as la exclamacin: Ah, o sea que es as!
Si se acepta este uso deliberadamente impreciso del lenguaje, pare
cer claro que s que existen teoras cientficas que generan esos
Ah! Sin que esto signifique gran cosa en cuanto a su capacidad de
prediccin del tipo de fenmenos de que se trate. Un ejemplo im
portante de esto, frecuentemente citado por los crticos de las ideas
recibidas (por ejemplo, Kaplan, 1964, pgs. 346-51; Harre, 1972,
pginas 56, 176-77), es la teora de la evolucin de Darwin, que
trata de explicar cmo las formas biolgicas ms especializadas se
desarrollan a partir de una sucesin de formas menos especializadas
por un proceso de seleccin natural, teora que, sin embargo, no es
capaz de predecir de antemano con precisin qu formas especficas
ms especializadas surgirn bajo ciertas condiciones ambientales de
terminadas.
La teora darwiniana puede decirnos muchas cosas acerca del pro
ceso evolutivo una vez que ste se ha producido, pero no nos dice
casi nada acerca de dicho proceso a priori. Y no es solamente que la
teora darwiniana no sea capaz de especificar las condiciones iniciales
requeridas para que opere la seleccin natural, sino que tampoco
proporciona leyes universales definidas acerca de las tasas de super
vivencia de las distintas especies bajo diferentes condiciones ambien
tales. En la medida en que la teora es capaz de predecir algo, pre
dice la posibilidad de un cierto resultado, dependiendo de que otros
fenmenos se den tambin, y no predice la probabilidad de tal resul
tado en el caso en que esos otros fenmenos estn presentes de he
cho. Por ejemplo, la teora conjetura que una cierta proporcin de
las especies con capacidad natatoria que vivan en un medio rido
sobrevivirn a la repentina inundacin de su hbitat, pero no puede
predecir qu proporcin sobrevivir ante una inundacin real y ni
siquiera puede predecir si esa proporcin ser mayor que cero (Scriven, 1959).
_
Sera errneo concluir que la teora darwiniana incluye la ramosa
falacia de post hoc, ergo proper hoc, es decir, la falacia consistente
en inferir causacin de la mera conjuncin casual, porque Darwin
s que elabor un mecanismo causal para el proceso evolutivo. La
causa de la evolucin de las especies es, segn Darwin, el proceso
de seleccin natural, y la seleccin natural se manifiesta a travs de
la lucha por la existencia que opera a travs de la reproduccin y
de las variaciones aleatorias de lo que l denomin gmulas, pro
ceso muy parecido al de la seleccin que practican los que se dedi
can a la cra de ganado. El mecanismo de la herencia en Darwin era
esencialmente un sistema por el cual los rasgos provenientes de los

y f a m ilia r ,

L a m etodologa de la economa Parte I. L o que usted siempre quiso saber

padres iban mezclndose en los hijos, quedando dichos rasgos gra


dualmente diluidos en sucesivas generaciones. Desgraciadamente, este
mecanismo es defectuoso, ya que segn l no podran aparecer espe
cies nuevas, puesto que cualquier mutacin ira perdiendo fuerza al
mezclarse con otras caractersticas y, despus de varias generacio
nes, acabara por perder todo valor selectivo. El propio Darwin lleg
a reconocer esta objecin y, en la ltima edicin de su El origen de
las especies, hizo crecientes concesiones al desacreditado concepto
lamarckiano de la herencia directa de las caractersticas adquiridas,
en un esfuerzo por encontrar una explicacin convincente de la evo
lucin 3.
Lo irnico del caso es que, para esa poca, Mendel, desconocido
para Darwin y para todo el mundo, haba descubierto ya el concepto
de gene, es decir, las unidades hereditarias discretas que se transmi
ten de generacin en generacin sin mezcla ni disolucin. La gentica
mendeliana proporciono a la teora de Darwin un mecanismo causal
convincente, pero desde nuestra perspectiva actual no afect apreciablemente al estatus de la teora de la evolucin, que sigui siendo
una teora que explica lo que no puede predecir, cuya argumentacin
se sostiene nicamente sobre apoyos indirectos y a posteriori. El pro
pio Darwin fue un defensor declarado del modelo hipottico-deduc
tivo de explicacin cientfica (Ghisen, 1969, pgs. 27-31, 59-76),
pero el hecho es que hoy sigue representando para nosotros el pa
radigma de cientfico que explica pero no predice (Scriben, 1959,
pgina 477) 4. Sin duda alguna, por tanto, el modelo de explicacin
cientfica de la ley de cobertura, que afirma que tendremos una ex
plicacin cientfica de un fenmeno si, y slo si, somos capaces de
3 Subrayamos con cierta satisfaccin que Darw in se inspir en las ideas de un
economista, Thomas M althus, y fue decisivamente criticado por otro, Fleeming
Jenkin, profesor de ingeniera de la Universidad de Edim burgo (incidental
mente, Jenkin fue el primer economista britnico en dibujar las curvas de oferta
y demanda). En efecto, fue Jenkin el que dem ostr en una recensin de El
origen de las especies (1859), escrita en 1867, que la teora de Darw in, tal
como ste la formul, era incorrecta. Puede que fuese esta objecin la que
impuls a Darwin a incluir un captulo nuevo en la sexta edicin de E l origen
de las especies, en el cual resucitaba las ideas de Lam arck (vase Jenkin, 1973,
especialmente las pginas 344-45; Toulmin y Goodfield, 1967, captulo 9; Ghiselin, 1969, pgs. 173-74; y Lee, 1969).
4 Vale la pena recoger completa la cita de Scriven: E n lugar de el Mito
de la Segunda Venida (de Newton), favorito de los cientficos, deberamos
reconocer la Realidad del Ya-Llegado (D arw in), que es el paradigma de los
cientficos que explican pero no predicen. Teniendo in mente consideraciones
semejantes, Popper (1976, pgs. 168 y 171-80; y tambin 1972a, pgs. 69 y 141142, 267-68) concluye que la teora darwiniana de la evolucin no es una teora
cientfica contrastable, sino ms bien un program a de investigacin metafsico,
un marco posible de teoras cientficas contrastadles.

27

predecir con la ayuda de leyes universales, no puede aplicarse a la


teora darwiniana de la evolucin. As pues, o bien el modelo de ley
de cobertura es inadecuado, o bien la teora de la evolucin no ser
una teora cientfica.
Existen tambin otros ejemplos de teoras que parecen proporcio
nar explicaciones sin hacer predicciones definidas, tales como la sico
loga freudiana y la teora del suicidio de Durkheim, aunque puede
objetarse que stas no son teoras verdaderamente cientficas. Pero
podemos citar un conjunto an ms amplio de ejemplos de este tipo
en las numerosas y variadas explicaciones histricas que, en el mejor
de los casos, proporcionan condiciones necesarias pero no suficientes
>ara que ciertos acontecimientos ocurran o hayan ocurrido; lo que
os historiadores explican, casi nunca es estrictamente deducible a
partir de sus explanatts y, por consiguiente, no generan predicciones
precisas. Existe el peligro, sin embargo, de llevar demasiado lejos
esta tesis de la explicacin-sin-prediccin. Existen buenas razones
para no fiarse plenamente de dicha tesis, y quizs la pregunta rele
vante a plantear sera: cuando se ofrece una explicacin que no per
mite predecir, ocurre esto porque no podemos obtener toda la infor
macin relevante acerca de las condiciones iniciales, u ocurre porque
la explicacin no incluye leyes, o incluso generalizaciones amplias
de algn tipo? (en cuyo caso nos estn dando realmente gato por
liebre).

Normas versus prctica efectiva


En ltimo trmino, es difcil resistirse a la conclusin de que el
modelo de explicacin cientfica de la ley de cobertura excluye una
gran parte de lo que algunos al menos han considerado siempre como
ciencia. Pero esto es precisamente su objetivo: decirnos lo que debe
ser, y no decirnos lo que es. Es esta funcin prescriptiva, nor
mativa, del modelo de la ley de cobertura, lo que sus crticos en
cuentran ms objetable. Argumentan estos crticos que, en vez de es
tablecer los requerimientos lgicos de una explicacin cientfica, o las
condiciones mnimas que las teoras cientficas habran de cumplir
idealmente, aprovecharamos mejor nuestro tiempo dedicndonos a
la clasificacin y caracterizacin de las teoras efectivamente utiliza
das en el discurso cientfico 5. Al hacerlo as, prosiguen estos autores,
5 E n el mismo sentido, los historiadores han argumentado que el modelo
de explicacin histrica de la ley de cobertura, malinterpreta lo que los histo
riadores realmente hacen; la H istoria es una disciplina ideogrfica y no nom ottica, que se ocupa del estudio de acontecimientos y personajes concretos,

28

L a metodologa de la economa

nos encontraremos con que su diversidad es ms patente que su si


militud: no parece haber propiedades comunes presentes en todas
las teoras cientficas.
En efecto, adems de las explicaciones deductivas, tipo leyes es
tadsticas e histricas que ya hemos mencionado, la biologa y las
ciencias sociales en general proporcionan abundantes ejemplos de ex
plicaciones funcionales o ideolgicas, que toman la forma de indi
caciones acerca del papel instrumental que cumple un determinado
elemento de un organismo en la tarea de mantener a dicho organismo
en un cierto estado, o acerca del papel que la accin humana indi
vidual juega en la consecucin de un cierto objetivo colectivo (ver
Nagel, 1961, pgs. 20-6). Estos cuatro o cinco tipos de explicacin
aparecen en las diferentes teoras cientficas, pudiendo clasificarse a
su vez dichas teoras segn diferentes dimensiones (por ejemplo,
Suppe, 1974, pgs. 120-25; Kaplan, 1964, pgs. 298-302). Pero in
cluso unas tipologas tan detalladas de las teoras cientficas como las
citadas presentan ciertas dificultades, ya que muchas teoras combi
nan distintas formas de explicacin, de forma que ni siquiera es cierto
que todas las teoras cientficas clasificadas dentro de un mismo grupo
y bajo una misma denominacin vayan a presentar las mismas pro
piedades estructurales. En otras palabras, tan pronto como adopta
mos una visin amplia de la prctica cientfica, nos encontramos con
la dificultad de que el material existente es excesivo para permitir
una nica reconstruccin racional de las teoras, de la que cabra
derivar las normas metodolgicas a las que se supone han de obede
cer todas las teoras verdaderamente cientficas.
Esta tensin entre descripcin y prescripcin, entre la historia
de la ciencia y la metodologa cientfica, dentro de la filosofa de la
ciencia, ha sido el factor primordial causante del virtual derrocamiento
de las ideas recibidas durante la dcada de 1960 (ver Toulmin, 1977).
Esta tensin se hace tambin sentir en el tratamiento que Popper
da a la falsabilidad y su papel en el progreso cientfico, tratamiento
que ha demostrado ser una de las fuentes principales de la que ha
y no de las leyes generales de la evolucin (vase D ray, 1957; 1966). Pero la
esencia del argumento inicial de Hem pel era que ni siquiera los acontecimien
tos concretos pueden explicarse sin referencia a generalizaciones de algn tipo,
por triviales que stas sean, y que los historiadores normalmente proporcionan
tan slo un esbozo de explicacin, bien porque fallan en cuanto a la especi
ficacin de sus generalizaciones, bien porque dan por sentado, sin justificacin
suficiente, que aqullas han sido ya satisfactoriamente contrastadas. E l debate
respecto de las ideas recibidas entre los filsofos de la ciencia tiene, por tanto,
su rplica exacta en el debate Hempel-Dray entre los filsofos de la H istoria
(vase McClelland, 1975, captulo 2, en el que puede encontrarse un resumen
juicioso y puntual del tema).

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

29

emanado la oposicin a las ideas recibidas. La discusin de las ideas


de Popper nos permitir volver a la cuestin de la simetra con ms
elementos de juicio.
El falsacionismo de Popper
Popper parte de la distincin entre la ciencia y la no-ciencia, a la
que l denomina criterio de demarcacin, y termina con un intento
de establecer normas que permitan evaluar las hiptesis cientficas
en trminos de su diferente grado de verosimilitud. Al hacer esto,
Popper se aleja gradualmente de las ideas recibidas, segn las cuales
el objetivo de la filosofa de la ciencia consiste en reconstruir racio
nalmente las teoras imperfectamente formuladas del pasado, de for
ma que stas lleguen a adecuarse a ciertos cnones de explicacin
cientfica. Con Popper, la filosofa de la ciencia pasa a ser una disci
plina dedicada a la bsqueda de mtodos de evaluacin de las teoras
cientficas, una vez que stas han sido ya propuestas.
El punto de partida de Popper es la crtica de la filosofa del
Positivismo Lgico, encarnada en lo que se ha denominado el princi
pio de verificabilidad del significado. Este principio estipula que to
das las proposiciones pueden clasificarse en analticas y sintticas o
bien son ciertas en virtud de las definiciones incluidas en las mis
mas, o bien son ciertas, si es que lo son, en virtud de la experiencia
prctica y a continuacin declara que todas las afirmaciones sin
tticas son significativas si, y slo si, son susceptibles, al menos en
principio, de contrastacin emprica (ver Losee, 1972, pgs. 184-90).
Histricamente, los miembros del Crculo de Viena (Wittgenstein,
Schelick y Carnap) emplearon el principio de verificabilidad de la
significacin principalmente como un aguijn con el que desinflar las
pretensiones metafsicas, tanto dentro como fuera de las ciencias, sos
teniendo que, incluso ciertas proposiciones que pasan por cientficas,
y, por supuesto, todas las proposiciones que no pretenden serlo, pue
den descartarse como carentes de significacin. En la prctica, el prin
cipio de verificabilidad gener una profunda desconfianza respecto
del uso en las teoras cientficas de conceptos no-observables, tales
como el espacio absoluto y el tiempo absoluto de la mecnica newtoniana, los electrones de la fsica de partculas, los lmites de las va
lencias de la qumica y la seleccin natural de la teora de la evo
lucin. La metodologa del operacionalismo constituye el producto
tpico de este prejuicio antimetafsico del Positivismo Lgico; esta
teora fue propuesta por primera vez en 1927, y alcanz posterior
mente una amplia difusin por medio de la influyente obra de Percy

30

L a metodologa de la economa

Bridgman. Para descubrir la significacin de cualquier concepto cien


tfico, reconoce Bridgman, tan slo necesitamos especificar las ope
raciones fsicas realizadas para asignarle valores: la longitud es la
medicin de objetos en una nica dimensin y la inteligencia es lo que
se mide en los tests de inteligencia (ver Losee, 1972, pgs. 181-84).
Popper rechaza tales intentos de demarcacin entre lo significante
y lo que carece de significacin, y los sustituye por un nuevo criterio
de demarcacin que divide el conocimiento humano en dos clases
mutuamente excluyentes, denominadas ciencia y no-ciencia. Aho
ra bien, la respuesta tradicional del siglo xix a este problema de la
demarcacin afirmaba que la ciencia difiere de la no-ciencia en virtud
de la utilizacin por la primera del mtodo de induccin: la ciencia
parte de la experiencia y procede, a travs de la observacin y la
experimentacin, a establecer leyes generales con la ayuda de las
reglas de la induccin. Desgraciadamente, la justificacin de la induc
cin entraa un problema lgico que ha preocupado a los filsofos
desde los tiempos de Hume. Para citar un ejemplo concreto: los
hombres infieren la ley general de que el sol sale siempre por las
maanas de la experiencia pasada, en la que el sol ha salido cada
da por la maana; sin embargo, sta no puede ser una inferencia
lgicamente concluyente, en el sentido de que premisas verdaderas
necesariamente implican conclusiones verdaderas, porque no existe
garanta absoluta alguna de que lo que hemos experimentado hasta
el momento persistir en el futuro. Argumentar que la ley de la sa
lida del sol por las maanas est basada en la experiencia invariable
es, en palabras de Hume, eludir la cuestin, porque lo nico que
hacemos con ello es trasladar el problema de la induccin del caso
de que se trate, a otro caso; el problema consiste en cmo podemos
inferir lgicamente algo referente a la experiencia futura, sobre la
nica base de la experiencia pasada. En algn momento de la argu
mentacin, la induccin desde casos particulares hasta la formulacin
de una ley universal exigir un salto ilgico de pensamiento, elemen
to que muy bien puede llevarnos a conclusiones falsas, aunque nues
tras premisas fuesen ciertas. Hume no neg el hecho de que todos
generalizamos constantemente a partir de los casos particulares de
nuestra experiencia por costumbre y por asociacin de ideas espon
tnea, pero lo que neg fue que tales inferencias tuviesen una justi
ficacin lgica. Este es el famoso problema de la induccin.
De la argumentacin de Hume se sigue que existe una asimetra
fundamental entre induccin y deduccin, entre demostrar y no-de
mostrar, entre verificacin y falsacin, entre afirmar la verdad y ne
garla. No es posible derivar, o establecer de forma concluyente, afir
maciones universales a partir de afirmaciones particulares, por muchas

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

31

que sean stas, mientras que cualquier afirmacin universal puede


ser refutada, o lgicamente contradicha, por medio de la lgica de
ductiva, por una sola afirmacin particular. Utilizaremos el ejemplo
popperiano favorito (que en realidad tiene su origen en John Stuart
Mili): ningn nmero de observaciones acerca de que los cisnes son
blancos nos permitir inferir que todos los cisnes son blancos, pero
la observacin de un nico dsne negro, nos permite refutar aquella
conclusin. En resumen, no es posible demostrar que algo es mate
rialmente cierto, pero siempre es posible demostrar que algo es ma
terialmente falso, y esta es la afirmacin que constituye el primer
mandamiento de la metodologa cientfica. Popper utiliza esta asi
metra fundamental en la formulacin de su criterio de demarcacin:
ciencia es el cuerpo de proposiciones sintticas acerca del mundo
real, que es susceptible, al menos en principio, de falsacin por me
dio de la observacin emprica, ya que excluye la posibilidad de que
ciertos acontecimientos se produzcan. As pues, la ciencia se carac
teriza por su mtodo de formulacin de proposiciones contrastables,
y no por su contenido, ni por su pretensin de certeza en el cono
cimiento; si alguna certeza proporciona la ciencia, sta ser ms bien
la certeza de nuestra ignorancia.
La lnea que queda trazada en consecuencia entre la ciencia y la
no-ciencia no es, sin embargo, absoluta; tanto la falsabilidad como
la contrastabilidad son cuestiones de grado (Popper, 1965, pg. 113;
1972b, pg. 257; 1976, pg. 42). En otras palabras, hemos de pensar
en el criterio de demarcacin como caracterizador de un espectro
ms o menos continuo de conocimientos, en uno de cuyos extremos
encontraremos ciertas ciencias naturales fuertes, como la fsica y
la qumica (a las que seguirn a continuacin un conjunto de cien
cias ms dbiles, como la biologa evolucionista, la geologa y la
cosmologa) y en cuyo extremo opuesto encontraremos a la poesa,
las artes, la crtica literaria, etc., encontrndose la historia y todas las
ciencias sociales en algn punto intermedio, que esperamos est ms
cerca del extremo cientfico que del no-cientfico del espectro.
Una falacia lgica
Insistamos ahora sobre la distincin entre verificabilidad y falsa
bilidad por medio de una breve disgresin referente al fascinante
tema de las falacias lgicas. Dado el silogismo hipottico: Si A es
cierto, entonces B tambin es cierto; A es cierto, luego B tambin
es cierto, la afirmacin hipottica de la premisa mayor puede divi
dirse en un antecedente A es cierto y un consecuente entonces,

32

L a m etodologa de la economa

B es cierto. Para llegar a la conclusin B es cierto, debemos ser


capaces de afirmar que realmente A es cierto; en el lenguaje tcnico
de la lgica, hemos de establecer el antecedente de la premisa ma
yor de la afirmacin hipottica, para que la conclusin de que B es
cierto se siga como necesidad lgica. Recurdese que el trmino
cierto utilizado en la argumentacin se refiere a certeza lgica, y no
a certeza fctica.
Consideremos lo que pasa, sin embargo, si alteramos ligeramente
la premisa menor de nuestro silogismo hipottico como sigue: Si A
es cierto, entonces, B es cierto; B es cierto, luego A es cierto. En
vez de establecer la certeza del antecedente, establecemos ahora la
del consecuente, y tratamos de obtener, a partir de la certeza del
consecuente, B es cierto, la certeza del antecedente A es cierto.
Pero este es un razonamiento falaz porque ya no estamos en el caso
de que nuestra conclusin ha de seguirse con necesidad lgica de
nuestras premisas. Un ejemplo puede ilustrar este punto: si Blaug
es un experto filsofo, sabr cmo usar correctamente las reglas de
la lgica; Blaug sabe cmo usar correctamente las reglas de la lgica,
luego Blaug es un experto filsofo (cosa que no es cierta).
As pues, es lgicamente correcto establecer el antecedente (al
gunas veces denominado modus ponens), pero establecer el conse
cuente es una falacia lgica. Lo que podemos hacer, sin embargo, es
negar el consecuente (modus tollens), y esto s que es siempre
lgicamente correcto. Si expresamos nuestro silogismo hipottico en
forma negativa, tendremos: Si A es cierto, entonces B es cierto;
B no es cierto; luego A no es cierto. Siguiendo con nuestro ejemplo
anterior: si Blaug no usa correctamente las reglas de la lgica, esta
remos lgicamente justificados para concluir que no es un experto
filsofo.
Esta es una de las razones por las que Popper subraya la idea
de que existe una asimetra entre verificacin y falsacin. Desde un
punto de vista estrictamente lgico, nunca podemos afirmar que una
hiptesis es necesariamente cierta porque est de acuerdo con los
hechos; al pasar en nuestro razonamiento de la verdad de los hechos
a la verdad de la hiptesis, cometemos implcitamente la falacia l
gica de afirmar el consecuente. Por otra parte, podemos negar
la verdad de una hiptesis en relacin con los hechos, porque, al
pasar en nuestro razonamiento de la falsedad de los hechos a la false
dad de la hiptesis, invocamos el proceso de razonamiento, lgica
mente correcto, denominado negar el consecuente. Para resumir
la anterior argumentacin en una frmula mnemotcnica, podramos
decir: no existe lgica de la verificacin, pero s existe lgica de la
refutacin.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

33

El problema de la induccin
Si la ciencia ha de caracterizarse por un continuo intento de fal
sacin de las hiptesis existentes, con objeto de reemplazarlas por
otras que resistan la falsacin con xito, parece lgico preguntarse
de dnde vienen tales hiptesis. Popper sigue las ideas recibidas al
negar todo inters al llamado contexto del descubrimiento, como
distinto del contexto de justificacin el problema de la gnesis
del conocimiento cientfico queda as relegado al campo de la sico
loga o de la sociologa del conocimiento (1965, pgs. 31-2) y el
insistir en que, en cualquier caso, y sea cual sea el origen de las
generalizaciones cientficas, dicho origen no se encuentra en la induc
cin a partir de casos particulares. La induccin es, para Popper, un
mito: las inferencias inductivas no slo no son vlidas, como demos
tr Hume hace ya mucho tiempo, sino que son prcticamente impo
sibles (Popper, 1972a, pgs. 23-9; 1972b, pg. 53). La obtencin
de generalizaciones inductivas no es posible porque, en el momento
en que hayamos seleccionado un conjunto de observaciones de entre
el infinito nmero de observaciones posibles, habremos establecido
ya un cierto punto de vista y ese punto de vista es en s mismo una
teora, aunque en estado burdo y poco sofisticado. En otras palabras,
no existen los hechos en bruto y todos los hechos estn cargados
de teora fundamental idea, a la que volveremos ms adelante .
Popper, al igual que Hume, no niega que la vida diaria est llena
de ejemplos que parecen inducciones, pero, a diferencia de aqul,
llega hasta a negar que stas sean realmente generalizaciones libres
de la influencia de intuiciones anteriores. En la vida ordinaria, al
igual que en la ciencia, adquirimos conocimientos y los mejoramos
utilizndolos a travs de una constante sucesin de conjeturas y refu
taciones, para lo cual utilizamos el familiar mtodo de prueba y error.
En este sentido, podramos decir que Popper no ha resuelto real
mente el problema de la induccin, una de sus pretensiones favori
tas, sino que ms bien lo ha disuelto 6.
Para evitar malentendidos, tendremos que dedicar un momento
a examinar el doble sentido que puede atribuirse en el lenguaje co
6 L a historia de la filosofa est simplemente plagada de intentos fracasados
de resolver el problema de la induccin. N i siquiera los economistas han
podido resistir la tentacin de entrar en el juego de tratar de refutar a Hume.
Por ejemplo, Roy H arrod (1956) escribi todo un libro tratando de justificar
la induccin como una form a de razonamiento probabilstico, en el que se con
sideraba la probabilidad como una relacin lgica y no como una caracterstica
objetiva de los acontecimientos. L a cuestin a que nos referimos incluye una
serie de complicadas paradojas referentes al propio concepto de probabilidad,
en las que no podemos entrar aqu (pero vase Ayer, 1970, al respecto).

34

L a metodologa de la economa

rriente al trmino induccin. Hasta aqu hemos venido utilizando el


trmino induccin en su sentido lgico estricto, como aquella argu
mentacin que emplea premisas que contienen informacin acerca de
algunos elementos de una cierta clase de fenmenos, con objeto de
apoyar una generalizacin referente a dicha clase en su conjunto que
sea, por tanto, aplicable a elementos no-examinados del conjunto.
En Popper, lo mismo que en Hume, la induccin en este sentido no
constituye argumento lgico vlido; tan slo la lgica deductiva pro
porciona lo que los lgicos denominan argumentos demostrativos
o compelentes, a travs de los cuales las premisas verdaderas llevan
siempre a conclusiones verdaderas. Pero en el campo de las ciencias,
al igual, por otra parte, que en las formas cotidianas de pensamiento,
nos vemos continuamente enfrentados a argumentos denominados
tambin inductivos y que tratan de demostrar que una determi
nada hiptesis se ve apoyada por determinados hechos. Tales argu
mentos pueden denominarse no-demostrativos, en el sentido de
que las conclusiones, aunque de algn modo vengan apoyadas por
las premisas, no estn lgicamente ligadas a aqullas (Barker, 1957,
pginas 3-4); incluso si las premisas son ciertas, una inferencia in
ductiva no-demostrativa no puede excluir lgicamente la posibilidad
de que la conclusin sea falsa. As pues, la argumentacin: H e visto
un gran nmero de cisnes blancos; nunca he visto un cisne negro;
por tanto, todos los cisnes son blancos, es una inferencia inductiva
no-demostrativa que no se deduce de las premisas mayor y menor,
con lo que ambas premisas pueden ser verdaderas sin que la conclu
sin se siga de ellas lgicamente. En resumen, un argumento no^demostrativo puede, en el mejor de los casos, persuadir a una persona
ya convencida, mientras que un argumento demostrativo debe con
vencer incluso a sus ms obstinados oponentes.
La afirmacin de Popper de que la induccin es un mito se
refiere a la induccin como argumento lgico demostrativo, y no a
la induccin como intento no-demostrativo de confirmar ciertas hip
tesis, intento que con frecuencia lleva consigo ejercicios de inferencia
estadstica 7. Por el contrario, y como veremos ms adelante, Popper
tiene mucho que decir acerca de la induccin no-demostrativa, o lo
que a veces se denomina la lgica de la confirmacin. Por todo lo di
cho, quedar claro que difcilmente podremos encontrar concepto ms
1 La tendencia a perder de vista el doble significado del trmino induc
cin es responsable de algunos de los ataques que se han lanzado contra lo
escrito por Popper en detrimento del inductivismo (vase, por ejemplo, Grunbaum, 1976). Barker (1957) nos proporciona un buen tratamiento de estas cues
tiones, aunque su discusin de las ideas de Popper deja bastante que desear;
vase tambin Braithwaite (1960, captulo 8).

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

35

equivoco que la idea corriente de que la induccin y la deduccin son


operaciones mentales opuestas, siendo la deduccin la operacin que
nos lleva de lo general a lo particular y la induccin la que va de lo
particular a lo general. La dicotoma relevante no se plantea nunca
entre induccin y deduccin, sino entre inferencias demostrativas que
son ciertas, e inferencias no-demostrativas que son dudosas (ver Co
hn, 1931, pgs. 76-82; Cohn y Nagel, 1934, pgs. 173-84).
Slo con que consiguisemos garantizar la utilizacin lingstica
del termino aduccin para las formas de razonamiento no-demostrativas, y a las que vulgarmente se aplica el trmino induccin,
podramos evitar una gran cantidad de malentendidos (Black, 1970,
pgina 137). Por ejemplo, con frecuencia nos encontramos con afir
maciones del tipo: toda la ciencia se basa sobre la induccin; la de
duccin no es ms que un instrumento de pensamiento que no puede
servir como medio de adquisicin de nuevos conocimientos, ya que
es como una especie de mquina de hacer salchichas que tan slo
genera por un extremo lo que previamente se haya introducido por
el otro; slo por medio de la induccin podemos aprender algo nue
vo sobre el mundo y, despus de todo, la ciencia no es sino la acu
mulacin de conocimientos sobre el mundo que nos rodea. Este punto
de vista, que prcticamente repite literalmente la argumentacin de
John Stuart Mili en su Lgica, es simplemente un espantoso embrollo
de palabras, en el que se supone que la induccin es lo opuesto de
la deduccin, y que ambos son los nicos mtodos de pensamiento
lgico existentes. Pero la induccin demostrativa no existe, y la aduc
cin no es en absoluto lo opuesto de la deduccin, sino que, de he
cho, constituye otro tipo de operacin mental completamente dife
rente; la aduccin es la operacin no-lgica que nos permite saltar
desde el caos que es el mundo real a la corazonada que supone una
conjetura tentativa respecto de la relacin que realmente existe entre
un conjunto de variables relevantes. La cuestin de cmo se produce
dicho salto pertenece al contexto de la lgica del descubrimiento,
y puede que no sea conveniente dejar de lado despectivamente este
tipo de contexto, como los positivistas, e incluso los popperianos,
desean, pero lo cierto es que la filosofa de la ciencia se ocupa, y se
ha ocupado siempre, de forma exclusiva, del paso siguiente del pro
ceso, es decir, de cmo esas conjeturas iniciales se convierten en
teoras cientficas por medio de su insercin y articulacin dentro
de una estructura deductiva ms o menos coherente y completa, y de
cmo esas teoras son posteriormente contrastadas con las observa
ciones. En definitiva, no debemos decir que la ciencia se basa en la
induccin: se basa en la aduccin seguida de deduccin.

36

L a m etodologa de la economa

Estratagemas inmunizadoras
Pero volvamos a Popper. Este autor hace frecuentes referencias,
especialmente en sus primeros escritos, al modelo de ley de cober
tura de las explicaciones cientficas, pero se detecta tambin en l
desde el principio una creciente desconfianza hacia la tesis de la si
metra. Las predicciones tienen una importancia fundamental para
Popper respecto de la contrastacin de las teoras explicativas, pero
esto no significa que considere el explanans de una teora exclusiva
mente como una mquina de produccin de predicciones: Considero
el inters del terico en la explicacin es decir, en el descubri
miento de teoras explicativas como irreducible a su inters pura
mente tcnico en la obtencin de predicciones (1965, pg. 61n;
tambin, 1972a, pgs. 191-95; Popper y Eccles, 1977, pgs. 554-55;
y ver la nota 1 anterior). Los cientficos quieren ser capaces de expli
car y por ello deducen las predicciones lgicas inherentes a sus expli
caciones, con objeto de contrastar sus teoras; todas las teoras ver
daderas lo son tan slo provisionalmente, ya que hasta el momento
han hecho frente con xito a la falsacin; dicho de otro modo, toda
la verdad que conocemos se encuentra incluida en aquellas teoras
que an no han sido falsadas.
Todo depender, por tanto, de si, de hecho, es posible o no falsar las teoras y de si, caso de que dicha falsacin fuera posible, el
proceso de falsacin es concluyente. Hace ya tiempo, Durhem argu
ment que es imposible falsar de forma concluyente las hiptesis
cientficas concretas, porque siempre estamos contrastando el expla
nans en su totalidad, es decir, la hiptesis concreta junto con propo
siciones auxiliares, y, por consiguiente, nunca podremos estar seguros
de si lo que hemos confirmado o refutado es la hiptesis en sL As
pues, cabe siempre la posibilidad de defender cualquier hiptesis
frente a la evidencia emprica contraria a la misma, con lo que su
aceptacin o rechazo ser, hasta cierto punto, una cuestin arbitraria.
Pongamos un ejemplo: si quisiramos contrastar la ley de la cada
libre de los cuerpos de Galileo, terminaramos necesariamente con
trastando la ley de Galileo junto con una hiptesis auxiliar acerca
del efecto de la resistencia del aire, ya que la ley de Galileo se aplica
a la cada de los cuerpos en el vaco, y el vaco perfecto es imposible
de obtener en la prctica; nada nos impedira entonces rechazar cual
quier refutacin de la ley de Galileo sobre la base de que los ins
trumentos de medicin no han logrado eliminar los efectos de la
resistencia del aire. En resumen, concluye Durhem, los llamados ex
perimentos cruciales no existen (ver Harding, 1976). Se dijo de
Herbert Spencer que su idea de la tragedia fue una bella teora ase

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

37

sinada por un nico hecho discordante. En realidad, no tena por


qu preocuparse: tales tragedias no ocurren jams.
Popper no slo es consciente de este argumento de Durhem, sino
que, en realidad, toda su metodologa est concebida como un in
tento de evitar el problema expuesto por Durhem. Puesto que Popper
es considerado todava en ciertos crculos como un falsacionista inge
nuo, es decir, como alguien que cree que una nica refutacin basta
para derrocar un teora cientfica, quizas valga la pena citar su propia
respuesta a la tesis de la irrefutabilidad de Durhem:
D e hecho, no es posible conseguir una refutacin concluyente de ninguna
teora, ya que siempre es posible decir que los resultados experimentales no son
fiables, o que las discrepancias que se afirma existen entre los resultados expe
rimentales y la teora son tan slo aparentes y que desaparecern con el avance
de nuestros conocimientos [P opper, 1965, pg. 50; ver tambin pgs. 42, 82-3
y 108].

Es precisamente porque no es posible conseguir una refutacin


concluyente de ninguna teora por lo que necesitamos poner lmites
metodolgicos a las estratagemas que los cientficos pueden adoptar
en defensa de sus teoras, frente a los intentos de refutacin de las
mismas. Estos limites metodolgicos no son aadidos sin importancia
a la filosofa popperiana de la ciencia, sino que son absolutamente
esenciales a la misma. No siempre se aprecia debidamente el hecho
de que no es la falsabilidad en s lo que distingue en Popper lo que
es ciencia de lo que no lo es; el verdadero criterio de demarcacin
entre la ciencia y la no-ciencia en este autor es la falsabilidad ms
las reglas metodolgicas que prohben lo que l llam inicialmente
supuestos auxiliares ad-hoc, denominacin que posteriormente cam
bi por la de estratagemas convencionalistas, y que aparece en sus
ltimos escritos como estratagemas inmunizadoras (Popper, 1972a,
pginas 15-16 y 30; 1976, pgs. 42 y 44).
Si leemos La lgica de la investigacin cientfica de Popper bus
cando frases del tipo: Propongo la regla..., adoptaremos la regla
metodolgica..., o semejantes, encontraremos ms de veinte frases
de este tipo. Nos parece instructivo incluir a continuacin una mues
tra de las m ism as8:
8 Para una lista completa de normas, vase Johannson (1957, captulos 2-4
y 4-11); es ste un libro muy til escrito por alguien que no demuestra, sin
embargo, ninguna simpata por lo que hoy en da pasa por ser filosofa de la
ciencia.

jg

L a metodologa de la economa

1)

. . . adoptar las reglas que aseguren la contrastabilidad de las proposiciones


cientficas, es decir, que aseguren su falsabilidad [1965, pg. 4 9 ].
2) . . . slo pueden incluirse en la ciencia aquellas proposiciones que sean contrastables intersubjetivamente [1965, pg. 5 6 ].
3) . . . en caso de que nuestro sistema se vea amenazado, no lo salvaremos por
medio de la utilizacin de ningn tipo de estratagema convenonalista
[1965, pg. 8 2 ].
_
,
4) . . . slo son aceptables aquellas [hiptesis auxiliares] cuya introduccin no
disminuya el grado de falsabilidad o contrastabilidad del sistema en cues
tin, sino que, por el contrario, lo aumenten [1965, pg. 83].
5) Los experimentos contrastados intersubjetivamente sern, o bien aceptados,
o bien rechazados, a la luz de otros contraexperimentos. Se rechazar la
mera apelacin a derivaciones lgicas que supuestamente habrn de ser des
cubiertas en el futuro [1965, pg. 8 4 ].
6) Slo consideraremos una teora como falsada si descubrimos un efecto repro
d c e le que la refute. E n otras palabras, slo aceptaremos la falsacin si se
propone y corrobora una hiptesis emprica de bajo nivel que describa tal
efecto [1965, pg. 86].
7) . . . debe atribuirse prioridad a aquellas teoras que admitan las contrasta
ciones ms severas [1965, pg. 121].
8) . . . las hiptesis auxiliares deben utilizarse con la menor frecuencia posible
[1965, pg. 2 7 3 ].
9) . . . cualquier sistema nuevo de hiptesis habr de implicar o explicar las
regularidades corroboradas del antiguo [1965, pg. 2 5 3 ].

Este es el conjunto de reglas, incluyendo la propia regla de fal


sabilidad, que constituye el criterio de demarcacin entre ciencia y
no-ciencia en Popper. Pero, por qu habramos de adoptar tal cri
terio de demarcacin? L a nica razn que me gua al proponer un
criterio de demarcacin, declara Popper, es que resulta til y fruc
tfero, ya que con su ayuda pueden aclararse y explicarse un gran
nmero de cuestiones (1965, pg. 55). Pero, fructfero para qu?
Para la ciencia? La aparente circularidad del argumento slo desapa
rece si recordamos que la dedicacin a la ciencia tan solo puede jus
tificarse en trminos no-cientficos. Queremos adquirir conocimientos
sobre el mundo que nos rodea, aun cuando slo sea un conocimien
to falible, pero la cuestin de por qu una persona^ quiere adquirir
tales conocimientos sigue siendo una cuestin metafsica profunda, y
hasta el momento no contestada, referente a la naturaleza humana
(ver Maxwell, 1972).
Las reglas metodolgicas, nos dice Popper (1965, pg. 59),
son consideradas aqu como convenciones. Ntese que no trata de
justificar sus reglas apelando a la historia de la ciencia, y que, en
realidad, rechaza explcitamente la idea de la metodologa como una

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

39

disciplina que se ocupa del comportamiento de los cientficos en ejer


cicio (1965, pg. 52). Es cierto que hace frecuentes referencias a la
historia de la ciencia Einstein es para l una fuente destacada de
inspiracin (1965, pgs. 35-6) , pero no pretende haber proporcio
nado una racionalizacin de qu es lo que los cientficos hacen cons
ciente o inconscientemente 9. Su objetivo parece ser el de aconsejar
a. ,Clen cos cmo han de proceder para estimular el progreso
cientfico y sus reglas metodolgicas son explcitamente normativas,
al igual que aquella famosa norma del escolstico medieval Occam
Razor, que puede ser racionalmente discutida, pero no puede ser
derrocada por medio de contraejemplos histricos. En este sentido,
el titulo de la obra magna de Popper, La lgica de los descubrimien
tos cientficos, induce a confusin en dos aspectos I0. La lgica de los
descubrimientos cientficos no es una lgica pura, es decir, una serie
de proposiciones analticas; en sus propias palabras la lgica de los
descubrimientos cientficos debera identificarse con la teora del m
todo cientfico (1965, pag. 49) y tal teora consiste, como hemos
visto, en el principio de falsabilidad ms un conjunto de reglas meto
dolgicas negativas repartidas por sus escritos u . Adems, la teora
del mtodo cientfico, incluso descrita en trminos generales como
una especie de lgica, no es una lgica de los descubrimientos cient
ficos, sino mas bien una lgica de la justificacin, porque el problema
de como se descubren hiptesis cientficas nuevas y fructferas ha
sido considerado desde el principio por Popper como un tema sico
lgico y, como tal, dejado de lado *.
9 A s pues, seala Popper, N ewton crea haber estado utilizando el mtodo
baconiano de induccin, lo cual hace que sus logros sean an ms admirables,
ya que los alcanz a pesar del inconveniente que supone el profesar unas creen
cias metodolgicas falsas (Popper y Eccles, 1977, pg. 190; vase tambin Popper, 1972b, pags. 106-07). Incluso Einstein, asegura Popper (1976, pgs. 96-7)
fue durante aos un positivista dogmtico y un operacionista.
10 Puede que esto sea solamente una cuestin de mala traduccin, ya que
el ttulo original en alemn L ogik der Forscbung quiere decir ms bien Lgica
de la investigacin.
11 Sigue siendo normal encontrar exposiciones de las ideas de Popper que
excluyen este elemento fundamental constituido por las reglas metodolgicas
que prohben las estratagem as inmunizadoras. Vase, por ejemplo Aver (1976
p ap u as 157-9); Harr (1972, pgs. 48-52); Williams (1975); e incluso Mage
* E sta segunda parte de la argumentacin de Blaug se refiere al ttulo de la
traduccin de la obra de Popper al ingls: The Logic of Scientific Discovery
(Lgica de los descubrimientos cientficos), ttulo de discutible traduccin como
indica la nota 10 antenor. L a versin espaola tradujo dicho ttulo por L a l
gica de la investigacin cientfica, con lo que no se plantea la confusin termi
nolgica a la que Blaug se refiere. (N ota del traductor.)

40

L a metodologa de la economa

La inferencia estadstica
Muchos comentaristas se han sentido profundamente incmodos
con una concepcin de las reglas metodolgicas que no es, de algn,
modo, una generalizacin basada en los logros cientficos del pasado.
Pero los economistas estn admirablemente equipados para apreciar
el valor de las reglas metodolgicas puramente normativas, ya que
se encuentran con ellas cada vez que estiman una relacin estadstica.
Como nos dicen todos los textos elementales de Estadstica, la infe
rencia estadstica supone el uso de observaciones mustrales para in
ferir algo acerca de las caractersticas desconocidas de la poblacin
en su conjunto, y al realizar tales inferencias podemos muy bien ser,
o bien demasiado estrictos, o demasiado permisivos: corremos siempre
el riesgo de incurrir en lo que se ha denominado error Tipo I, la
decisin de rechazar una proposicin que en realidad es cierta, pero
tambin corremos el riesgo de incurrir en el error Tipo II, la decisin
de aceptar una proposicin que en realidad es falsa, y, en general, no
hay forma de establecer una contrastacin estadstica que no impli
que la asuncin de ambos riesgos a la vez: se nos instruye para que
contrastemos las hiptesis estadsticas indirectamente, por medio de
una versin negativa de la hiptesis a contrastar, es decir, por medio
de la hiptesis nula, H. El error Tipo I, o tamao del test, con
siste entonces en rechazar indebidamente Ho, y el error Tipo II, o
potencia del test, consiste en aceptarla indebidamente. Se nos
ensea adems a elegir un tamao pequeo, digamos 0,01 0,05, y
a maximizar la potencia consistente con dicho tamao o, alternativa
mente, fijar el error Tipo I en alguna cifra arbitrariamente pequea
y maximizar despus el error Tipo II para un error Tipo I dado.
Esto nos lleva finalmente a una conclusin, tal como la de que la
hiptesis dada queda establecida a un nivel del 5 por 100 de signi
ficacin, lo cual quiere decir que estamos dispuestos a asumir el
riesgo de aceptar la hiptesis en cuestin como cierta, aunque exista
al menos una posibilidad de cada veinte de que sea falsa.
El objeto de esta sencilla disertacin en lo que se ha denominado
la Teora Neyman-Parson de la inferencia estadstica consiste en de
mostrar que cualquier test estadstico de una hiptesis depender
siempre, de forma importante, de una hiptesis alternativa con la
cual se compara, incluso si dicha comparacin no es sino un artificio,
nuestro H. Pero esto es cierto, no slo respecto de las contrastaciones estadsticas de las hiptesis, sino de todas las contrastaciones
de aducciones. Es Prez culpable de asesinato? Bueno, depende de
si el jurado le supone inocente hasta que se demuestre su culpabi
lidad o le supone culpable hasta que l mismo pueda demostrar que

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

41

es inocente. La evidencia en s misma, siendo tpicamente circuns


tancial, como se dice, no puede ser evaluada a menos que el jurado
decida primero si el riesgo de cometer el error Tipo I ha de ser
menor o mayor que el de cometer el error Tipo II. Queremos un
sistema legal en el que nunca condenemos a personas inocentes, lo
cual lleva aparejado el coste de permitir ocasionalmente que queden
en libertad individuos culpables, o nos aseguramos de que los culpa
bles siempre sern castigados, a consecuencia de lo cual habremos
de condenar ocasionalmente a algn inocente?
Pues bien, generalmente los cientficos temen ms la aceptacin
de la falsedad que la falta de reconocimiento de la verdad; es decir,
se comportan como si el coste de los errores Tipo II fuese mayor
que el de los errores Tipo I. Podemos deplorar esta actitud por con
siderarla indicio de un conservadurismo retrgrado, manifestacin
tpica de la poca predisposicin a aceptar ideas nuevas por parte de
aquellos que tienen intereses Aeados en las doctrinas recibidas, o
podemos saludarla como muestra de un sano escepticismo, la piedra
de toque de lo mejor de la actitud cientfica. Pero cualquiera que
sea nuestro punto de vista al respecto, necesariamente habremos de
concluir que, de esta forma, lo que consideramos como reglas meto
dolgicas entra en la propia cuestin de si un hecho estadstico es
aceptado como tal. Siempre que digamos que una relacin es estads
ticamente significativa a un nivel de significacin bajo, como el 5 o
el 1 por 100, nos comprometemos con la decisin de que el riesgo
de aceptar una hiptesis falsa es mayor que el riesgo de rechazar
una verdadera, y esta decisin no es en s misma una cuestin lgica,
ni puede ser justificada simplemente con referencia a la historia de
los logros cientficos del pasado (ver Braithwaite, 1960, pgs. 174
y 251; Kaplan, 1964, captulo 6).
En vista del carcter estadstico inherente de la moderna fsica
cuntica (Nagel, 1961, pgs. 295 y 312), las anteriores observacio
nes no son nicamente pertinentes para una ciencia social como la
Economa. Siempre que las predicciones de una ciencia sean de natu
raleza probabilstica (y qu predicciones no lo son?, incluso un
experimento de laboratorio destinado a confirmar una relacin tan
simple como la ley de Boyle tendr que contar con que el producto
de la presin por el volumen nunca es una constante exacta), la
idea de establecer evidencias que no necesiten invocar los principios
de la metodologa normativa, es simplemente absurda. La filosofa de
la ciencia de Popper hubiese sido mucho mejor comprendida, la lite
ratura que ha suscitado estara mucho menos plagada de los malen
tendidos que tanto abundan en ella, si hubiese hecho referencia

42

L a metodologa de la economa

explcita desde el principio a la teora de Neyman-Pearson sobre la


inferencia estadstica.
Por supuesto, es cierto que esta teora de la contrastacin de
hiptesis no surgi de los escritos de Jerzy Neyman y Egon Pearson
hasta el perodo 1928-1935, convirtindose en parte de la prctica
normal durante la dcada de 1940 (Kendall, 1968), mientras que
La lgica de Popper fue publicada por primera vez en alemn en
1934, fecha posiblemente demasiado temprana para que hubiera po
dido aprovechar las ideas nuevas contenidas en dicha teora. Pero
Ronald Fisher, en un famoso artculo publicado en 1930, haba de
sarrollado ya el concepto de inferencia fiduciaria, que es virtualmente
idntico a la moderna teora Neyman-Pearson de la contrastacin
de hiptesis (Barlett, 1968), y, adems, Popper ha escrito mucho
sobre filosofa de la ciencia con posterioridad a 1934. El olvido por
parte de Popper de las implicaciones que la moderna teora de la
inferencia estadstica tiene para la filosofa de la ciencia resulta tanto
ms sorprendente cuanto que dicho autor inicia su discusin sobre la
probabilidad en La lgica con la sugerencia de que las proposiciones
estadsticas son inherentemente no-falsables, ya que no excluyen
ningn fenmeno observable (1965, pgs. 189-90). E s claro, sigue
diciendo Popper que la falsacin prctica slo puede obtenerse
a travs de la decisin metodolgica de considerar los acontecimien
tos altamente improbables como imposibles (1965, pg. 191). Aqu
est el punto central de la teora de Neyman-Pearson y, cuando lo
consideramos desde este punto de vista, resulta obvio que el princi
pio de falsacin exige normas metodolgicas que lo hagan efectivo.
La falta de utilizacin de la teora de Neyman-Pearson por parte de
Popper, y particularmente su reluctancia aparente a mencionarla,
quedar como uno de esos misterios irresueltos de la historia de las
ideas n . Supongo que tendr algo que ver con la oposicin que
12 Lakatos (1978, I , pg. 25n) seala que el falsadonism o de Popper es la
base filosfica de algunos de los desarrollos ms interesantes en el campo de
la esttica moderna. E l enfoque Neyman-Pearson se basa totalmente sobre el falsacionismo metodolgico, pero Lakatos no comenta el hecho de que Popper
ignora siempre la teora Neyman-Pearson, que se desarroll independientemente
de la teora de la falsacin de Popper, y que en gran parte es anterior a ella.
Vase tambin Ackerman (1976, pgs. 84-5). Braithw aite (1960, pg. 199n),
despus de sealar la ntima conexin existente entre el problem a de la induc
cin y los trabajos anteriores de Fisher sobre la significacin de las contrastadones, que culminaron en la teora de la inferencia de Neyman-Pearson, y que
dieron lugar posteriormente a la teora de la decisin estadstica de Abraham
W ald, incluye una nota a pie de pgina, extremadamente reveladora, en la que
dice: A unque varios autores dedicados al campo de la lgica se refieren al
mtodo de mxima probabilidad de Fisher, tan slo conozco dos trabajos en
este campo: el de C. W. Churchman: The Theory of Experim ental Injerence

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

43

Popper mantuvo toda su vida en contra de la utilizacin de la teora


de la probabilidad en la tarea de evaluar la verosimilitud de una hi
ptesis cuestin demasiado embrollada como para introducirla
aqu , pero slo se trata de una suposicin por mi parte.
Grados de corroboracin
Aunque Popper niega la idea de que las explicaciones cientficas
sean simplemente pases que nos permiten inferir predicciones, in
siste de todos modos en que las explicaciones cientficas slo pueden
evaluarse en trminos de las implicaciones que proporcionan. La veri
ficacin de las predicciones de una explicacin terica, es decir, la
demostracin de que existen fenmenos observables que son compa
tibles con la explicacin en cuestin, es tarea fcil: por absurda que
sea una teora, raro ser que no encuentre alguna observacin que la
verifique. Una teora cientfica slo es puesta realmente a prueba
cuando el cientfico especifica de antemano las condiciones observa
bles que pueden falsar la teora 13. Cuanto ms exacta sea la espe
cificacin de dichas condiciones de falsacin, y cuanto ms probable
sea que stas se den, mayores sern los riesgos que corre la teora.
Si tan temeraria teora resiste repetidamente la falsacin con xito
y si, adems, predice con xito resultados que no se siguen de las
dems explicaciones tericas alternativas, se dir que la teora est
ampliamente confirmada o, como Popper prefiere decir, que est bien
corroborada (1965, captulo 10). En definitiva, una teora estar
bien corroborada, no cuando est de acuerdo con un gran nmero
de hechos, sino cuando seamos incapaces de encontrar hechos que
la refuten.
En la filosofa de la ciencia tradicional del siglo xix, las teoras
cientficas aceptables haban de cumplir toda una lista de condicio
(Nueva Y ork, 1948), y el de R udolf Carnap: Logical Foundations of Probability,
que hagan referencia al trabajo de W ald o al trabajo de Neyman y Pearson, que
data de 1933.
13 Resulta interesante encontrar en un determinado momento en Darwin
(1968, pgs. 228-29) una puntualizacin tan popperiana: S i pudiese probarse
que una parte cualquiera de la estructura de cualquier especie se hubiese cons
tituido exclusivamente en beneficio de otra especie, mi teora quedara aniqui
lada, ya que tal cosa no podra haberse producido a travs de la seleccin na
tural; cita el caso del cascabel de la serpiente de cascabel como ejemplo, pero
inmediatamente elude la cuestin del comportamiento altruista, aadiendo: N o
dispongo de espacio aqu para la discusin de casos como ste. E l problema
de como explicar el altruismo en los animales sigue siendo una constante pre
ocupacin de los modernos sociobilogos.

44

L a metodologa de la economa

nes, tales como la consistencia interna, la simplicidad, integridad,


economa de supuestos, generalidad de explicacin, y quizs incluso
la relevancia prctica de sus implicaciones. Es interesante sealar
que Popper lucha por reducir al mximo estos criterios tradicionales
a su exigencia general de predicciones falsables. Obviamente, la con
sistencia lgica es la exigencia ms general para cualquier teora,
porque una explicacin que se contradiga a s misma ser compatible
con cualquier acontecimiento y, por consiguiente, nunca podr ser
refutada (Popper, 1965, pg. 92). Igualmente, es obvio que cuanto
mayor sea la generalidad de una teora, ms amplio ser el campo
de sus implicaciones y, por tanto, ms fcil ser refutarla; en este
sentido, la extendida preferencia por teoras cientficas de creciente
amplitud puede interpretarse como un reconocimiento implcito del
hecho de que el progreso cientfico se caracteriza por la acumulacin
de teoras que han sido capaces de hacer frente a severas contrasta
ciones. Popper arguye tambin, y esta es una cuestin ms contro
vertida, que la simplicidad de una teora puede equipararse a su
grado de falsabilidad, en el sentido de que cuanto ms simple sea
una teora ms estrictas sern sus implicaciones observables, y por
consiguiente mayor su contrastabilidad; y que es por esta caracterstica
de las teoras ms simples por lo que la ciencia busca la simplicidad
en sus formulaciones (Popper, 1965, captulo 7). No est claro que
este sea un argumento convincente, puesto que el propio concepto
de simplicidad de una teora viene muy condicionado por la pers
pectiva histrica en que los cientficos se siten. Ms de un historia
dor de la ciencia ha sealado que la elegante simplicidad de la teora
de la gravitacin de Newton, que tanto impresion a los pensado
res del siglo xix, no conmovi especialmente a sus contemporneos
del siglo xvn, y si las modernas teoras de la mecnica cuntica y de
la relatividad son ciertas, hemos de reconocer que no son teoras
precisamente simples 14. Los intentos de definir qu es lo que enten
demos exactamente por simplicidad de las teoras han fracasado hasta
el momento (Hempel, 1966, pgs. 40-5), y puede que Oscar Wilde
tuviera razn cuando deca, en son de mofa, que la verdad raramente
es pura y nunca es simple.
Pero sea como fuere, el caso es que la referencia de Popper a
los grados de corroboracin de una teora puede sugerir la idea
14 Como ha observado Polanyi (1958, pg. 16): L a s grandes teoras rara
mente son simples en el sentido ordinario del trmino. Tanto la mecnica cun
tica como la teora de la relatividad son muy difciles de entender; tan slo
nos lleva unos cinco minutos el memorizar los hechos que la relatividad explica,
pero son necesarios aos de estudio para dominar la teora y ver dichos hechos
en su adecuado contexto.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

45

de comparacin mtrica entre teoras, cuando, de hecho, este autor


niega explcitamente la posibilidad de atribuir expresin numrica al
grado de falsabilidad de un sistema terico. Ante todo, no es posible
falsar teora alguna por medio de un nico experimento la tesis
de irrefutabilidad de Durhem. En segundo lugar, aunque podemos
exigir de los cientficos que no traten de evitar la refutacin de sus
teoras por medio de estratagemas inmunizadoras, debemos reco
nocer el valor funcional que, en ciertas circunstancias, puede tener
el seguir confiando tenazmente en una teora refutada, en la espe
ranza de que sea posible corregirla hasta capacitarla para hacer frente
a las anomalas descubiertas (Popper, 1972a, pg. 30); en otras pala
bras, el consejo que el popperianismo ofrece a los cientficos no ca
rece de ambigedades. En tercer lugar, la mayor parte de los proble
mas de evaluacin de teoras suponen, no solamente un duelo entre
una teora y un conjunto de observaciones, sino una lucha a tres
bandas entre dos o ms teoras rivales y un cuerpo de evidencia
emprica que ambas teoras explican de forma ms o menos satisfac
toria (Popper, 1965, pgs. 32-3, 53-4 y 108). Estas tres considera
ciones relegan el concepto de grados de corroboracin de una teora
al papel de comparacin original ex-post, que ser inherentemente
cualitativa (Popper, 1972a, pgs. 18 y 59):
Denomino grado de corroboracin de una teora al conciso informe que eva
la el estado de la discusin crtica respecto de dicha teora en un momento
dado t, en cuanto a la forma en que sta resuelve sus problem as; en cuanto
a su grado de contrastabilidad; en cuanto a la severidad de las contrastaciones a
que ha sido sometida; y en cuanto a la forma en que ha enfrentado tales con
trastaciones. La corroboracin (o grado de corroboracin) de una teora ser,
por tanto, el informe evaluador del comportamiento pasado de la misma. Al
igual que la preferencia, la corroboracin es esencialmente comparativa: en ge
neral, lo nico que podemos decir es que la teora A posee un grado de corro
boracin mayor (o menor) que el de la teora alternativa B, a la luz de la dis
cusin crtica de ambas, lo cual incluye las contrastaciones realizadas hasta un
cierto momento de tiempo, t. A l tratarse tan slo de un informe sobre el com
portamiento pasado, tendr alguna influencia respecto de nuestra preferencia
de una teora sobre otras, pero no nos dice nada en absoluto respecto de su
futuro comportamiento, ni respecto de la fiabilidad de una teora... N o creo
que los grados de verosimilitud, o la medicin del contenido de verdad, o del
contenido de falsedad (o, digamos, el grado de corroboracin, o incluso la pro
babilidad lgica) puedan llegar a determinarse numricamente nunca, excepto
en ciertos casos-lmite (tales como los casos 0 y 1).

El problema de dotar de alguna precisin al concepto de corrobo


racin se agrava an ms por el hecho de que las teoras rivales pue
den referirse en la prctica a campos ligeramente diferentes, en cuyo

46

L a m etodologa de la economa

caso ni siquiera sern conmensurables, estrictamente hablando. Si,


adems, cada una de ellas forma parte de un sistema de teoras ms
amplio, la tarea de compararlas en trminos de su grado de corro
boracin o verosimilitud se hace casi imposible. Esta dificultad b
sica de la metodologa popperiana viene muy bien expresada en la
reconstruccin racional, algo malintencionada, que de su trabajo
hace uno de sus discpulos, Imre Lakatos (1978, I, pgs. 93-4):
Popper es el falsacionista dogmtico que jam s public una pgina: fue
inventado y criticado primero por Ayer y despus por muchos otros...
Popperi es el falsacionista ingenuo, P o ppen el falsacionista sofisticado. E l verda
dero Popper pas de una versin dogmtica del falsacionismo metodolgico a
una versin ingenua del mismo durante la dcada de 1920, y lleg a las reglas
de aceptacin del falsacionismo sofisticado en la dcada de 1950... Pero el
Popper real nunca abandon por completo sus reglas de falsacin anteriores
(ingenuas). H asta el presente ha venido exigiendo que .se establezcan de ante
mano los criterios de refutacin ; debe decidirse qu situaciones observables,
caso de ser efectivamente observadas, supondran la refutacin de una teora.
Sigue considerando la falsacin como un duelo entre la teora y la observa
cin, sin que necesariamente se vea implicada en el proceso ninguna otra teora
considerada como mejor que aqulla... A s pues, el Popper real est consti
tuido por una mezcla del Popperi junto con algunos elementos del Poppen.

La caracterizacin que Lakatos hace de Popper puede parecer,


quizs, algo injusta, pero de lo que no cabe duda es de que, como
veremos, su intento de diferenciar su propia produccin de la de
Popper (Lakatos = Poppers) s que est justificada, ya que Popper
concede que los cientficos suelen tener una nueva teora escondida
en la manga cuando concluyen que la teora antigua est falsada, pero
no insiste en que tengan que tener tal teora escondida en la manga
o en que deberan tenerla, que es el punto central de la argumenta
cin de Lakatos (Lakatos, 1978, II, pgs. 184-85, 193-200; ver tam
bin Ackerman, 1976, captulo 5).
Conclusin fundamental
Hemos llegado as a una de nuestras conclusiones fundamentales:
al igual que la lgica del descubrimiento no existe, tampoco existe
una lgica demostrativa de la justificacin; no existe algoritmo for
mal ni procedimiento mecnico alguno de verificacin, falsacin, con
firmacin, corroboracin, o llmeselo como se lo llame. A la pre
gunta filosfica de: Cm o podemos adquirir un conocimiento apodctico sobre el mundo, cuando en lo nico en que podemos basarnos

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

47

es en nuestra propia experiencia?, Popper responde que el conoci


miento emprico verdadero no existe, ya se base en nuestra propia
experiencia o en la experiencia de toda la Humanidad. Y an ms:
no existe mtodo seguro alguno que nos garantice que el conoci
miento falible que poseemos sobre el mundo es positivamente el me
jor que podemos poseer, dadas las circunstancias. El estudio de la
filosofa de la ciencia puede agudizar nuestra capacidad de evaluar
qu es lo que constituye el conocimiento emprico aceptable, pero
esa evaluacin seguir siendo provisional en cualquier caso. Podemos
pedir a los dems que critiquen nuestra evaluacin de la forma ms
severa posible, pero lo que no podemos pretender es que exista de
positado en algn lugar un mtodo perfectamente objetivo, es decir,
un mtodo intersubjetivamente demostrativo, que pueda convencer
de forma concluyente a cualquiera acerca de lo que es, o no es, una
teora cientfica aceptable.

Captulo 2

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

DE POPPER A LA NUEVA HETERODOXIA

Los paradigmas de Kuhn


Hemos visto que la teora de Popper es claramente normativa,
generadora de unas prescripciones para la sana prctica de la ciencia
que, posiblemente pero no necesariamente, surgen a la luz de los
mejores logros de la ciencia en el pasado. En este sentido, la meto
dologa popperiana de la falsacin se mantiene en lnea con las ideas
recibidas, aunque en muchos otros aspectos se separa de ellas. En
La estructura de las revoluciones cientficas de Kuhn (1962), sin em
bargo, la ruptura con las ideas recibidas es casi total, ya que su nfa
sis no recae sobre las prescripciones normativas, sino sobre las pres
cripciones positivas. Adems, la inclinacin a preservar las teoras
y a inmunizarlas contra la crtica, que Popper acepta de mala gana
como punto de partida de la adecuada prctica de la ciencia, se con
vierte en el tema central de la explicacin del comportamiento cien
tfico que Kuhn nos proporciona. Kuhn considera a la ciencia normal,
es decir, la actividad dedicada a resolver problemas en el contexto
de un marco terico ortodoxo, como la norma, mientras que la cien
cia revolucionaria, o derrocamiento de un marco terico por otro a
consecuencia de repetidas refutaciones y acumulacin de anomalas,
sera lo excepcional en la historia de las ciencias. Resulta tentador
hacer la frase de que, para Popper, la ciencia se encuentra en un
estado de revolucin permanente, ya que para l la historia de la
ciencia es la historia de una sucesin de conjeturas y refutaciones;
48

49

mientras que para Kuhn, la historia de la ciencia se caracteriza por


largos perodos en los que se preserva el status quo, y que slo en
ocasiones se ven interrumpidos por saltos discontinuos de un para
digma vigente a otro, sin puente conceptual alguno de comunicacin
entre ellos.
Para centrar el tema, empecemos definiendo los trminos a em
plear. En la primera edicin de su libro, Kuhn emplea frecuente
mente el trmino paradigma en el sentido que indica el diccionario,
y que designa ciertos componentes ejemplares de los logros cient
ficos del pasado que siguen sirviendo como modelo para los cientfi
cos de hoy. Pero emplea tambin el trmino en un sentido bastante
distinto, que designa tanto la eleccin de problemas como la selec
cin de las tcnicas con que analizarlos, llegando incluso a veces a
atribuir al trmino paradigma el sentido, mucho ms amplio, de vi
sin general del mundo; y es esta ltima acepcin del trmino la
que, de hecho, retienen la mayora de los lectores del libro. En la se
gunda edicin de La estructura de las revoluciones cientficas (1970),
Kuhn admite la imprecisin terminolgica de la versin anterior del
mismo 15, y sugiere que se sustituya el trmino paradigma por el de
matriz disciplinaria: disciplinaria, porque se refiere al patrimonio
comn de los que practican una determinada disciplina; y matriz,
porque se compone de un conjunto ordenado de elementos de variada
naturaleza, cada uno de los cuales exige ulterior especificacin (Kuhn,
1970a, pg. 182). Pero sea cual sea el lenguaje empleado, el con
cepto central de su argumentacin sigue siendo toda esa variada
constelacin de creencias, valores, tcnicas y dems, compartidas por
los miembros de una determinada comunidad, y sigue diciendo que
si tuviese que escribir el libro de nuevo, empezara con una discu
sin sobre la profesionalizacin de la ciencia, antes de pasar a exa
minar los paradigmas compartidos, o matrices disciplinarias, de
los cientficos (1970a, pg. 173).
Y no es que lo anterior suponga una concesin fundamental por
parte de Kuhn, por la sencilla razn de que el rasgo distintivo de las
ideas de Kuhn no es el concepto de paradigma compartido, sino ms
bien el de revoluciones cientficas, como claras rupturas en el de
sarrollo de la ciencia, y especialmente la idea de la existencia de drs
ticos cortocircuitos de comunicacin en los perodos de crisis revo
lucionaria. Recordemos los elementos principales con los que Kuhn
construye su teora: los practicantes de la ciencia normal forman un
colegio invisible, en el sentido de que estn de acuerdo tanto sobre
15 M asterm an (1970, pgs. 60-5) ha identificado, de hecho, 21 definiciones
diferentes del trmino paradigm a en la prim era edicin del libro de Kuhn.

50

L a metodologa de la economa

los problemas que requieren solucin como sobre la forma general


que tomar la solucin de los mismos; adems, tan slo el juicio de
los colegas es considerado como relevante a la hora de definir pro
blemas y soluciones, a consecuencia de lo cual la ciencia normal es
un proceso autosostenido y acumulativo de resolucin de problemas
concretos dentro del contexto de un marco analtico comn; la inte
rrupcin de la ciencia normal, cuando sta se interrumpe, viene anun
ciada por la proliferacin de teoras y por la aparicin de contro
versias metodolgicas; el nuevo marco ofrece solucin definitiva a
problemas anteriormente no resueltos, y esta solucin resulta ser re
trospectivamente reconocida, aunque previamente fuese ignorada; la
generacin antigua y la nueva encuentran terreno comn a medida
que los problemas no resueltos del antiguo marco conceptual se con
vierten en ejemplos corroboradores en el seno del marco nuevo; y
como junto a las ganancias se produce siempre alguna prdida de
contenido, la conversin al nuevo enfoque participa de la naturaleza
de una conversin religiosa, que supone un cambio de Gestalt; y a
medida que el nuevo marco conquista terreno, se va convirtiendo
a su vez en ciencia normal para la generacin siguiente.
El lector familiarizado con la historia de la ciencia pensar inme
diatamente en la revolucin copernicana, la revolucin newtoniana
o la revolucin protagonizada por Einstein y Plank. La llamada revo
lucin copernicana, sin embargo, tard ciento cincuenta aos en com
pletarse y encontr a cada paso una fuerte resistencia 16; incluso la
revolucin newtoniana tard ms de una generacin en lograr la acep
tacin total en los crculos cientficos europeos, y durante ese tiempo
los cartesianos, leibnizianos y newtonianos se enzarzaron en agrias
disputas respecto de todos y cada uno de los puntos innovadores de
la teora 17; igualmente, el paso de la fsica clsica a la fsica relati
vista y cuntica en el siglo xx no supuso incomprensin mutua alg u n a
ni conversiones cuasireligiosas, es decir, cambios de Gestalt, si es que
hemos de creer los testimonios de los directamente implicados en
16 La teora eliocntrica copernicana es, por cierto, el mejor ejem plo que
encon tramos en la historia de la ciencia del persistente atractivo que se ha
atribuido a la simplicidad como criterio de progreso cientfico: la Revolutionibus
Orbium Caelestium de Coprnico no llegaba a la fiabilidad predictiva del Almagesto de Ptolomeo, y tampoco se libraba de todos los epiciclos y excntricos
que plagaban la teora geocntrica de Ptolomeo, pero s que era la explicacin
ms simple disponible de la mayora, si no de todos, los fenmenos referentes
al movimiento de los planetas conocidos en la poca (Kuhn, 1957, pgs. 168-71).
17 Como seal el propio Kuhn en su prim er trabajo sobre la revolucin
copernicana (Kuhn, 1957, pg. 259): hubieron de transcurrir cuarenta aos
para que la fsica newtoniana llegase a sustituir por completo a la fsica carte
siana, incluso en las universidades britnicas.

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

51

esta crisis de la fsica moderna (Toulmin, 1972, pgs. 103-5) 18.


No tenemos necesidad, sin embargo, de detenernos a discutir estos
puntos, ya que, en la segunda edicin de su libro, Kuhn admite fran
camente que su previa descripcin de las revoluciones cientficas
adoleca de una cierta exageracin retrica; los cambios de paradigma
durante las revoluciones cientficas no implican discontinuidades en
el debate cientfico, es decir, no suponen eleccin entre teoras alter
nativas pero totalmente inconmensurables; la incomprensin mutua
que es de esperar entre los cientficos en perodos de crisis intelec
tual es slo una cuestin de grado; y la nica razn que justifica la
denominacin de revoluciones para los cambios de paradigma es
la conveniencia de subrayar el hecho de que los argumentos que se
utilizan para defender el paradigma nuevo contienen siempre elemen
tos no-racionales que van ms all de las demostraciones lgicas o
matemticas (Kuhn, 1970a, pgs. 199-200). Y, por si esto fuera poco,
Kuhn sigue diciendo que su teora de las revoluciones cientficas ha
sido malinterpretada como si nicamente se refiriese a las revolucio
nes mayores, como la copernicana, la newtoniana, la darwiniana o la
einsteniana, insistiendo en que su esquema estaba igualmente dirigido
a cambios de menor importancia en campos cientficos concretos,
cambios que pueden no parecer en absoluto revolucionarios para los
situados fuera de cada comunidad, consistente quizs en menos de
veinticinco personas como miembros directos (1970a, pgs. 180-81).
En otras palabras, en su ltima versin Kuhn presenta cualquier
perodo de progreso cientfico como marcado por un gran nmero
de paradigmas superpuestos y entremezclados, algunos de los cuales
pueden ser inconmensurables aunque, ciertamente, no todos ellos lo
sern; los paradigmas no se sustituyen unos a otros repentinamente
y, en cualquier caso, los paradigmas nuevos no surgen y se asientan
de repente, sino que obtienen la victoria despus de un largo pro
ceso de competencia intelectual19. Es evidente que estas concesiones
18 Entre las muchas crticas de que el libro de Kuhn ha sido objeto, nin
guna tan devastadora como la de Toulmin (1972, pgs. 98-117), que sigue la
historia de las ideas de Kuhn desde su primera versin en 1961 hasta su ver
sin final en 1970. Para una visin bastante favorable, aunque en muchos pun
tos igualmente crtica, vase tambin Suppe (1974, pgs. 135-51).
19 E n resumen, Kuhn fue abandonando, una por una, las cuatro tesis que
W atkins (1970, pgs. 34-5) encontr enunciadas en su libro, a saber: a) la tesis
del m onopolio paradigmtico: un paradigma no tolera rivales; b) la tesis de
incompatibilidad: los paradigm as nuevos son incomparables e inconmensurables
con los antiguos; c) la tesis del no-interregno: no hay perodo de indecisin por
parte de los cientficos entre el abandono de un paradigma y la adhesin a
otro, y d) la tesis del cambio instantneo de visin del mundo: cuando los cien
tficos se pasan a un paradigm a nuevo lo hacen instantnea y totalmente.

52

L a m etodologa de la economa

diluyen considerablemente la dramtica importancia del mensaje ori


ginal de Kuhn. Lo que queda, sin embargo, es su nfasis sobre el
papel que juegan los juicios normativos en las controversias cient
ficas, especialmente las que se centran en la comparacin de enfo
ques cientficos alternativos, junto con una desconfianza, vagamente
formulada pero profundamente sentida, hacia los factores cognosci
tivos, como la racionalidad epistemolgica, en comparacin con los
factores sociolgicos como la autoridad, la jerarqua y la identificacin
con un grupo, como determinantes del comportamiento cientfico.
Lo que Kuhn parece haber hecho es fundir prescripcin y descrip
cin, deduciendo su metodologa de la ciencia de la historia de la
ciencia.
En cierto sentido, La estructura de las revoluciones cientficas de
Kuhn no es una contribucin a la metodologa, sino a la sociologa
de la ciencia. No es, por tanto, de extraar que la confrontacin entre
kuhnianos y poperianos nos lleve ms bien a un impasse. En efecto,
el propio Kuhn (1970b, pgs. 1-4, 19-21, 205-07, 238, 252-53) sub
raya las similitudes entre su enfoque y el de Popper, insistiendo en
que l es al igual que Popper un creyente convencido en el pro
greso cientfico, aunque admite la naturaleza inherentemente socio
lgica de su propio trabajo. Igualmente, los popperianos admiten
como una cuestin de hecho el que hay mucha ms ciencia normal,
medida en hombres-hora, que ciencia extraordinaria (Watkins, 1970,
pgina 32; tambin Ackerman, 1976, pgs. 50-3), pero consideran
tales concesiones al realismo como irrelevantes respecto del enfoque
esencialmente normativo de la filosofa de la ciencia; en palabras del
propio Popper: Para m, la idea de volverse hacia la sociologa o la
sicologa (o ... la historia de la ciencia) en busca de ilustracin res
pecto de los objetivos de la ciencia y de su posible progreso, resulta
sorprendente y decepcionante (Popper, 1970, pg. 57).

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

53

decir, sin ninguna nocin previa de lo que es la prctica cientfica


sana, supone cometer la falacia inductiva en el estudio de la historia
del pensamiento. Si Popper tiene razn respecto del mito de la induc
cin, aquellos que desean decir las cosas como son se encontrarn
arrastrados a decir las cosas como debieran ser, ya que, al contar
la historia de la evolucin pasada de una forma y no de otra, estarn
necesariamente revelando sus puntos de vista implcitos sobre la na
turaleza de la explicacin cientfica. En resumen, todas las proposi
ciones de la historia de la ciencia estn cargadas de metodologa.
Por otro lado, parecera lgico que todas las proposiciones acerca
de la metodologa de la ciencia estuviesen tambin cargadas de his
toria. En efecto, el predicar las virtudes del mtodo cientfico igno
rando completamente la cuestin de si los cientficos actuales o del
pasado han practicado efectivamente tal mtodo, resultara cierta
mente arbitrario; adems, en la prctica, ni el mismo Popper puede
resistirse a hacer ciertas referencias a la historia de la ciencia, como
justificacin parcial de sus ideas metodolgicas. Parece ser, por tanto,
que nos encontramos cogidos en un crculo vicioso, que implica tan
to la imposibilidad de una historiografa de la ciencia libre de cargas
metodolgicas y totalmente descriptiva como la de una metodologa
de la ciencia ahistrica y puramente prescriptiva 20. No existe, en mi
opinin, salida efectiva a este crculo vicioso. Para justificar esta afir
macin hemos de considerar la obra de Imre Lakatos, obra diseada
expresamente para convertir este crculo vicioso en un crculo de
virtudes. En una serie de artculos, publicados en su mayor parte
entre 1968 y 1971, Lakatos desarrolla y ampla la filosofa de la
ciencia de Popper como herramienta crtica de la investigacin his
trica, adoptando como mxima un prrafo de uno de los dictat de
Kant: L a filosofa de la ciencia sin historia de la ciencia es algo
vaco; la historia de la ciencia sin filosofa de la ciencia es la ceguera
(Lakatos, 1-78, I, pg. 102). Esta mxima expresa perfectamente el
crculo vicioso a que nos hemos referido.

Metodologa versus historia


Nuestra discusin del libro de Kuhn nos ha devuelto, comple
tando el crculo, al viejo problema que plantea la relacin entre la
metodologa normativa de la ciencia y la historia positiva de la cien
cia, un problema que se ha alzado una y otra vez ante las ideas reci
bidas sobre las teoras cientficas a lo largo de toda una generacin.
El problema es el siguiente: la pretensin de que es posible escribir
una historia de la ciencia tal como realmente ocurri, sin prejuzgar
en modo alguno la distincin entre ciencia buena y mala, es

20 E ste crculo vicioso viene perfectamente expresado en palabras de un


dentfico que con frecuencia ha reconocido estar en deuda con Popper. Al dis
cutir la paradoja que supone el tratar de contrastar la metodologa cientfica
a travs de la prctica de los cientficos, Peter M edaw ar (1967, pg. 169) se
ala: S i suponemos que la m etodologa no es correcta, entonces tampoco nues
tra contrastacin de su validez ser correcta. Si suponemos que es correcta,
entonces no hay razn para someterla a contrastacin, ya que sta no podr
invalidarla. E n Lakatos y M usgrave (1970, pgs. 46, 50, 198, 233, 236-38),
as como en Achinstein (1974), H esse (1973) y Laudan (1977, captulo 5) puede
encontrarse evidencia adicional sobre el reconocimiento generalizado de este
crculo vicioso, tanto entre los filsofos de la ciencia como entre sus historiadores.

54

L a m etodologa de la economa

Programas cientficos de investigacin


La metodologa de la ciencia de Popper es una metodologa agre
siva en el sentido de que, segn sus criterios, una gran parte de lo
que denominamos ciencia puede desecharse como metodolgica
mente incorrecta. La metodologa de Kuhn, por el contrario, es una
metodologa defensiva, ya que trata de reivindicar, en vez de censu
rar, la prctica real de la ciencia21. Por otro lado, la obra de Lakatos
puede considerarse como un curioso compromiso entre la ahistrica,
si no antihistrica, metodologa agresiva de Popper y la metodologa
relativista, defensiva, de Kuhn, compromiso que, en cualquier caso,
se mantiene plenamente dentro del campo considerado como popperiano22. Lakatos es menos duro con la ciencia que Popper, pero
mucho ms duro que Kuhn, y se siente siempre ms inclinado a
criticar la mala ciencia con la ayuda de una buena metodologa que
a evaluar las especulaciones metodolgicas recurriendo a la prctica
cientfica.
Para Lakatos, como para Popper, la metodologa en s no pro
porciona a los cientficos un formulario de reglas para resolver los
problemas cientficos; su. campo es el del enfoque lgico, y su conte
nido un conjunto de reglas no-mecnicas destinadas a la evaluacin
de teoras ya plenamente articuladas. Donde Lakatos difiere clara
mente de Popper, sin embargo, es en que para l la lgica de la eva
luacin que utiliza es al mismo tiempo una teora histrica que in
tenta explicar retrospectivamente el desarrollo de la ciencia. En su
calidad de metodologa normativa de la ciencia, sta ser irrefutable,
ya que ha sido deducida a partir de una determinada epistemologa,
pero como teora histrica, que afirma que los cientficos del pasado
se comportaron de hecho de acuerdo con la metodologa de la falsa
bilidad, es perfectamente refutable. Si la historia de la ciencia se
adeca a la metodologa normativa, parece decirnos Lakatos, tendre
mos razones que aadir a las puramente filosficas en favor del fal
sacionismo; y si no lo hace, tendremos razones que justifiquen nues
tro abandono de los principios normativos. En otras palabras, Lakatos
insiste en que, en ltimo trmino, no podemos eludir la tarea de
21 Fue L atsis (1974) quien me sugiri esta distincin entre metodologas
agresivas y defensivas.
22 Bloor (1971, pg. 104) sostiene, como veremos, una postura extrema al
respecto, al caracterizar la obra de Lakatos como un acto de revisin masiva,
que supone una traicin a lo esencial del enfoque popperiano, y una absorcin
total de algunas de las posiciones ms caractersticas de Kuhn. Y no es slo
este autor quien ve poca diferencia entre las ideas de Kuhn y las de Lakatos
(vase, por ejemplo, Green, 1977, pgs. 6-7), adoptando una actitud que pres
cinde del objetivo bsico de la argumentacin de Lakatos.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

55

examinar la historia de la ciencia con la ayuda de una metodologa


explcitamente falsacionista, con objeto de ver cul es la amplitud
real del rea de conflicto 23.
Lakatos empieza negando que las teoras concretas sean las uni
dades adecuadas para realizar evaluaciones cientficas; lo que debera
mos evaluar, y lo que inevitablemente evaluamos de hecho, son gru
pos de teoras ms o menos interrelacionadas, o programas cientficos
de investigacin (PCI) 24. A medida que una determinada estrategia de
investigacin, o PCI, se enfrenta con falsaciones, experimentar va
riaciones en sus supuestos auxiliares, las cuales, como Popper ha
sealado, podrn suponer un aumento o una disminucin de conte
nido, o como Lakatos prefiere decir, representarn un cambio tem
tico progresivo o degenerador. Un PCI ser calificado de teortica
mente progresivo si las sucesivas formulaciones del programa suponen
un aumento de contenido emprico respecto de cada formulacin
precedente, es decir, si aqul predice algn acontecimiento nuevo,
hasta entonces inesperado; ser empricamente progresivo si dicho
aumento de contenido emprico resulta corroborado (Lakatos, 1978,
I, pgs. 33-4). Y a la inversa, si el PCI se caracteriza por la continua
adicin al mismo de ajustes ad-hoc que tratan simplemente de aco
modar cualesquiera hechos observados, recibir la denominacin de
degenerado.
Estas distinciones son relativas, y no absolutas. Adems, son apli
cables sobre un perodo de tiempo y no en un momento determi
nado. El carcter vuelto hacia el futuro de una estrategia de inves
tigacin, como distinta de una teora aislada, desafa la evaluacin
instantnea. Para Lakatos, por tanto, un PCI no ser cientfico
de una vez por todas y para siempre; puede dejar de serlo con el
transcurso del tiempo, al ir gradualmente pasando del estatus de pro
grama progresivo al de degenerado (la astrologa constituye un
ejemplo de esto), pero igualmente puede ocurrir lo contrario (la
23 A s es, en cualquier caso, como yo le a Lakatos. Hay que advertir que
no es ste un autor que se preste fcilmente a interpretaciones precisas. Su
tendencia a tratar puntos vitales en notas a pie de pgina, su prolijidad en
cuanto a poner etiquetas a las diferentes posiciones intelectuales y a acuar
frases y expresiones nuevas, as como sus continuas referencias atrs y adelante
en sus propios escritos como si fuese imposible entender cualquier parte de
los mismos sin entenderlos en su totalidad no facilita precisamente la com
prensin.
24 Si el concepto de programas cientficos de investigacin sorprende a algn
lector por su vaguedad, recurdese que el concepto de teora es igualmente
vago. D e hecho, es difcil definir el concepto de teora incluso cuando emplea
mos el trmino en un sentido restringido, puramente tcnico (Achinstein, 1968,
captulo 4).

56

L a metodologa de la economa

parapsicologa?). Tenemos as un criterio de demarcacin entre cien


cia y no-ciencia que en s mismo es histrico, puesto que incluye la
evolucin de las ideas en el tiempo como uno de sus elementos cons
titutivos.
La argumentacin de Lakatos prosigue, dividiendo los componen
tes de un PCI en partes rgidas y flexibles. L a historia de la cien
cia, observa Lakatos, es la historia de los programas de investiga
cin, ms que la historia de las teoras, y cada programa cientfico
de investigacin puede caracterizarse por su ncleo, que estar ro
deado de un cinturn protector de hiptesis auxiliares que han de
hacer frente a la contrastacin. E l ncleo es considerado como irre
futable por "la decisin metodolgica de sus protagonistas , y con
tiene, adems de creencias puramente metafsicas, una heurstica
positiva y una heurstica negativa , consistentes de hecho en una
lista de lo que hay que hacer y otra de lo que no hay que hacer
(pginas 49-52). l cinturn protector contiene las partes flexibles
de un PCI y es en l donde el ncleo se combina con las hiptesis
auxiliares para formar las teoras concretas y contrastables en las que
se basa la reputacin cientfica del PCI.
Los trminos ncleo y cinturn protector han sido claramente
elegidos en un sentido irnico. Ntese, sin embargo, que en el es
quema de Lakatos no est presente la obsesin positivista que ansia
librarse de la metafsica de una vez por todas. Al igual que Popper
(1965, pg. 38), Lakatos est convencido de que los descubrimientos
cientficos son imposibles sin algn tipo de recurso a la metafsica;
lo nico que ocurre es que la metafsica de la ciencia se mantiene
deliberadamente oculta en el ncleo, de forma parecida a como las
cartas de que disponen los jugadores en el juego del poker se man
tienen ocultas en manos del que da las cartas, mientras que el juego
real de las ciencias tiene lugar en trminos de las cartas que estn
en manos de los jugadores,, es decir, en trminos de las teoras falsables contenidas en el cinturn protector 25.
25 E l ncleo de Lakatos expresa una idea virtualm ente idntica a la suge
rida por Schumpeter con el concepto de visin en la H istoria de la Economa
el acto cognoscitivo preanaltico que proporciona las prim eras materias para
el esfuerzo analtico (Schumpeter, 1954, pgs. 41-3) o el de hiptesis so
bre el mundo de Gouldner, que pesa considerablemente en su explicacin de
por qu los socilogos adoptan ciertas teoras y rechazan otras (Gouldner, 1971,
captulo 2). L a teora de M arx sobre las ideologas puede interpretarse como
una teora concreta respecto de la naturaleza del ncleo de Lakatos; Marx
tena mucha razn al creer que la ideologa juega un papel importante en las
teoras cientficas, pero estaba muy equivocado al suponer que el carcter de
clase de las ideologas era decisivo para su aceptacin o rechazo por parte de los
cientficos (vase Seliger, 1977, especialmente pgs. 26-45 y 87-94).

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

57

Lakatos argumenta que el criterio de falsabilidad de Popper no


slo exige que las teoras cientficas sean contrastables, sino tambin
que cada una de ellas sea independientemente contrastable, es decir,
susceptible de predecir resultados no predichos por las teoras rivales.
En tal caso, la corroboracin popperiana requiere al menos dos
teoras, y lo mismo puede decirse de los PCI. Un PCI concreto ser
considerado superior a otro si explica todos los fenmenos predi
chos por su PCI rival y, adems, hace predicciones confirmadas (La
katos, 1978, I, pgs. 69, 116-17). Lakatos ilustra su argumentacin
por medio del anlisis de la teora newtoniana de la gravitacin
posiblemente el programa de investigacin de mayor xito de la
historia y describe entonces la evolucin de los fsicos que, a par
tir de 1905, fueron engrosando el campo de la teora de la relati
vidad, que incluye la teora de Newton como un caso especial, y
califica de objetivo este paso del PCI newtoniano al einsteniano,
porque la mayora de los fsicos actuaron como si creyeran en su
metodologa de los programas de investigacin cientfica (MPIC).
Ocurre, por supuesto, que este incidente concreto de la historia
de la ciencia no supuso prcticamente prdida kuhniana alguna de
contenido en su proceso de sustitucin de un PCI degenerado por
otro progresivo, ya que el sistema newtoniano puede considerarse
como un caso particular de la teora einsteniana ms general. Pero
no toda la historia de la ciencia se adeca tan ntidamente al con
cepto de un progreso cientfico gradual y acumulativo en el que las
viejas teoras se ven constantemente superadas por teoras nuevas,
ms generales. Con frecuencia, por el contrario, los aumentos de con
tenido logrados por el progreso cientfico se producen a costa de pr
didas de contenido en otras reas, en cuyo caso nos enfrentamos de
nuevo con el familiar problema kuhniano de la inconmensurabilidad
de las sucesivas estrategias de investigacin. En cualquier caso, Laka
tos prosigue haciendo la sorprendente proposicin de que toda la
historia de la ciencia puede ser descrita en este mismo sentido, como
la preferencia racional de los cientficos por programas progresivos
en vez de degenerados, y ello porque piensan que las ganancias de
contenido exceden siempre a las prdidas, y define los intentos de ha
cerlo as como la historia interna de la ciencia (pg. 102).
Por el contrario, la historia externa de la ciencia estar consti
tuida, no solamente por las presiones normales del medio social y
poltico que solemos asociar con la palabra externo, sino tambin
por cualquier actuacin de los cientficos que no est de acuerdo con
la M PIC; como, por ejemplo, la preferencia de un PCI degenerado
sobre uno progresivo en base a que el primero es ms simple que
el segundo. Lakatos no pretende decirnos ni por un momento que la

58

L a m etodologa de la economa

historia interna sea toda la historia: el hacerlo implicara suponer


que los cientficos son siempre perfectamente racionales, proposicin
demasiado kuhniana para que Lakatos la adopte (pgs. 130 y 133).
Afirma, por el contrario, que la pretensin de que toda la historia
de la ciencia puede explicarse como una reconstruccin racional pu
ramente interna no se sostendr a la luz de la evidencia histrica,
pero recomienda que se d prioridad a la historia interna, antes de
ocuparnos de la externa. Lo que habra que hacer, segn este autor,
es relatar Ja historia interna en el texto e indicar en notas a pie de
pagina los malos pasos de la historia real, a la luz de dicha recons
truccin racional (pg. 120), consejo que l mismo sigue en su fa
mosa historia de los teoremas matemticos de Euler sobre los po
liedros (Lakatos, 1976)26.
Una historia de la ciencia escrita sobre estas lneas, aventura La
katos, exigira en realidad pocas notas a pie de pgina dedicadas a
la historia externa.
En respuesta a los sermones de Lakatos basados en su propia
teora sociopsicolgica, Kuhn (1970b, pg. 256) minimiza las dife
rencias existentes entre ellos: Aunque su terminologa es diferente,
su aparato analtico es tan prximo al mo como pudiera desearse:
ncleo, trabajo dentro del cinturn protector y fase de degeneracin
son trminos paralelos de mis conceptos de paradigma, ciencia nor
mal y crisis. Insiste, sin embargo, en que lo que Lakatos considera
historia no es historia en absoluto, sino filosofa que inventa ejem
plos. Tal como l argumenta, la historia no podra tener, en prin
cipio, el menor efecto sobre la posicin filosfica previa que de forma
exclusiva la conforma (Kuhn, 1971, pg. 143). Lakatos responde
a estos argumentos diciendo que el enfoque que l da a la historio
grafa de la ciencia es perfectamente capaz de explicar a posteriori
hechos histricos nuevos, es decir, hechos que resultan inesperados
a la luz de los enfoques vigentes entre los historiadores de la ciencia.
En este sentido la metodologa de los programas de investigacin
historiogrficos puede ser defendida con base a la propia MPIC, ya
que demostrar ser progresiva si, y slo si, promueve el descubri
miento de hechos histricos nuevos (Lakatos, 1978, I, pgs. 131-36).
26 Sera ms exacto decir que este consejo era una racionalizacin de su
historia de los teoremas de Euler, publicada por primera vez en 1964. Este
chispeante trabajo, escrito en form a de dilogo platnico, as como todas sus
referencias a la historia de las matemticas, se consignan en notas a pie de
pgina, y en ellas se demuestra que todos esos conceptos tan antiguos como
rigor, elegancia y prueba, que por mucho tiempo han sido considerados
como pertenecientes a la lgica pura, se han visto sujetos a una evolucin his
trica tan compleja como sus conceptos cientficos correspondientes de cogitacin, sim plicidad, necesidad deductiva, etc.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

59

La prueba, por tanto, nos la dar la prctica: queda por ver si la


historia de la ciencia, sea natural o social, es ms fructfera cuando
se la concibe como una sucesin de programas de investigacin pro
gresivos lakatosianos que se superan constantemente unos a otros
con teoras de contenido emprico creciente, en vez de cuando se la
concibe como una serie continua de refinamientos paradigmticos
puntuados cada varios siglos por una revolucin cientfica kuhniana.
Los conceptos de PCI y de M PIC de Lakatos han inspirado ya
toda una serie de reinterpretaciones, tanto de episodios conocidos
como de otros menos conocidos, de la historia de la ciencia (ver
Urbach, 1-74; Howson, 1976), incluyendo una o dos aplicaciones al
campo de la Economa que examinaremos con ms detenimiento en
un captulo posterior de este libro. Otros ms competentes que este
autor tendrn que juzgar si estos estudios demuestran o no el poder
heurstico del programa de investigacin metahistrico de Lakatos,
pero en justicia hemos de sealar que, en ltimo trmino, Lakatos se
encuentra con la misma dificultad que acos a Popper en su bsqueda
de una posicin intermedia entre la arrogancia prescriptiva y la hu
mildad descriptiva.
Como vimos anteriormente, Popper parece aconsejar a los cien
tficos lo que tienen que hacer sin descartar, sin embargo, la posi
bilidad de que puede conseguirse el progreso cientfico ignorando sus
consejos. Igualmente, Lakatos caracteriza su M PIC como un enfoque
ex-post de los programas de investigacin del pasado que no puede
equipararse directamente con un consejo heurstico a los cientficos
de hoy para que abandonen los programas degenerados y se unan
a un PCI progresivo. Lakatos predica la tolerancia respecto de los
PCI nacientes que hasta el momento no han logrado predecir hechos
nuevos, y rehsa la condena de los cientficos que mantienen su adhe
sin a PCI degenerados, siempre que admitan con honradez que su
programa est, de hecho, degenerado. Aade, sin embargo, que los
editores de revistas cientficas estarn perfectamente justificados al
rehusar la publicacin de trabajos basados en PCI degenerados, y lo
mismo ocurrir con las instituciones dedicadas a promover y finan
ciar la investigacin, en cuanto a la dedicacin de sus fondos (La
katos, 1978, I, pg. 117). No resulta difcil comprender que tales
distinciones equivalen a una especie de esquizofrenia intelectual, es
pecialmente cuando no se fijan lmites de tiempo para la actuacin
de los cientficos, editores de revistas especializadas o instituciones de
investigacin. Feyerabend (1976, pg. 324 n) seala maliciosamente
que habra mucho que comentar sobre la idea de que un ladrn
puede robar todo lo que quiera, y ser alabado como un hombre ho

60

L a metodologa de la economa

nesto por la polica y el hombre de la calle, siempre que reconozca


ante todos que es un ladrn.
Es claro que el esfuerzo de Lakatos en cuanto a separar la eva
luacin de la recomendacin y a retener una metodologa de la cien
cia que sea francamente normativa, pero que sea al mismo tiempo
capaz de servir de base para un programa de investigacin en el cam
po de la historia de la ciencia, ha de juzgarse o bien como un xito
con severas cualificaciones o bien como un fracaso, aunque sea un
fracaso magnfico 27.
El anarquismo de Feyerabend
Muchas de las lneas tendenciales de la obra de Lakatos hacia la
suavizacin de los rasgos agresivos del popperianismo y la amplia
cin de los lmites de lo permitido han sido seguidas y ampliadas
por otros crticos recientes de las ideas recibidas, tales como Hanson,
Polianyi y Toulmin, pero quien ms lejos ha llegado por este camino
ha sido Feyerabend 28.
Todos estos escritores niegan la distincin positivista entre el
contexto de descubrimiento y el contexto de justificacin (vase,
especialmente, Toulmin, 1972, pgs. 478-84, y Feyerabend, 1975,
captulos 5 y 14). Por supuesto, todos ellos estn de acuerdo en que
la justificacin lgica y emprica no puede reducirse a una exposicin
de sus orgenes histricos, pero se niegan rotundamente, a pesar de
ello, a separar los enfoques ex-post de validez del estudio de la gne
sis de las teoras. En otras palabras, todos ellos siguen a Kuhn y a
Lakatos en su rechazo del programa popperiano que postula una filo
sofa de la ciencia completamente ahistrica, tanto ms cuanto que
todos subrayan repetidamente el carcter esencialmente colectivo y
cooperativo del conocimiento cientfico: es su contrastabilidad inter
personal, incorporada en el concepto de resultados repetibles en for
ma definida, lo que constituye el distintivo de la ciencia, siendo este
distintivo el que realmente la diferencia de otras actividades del inte
lecto humano. Incluso en el libro de Michael Polianyi, con su carac
27 Este fallo queda confirmado por el intento valiente, aunque poco convin
cente, de reformular el concepto de M P IC en Lakatos, realizado por uno de
sus discpulos: vase W orrall (1976, pgs. 161-76). Berkson (1976) y Toulmin
(1976) nos proporcionan otras crticas a la obra de Lakatos.
28 Hay que citar a G astn Bachelard, un filsofo francs de la ciencia poco
conocido fuera de Francia, junto con los crticos ingleses y americanos de las
ideas recibidas. Para comentarios sobre las ideas de Bachelard, vase Bhaskar
(1975).

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

61

terstico ttulo Personal Knowledge (Conocimiento personal), la argu


mentacin basica referente al carcter de la ciencia contradice el
ttulo, al sostener que sea lo que sea lo que entendemos por cono
cimiento cientfico, ciertamente no es un conocimiento puramente
personal que no puede ser transmitido a otros (vase, por ejemplo,
Polianyi, 1958, pgs. 21, 153, 164, 183 y 292-94; vase tambin Ziman, 1967, 1978). Puede que el acuerdo no sea completo respecto
de qu es lo que puede ser transmitido compulsivamente a otros,
pero no existe desacuerdo en cuanto a la idea de que las teoras cien
tficas han de establecerse en trminos de observaciones accesibles,
en principio, a cualquier observador. Una vez que admitimos esto, sin
embargo, parece obvio que las observaciones nuevas alterarn las
formulaciones de las teoras, y, en consecuencia, estaremos introdu
ciendo un inevitable elemento evolucionista en la evaluacin de las
teoras cientficas. As pues, el ataque popperiano contra la falacia
gentica que surge al mezclar los orgenes histricos con la validez
emprica, se derrumba sin remedio.
Otra caracterstica persistente del nuevo enfoque sobre las teoras
cientficas es la idea de que todas las observaciones empricas estn
necesariamente cargadas de teora y que incluso los actos ordinarios
de percepcin, tales como el acto de ver, de tocar, de or, estn pro
fundamente condicionados por nuestras conceptualizaciones previas;
en palabras de Hanson (1965, pg. 7), para quien esta cuestin cons
tituye prcticamente una idea fija: hay mucho ms que ver que lo
que entra por el ojo 29. En esta cuestin concreta, el nuevo enfoque
se acerca a Popper, que seal hace tiempo la paradoja que supone
la exigencia de que las teoras sean severamente contrastadas en tr
minos de sus predicciones observables, mientras que, al mismo tiem
po, se sostiene que todas las observaciones son en realidad inter
pretaciones que hacemos a la luz de alguna teora. Lejos de evitar
esta aparente contradiccin, Popper rehsa inteligentemente definir
el trmino observable: Creo que deberamos considerarlo como un
trmino-definido que resulta suficientemente preciso para su uso
(Popper, 1965, pg. 103, y tambin pg. 107n). Para algunos, esto
resulta decepcionante: es como si, para cubrirnos, se nos ofreciesen
ropas transparentes 30. Pero aquellos que han asimilado la tesis de
irrefutabilidad de Durhem con todas sus consecuencias, y que han
29 Los economistas estarn probablemente familiarizados con los argumentos
esgrimidos por Hanson, ya que vienen citados en el prim er captulo de Samuelson: Economa (1976, pgs. 10-12).
^ 30 Un escritor marxista, H indess (1977, captulo 6), nos proporciona una
critica de Popper bastante ingeniosa y nihilista, aunque variable en cuanto a su
aplicacin de la lgica, y que discurre sobre estas mismas lneas.

62

L a m etodologa de la economa

aprendido la leccin lakatosiana de que toda contrastacin implica


una lucha a tres bandas entre los hechos y al menos dos teoras riva
les, podrn aceptar fcilmente la naturaleza necesariamente cargada
de teora de las observaciones empricas.
Pues s, hay que reconocer que los hechos llevan en s una carga
terica mayor o menor, pero dicha carga no provendr necesaria
mente de aquellas teoras que intentan corroborarse con su concurso.
En este sentido, cabe la posibilidad de dividir los hechos en tres
categoras: en primer lugar tenemos los hechos que son observaciones
de acontecimientos, en los que dichas observaciones son tan nume
rosas o evidentes por s mismas que el hecho en cuestin es univer
salmente aceptado como concluyente. Pero hay tambin muchos in
feridos, tales como la existencia de tomos y genes, que no son datos
de nuestra experiencia diaria, pero a los que se atribuye de todos
modos el estatus de hechos incontrovertibles. Finalmente, tenemos
otros hechos an ms hipotticos, respecto de los cuales la evidencia
deja que desear, o se ve sujeta a interpretaciones incompatibles (como,
por ejemplo, la telepata); el mundo est ciertamente lleno de he
chos misteriosos, que siguen en espera de una interpretacin racional
(ver Mitchell, 1974). En resumen, los hechos tendrn algn tipo de
independencia respecto de las teoras, aunque slo sea porque pue
den ser ciertos, aunque la teora concreta en cuestin sea falsa; pueden
tambin ser consistentes a bajo nivel con un cierto nmero de teoras
cuyas proposiciones entran en conflicto a nivel ms alto; y el proceso
de escrutinio de los hechos supone siempre una comparacin entre
teoras ms o menos falibles. Una vez que admitimos que el conoci
miento plenamente cierto nos est negado, dejar de desasosegarnos
la idea de que la forma misma en que observamos los hechos que
ocurren en el mundo que nos rodea tiene un carcter teortico por
naturaleza.
Sin embargo, si consideramos la idea de que los hechos estn car
gados de teora junto con la idea kuhniana de la prdida de contenido
entre teoras, paradigmas o PCI sucesivos, de forma que encontramos
dificultades a la hora de realizar comparaciones entre dos sistemas
tericos rivales, si es que no nos encontramos con que aqullos son
literalmente inconmensurables, llegaremos a una situacin en la que
parecen cerrarse ante nosotros todas las posibilidades de elegir racio
nalmente entre teoras cientficas cuando stas entran en conflicto.
Y es esta posicin de anarquismo teortico la que Feyerabend sos
tiene con gran ingenio y elocuencia en su libro Contra el mtodo, en
el que llega a decir que sera ms exacto describir su posicin como
la de un dadasmo petulante, en vez de calificarla de anarquismo
serio (Feyerabend, 1975, pgs. 21 y 189-96). La evolucin intelec

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

63

tual de Feyerabend como filsofo de la ciencia ha sido adecuadamente


calificada como un viaje desde un Popper ultrapopperiano hasta un
Kuhn ultrakuhniano (Bhaskar, 1975, pg. 39).
En Contra el Mtodo, Feyerabend arguye, ante todo, que no
existe canon alguno de metodologa cientfica, por plausible que sea
y por firmemente basado que est en la epistemologa, que no haya
sido violado impunemente en algn momento de la historia de la
ciencia; adems, algunos de los cientficos ms importantes lograron
el xito precisamente porque incumplieron deliberadamente todas las
reglas convencionales de comportamiento (Feyerabend, 1975, pg. 23;
vase tambin captulo 9). En segundo lugar, la tesis de que la ciencia
crece por medio de la incorporacin de las antiguas teoras como
casos particulares de las nuevas y ms generales es un mito: la su
perposicin de teoras rivales es en la realidad tan rara que incluso
el falsacionismo sofisticado se ve privado de anclaje racional (pgi
nas 177-78). En tercer lugar, el progreso cientfico, sea cual sea el
procedimiento que adoptemos para concebirlo o medirlo, se ha pro
ducido en el pasado, precisamente, porque los cientficos nunca se
vieron constreidos por compromiso alguno con la filosofa de la
ciencia: la filosofa de la ciencia es una de esas espreas discipli
nas... que no tienen ni un solo descubrimiento en su haber, y el
nico principio que no tiene un efecto inhibitorio sobre el progreso
es el de todo vale (pgs. 302 y 323). La ciencia, insiste Feyerabend,
es mucho ms chapucera e irracional que su imagen metodo
lgica; ms an, no existe criterio de demarcacin que pueda sepa
rarla adecuadamente de la no-ciencia, de la ideologa o incluso del
mito (pgs. 179 y 297). Todo vale, explica Feyerabend, no sig
nifica que no existan principios metodolgicos racionales; lo que
significa es que, si hemos de tener principios metodolgicos univer
sales, tendrn que ser tan vacos de contenido y tan indefinidos como
ese de todo vale ; el todo vale no expresa, por tanto, una con
viccin ms personal, sino que es una forma de resumir en broma
los argumentos de los racionalistas (1978, pg. 188; tambin pgi
nas 127-28, 142-43 y 186-87). En resumen, Feyerabend no est en
contra del mtodo en las ciencias, sino que ms bien est en contra
del mtodo en general, incluyendo su propio consejo de ignorar todo
mtodo (para ser un verdadero dadasta hay que ser tambin antidadasta).
Pero no es slo la metodologa lo que Feyerabend quiere poner
en su sitio; el verdadero blanco de su escptica elocuencia es la in
fluencia represiva que ejerce la propia ciencia, y especialmente la
pretensin mantenida por los rganos cientficos establecidos de que
slo ellos conocen los mtodos correctos con los que descubrir la

64

L a m etodologa de la economa

verdad: el poder pblico y la ciencia deben mantenerse separados,


de forma que los padres puedan ejercer su derecho a que sus hijos
aprendan magia en vez de ciencia en las escuelas estatales, si eso
es lo que desean (1975, pg. 299). El nico valor ltimo, el de ms
alta prioridad, es la libertad, y no la ciencia. En palabras de uno de
sus crticos: Para Feyerabend, la nica libertad que merece tal nom
bre es la de hacer lo que a uno le salga de dentro y de la forma en
que le salga de dentro (Bhakasar, 1975, pg. 42). En definitiva,
el libro de Feyerabend supone una propuesta de sustitucin de la
filosofa de la ciencia por la filosofa de la imaginacin al poder 31.

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

65

Qu podemos hacer con un escepticismo, relativismo y volunta


rismo tan extremos que, como los de Feyerabend, consiguen aniqui
lar, no slo su propio anlisis y recomendaciones, sino la propia
disciplina a la que se supone estar haciendo una contribucin? De
bemos concluir realmente, despus de siglos de sistemtico filosofar
sobre la ciencia, que sta es igual que el mito y que en la ciencia
todo vale, lo mismo que todo vale en los sueos? Si lo hacemos as,
la astrologa no ser ni mejor ni peor que la fsica nuclear; despus
de todo, alguna evidencia corroboradora hay que confirma la astro
loga gentica, y que predice las elecciones vocacionales de los indi
viduos a partir de las posiciones de ciertos planetas en el momento
de su nacimiento32; las brujas podrn ser tan reales como los elec-

trones el hecho es que la gente ms educada crey durante dos


siglos en la brujera (Trevor-Ropper, 1969); habremos recibido real
mente la visita de supermanes procedentes del espacio exterior, por
que as nos lo asegura von Dniken, utilizando el viejo truco de la
verificacin sin referencia a explicaciones alternativas bien contrasta
das; el planeta Venus habr salido proyectado de Jpiter alrededor
del ao 1500 antes de Jesucristo, habra llegado casi a chocar con
la Tierra, y slo alrededor del ao 800 antes de Jesucristo se habr
asentado en su presente rbita, como Emmanuel Velikovsky quisiera
hacernos creer, reivindicando as la Biblia como relacin ms o menos
fiable de las catstrofes contemporneas33; las plantas tendrn emo
ciones y podrn recibir mensajes de los seres humanos34; las curacio
nes por la fe estarn a la par con la medicina moderna; y el espiritualismo cabalgar de nuevo, como respuesta al atesmo.
Si nos resistimos a aceptar tan radicales implicaciones, hemos de
tener bien claro que nuestra resistencia no puede apoyarse sobre los
slidos fundamentos de la epistemologa, ni puede tampoco apoyarse
en la praxis como suelen decir los leninistas, es decir, en la experien
cia prctica de grupos sociales que actan con base a ciertas ideas;
en efecto, la praxis podra justificar el anticomunismo de McCarthy
y el antisemitismo de los Protocolos de Sin con la misma facilidad
con que justifica la creencia en una conspiracin trotskista en los
juicios de Mosc, ya que en realidad tan slo es un nombre atractivo
para designar a la opinin mayoritaria 35. La nica respuesta que po
demos dar a la filosofa del todo vale es la disciplina que proporcio
nan los ideales de la ciencia. La ciencia, con todos sus fallos, es el

31 Ninguna de las crticas hechas al libro de Feyerabend Contra el Mtodo


ha podido, sin embargo, empaar su enorme encanto, en el mejor sentido de
esta palabra; es un libro que presenta una divertida falta de respeto hacia la
ciencia institucionalizada, un enamoramiento de todos los marginados, incluyendo
marxistas, astrlogos y Testigos de Jehov, y que se re tanto de s mismo como
de los dems; en realidad, resulta difcil estar seguro de si el autor nos est
o no tomando el pelo todo el tiempo. Contra el M todo mereci una gran can
tidad de comentarios, y en un libro reciente Feyerabend (1978) reacciona en
su forma caracterstica contestando a sus comentaristas con el doble de pginas
que aqullos emplearon en sus comentarios, acusndoles de falta de compren
sin, malinterpretacin, distorsin pura, evasin de cuestiones y, lo peor de
todo, acusndoles de falta de sentido del humor. Feyerabend nos asegura que
existen otros mtodos, diferentes de los defendidos por los cientficos, que pue
den complementar los procesos cientficos racionales, pero cules sean estos m
todos, eso no nos lo dice; su contraevidencia consiste principalmente en anc
dotas personales sobre satisfactorias experiencias personales con la medicina
no-ortodoxa.
32 Vase West y Toonder (1973, pgs. 158 y 162-74). Kuhn (1970b, pgi
nas 7-10) ha sido uno de los que han argumentado que la astrologa gentica
(que predice el futuro de naciones y razas enteras) debe ser admitida, segn

el criterio de demarcacin de Popper, como una ciencia genuina, aunque refu


tada. Vase tambin Eyseneck (1979).
33 E l argumento de Velikovsky sera ms plausible si se retrotrajese a alre
dedor de un milln de aos, y constituye un esplndido ejemplo de una teora
realmente erizada de predicciones, casi todas las cuales son ad-hoc\ adems, ha
cosechado tanto fracasos como xitos (Goldsm ith, 1977).
34 E sta conjetura concreta carece de una teora que la apoye y nicamente
cuenta en su favor con unos pocos y sugestivos resultados experimentales, jun
to, por supuesto, con su profundo atractivo psicolgico (vase Tompkins y
Bird, 1973).
35 Como observa Polianyi (1958, pg. 183): C asi todos los errores siste
mticos que han confundido a los hombres durante miles de aos se basaban
en la experiencia prctica. Los horscopos, las incantaciones, los orculos, la
magia y la brujera, las curaciones de los curanderos y de los que practicaban
la medicina antes del advenimiento de la medicina moderna, se encontraron
todos ellos firmemente establecidos durante siglos a los ojos del pblico, preci
samente por su supuesto xito prctico. E l mtodo cientfico fue creado pre
cisamente con el propsito de dilucidar la naturaleza de las cosas en condiciones
de mayor control, y por criterios ms rigurosos, que los presentes en las situacio
nes que los problem as prcticos generan.

De vuelta a los primeros principios

T
66

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

L a m etodologa de la economa

nico sistema ideolgico autocrtico y autocorrector que el hombre


ha inventado en toda su historia; a pesar de la inercia intelectual, a
pesar de su conservadurismo inherente y a pesar de la tendencia
a cerrar filas para mantener a raya a los herticos, la comunidad cien
tfica sigue siendo leal al ideal de competencia intelectual en el que
no se permiten otras armas que la evidencia y la argumentacin.
Puede ser que a veces un cientfico determinado no est a la altura
de estos ideales, pero de todos modos la comunidad cientfica en su
conjunto constituye el caso paradigmtico de una sociedad abierta.
En defensa del monismo metodolgico
Hasta el momento, al hablar de la ciencia, nos hemos referido
muy poco a las ciencias sociales, y an menos a la Economa. Sin em
bargo, para completar las bases de nuestra discusin posterior sobre
el anlisis de la metodologa econmica, hemos de plantearnos ahora
la famosa pregunta referente a las ciencias sociales: existe un m
todo cientfico aplicable a todas las ciencias, sea cual sea el tema
de que se ocupen, o deben las ciencias sociales emplear una lgica de
investigacin especial y propia? Hay muchos cientficos de las cien
cias sociales que miran hacia la filosofa de la ciencia para saber cmo
pueden imitar mejor a la Fsica, la Qumica y la Biologa, pero hay
tambin algunos que estn convencidos de que las ciencias sociales
poseen una comprensin intuitiva de sus temas centrales de la que
de alguna forma carecen los cientficos de las ciencias fsicas. Incluso
los filsofos de la ciencia que insisten categricamente en que todas las
ciencias deben seguir la misma metodologa, establecen a veces reque
rimientos especiales para la validez de las explicaciones en ciencias
sociales. As, Popper, en La pobreza del historicismo, enuncia pri
mero la doctrina del monismo metodolgico todas las ciencias
teorticas o generalizadores, (deberan) hacer uso del mismo mtodo,
tanto si se trata de ciencias naturales como de ciencias sociales
para prescribir despus un principio de individualismo metodolgico
para las ciencias sociales: L a tarea de las ciencias sociales consiste
en construir y analizar nuestros modelos sociolgicos con todo cui
dado en trminos descriptivos o nominalistas, es decir, en trminos
de los individuos, de sus actitudes, expectativas, relaciones, etc.
(Popper, 1957, pgs. 130 y 136). Todo lo cual resultar, al menos,
algo confuso para el principiante.
Empecemos con la argumentacin de la doctrina de la unidad de
las ciencias, que es lo que aqu denominamos monismo metodo
lgico. Nadie niega que las ciencias sociales emplean con frecuencia

67

tcnicas de investigacin que son diferentes de las empleadas comn


mente en las ciencias naturales, como, por ejemplo, tcnicas de participante-observador en Antropologa, tcnicas de encuesta social en
la Sociologa, y el anlisis estadstico multivariante en Psicologa,
Sociologa y Economa, en contraste con la tcnica de experimentos
controlados de laboratorio utilizada en la mayor parte de las ciencias
fsicas. Ntese, sin embargo, que quizs las tcnicas de investigacin
no difieran ms entre las ciencias sociales y las naturales tomadas en
su conjunto que entre cada una de ellas tomadas separadamente. Pero
el monismo metodolgico no tiene nada que ver con las tcnicas de
investigacin, sino ms bien con el contexto de justificacin de las
teoras. La metodologa de una ciencia es su rationale para aceptar
o rechazar sus teoras o hiptesis. As pues, mantener que las cien
cias sociales deberan emplear una metodologa distinta de la de las
ciencias naturales equivale a defender la sorprendente proposicin
de que las teoras o hiptesis referentes a cuestiones sociales debe
ran validarse por medios radicalmente diferentes de los que validan
las teoras o hiptesis referentes a los fenmenos naturales. La nega
cin categrica de ja l dualismo metodolgico es lo que constituye lo
que denominamos monismo metodolgico.
En contra de esta doctrina se alza una antigua objecin y una
objecin nueva. La objecin antigua es la sostenida por algunos fil
sofos alemanes del siglo xix, miembros de la escuela neokantiana, y
gira en torno del concepto de Verstehen, o comprensin. La obje
cin nueva emana de algunos de los ltimos trabajos filosficos de
Wittgenstein y se relaciona con el significado de las acciones huma
nas, regidas como siempre lo estn por normas sociales. Considere
mos cada una de ellas.
El trmino alemn Verstehen denota comprensin desde dentro
por medio de la intuicin y la empatia, como opuesta al conoci
miento desde fuera, a travs de la observacin y el clculo; en otras
palabras, el conocimiento en primera persona que es inteligible para
nosotros por ser hombres, en vez del conocimiento en tercera per
sona que puede no tener correspondencia alguna con lo que hayamos
podido asimilar en tanto que seres humanos. Es claro que los cien
tficos de las ciencias naturales carecen de este tipo de conocimiento
de participante, de conocimiento de primera mano, porque les es im
posible imaginar lo que es ser tomo o molcula 36. Pero los cient
ficos de las ciencias sociales, interesados como estn en el comporta
miento humano, pueden colocarse por simpata en la posicin de los
Vase una divertida defensa de la doctrina del Verstehen por Marchlup
en su S i la materia pudiese hablar (1978, pgs. 315-32).

68

L a m etodologa de la economa

agentes humanos que estn analizando, pueden recurrir a la intros


peccin como fuente de conocimiento del comportamiento de dichos
agentes, y de esta forma hacen uso de una ventaja inherente que
poseen sobre los estudiosos de los fenmenos naturales. El Verstehen
no ser slo, pues, una caracterstica necesaria de las explicaciones
proporcionadas por las ciencias sociales, con lo que se descalifican
algunas ramas de la psicologa como el behaviorismo de Skinner, sino
que constituye tambin una fuente nica de capacidad de compren
sin que no existir para el conocimiento necesariamente externo de
los cientficos de las ciencias fsicas.
La dificultad metodolgica que plantea la doctrina del Verstehen
es la misma que encontramos en cuanto al uso de la introspeccin
como fuente de evidencia respecto del comportamiento humano:
cmo sabremos si un determinado uso del Verstehen es fiable? Si
rechazamos un determinado acto de empatia, cmo podra el que
lo realiza validar su mtodo? Si la validez del mtodo empatico pu
diese establecerse de forma independiente, aqul resultara normal
mente redundante. Adems, podemos dudar de si la informacin
extra obtenida por medio de la introspeccin y la empatia ser real
mente una ayuda para los cientficos sociales, ya que el conocimiento
de primera mano genera el molesto problema de cmo manejar aquella
informacin que deliberada o inconscientemente, distorsiona la reali
dad. En consecuencia, resulta fcil montar una defensa de la intuicin
y la empatia como fuente adicional de conocimiento disponible para
los cientficos sociales, y que pueden ser de ayuda a la hora de inven
tar hiptesis acerca del comportamiento humano, pero no resulta
tan fcil mantener la defensa de una ciencia social basada en el
verstehen, dentro del contexto de justificacin (ver Nagel, 1961,
pginas 473-76 y 480-85; tambin Rudner, 1966, pgs. 72-3; Les
noff, 1974, pgs. 99-104).
Esta objecin reciente al monismo metodolgico ha sido sostenida
enrgicamente, e incluso de forma algo fatua, por Peter Winch, en
su polmico libro The Idea of a Social Science (1958), y se relaciona
con algunas de las ideas de Max Weber sobre metodologa, especial
mente con el concepto de tipos ideales que incorporan el significado
que los agentes sociales atribuyen a sus propias acciones 37. El punto
37 L o s tipos ideales de W eber no son exactamente concepciones abstractas,
sino elaboraciones concretas relacionadas especficamente con el proceso de pen
samiento, con los sentimientos de los agentes humanos y con los acontecimientos
resultantes de las acciones de dichos agentes (por ejemplo, el homo economicus,
el capitalismo, la burocracia, etc.). E n resumen, la definicin que W eber hace
de sus tipos ideales incluye el Verstehen como uno de sus elementos princi
pales. En parte las ideas de W eber fueron m alinterpretadas porque su expo-

Parte I. L o que usted siempre quiso saber

central de esta corriente de pensamiento considera que el significado


no es una categora abierta al anlisis causal y que, en la medida en
la cual las acciones humanas gobernadas por reglas sean el tema de
estudio de la investigacin social, la explicacin en ciencias sociales
deber discurrir, no en trminos de una concatenacin fsica causa '
S*n Cn t^rm*nos ^e las motivaciones e intenciones de los
individuos. En otras palabras, el conocimiento propio de las ciencias
sociales slo podr adquirirse si se llega a aprender las reglas, y
para llegar a aprender las reglas habr que conocer a su vez los fen
menos desde dentro, es decir, adquiriendo la experiencia que supone
el actuar conforme a dichas reglas. As pues, la reciente objecin
aducida contra el monismo metodolgico nos lleva, en ltimo trmi
no, a la antigua objecin en contra de la doctrina del Verstehen;
ambas estn sujetas a las mismas criticas, ya que no ofrecen mtodo
alguno de contrastacin interpersonal con el que validar las propo
siciones referentes al comportamiento gobernado por normas (Rud
ner, 1966, pgs. 81-3; Lesnoff, 1974, pgs. 83-95; Ryan, 1970,
captulos 1 y 6).
La cuestin del Verstehen y de la significacin del comporta
miento gobernado por normas se encuentra a la vez ntima y conrusamente ligada al principio popperiano del individualismo metodolgico. Este principio afirma que las explicaciones de los fenmenos
sociales, polticos o econmicos podrn considerarse adecuadas tan slo
si se establecen en trminos de las creencias, actitudes y decisiones
de los individuos. Este principio se opone al principio de la metodo
loga totalizadora, considerada por los proponentes de aqul como
insostenible, y segn la cual se postula que los todos sociales tie
nen objetivos o funciones que no pueden ser reducidos a las creen
cias, actitudes y acciones de los individuos que los forman. La fuerte
insistencia de Popper en defender el individualismo metodolgico no
tiene explicacin clara en sus propios escritos (Ackerman, 1976, p
gina 166), y los ltimos aos de la dcada de 1950 vieron desarro
llarse un gran debate sobre esta cuestin, debate en el que Popper
no particip directamente 38.
Este debate consigui aclarar ciertas confusiones que inevitable
mente rodean la recomendacin imperativa del individualismo meto
dolgico. La expresin individualismo metodolgico fue inventada
sicin de las mismas no era clara: sus tipos ideales, ni son tipos ni son
ideales. Tanto Burger (1976) como Machlup (1978, captulos 8 y 9) tratan
c 3 adecuada y experta la maltratada teora de los tipos ideales de Weber.
/m /n \
debate queda reproducido casi en su integridad tanto en Krimerman
(1969) como en O N eill (1973); pero vase tambin Nagel (1961, pgs. 535-44),
Lukes (1973), Ryan (1970, captulo 8) y Lesnoff (1974, captulo 4).

70

L a m etodologa de la economa

al parecer por Schumpeter, que, ya en 1908, fue el primero en dis


tinguir entre individualismo metodolgico e individualismo pol
tico; el primero prescribe una forma de anlisis econmico que se
inicia siempre a partir del comportamiento de los individuos, mien
tras que el segundo expresa un programa poltico en el que la pre
servacin de la libertad individual es considerada como la piedra
angular de toda accin gubernamental (Machlup, 1978, pg. 472).
Popper no hace esta distincin de forma tan clara como Schumpeter
la hizo, y, por consiguiente, su defensa del individualismo metodo
lgico, o ms bien su crtica de la metodologa totalizadora, se uti
liza a veces ilegtimamente como defensa del individualismo poltico
(Popper, 1957, pgs. 76-93); una tendencia similar a sta resulta
tambin detectable en la primera crtica hecha por Friedrich Hayek
(1973) al cientifismo, la servil imitacin de los mtodos de las
ciencias fsicas (Machlup, 1978, pgs. 514-16) que parece haber ins
pirado a Popper a la hora de formular el principio del individualismo
metodolgico 39. Igualmente, muchos de los seguidores de Popper, si
no el propio Popper, deducen el individualismo metodolgico de lo
que se ha denominado el individualismo ontolgico, es decir, de
la proposicin de que los individuos crean todas las instituciones
sociales y que, por consiguiente, los fenmenos colectivos son sim
plemente abstracciones hipotticas derivadas de las decisiones de los
individuos. Pero aunque el individualismo ontolgico es trivialmente
cierto, no tiene necesariamente relacin con la forma en que debera
mos o no deberamos investigar los fenmenos colectivos, es decir,
no tiene por qu relacionarse con el individualismo metodolgico.
Una interpretacin obvia de lo que el individualismo metodol
gico quiere decir consiste en equipararlo con la proposicion de que
lodos los conceptos de la sociologa son reducibles, y deberan ser
reducidos, a los de la psicologa. Pero Popper denuncia esta inter
pretacin como psicologismo, aunque su ataque al mismo no ha re
sultado muy convincente, y una gran parte del debate sobre esta
cuestin se ha centrado en la prctica sobre la distincin entre he
chos o instituciones societarios irreducibles y leyes societarias
posiblemente reducibles, a la luz de la cual puede interpretarse que
Popper insiste sobre la conveniencia de reducir las leyes sociales a
los individuos y a las relaciones existentes entre ellos. Desgraciada
mente, Popper argumenta tambin en el sentido de que la tarea
fundamental de las ciencias sociales teorticas... consiste en trazar
39 H ayek se ha retractado en gran parte de sus posiciones anteriores res
pecto del monismo metodolgico y adopta ahora una actitud que puede califi
carse de popperiana-con-una-diferencia: vase Barry (1979, captulo 2).

Parte I. L o que usted siem pre quiso saber

71

las repercusiones involuntarias de las acciones humanas (1972b p


gina 342; tambin pgs. 124-25; y 1962, II, pg. 95; 1972a, pgi
na 160n). Pero, cmo ser esto posible si las leyes sociales no exis
ten, es decir, si no existen proposiciones referentes a todos que
sean algo ms que sus partes constituyentes? Sin duda, el individua
lismo terico de la Economa y la Poltica en tiempos de Hobbes
y Locke culmino de forma no-intencionada en la doctrina de los fil
sofos escoceses del siglo xvm , pero esta no es razn para que el
estudio de las consecuencias no-intencionadas de las acciones indivi
duales se convierta ahora en el rasgo necesario y fundamental de las
ciencias sociales. Si as fuese, qu ocurrira con el imperativo del
individualismo metodolgico?
En este punto, resultar til sealar lo que el individualismo
metodologico estrictamente interpretado (o para el caso la doctrina
del Verstehen) implicaran para la Economa. En efecto, dicha meto
dologa excluirla todas las proposiciones macroeconmicas que no
puedan ser reducidas a proposiciones microeconmicas, y puesto que
pocas de ellas han sentado sus fundamentos microeconmicos, esto
supondra a su vez el decir adis a casi toda la macroeconoma reci
bida. Algo errneo tendr que haber en un principio metodolgico
que tiene implicaciones tan devastadoras. La referencia a la Econo
ma no resulta en absoluto ociosa, ya que el propio Popper nos ex
plica que el individualismo metodolgico debe interpretarse como la
aplicacin a las cuestiones sociales del principio de racionalidad,
o del mtodo cero aplicado a la lgica de una situacin. Este
mtodo de anlisis situacional, explica en su biografa intelectual,
. . . era un intento de generalizar el mtodo de la Teora Econmica (la teora
de la utilidad marginal) de form a que resultase aplicable a otras ciencias so
ciales. .. este mtodo consiste en construir un modelo de la situacin social,
incluyendo especialmente la situacin institucional en el cual el agente acta,
de form a que quede explicada la racionalidad (el carcter cero) de su accin.
Tales modelos son, por tanto, hiptesis contrastables de las ciencias sociales
(Popper, 1976, pgs. 117-18; tambin 1957, pgs. 140-41; y 1972a, pgs. 178-79
y 188).

Recomendaremos, en cualquier caso, el individualismo metodo


lgico como postulado heurstico, ya que, en principio, resulta alta
mente deseable el definir todos los conceptos totalizadores, factores
macroscpicos, variables agregadas, o como quiera que las llamemos,
en trminos del comportamiento individual, siempre que esto sea
posible. Pero cuando no sea posible, no enmudezcamos basndonos
en que no podemos desafiar el principio del individualismo metodo
lgico. En palabras de uno de los participantes en este debate:

72

L a m etodologa de la economa

L o ms que podemos pedir a un cientfico s o c ia l. . . es que mantenga el


principio del individualismo metodolgico firmemente asentado en su mente,
como un ideal al que es bueno aproximarse todo lo posible. E sto nos garanti
zara al menos que ya nunca perder el tiempo con conceptos tales como mente
de grupo y fuerzas im personales, econmicas o de otra naturaleza; que nunca
ms ocurrir que las propiedades no-observables de los fenmenos sean atribui
das a entes colectivos igualmente no-observables; y que, al mismo tiempo, el
cientfico social no se quedar con la boca abierta por razones metodolgicas
ante cuestiones sobre las que, con mayor o menor precisin, se pueden decir
muchas cosas (Brodbeck, 1973, pg. 293).

Habiendo, pues, reafirmado el monismo metodolgico, incluso en


contra de la aparente disolucin del tema por parte de Popper, queda
claro, sin embargo, que no pretendemos negar la relativa inmadurez
de todas las ciencias sociales, incluida la Economa, en relacin con
al menos algunas de las ciencias fsicas. Incluso admitiendo que la
distincin entre ciencias fsicas fuertes y ciencias sociales dbiles
es tan slo una cuestin de grado, hay que reconocer que tales dife
rencias de grado pueden ser de considerable importancia. Ninguna
ciencia social puede envanecerse de haber creado nada parecido a las
leyes universales de la Qumica moderna, o a las constantes num
ricas de la Fsica de partculas, o a la fiabilidad de predicciones de
la mecnica newtoniana. La comparacin entre ciencias fsicas y socia
les resulta algo ms favorable para aqullas cuando las comparamos
con la Biologa, la Geologa, la Fisiologa o la Meteorologa, pero
incluso en estos casos sigue existiendo una gran distancia entre nues
tros conocimientos del comportamiento humano y nuestros conoci
mientos sobre los fenmenos naturales40. Puede ser que, en prin
cipio, no encontremos grandes diferencias entre los mtodos de las
ciencias fsicas y los de las ciencias sociales, pero en la prctica las di
ferencias entre ellos pueden ser casi tan drsticas como las existentes
entre los mtodos de las ciencias sociales y los principios de la crtica
literaria, por poner un ejemplo.

40 Vase Machlup (1978, pgs. 345-67), que contiene un juicioso intento de


abordar la importante pregunta de: Son inferiores las ciencias sociales? Su
respuesta es: s, pero no tanto como parece pensar la mayora de la gente.

Parte II
HISTORIA DE LA METODOLOGIA ECONOMICA

Captulo 3
LOS VERIFICACIONISTAS: UNA HISTORIA
DEL SIGLO XIX EN GRAN PARTE

La prehistoria de la metodologa econmica


Una diferencia sutil, aunque significativa, separa los escritos sobre
metodologa de los economistas del siglo xix de los del siglo xx, o
ms bien de los escritos aparecidos en los ltimos cuarenta aos.
Los grandes economistas-metodlogos del siglo xix centraron su aten
cin sobre las premisas de las teoras econmicas, y advirtieron in
sistentemente a sus lectores que la verificacin de las predicciones
econmicas era, en el mejor de los casos, tarea harto azarosa. Se con
sideraba que las premisas haban de derivarse de la introspeccin
o de la observacin casual de lo que hacen nuestros semejantes, y
que, en este sentido, aqullas podan considerarse como verdades
a priori, conocidas, por as decirlo, previamente a la experiencia; un
proceso puramente deductivo llevaba de las premisas a las implica
ciones, pero dichas implicaciones seran ciertas a posteriori tan slo
en ausencia de causas perturbadoras. Por consiguiente, el objetivo de
la verificacin de las implicaciones consista en determinar el campo
de aplicacin de las teoras econmicas, y no en evaluar su validez.
Estos autores del siglo xix desplegaron un ingenio sin lmites a la
hora de proporcionar razones que les permitiesen ignorar lo que
parecan ser claras refutaciones de las teoras, pero nunca llegaron
a establecer las bases, empricas o de otro tipo, sobre las que hubiese
sido posible rechazar una determinada teora econmica. En resumen,
los grandes metodlogos britnicos del siglo xix eran verificacionis75

76

L a m etodologa de la economa

tas, y no falsacionistas, y predicaban una metodologa defensiva des


tinada a proteger a la joven ciencia frente a cualquier ataque.
Si tomamos la publicacin de La riqueza de las naciones en 1776
como la fecha de nacimiento de la Economa como disciplina inde
pendiente, la naciente ciencia de la Economa Poltica tena unos
cincuenta aos cuando Nassau Snior public su Introductory Lecture
on Political Economy (Conferencia introductoria a la Economa Po
ltica) en 1827; se trata de la primera discusin explcita de este
autor sobre los problemas de la metodologa econmica, discusin
que elabor y ampli una dcada despus en su Outline of the Science
of Political Economy (La ciencia de la Economa Poltica en lneas
generales) (1836). El ao de 1836 vio tambin la publicacin del
famoso ensayo de John Stuart Mili On the Definition of Political
Economy and on the Method of Investigation Proper to It (Sobre la
definicin de Economa Poltica y el mtodo de investigacin adecuado
a la misma) (1836), con el que dej bien sentada su reputacin como
destacado comentarista de temas econmicos, una reputacin que se
vio considerablemente reforzada con la publicacin de un trabajo
importante en el campo de la filosofa de la ciencia, como es su System
of Logic (1844), seguido del magistral Principies of Political Economy
(Principios de Economa Poltica) (1848). Los siguientes hitos im
portantes son la obra Character and Logical Method of Political
Economy (Carcter y mtodo lgico de la Economa Poltica) de
John Elliot Cairnes (1875) y el indiscutiblemente autorizado resumen
de toda la metodologa de la era clsica que John Neville Keynes
nos proporciona en su The Scope and Method of Political Economy
(Contenido y mtodo de la Economa Poltica) (1890), un libro apa
recido en el mismo ao de la primera publicacin de los Principies
of Economics (Principios de Economa) de Alfred Marshall, y con el
que comparte un enfoque metodolgico conciliatorio.
No queremos decir con esto que Adam Smith, David Ricardo y
Thomas Malthus careciesen de principios metodolgicos, sino sim
plemente que no vieron la necesidad de expresarlos explcitamente,
considerndolos quizs tan obvios que no necesitaban defensa alguna.
Adam Smith resulta ser un caso especialmente sorprendente, ya que,
de hecho, emple formas de razonamiento radicalmente diferentes
en las distintas partes de su obra. Los libros I y II de La riqueza
de las naciones utilizan con profusin el mtodo de esttica compa
rativa, asociado posteriormente con la obra de Ricardo, mientras que
los libros III, IV y V de La riqueza de las naciones, as como la
mayor parte de su Teora de los sentimientos morales, constituyen
ejemplos de utilizacin de la metodologa caracterstica de la llamada
Escuela Histrica Escocesa.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

77

^ _No resulta fcil caracterizar esta metodologa de la Escuela His


trica Escocesa, porque ni Adam Smith ni ninguno de los dems
miembros de la Escuela emplearon nunca muchas palabras para defi
nirla. En cualquier caso, tal mtodo parece consistir, por un lado, en
una firme creencia en las etapas histricas, basada en la relacin entre
modos o tipos definidos de produccin econmica y ciertos prin
cipios de la naturaleza humana, y por otro lado, sobre un profundo
compromiso con la simplicidad y la elegancia como criterios absolu
tamente prioritarios de una adecuada explicacin, tanto en el campo
de las ciencias fsicas como en el de las ciencias sociales (ver Skinner,
1865; Macfie, 1967, captulo 2; y Smith, 1970, pgs. 15-43). Adam
Smith hizo en realidad una importante contribucin a la filosofa de
la ciencia en este campo con su trabajo, de enorme erudicin, The
Principies which Lead and Direct Philosophical Enquiries, Illustrated
by the History of Astronomy (Principios que dirigen y encauzan la
investigacin filosfica: el caso de la Historia de la Astronoma), es
crito alrededor de 1750, pero que slo lleg a publicarse despus
de su muerte, en 1799 *. Escribiendo tan slo sesenta aos despus de
la aparicin de los Principios de Newton, Smith describe el mtodo
newtoniano como aquel segn el cual se establecen ciertos princi
pios, primarios o demostrados, en un primer momento, a partir de
los cuales se explican diversos fenmenos, relacionndolos todos en
una misma cadena. Dado el papel de piedra angular que juegan los
sentimientos de simpata por otros seres humanos en La teora de
los sentimientos morales, y el comportamiento que persigue ante todo
el propio inters en La riqueza de las naciones, ambos libros pueden
considerarse como intentos deliberados por parte de Smith de aplicar
el mtodo newtoniano, primero a la Etica y despus a la Economa
(Skinner, 1974, pgs. 180-81). Es curioso que Smith atribuya en su
ensayo sobre la Astronoma el origen de la ciencia no a la curiosidad
ociosa de los hombres o a su deseo de dominar la naturaleza, sino
al simple deseo de maximizar lo maravilloso, lo sorprendente, lo
admirable. Incluso su patrn para juzgar las ideas cientficas era
ms o menudo de tipo esttico que de tipo cognoscitivo, y subrayaba
la ventaja que supone el ser capaces de explicar diversos fenmenos
por el nico y familiar principio de la gravedad casi tanto, si no ms,
que las ventajas que puedan proporcionar nuestra capacidad de hacer
predicciones fiables. Existe una gran dosis de convencionalismo en
las explicaciones que Smith elabora para la revolucin copernicana
1 E l trabajo de Smith sobre Astronom a se encuentra ahora disponible como
volumen I I I de la Edicin de Glasgow de: W orks and Correspondence of Adam
Smith (O bra y Correspondencia de Adam Smith) (1980).

78

L a m etodologa de la economa

y para la newtoniana, inspirado probablemente en el igualmente inci


piente convencionalismo de Hume; es decir, Smith rehsa describir
la mecnica newtoniana como la verdad, contrastando radicalmente
con la actitud general de su poca (Thompson, 1965, pgs. 223-33;
Lindgren, 1969, pg. 901; Hollander, 1977, pgs. 134-37 y 151-52;
y Skinner, 1974). Sin embargo, no tiene mucho sentido el preocu
parse ahora de lo que Smith quera realmente decir con su concep
cin de las teoras cientficas como mquinas imaginarias, porque su
ensayo pas totalmente desapercibido entre los economistas clsicos
ingleses que le sucedieron y, en realidad, parece no haber ejercido
influencia alguna sobre la filosofa de la ciencia del siglo xxx.
En Ricardo, lo histrico, lo institucional y lo fctico, que haban
figurado de forma tan prominente en los escritos de Adam Smith,
quedaron como teln de fondo, e incluso su filosofa social es discernible tan slo en forma de alusiones (Hutchinson, 1978, pgs. 7-10,
y captulo 2). Aunque sus ideas metodolgicas hay que leerlas entre
lneas, Ricardo era un claro defensor de lo que hoy denominamos
el modelo de explicacin hipottico-deductivo, segn el cual se
niega categricamente que los hechos puedan nunca hablar por s
mismos. No resulta fcil saber si Ricardo consideraba las predicciones
de su sistema el coste creciente del cultivo de alimentos, la pre
sin de la poblacin sobre la oferta de los mismos, la creciente parti
cipacin de los terratenientes en la distribucin de la renta, y la
desaparicin gradual de las oportunidades de inversin como ten
dencias puramente condicionales o como previsiones histricas incon
dicionales, ya que la piedra angular de su forma de escribir es la
minimizacin de la distincin entre las conclusiones abstractas y las
aplicaciones concretas. En realidad, Schumpeter (1954, pgs. 472-73)
ha denominado esta predisposicin de Ricardo a aplicar modelos de
un alto grado de abstraccin directamente a la complejidad del mundo
real el vicio ricardiano. Por un lado, Ricardo le dijo a Malthus
que su objetivo consista en dilucidar principios y que, por tanto,
imaginaba casos extremos... capaces de mostrar el funcionamiento
operativo de dichos principios; por otro lado, estaba siempre dicindole al Parlamento que algunas de las conclusiones de la Economa
eran tan ciertas como el principio de gravitacin 2. En cualquier
caso, no hay duda de que el mensaje que sus seguidores asimilaron
a partir de sus escritos fue el de que la Economa es una ciencia, no a
causa de su mtodo de investigacin, sino a causa de la certeza de
sus resultados.
2 Como recopilacin de comentarios ocasionales de Ricardo sobre metodo
loga, vase de Marchi (1970, pgs. 258-59) y Sowell (1974, pgs. 118-20).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

79

Malthus abrigaba serias dudas acerca de la metodologa de Ricar


do, especialmente en lo que se refiere a la costumbre de ste de diri
gir la atencin exclusivamente hacia las implicaciones de equilibrio
a largo plazo de las fuerzas econmicas, y sospechaba, aunque nunca
fue capaz de expresar de forma clara esta sospecha, que haba en
Smith un mtodo inductivo que era diametralmente opuesto al enfo
que deductivo de Ricardo. En la prctica, sin embargo, el estilo de
razonamiento de Malthus era idntico al de Ricardo, y sus amplias
diferencias en cuanto a la cuestin del valor y a la posibilidad de que
se produjesen situaciones de superproduccin generalizada no supo
nan diferencias metodolgicas sustanciales entre ellos.
El ensayo de Mili
Ricardo muri en 1823, y la dcada siguiente fue testigo de un
vigoroso debate sobre la validez del sistema ricardiano, acompaada
de un intento por parte de sus principales discpulos, James Mili y
John Ramsay McCulloch, tendente a la identificacin- del ricardianismo con la Ciencia Econmica. Con frecuencia los perodos de con
troversia intelectual engendran clarificaciones metodolgicas, y esto
fue lo que ocurri durante esta fase crtica de la Economa Poltica
clsica inglesa. Tanto Snior como John Stuart Mili vieron ahora la
necesidad de formular los principios que gobernaban los mtodos de
investigacin de los dedicados a la Economa Poltica.
Debemos a Snior la primera formulacin de la hoy familiar dis
tincin entre una ciencia pura y estrictamente positiva y el arte im
puro e inherentemente normativo de la Economa (una cuestin cuyo
examen dejaremos para el captulo 5), as como la primera formula
cin explcita de la idea de que una Economa cientfica se basa
esencialmente sobre unas pocas proposiciones muy generales, pro
venientes de la observacin, o de la introspeccin, y que cualquier
hombre, tan pronto las oye, las admite como parte de su propio
pensamiento, de los cuales se deducen una serie de conclusiones que
sern ciertas tan slo en ausencia de causas perturbadoras concre
tas (citado por Bowley, 1949, pg. 43). Snior lleg hasta a reducir
estas pocas proposiciones muy generales a cuatro, a saber: 1) que
cada persona desea maximizar su riqueza con el menor sacrificio po
sible; 2) que la poblacin tiende a crecer con mayor rapidez que los
medios de subsistencia; 3) que el trabajo, mediante la utilizacin de
mquinas, es capaz de generar un producto neto positivo; y 4) que
la agricultura est sujeta a rendimientos decrecientes (ver Bowley,
1949, pgs. 46-8). Aqu, al igual que en el resto de sus escritos,

80

L a m etodologa de la economa

Snior se muestra como uno de los escritores ms originales entre


los economistas clsicos. De todos modos, la discusin que Mili hace
de estas mismas cuestiones es a la vez ms cuidadosa y ms penetrante
que la de Snior y adems presta mucha ms atencin que Snior
al problema de la verificacin de las conclusiones de la teora pura.
El ensayo de Mili On the Definition of Political Economy (Sobre
la definicin de la Economa Poltica), de 1836, parte de la distin
cin de Snior entre la ciencia y el arte de la Economa Poltica, que
es la distincin entre una coleccin de verdades materiales y un cuerpo
de reglas normativas, para seguir luego caracterizando el objeto de
la Economa, de nuevo al igual que Snior, como una ciencia men
tal, fundamentalmente referida a las motivaciones humanas y formas
de conducta de la vida econmica (Mili, 1967, pgs. 312 y 317-18).
Esto nos lleva directamente al famoso pasaje en el que naci el denos
tado concepto del homo economicus. Aunque es algo largo, vale la
pena citar este pasaje casi completo, y vale la pena leerlo y releerlo:
L o que hoy entendemos comnmente por el trmino Econom a Poltica
. . . hace abstraccin de todas las pasiones o motivaciones humanas, excepto
aquellas que pueden considerarse como principios antagonistas perpetuos del
deseo de riquezas, es decir, la aversin al trabajo y el deseo de goce presente
de costosos placeres. E stos principios entran hasta cierto punto en sus clculos
porque no solamente entran ocasionalmente en conflicto, al igual que otros
deseos, con la bsqueda de riquezas, sino que la acompaan como una especie de
rmora, o impedimento, encontrndose por tanto inseparablemente unidos a
aqulla. L a Economa Poltica considera a la H um anidad como ocupada sola
mente en la adquisicin y consumo de riquezas; y su objetivo consiste en mos
trar cul es la lnea de accin que se vera la Hum anidad impelida a adoptar,
viviendo en sociedad, si tal motivo, excepto en la m edida en la cual quede
contrarrestado por las dos motivaciones antes citadas y que son sus oponentes,
fuese la nica consideracin que influyese en sus acciones . . . L a ciencia . . . pro
cede . . . bajo el supuesto de que el hombre es un ser destinado, por naturaleza,
a preferir en todos los casos ms riqueza a menos riqueza, sin otra excepcin
que la que constituyen las dos contramotivaciones ya mencionadas. Y no es que
economista alguno haya sido nunca tan absurdo como para suponer que la Hu
manidad est realmente constituida por tales seres, sino porque sta es la forma
en que la ciencia ha de proceder necesariamente. Cuando un efecto procede de
una concurrencia de causas, aquellas causas deben estudiarse una por una, y sus
lryes deben investigarse separadamente, si es que deseamos obtener, a travs
de las causas, el poder de predecir o controlar sus efectos . . . N o existe, quizs,
accin alguna en la vida del hombre en la que ste no se encuentre bajo la
influencia, directa o remota, de algn im pulso distinto al del deseo de riquezas.
I,a Economa Poltica no pretende que sus conclusiones sean aplicables a estos
aspectos de la conducta humana en los que el deseo de riquezas no constituye
la motivacin principal. Pero existen ciertamente algunos aspectos de los asun
to humanos en los que la adquisicin de riquezas es el objetivo principal y

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

81

explcito. Y es tan slo de estos aspectos de los que se ocupa la Economa


Poltica. L a form a en que sta necesariamente procede consiste en tratar este
objetivo principal y explcito como si fuese el nico; lo cual constituye la hip
tesis ms cercana a la verdad de todas las posibles, y que sern igualmente
simplificadoras. E l economista se pregunta cules son las acciones que tal deseo
generara si, dentro de las reas en cuestin, no fuese impedido por ninguna
otra motivacin. D e esta form a se obtiene una aproximacin ms cercana al
orden real de los asuntos humanos en dichas reas de la que de otro modo
sera posible. E sta aproximacin debe, por tanto, corregirse de forma que tenga
en cuenta los efectos de cualesquiera impulsos de otro tipo, cuya interferencia
con los resultados obtenidos pueda demostrarse en cada caso particular. Sola
mente en unos pocos de los casos ms conspicuos (tal como el importante papel
que juega el principio de crecimiento de la poblacin) se interpolarn estas
correcciones en la exposicin de la Economa Poltica; habindonos alejado,
pues, en cierta medida en estos casos de los estrictos procedimientos puramente
cientficos, en beneficio de la utilidad prctica. E n la medida en la cual se sabe,
o se supone, que la conducta de la Hum anidad en la bsqueda del incremento
de sus riquezas se encuentra bajo la influencia colateral de cualesquiera propie
dades de nuestra naturaleza distintas de la del deseo de obtener la mayor can
tidad posible de riquezas con el menor esfuerzo y autonegacin posibles, las
conclusiones de la Economa Poltica dejarn de ser aplicables a la explicacin
o prediccin de los acontecimientos reales, hasta que sean modificadas de forma
que puedan tener en cuenta el grado de influencia ejercido por esas otras causas
[pginas 321-23].

La definicin que Mili nos proporciona del homo economicus


presenta rasgos que vale la pena destacar. Mili no nos dice que de
beramos tomar al hombre en su integridad, fijando nuestras preten
siones en la correcta prediccin de cmo se comportar de hecho en
sus actuaciones econmicas. Esta es la teora del hombre real que
Snior mantuvo durante toda su vida a pesar del ensayo de Mili
(ver Bowley, 1949, pgs. 47-8 y 61-2) y que es tambin el punto de
vista adoptado posteriormente por Alfred Marshall y nos atrevera
mos a decir que el adoptado por todos los economistas contempor
neos (ver Wbitaker, 1975, pgs. 1043 y 1045n; Machlup, 1978,
captulo 1 1 )3. Lo que Mili nos dice es que hemos de abstraer ciertas
motivaciones econmicas, a saber, la de la maximizacin de la riqueza
sujeta a las restricciones que suponen la renta de subsistencia y el
3 Vale la pena recordar que en la obra de Adam Smith no encontramos
nada que se parezca al homo economicus construido por Mili. En Smith, los
hombres ciertamente actan segn lo que para ellos constituye su propio inte
rs, pero este inters nunca se concibe como dirigido nicamente a fines pecu
niarios, y con frecuencia aqul es concebido como una cuestin de honor, de
ambicin, de estima social o de pasin de dominio, en vez de slo como un
deseo de riquezas (vase Hollander, 1977, pgs. 139-43; Winch, 1978, pgi
nas 167-68).

82

L a m etodologa de la economa

deseo de ocio, al tiempo que hemos de tener en cuenta la presencia


de motivaciones no-econmicas (tales como las costumbres y hbitos)
incluso en aquellas esferas de la vida que entran dentro del campo
normal de la Economa. En definitiva, Mili opera con una teora del
hombre ficticio. Adems, subraya tambin el hecho de que la es
fera econmica es tan slo una parte del rea total de la conducta
humana. En este sentido, la Economa Poltica trabaja sobre dos abs
tracciones: una, la conducta realmente motivada por la renta mone
taria, y otra, la conducta que supone impulsos de otro tipo.
Ntese tambin que la teora malthusiana de la poblacin es ad
mitida como uno de esos impulsos de otro tipo. Con frecuencia
se olvida que la presin de la poblacin sobre los medios de subsis
tencia se basa fundamentalmente, en Malthus, sobre lo que l llamaba
la pasin irracional que lleva al hombre a tratar de reproducirse, lo
cual difcilmente se compagina con la idea clsica del hombre como
agente dedicado al clculo econmico. Como es bien sabido, Malthus
no admiti otras limitaciones a la presin de la poblacin que las
positivas de la miseria y el vicio y la preventiva de la restriccin
moral, que supona posponer los matrimonios junto con la prc
tica de una estricta continencia antes del matrimonio, y que Malthus
nunca lleg a considerar limitacin voluntaria alguna al tamao de
las familias despus del matrimonio. En ediciones posteriores de su
Ensayo sobre la poblacin, Malthus conceda que la restriccin moral
se haba convertido, de hecho, en una limitacin automtica en la
Gran Bretaa de su poca, estimulada a su vez por el propio creci
miento de la poblacin; en otras palabras, contrapuso la pasin na
tural por la procreacin a la igualmente natural tendencia smithiana
que lleva a cada individuo a preocuparse por la mejora de sus con
diciones de vida (ver Blaug, 1978, pgs. 74-5). As pues, puede
considerarse que el gran problema malthusiano revierte en la cues
tin emprica de hasta qu punto los matrimonios realizan de hecho
clculos econmicos correctos respecto del nmero de hijos que debe
ran traer al mundo. Es clarc, por tanto, que el concepto de homo
economicus viene ntimamente asociado con la cuestin de la validez
de la doctrina malthusiana, punto bsico de la versin ricardiana de
la Economa clsica.
Hay que subrayar tambin que ni Mili ni Snior relacionaron la
discusin en torno al homo economicus con el papel de los motivos
no-pecuniarios en la eleccin de ocupacin por parte de los trabajado
res, relacin que Adam Smith seal en el importante captulo 10 del
libro I de La riqueza de las naciones, como elemento decisivo en la
determinacin de los salarios (vase Blaug, 1978, pgs. 48-50). Cuan
do tenemos en cuenta que estos motivos no-pecuniarios suponen mu

Parte I I . H istoria de la m etodologa econmica

83

chas ms cosas que la aversin al trabajo y el deseo de goce presente


de costosos placeres, ya que de hecho incluyen el deseo de maximi
zar todo tipo de riqueza fsica incluso a costa de la renta monetaria, y
minimizar la varianza de la renta incierta, y no slo su valor medio,
resulta claro que el problema de especificar las motivaciones que im
pulsan al homo economicus es tarea algo ms difcil que la planteada
por Mili. En lenguaje de nuestros das, ni siquiera hoy resulta fcil
decidir qu argumentos deberan entrar en las funciones de utilidad
que los agentes econmicos tratan de maximizar, y cules son lcitos
dejar fuera.
Las pginas dedicadas al homo economicus en el ensayo de Mili
vienen seguidas inmediatamente de la caracterizacin de la Economa
Poltica como una ciencia esencialmente abstracta que emplea el
mtodo a-priori (1976, pg. 325). El mtodo a-priori se contrasta
con el mtodo a posteriori, y Mili admite que el primero de estos
trminos resulta poco afortunado, ya que se utiliza a veces para de
signar una forma de filosofar que no est fundada en absoluto en la
experiencia: por mtodo a priori entendemos aquel que requiere,
como base de sus conclusiones, no solamente la experiencia, sino
una experiencia especfica. Por mtodo a priori entendemos (lo que
normalmente se ha entendido) el razonamiento a partir de una hip
tesis (pgs. 324-25). Por tanto, la hiptesis del homo economicus
est basada sobre un tipo de experiencia, a saber, la introspeccin
y la observacin de nuestro prjimo, pero no se deriva de observa
ciones especficas de hechos concretos. Puesto que la hiptesis es un
supuesto, puede carecer de fundamentacin alguna en cuanto a los
hechos, y en este sentido puede decirse que las conclusiones de
la Economa Poltica, al igual que las de la Geometra, slo sern
ciertas, por tanto, en abstracto como suele decirse, es decir, slo
sern ciertas bajo determinados supuestos (pgs. 325-26).
As pues, Mili denomina ciencia de la Economa Poltica a un
cuerpo de anlisis deductivo basado sobre premisas psicolgicas su
puestas, y que abstrae, incluso respecto de dichas premisas, todos
los aspectos no-econmicos de la conducta humana:
Cuando los principios de la Economa Poltica han de ser aplicados a un
caso particular, ser necesario tener en cuenta todas las circunstancias concretas
pertinentes a dicho caso; no slo examinando las circunstancias del caso general
al que el caso particular en cuestin corresponde, sino tambin aquellas cir
cunstancias que puedan darse en este caso concreto y que, por no ser comunes
con las de una clase ms amplia y conocida de casos, no han sido estudiadas
o reconocidas por la ciencia. E stas circunstancias pueden denominarse causas
perturbadoras.

84

L a metodologa de la economa

E sta es la nica incertidumbre con que se enfrenta la Economa Poltica;


y no slo ella, sino tambin las ciencias morales en general.
Cuando las causas perturbadoras son conocidas, los arreglos necesarios para
tenerlas en cuenta no van en m odo alguno en contra de la precisin cientfica,
ni constituyen desviaciones respecto del mtodo a priori. L as causas perturba
doras no deben ser desconsideradamente tratadas como meras conjeturas. Al
igual que las fricciones en el campo de la mecnica, a las que han sido compa
radas con frecuencia, fueron quizs consideradas en un principio como meras
consecuencias poco conocidas, cuya presencia habra de adivinarse con ayuda
de los principios generales de la ciencia; pero, con el tiempo, muchas de ellas
son introducidas dentro del dominio de la propia ciencia abstracta, y se admite
que sus efectos pueden estimarse por procedimientos fiables como los que se
utilizan para estimar las variables que dichas causas perturbadoras vienen a
modificar. Porque estas causas tienen sus leyes, al igual que las variables que
vienen a modificar tienen las suyas; y a partir de las leyes de las causas pertur
badoras, es posible predecir a priori su naturaleza y dimensiones, por medio de
procesos semejantes a los empleados para estudiar las leyes ms generales que
se dice aqullas vienen a modificar o perturbar, pero con las cuales, hablando
con propiedad, habra que decir que son concurrentes. E stos efectos de las
causas especiales deben, pues, aadirse o restarse al efecto general de las leyes
generales [pg. 330],

Y es por esta causa, la influencia de causas perturbadoras, por


lo que el economista que no haya estudiado ciencia, sino slo Eco
noma Poltica, fracasar en su intento de aplicar su ciencia a la
prctica (pg. 331).
Debido a la imposibilidad de realizar experimentos controlados
en los temas que implican acciones humanas, el mtodo mixto inductivo-deductivo a priori es la nica forma legtima de investigacin
filosfica en el campo de las ciencias morales (pg. 327). Y el m
todo especficamente inductivo a posteriori entra en escena no como
medio de descubrir la verdad, sino de verificarla.
Nunca ser, por tanto, excesivo el cuidado que pongamos en la verificacin
de nuestras teoras, proceso por el cual compararemos, con referencia a los casos
concretos a los que tenemos acceso, los resultados que la teora nos lleva a
esperar y predecir, con la recoleccin ms fiable posible de los hechos que real
mente han ocurrido. L as discrepancias que podam os encontrar entre nuestras
anticipaciones y los hechos efectivamente sucedidos es a menudo lo que dirige
nuestra atencin hacia causas perturbadoras de importancia que hasta el mo
mento no habamos tenido en cuenta. En realidad, con frecuencia nos descubren
tambin errores de pensamiento, an ms serios que la omisin de las que pue
den denominarse causas perturbadoras; con frecuencia nos revelan que la base
misma de nuestra argumentacin es insuficiente; que los datos a partir de los
cuales hemos construido nuestro razonamiento incluyen tan slo una parte, y no
siempre la ms importante, de las circunstancias que realmente determinan el
resultado en cuestin [pg. 3 3 2 ],

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

85

Aunque lo anterior constituye en muchos aspectos una impecable


exposicin del verificacionismo, Mili no llega a igualar el fracaso en
la verificacin de una prediccin con la refutacin de la teora que la
gener; para l, una discrepancia entre nuestras anticipaciones y los
hechos reales mostrar, no que la proposicin original es errnea
y debe por tanto ser descartada, sino tan slo que aquella proposi
cin es insuficiente.
Los pasajes que tratan de la necesidad de verificar nuestras teo
ras terminan con una soberbia formulacin de las leyes de tendencia-,
t

Sin duda, el hombre afirma con frecuencia, respecto de toda una clase de
fenmenos, cosas que slo son ciertas para una parte de los mismos; pero el
error en estos casos consiste generalmente no en que la proposicin ha sido
enunciada de forma demasiado amplia, sino en que el tipo de proposicin enun
ciada no es correcto; se predice un cierto resultado, cuando debera haberse
predicho solamente una cierta tendencia a dicho resultado: una fuerza que
acta con una cierta intensidad en dicha direccin. En relacin con las excep
ciones hay que decir que, en cualquier ciencia tolerablemente avanzada, no
deben existir excepciones. L o que se supone una excepcin a un determinado
principio es siempre otro principio distinto que interfiere con el primero: otra
fuerza que acta en contra de la primera fuerza y que la desva de su camino.
No existen las leyes y las excepciones a las leyes las leyes que actan en el
99 por 100 de los casos, y las excepciones que lo hacen en el 1 por 100 , sino
que existen dos leyes, cada una de las cuales actuando posiblemente en el
100 por 100 de los casos, y que generan un efecto conjunto al operar simul
tneamente. Cuando existe una fuerza que, por ser menos importante de las
dos, denominamos fuerza perturbadora, y que prevalece en un caso determinado
sobre la otra fuerza, de form a que dicho caso constituye lo que comnmente
denominamos una excepcin, esa misma fuerza perturbadora actuar probable
mente como causa modificadora en muchos otros casos a los que nadie califi
cara de excepciones [pg. 333].

Las leyes de tendencia


Hemos encontrado ya leyes de tendencia en Ricardo y en Malthus,
y bueno ser que nos detengamos por un momento a considerar su
justificacin en un trabajo cientfico. La referencia de los economistas
clsicos a causas perturbadoras de las que se deca eran capaces de
contradecir las conclusiones de las teoras econmicas tiene su eco
en la apelacin de los economistas actuales a las clusulas ceteris
paribus, que van invariablemente unidas a las proposiciones econmi
cas generales, o formulaciones de las leyes econmicas 4. Existe,
tanto entre el hombre de la calle como entre los estudiosos de la
4 Para una historia del uso hecho por los economistas de la frase ceteris
paribus, vase Rivett (1970, pgs. 144-48).

86

L a metodologa de la economa

ciencia, la extendida impresin de que las clusulas ceteris paribus


abundan en las ciencias sociales, mientras que raramente las encon
tramos en la Fsica, la Qumica y la Biologa. Nada ms lejos de la
realidad. Una teora cientfica que pudiese prescindir enteramente de
las clusulas ceteris paribus habra logrado, en efecto, ser perfecta
mente cerrada: ninguna variable de efectos importantes sobre el fe
nmeno en cuestin habra sido omitida de la teora, y las variables
incluidas en la misma mantendran en efecto una cierta relacin entre
ellas y ninguna con variables exgenas a la misma. Quizs solamente
la mecnica de los cielos y la termodinmica no-atmica han llegado
a aproximarse a una integridad tan perfecta (Brodbeck, 1973, pgi
nas 296-98). Pero incluso en el campo de la Fsica, las teoras tan
cerradas y completas son una excepcin, y fuera de la Fsica existen
pocos ejemplos dentro de las ciencias naturales en los que el cetera
relevante, en vez de quedar sometido a una condicin de constancia,
se encuentre, de hecho, formando parte de la teora5. Normalmente
la clusula ceteris paribus aparece en las ciencias naturales con tanta
frecuencia como en las ciencias sociales, a la hora de contrastar una
relacin causal; generalmente estas clusulas toman la forma de afir
maciones en el sentido de que se ignoran los efectos de todas las
dems condiciones iniciales y relaciones causales relevantes que pue
dan existir, aparte de las que van a ser contrastadas. En resumen,
las ciencias naturales hablan de hiptesis auxiliares que aparecen en
cada contrastacin de una ley cientfica recordemos la tesis de irrefutabilidad de Durhem , mientras que las ciencias sociales hablan
de leyes o hiptesis que se mantienen si se cumple la condicin cete
ris paribus. Pero el objetivo perseguido es el mismo en ambos casos,
es decir, excluir del anlisis todas las variables a excepcin de aque
llas que estn especficamente incluidas en la teora.
Puede argirse, por tanto, que casi todas las proposiciones teo
rticas son leyes de tendencia, tanto en las ciencias naturales como
en las ciencias fsicas. Pero es cierto que existe una gran diferencia
entre la mayora de las proposiciones tendenciales de la Fsica y la
Qumica, y virtualmente todas las proposiciones que se hacen en
Economa y Sociologa. Por ejemplo, la ley cuantitativa de cada de
los cuerpos de Galileo lleva en s ciertamente una clusula ceteris
paribus implcita, porque todos los casos de cada libre suponen la
existencia de resistencias del aire en cuyo seno se produce la cada
del cuerpo. Galileo emple de hecho el concepto ideal de vaco
perfecto para librarse del efecto de lo que l llam accidentes,
5 Puede fcilmente aducirse, observa Lakatos (1978, I, pg. 18), que las
clusulas ceteris paribus son ms la regla que la excepcin en la ciencia (vase
tambin Nagel, 1961, pgs. 560-61).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

87

pero proporcion estimaciones de la magnitud de la distorsin que


puede resultar de los factores que, como la friccin, eran ignorados
por la ley. Como acabamos de ver, Mili era perfectamente consciente
de estas caractersticas de las clusulas ceteris paribus en la mecnica
clsica: Al igual que la friccin dentro de la mecnica... las causas
perturbadoras tienen sus leyes, como las causas perturbadas por ellas
tienen las suyas (Mili, 1976, pg. 330). En las ciencias sociales, sin
embargo, y en la Economa en particular, es muy corriente encon
trarse con afirmaciones tendenciales que carecen de clusula ceteris
paribus especfica una especie de cajn de sastre donde se mete
todo lo que desconocemos , o si existe tal especificacin, sta est
expresada tan slo en trminos cualitativos, y no cuantitativos. As,
se dice que la ley marxista de la tendencia a la disminucin de la
tasa de beneficios est sujeta a ciertas causas contrarrestadoras y,
aunque dichas causas se nombran, se mantiene que son estimuladas
por la propia caa de la tasa de beneficios a la que se supone vienen
a contrarrestar (Blaug, 1978, pgs. 294-96). Lo que tenemos es, pues,
una tasa de variacin negativa, que aparece a la luz de la ley bsica,
y varias tasas de variacin positiva que contrarrestan los efectos de
aqulla; es claro que el resultado conjunto de todas estas fuerzas
puede ser tanto positivo como negativo 6. En resumen, a menos que
encontremos la forma de restringir de algn modo la significacin
de la clusula ceteris paribus, y que pongamos lmites definidos al
comportamiento de las causas perturbadoras o contrarrestadoras,
toda la argumentacin se ver incapaz de generar una sola prediccin
refutable, ni siquiera en trminos de la direccin total de la variacin
en cuestin, y mucho menos seremos capaces de tener predicciones en
trminos de la magnitud de dicho cambio.
Mili aprovech la til distincin hecha por Bishop Whately en
1831, entre las proposiciones tendenciales en el sentido de: 1) la
existencia de una causa que, de operar sin impedimentos, generara
un cierto resultado, y en el sentido de 2) la existencia de tal estado
de cosas, que en l puede esperarse que un cierto resultado se pro
duzca, a pesar del impedimento que pueda suponer la existencia
de hecho de ciertas causas perturbadoras (citado por Sowell, 1974,
pginas 132-33). En palabras del propio Mili: Con frecuencia enun
ciamos un cierto resultado, cuando lo que queremos enunciar es una
tendencia hacia tal resultado una fuerza que acta en tal direccin
con una cierta intensidad. En lo que se refiere a las excepciones hay
que dejar sentado que no existirn excepciones propiamente dichas
6 H e vuelto a examinar este debate marxista en Blaug (1980, captulo 2) a
la luz de las propias ideas de M arx sobre metodologa econmica.

88

L a m etodologa de la economa

en ninguna ciencia tolerablemente avanzada (Mili, 1976, pg. 333).


Puede decirse que la distincin de Whately presenta las condiciones
mnimas que ha de cumplir una ley de tendencia aceptable: tiene
que ser posible decidir si cualquier proposicin tendencial legtima
se adeca a la primera o a la segunda definicin de Whately; de otro
modo, no habremos conseguido deducir una implicacin que sea
falsable, ni siquiera en principio. Es evidente que ni la ley de la
cada de beneficios de Marx ni la ley de la poblacin de Malthus
cumplen esta condicin, y que en ambos casos las cosas empeoran
an ms, porque sus proponentes sugirieron que las causas pertur
badoras o contrarrestadores de la tendencia bsica vienen a su
vez inducidas por la propia tendencia, con lo que el primer sentido
de trmino utilizado por Whately, la proposicin tendencial, nunca
podra observarse de hecho bajo ningn conjunto de circunstancias
concebibles.
Las proposiciones tendenciales en Economa deben ser conside
radas, por tanto, como promesas que slo quedarn redimidas cuando
se haya tenido debidamente en cuenta la correspondiente clusula
ceteris paribus 7, y cuando sta haya sido especificada, preferiblemente
en trminos cuantitativos. Despus de la claridad extrema desplegada
por Mili en su tratamiento de estas cuestiones en su ensayo meto
dolgico, difcilmente podemos evitar el plantearnos la pregunta de
si mostr la misma claridad en su anlisis de los problemas econ
micos. Schumpeter (1954, pg. 537n) dijo una vez: E l significado
literal de una profesin de fe metodolgica carece de inters, excepto
para el filsofo... cualquier elemento criticable de una metodologa
carecer de importancia siempre que podamos abandonarlo sin que
ello nos fuerce a abandonar cualquier implicacin del anlisis asociado
con el mismo, y lo mismo puede decirse de cualquier elemento
recomendable de una metodologa. Pero antes de volvernos a la Eco
noma de Mili para ver si ..responde a este enfoque metodolgico,
ser til echar un rpido vistazo a la Lgica de Mili, por ser la obra
que primero atrajo la atencin del pblico hacia este autor. Y lo
haremos porque al evaluar su obra econmica es importante recordar
7 En esta cuestin sigo a K aplan (1964, pgs. 97-8); en sus propias pala
bras: U na ley de tendencia es aquella que se presenta como una ley en sentido
estricto, a la que se llegar cuando hayan sido identificadas y tenidas en cuenta
las fuerzas contrarrestadoras. Por tanto, el valor cientfico de una ley de ten
dencia depender de su efectividad para servir de estmulo y gua en la investi
gacin de esas otras fuerzas determinantes. En s misma, slo ser una carta
de pago que circular libremente en el mundo cientfico mientras pueda mante
nerse la confianza del pblico en que eventualmente ser redimida por algo
equivalente a su valor nominal, y en este sentido, la clusula de todo lo dems
se contiene constante no es una redencin, sino otra parte de la prom esa. [ ...]

Parte I I . H istoria de la m etodologa econmica

89

que Mili no fue slo un importante filsofo de la ciencia, sino tam


bin un experto lgico (por no mencionar que tambin era psiclogo,
experto en ciencia poltica y filsofo social).
La lgica de Mili
El Sistema de Lgica de Mili no es un libro de fcil comprensin
para los lectores de hoy. Como hemos visto, este libro trata con
desprecio la lgica deductiva (denominada en el mismo raciocinacin)
a la que considera como una especie de mquina intelectual de hacer
salchichas, mientras que hace apologa de la lgica de la induccin,
a la que considera como el nico camino que nos proporciona cono
cimientos nuevos. Subyacente a gran parte de su argumentacin, en
contramos en Mili aqu un intento de demoler todas las creencias que
Kant denomin proposiciones sintticas a priori, es decir, el intuicionismo entronizado en el rea de las creencias morales primero y,
posteriormente, en el rea de la lgica y las matemticas; la idea de
Mili de que las matemticas son una especie de ciencia cuasiexperimental est claramente pasada de moda. Finalmente, despus de dedi
car la casi totalidad del libro a la defensa del mtodo inductivo en
la ciencia y las matemticas, Mili se vuelve en su seccin final hacia
la metodologa de lo que l denomin las ciencias morales (ciencias
sociales) y aqu, sorprendentemente, s que reconoce la improceden
cia de los mtodos inductivos, debido a la concurrencia de causas
compuestas de muchas fuerzas. Estos tres rasgos del libro que co
mentamos, tomados en su conjunto, contribuyen a dificultar tanto la
colocacin del libro dentro de contexto como su relacin con los an
lisis previos del autor dedicados a la metodologa de la Economa 8.
Lo que Mili tena que decir respecto de la lgica formal queda
desfigurado en gran parte por la forma indiscriminada en que juega
a un tira y afloja continuo con el doble sentido del trmino induc
cin, tratndolo a veces como una forma lgicamente demostrativa
de contrastacin causal, y otras como un mtodo no-demostrativo de
confirmar y corroborar las generalizaciones causales la aduccin,
en nuestro lenguaje , confundindose, a su vez, esta segunda acep
cin con el problema del descubrimiento de leyes causales nuevas9.
8 Existen numerosos comentarios a la Lgica de Mili. En mi opinin, los
ms tiles son los de N agel (1950), Anschutz (1953), la introduccin de McRae
a Mili (1973) y Ryan (1974, captulo 3).
9 Gamo seala Medawar (1967, pg. 133): Desgraciadam ente, en Inglaterra
se nos ha educado en la creencia de que los descubrimientos cientficos recurren
a un mtodo anlogo, y de naturaleza semejante, al mtodo deductivo, es decir,
el mtodo de la Induccin un proceso lgico de pensamiento que, a partir
de simples declaraciones de hecho que surgen de la evidencia que nos propor-

90

L a m etodologa de la economa

Pero aunque Mili est mezclando constantemente el origen de las


ideas con cuestiones referentes a su justificacin lgica, la teora de
la lgica se convierte en l esencialmente en un anlisis del mtodo
cientfico destinado a evaluar la evidencia, y su libro se entiende
mucho mejor cuando lo consideramos como un trabajo sobre mode
los y mtodos que cuando lo leemos como un estudio sobre lgica
simblica, entendida sta en la acepcin que atribuimos al trmino
en el siglo xx. Los dos rasgos por los que Mili es recordado entre
los filsofos de la ciencia son: su tratamiento de los cnones de la
induccin, interpretados como un conjunto de reglas no-demostrativas
de confirmacin los cuatro mtodos de acuerdo, diferencia, resi
duos y variaciones concomitantes y su anlisis de la causacin, con
el que trataba de resolver el problema de la induccin de Hume,
por medio de la introduccin del principio de uniformidad de la na
turaleza como premisa fundamental de cualquier explicacin causal.
Los cuatro mtodos de Mili siguen mencionndose hoy en da como
un esquema elemental de la lgica del diseo de la investigacin
experimental, pero su tratamiento de la causacin se discute hoy tan
slo con objeto de mostrar lo difcil que es contradecir la prueba
proporcionada por Hume en cuanto a la imposibilidad de la certi
dumbre inductiva 10.
donan nuestros sentidos, puede llevarnos con certeza a descubrir leyes generales
verdaderas. E sta sera ciertamente una creencia que nos incapacitara intelec
tualmente, si es que alguien creyese en ella realmente, y de ella hay que culpar
principalmente a la metodologa de la ciencia de Jo h n Suart Mili. L a principal
debilidad de la induccin milliana era su falta de separacin entre los actos
mentales que supone el descubrimiento y los correspondientes a la contras
tacin.
10 E l mtodo de acuerdo afirma que si dos o ms ejemplos del fenmeno
que se investiga tienen una nica circunstancia en comn, esta circunstancia
de acuerdo entre todos los ejem plos es la causa (o el efecto) del fenmeno en
cuestin; el mtodo de la diferencia afirma que si un caso en el que se pro
duce el fenmeno que estamos investigando, y un caso en el que aqul no se
produce, tienen todas sus circunstancias en comn excepto una, que se produce
tan slo en el primer caso, esta circunstancia, que es la nica en que difieren
los dos casos, ser el efecto o la causa, o un componente esencial de la causa,
de dicho fenmeno. E l mtodo de los residuos afirma que si separamos de
cada fenmeno aquellas partes que por inducciones previas sabemos que son
el efecto de ciertos antecedentes, el residuo del fenmeno ser efecto de los
antecedentes que quedan. Finalmente, el mtodo de las variaciones concomi
tantes afirma que siem pre que un fenmeno vare de una forma concreta
cuando otro fenmeno vara en otra forma concreta, aqul ser o bien la causa
o bien el efecto de dicho fenmeno, o estar conectado con l por medio de
algn tipo de causacin (M ili, 1973, V I I, pgs. 390, 391, 398 y 401). A pesar
de la pltora de comentarios sobre los cuatro m todos de Mili, no es fcil
mejorar el tratamiento que le dieron Cohn y N agel (1934, pgs. 249-72); vase
tambin Losee (1972, pgs. 148-58).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

91

Habiendo propuesto sus cuatro mtodos, tanto como ayudas al


descubrimiento de leyes causales como medios para probar que aqu
llas se mantienen universalmente, Mili dedica la ltima seccin de
su Lgica a las ciencias sociales, campo en el que admite francamente
que dichos cuatro mtodos no son aplicables. Y no son aplicables
por la pluralidad de causas que operan, por la mezcla de efectos dife
rentes y por la imposibilidad de realizar experimentos controlados.
Por consiguiente, para las ciencias sociales Mili recomienda: 1) el
mtodo geomtrico o abstracto; 2) el mtodo fsico o deductivo
concreto, y 3) el mtodo histrico o deductivo inverso. Se dice
que el primero de estos mtodos es de uso limitado, ya que tan slo
es aplicable all donde una nica causa produce todos los efectos.
El tercero se ocupa, segn Augusto Comte, de establecer las genuinas leyes del cambio histrico, basadas sobre ciertos principios uni
versales de la naturaleza humana. Es el segundo mtodo, el fsico
o deductivo concreto, al que se supone responde la Economa Pol
tica. Se nos dice tambin que este es el mtodo utilizado en astro
noma siempre que las leyes de las diferentes causas que actan
aditivamente hayan sido determinadas primero con la ayuda de los
cuatro mtodos, despus de lo cual sern verificadas en relacin con
las observaciones empricas las implicaciones deducidas de dichas le
yes (Mili, 1973, pgs. 895-96). En este punto, Mili inserta los pasa
jes sobre el homo economicus procedentes de su ensayo de 1836
y que anteriormente hemos citado, y pasa a discutir la etiologa pol
tica, la anunciada aunque an no-nacida ciencia deductiva de la for
macin del carcter nacional, que se convertira algn da, y en ello
crea Mili firmemente, en el fundamento de todas las ciencias sociales.
Y an hay ms en esta ltima seccin de la Lgica de Mili: una
decidida defensa del monismo metodolgico; una firme adopcin del
principio del individualismo metodolgico; y una insistencia en que
el anlisis positivo, y no el normativo, es la clave de la ciencia, in
cluso en las ciencias sociales. Pero el repentino apoyo al mtodo
deductivo que aqu encontramos, despus de cientos de pginas en
las que se defiende el inductivo, por no mencionar el hecho de que la
mayor parte de la discusin en esta ltima seccin se refiere a la en
tonces naciente ciencia de la Sociologa y que slo incidentalmente
toca la ya madura ciencia de la Economa, parece pensado para dejar
al lector totalmente confuso respecto de las ideas de Mili sobre la
filosofa de las ciencias sociales.
Cinco aos despus de terminar su Sistema de Lgica, Mili pu
blic su importante obra Principios de Economa Poltica, que no
contiene discusin explcita alguna sobre metodologa ni tampoco
hace referencia retrospectiva alguna a la Lgica para mostrar que los

92

L a m etodologa de la economa

Principios constituyen un ejemplo de sana metodologa. No es de


extraar, por tanto, que los que criticaron las ideas de Mili en el
campo de la Lgica omitiesen todo intento de averiguar si este autor
practicaba en Economa lo que predicaba para la ciencia en general.
Tanto William Whewell como Stanley Jevons fueron los campeones
del mtodo hipottico-deductivo de explicacin cientfica, en directa
oposicin a las ideas de Mili. Whewell escribi una larga respuesta
a la Lgica de Mili, en la que intentaba enfocar la filosofa de los
descubrimientos cientficos desde la historia de la ciencia, inspirn
dose en Kant ms que en Hume (Losee, 1972, pgs. 120-28); y
Jevons, en su contribucin ms importante a la filosofa de la cien
cia, The Principies of Science: A Treatise on Logic and Scientific
Method (1873), criticaba continuamente las innovaciones introduci
das por Mili en la lgica de la ciencia, y especialmente su doctrina
del razonamiento que va de lo particular a lo particular, aadiendo
que la induccin no pertenece a la inferencia lgica, sino que es sim
plemente la conjuncin de hiptesis y experimentacin (vase Harr,
1967, pgs. 289-90; Medawar, 1967, pgs. 149ff; Losee, 1972, p
gina 158; y MacLennan, 1972). Pero ninguno de ellos relacion sus
crticas a la Lgica de Mili con sus Principios, a pesar de que Whe
well fue un pionero en la matematizacin de la economa ricardiana,
mientras que Jevons fue ciertamente uno de los tres fundadores del
marginalismo, que se opuso a la influencia de Mili en el campo de la
Economa con tanta firmeza como se opuso a l en el campo de
la Lgica.
Quizs podramos encontrar explicacin a este curioso fenmeno
por el que se trata a los dos Mili como si fuesen dos escritores dife
rentes, en el hecho de que ni Mili ni sus crticos vieron relacin al
guna entre la Lgica y los Principios; para todos los propsitos prc
ticos, es como si ambos libros hubiesen sido escritos por autores
diferentes. Como Jacob Viner dijo una vez (1958, pg. 329): Los
Principios carecen de caractersticas metodolgicas definidas. Al igual
que en el caso de La riqueza de las naciones de Adam Smith, algunas
de sus partes son predominantemente abstractas a priori, mientras
que en otras encontramos una gran cantidad de datos fcticos y de
inferencias tomadas de la Historia.
Las ideas econmicas de Mili en la prctica
Dediquemos ahora un momento a examinar lo que Mili hizo real
mente en el terreno de la verificacin de las implicaciones de sus
premisas ricardianas, hipotticas y abstractas. La doctrina que Ricardo

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

93

leg a sus seguidores (ver 1815, 1817 y 1819) dio lugar a un buen
nmero de proposiciones contrastables un precio creciente del
grano, una creciente participacin de las rentas de la tierra en la
Renta Nacional, un nivel constante de los salarios y una tasa descen
dente de beneficios sobre el capital y a su vez dependa de otras
proposiciones tambin contrastables, y especialmente de la del cre
cimiento de la poblacin a una tasa al menos tan rpida como la
de crecimiento de la produccin de alimentos. Adems, dada la ausen
cia de libertad de importacin de grano en la Inglaterra de la poca,
todas ellas eran proposiciones positivas, y no hipotticas, porque
Ricardo negaba drsticamente que pudiesen existir fuerzas contrarestadoras capaces de anular tales proposiciones, excepto por algn
tiempo (ver Blaug, 1973, pgs. 31-3). La Ley del Trigo no fue
derogada hasta 1946 y los datos estadsticos disponibles para las d
cadas de 1830 y 1840 falsaron cada una de estas predicciones ricar
dianas. Por ejemplo, los rendimientos decrecientes se vieron sobra
damente compensados en la agricultura britnica por el progreso
tcnico, como lo demuestra la regular cada de los precios del trigo
desde los altos niveles que alcanz en 1818; las rentas de la tierra,
por su parte, no subieron probablemente en los veinticinco aos que
mediaron entre la muerte de Ricardo en 1823 y la aparicin de los
Principios de Mili en 1848, mantenindose invariables en este pe
rodo tanto la renta por acre como su participacin relativa en la
Renta; a su vez, los salarios reales ciertamente aumentaron durante
el perodo, y la poblacin aument ms lentamente en Gran Bretaa
entre 1815 y 1848 que entre 1793 y 1815. Todos estos hechos, con
la posible excepcin del proporcionado por la evolucin de la renta
de la tierra, fueron reconocidos por Mili en sus Principios, y, sin
embargo, este libro mantiene los principios del sistema ricardiano
sin cualificacin alguna. Mili sigui siendo un fiel defensor de la
Economa ricardiana, no tanto por ignorancia de la distancia que
separaba la teora de los hechos como por el recurso continuo a
diversas estratagemas inmunizadoras, la principal de las cuales con
sista en vaciar las correspondientes clusulas ceteris paribus de cual
quier contenido objetivo que hubiesen podido tener.
Una gran parte de las dificultades en este terreno pueden retro
traerse a la ambigua actitud mantenida por el propio Ricardo res
pecto del perodo temporal requerido para que las fuerzas bsicas
a largo plazo presentes en su sistema asegurasen su dominio sobre
ciertas fuerzas contrarrestadoras a corto plazo. Se deca que la agri
cultura estaba sujeta a rendimientos decrecientes histricos, porque
lo ms que poda esperarse del progreso tcnico es que retrasase los
efectos del crecimiento de los costes de produccin de los alimentos,

94

L a metodologa de la economa

sin que fuese posible, sin embargo, la compensacin permanente de


la escasez de suelo frtil; Ricardo lleg incluso a decir que los terra
tenientes careceran de incentivos privados para introducir mejoras
tcnicas en la produccin de alimentos. En forma similar, Ricardo
reconoca que eventualmente los trabajadores podran llegar a con
sumir ms productos manufacturados en vez de productos agrcolas,
en cuyo caso el crecimiento de los costes de la produccin agrcola
no elevara necesariamente los salarios reales ni comprimira por tan
to los beneficios. Por ltimo, caba tambin dentro de lo posible que
los trabajadores empezasen a practicar la contencin moral, permi
tiendo en consecuencia que el capital se acumulase a una tasa ms
alta que la del crecimiento de la poblacin, lo cual alejara de nuevo
el fantasma del estado estacionario. Pero todas estas eran meras
concesiones al realismo: Ricardo careca de teora que pudiese expli
car el progreso tcnico, o las variaciones en la composicin del pre
supuesto familiar de los trabajadores, o la actitud de los matrimonios
hacia el control del tamao de las familias. De todos modos, es justo
reconocer que Ricardo enunci sus proposiciones tendenciales en for
ma de predicciones condicionales, cuya falsacin por los aconteci
mientos era perfectamente concebible.
Por otro lado, Ricardo pensaba sin duda que sus teoras resul
taban de ayuda para los legisladores, porque las distintas fuerzas
contrarrestadoras eran transitorias y no lograran de hecho contrarres
tar las fuerzas bsicas del sistema en un futuro previsible. Al ser
presionado, tuvo que comprometerse a fijar el corto plazo como
un perodo de unos veinticinco aos, con objeto de poner ejemplos
de los efectos a largo plazo de las variables postuladas (de Marchi,
1970, pgs. 255-56 y 263), lo cual no quiere decir, sin embargo,
que hubiese recomendado una espera de veinticinco aos para com
probar si sus teoras eran o no ciertas. El carcter general de su enfo
que se opona a la verificacin, al menos si por verificacin enten
demos la comprobacin de si una teora resulta confirmada por la
evidencia, en vez de esperar simplemente para ver si alguna circuns
tan cia compensadora ha sido dejada de lado (vase O Brien, 1975,
pginas 69-70).
Se ha dicho con razn que la posicin metodolgica de J. S.
Mili no era diferente de la de Ricardo: la nica diferencia es que Mili
enunci formalmente las reglas que Ricardo adoptara implcita
mente (de Marchi, 1970, pg. 266). Como hemos visto, Mili era
un verificacionista, no un prediccionista: la prueba de una teora en
ciencias sociales no se centra en su fiabilidad predictiva ex-ante, sino
en su potencia explicativa ex-post; Mili no crea en la tesis de si
metra. Si una teora no consigue predicciones fiables, hubiera dicho

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

95

Mili, debera investigarse en busca de variables suplementarias con


las que cubrir la distancia existente entre los hechos y los antece
dentes causales establecidos en la teora, ya que sta ser verdadera
en cualquier caso en sus propios trminos, a causa de la verdad con
tenida en sus supuestos. Y, desde luego, esta actitud es perfecta
mente reconocible en las pginas de sus Principios. Cuando se pu
blic este libro haban transcurrido ya veinticinco aos desde la
muerte de Ricardo, y haca dos aos que las Leyes del Trigo haban
sido por fin derogadas; durante los veintitrs aos siguientes Mili
public hasta seis ediciones de los Principios, y en cada sucesiva
edicin se haca ms difcil negar la refutacin por la prctica de
virtualmente cada una de las predicciones histricas ricardianas, con
dicionadas como estaban a la falta de libertad de comercio (Blaug,
1973, pgs. 179-82). La teora malthusiana de la poblacin, en espe
cial, haba sido categricamente contradicha por la evidencia fctica,
cosa aceptada por la mayora de los economistas de la poca (Blaug,
1973, pgs. 111-20). Pero el problema malthusiano pes largamente
en la filosofa social de Mili, y de algn modo se las arregl para
retenerlo en los Principios, como una proposicin de esttica-com
parativa si la poblacin fuese menor los salarios seran ms altos
al tiempo que se mostraba de acuerdo con la apreciacin de que la
tendencia de la poblacin a sobrepasar con su crecimiento la produc
cin de medios de subsistencia no se haba manifestado de hecho
en la prctica (de Marchi, 1970, pgs. 267-71). La doctrina ricardiana que afirma que la proteccin tender a aumentar el precio del
grano y la proporcin de la renta nacional percibida por los terra
tenientes recibi un tratamiento semejante (Blaug, 1973, pgs. 181182 y 208), lo cual hizo virtualmente imposible la consideracin de
la derogacin de las Leyes del Trigo como un experimento social
utilizable para contrastar el sistema ricardiano.
Incluso los que ms simpata sienten hacia la Economa de Mili
reconocen que ste fue, como mucho, un tibio verificacionista n . La
verdadera cuestin es si Mili, habiendo reconocido la creciente irrelevancia de la teora ricardiana con el paso del tiempo, debera haber
admitido, no slo su irrelevancia, sino su falta de validez. En las
sucesivas ediciones de los Principios durante el perodo 1848-71,
11 Como dice de Marchi (1970, pgs. 272-73) en su defensa de Mili: N o
puede decirse que M ili tratase siempre de contrastar sus teoras con los he
chos . . . M ili estaba a veces dispuesto a vivir con una amplia separacin entre
su teora deductiva y los hechos . . . E staba dispuesto a utilizar la informacin
fctica en la confirmacin de su teora; pero nunca se permita que los hechos
histricos . . . se elevasen por encima de la teora hasta un estatus propio de
validez.

96

L a metodologa de la economa

Mili fue aumentando con regularidad la longitud del perodo en el


que se permita al progreso tcnico posponer los efectos de la ley
de los rendimientos decrecientes en la agricultura, y, por consiguien
te, los de la tendencia subyacente a que el crecimiento de la pobla
cin excediese el crecimiento de los medios de subsistencia. En cualquir caso, si nos atenemos a la primera edicin de los Principios,
puede siempre argumentarse que el perodo comprendido entre la
muerte de Ricardo y los Principios de Mili era demasiado corto para
constituir una prueba concluyente respecto de las predicciones de
Ricardo, especialmente si estamos de acuerdo en que la contras
tacin de predicciones no era, en cualquier caso, la piedra de toque
sobre la que ni Mili ni Ricardo hubiesen estado dispuestos a rechazar
sus anlisis (de Marchi, 1970, pg. 273). En cuanto a las ediciones
posteriores de los Principios, no sera mucho pedir de cualquier
pensador, diran algunos, el exigirle el abandono de un cuerpo de
pensamiento a cuya defensa ha dedicado su vida entera? Despus
de todo, Mili se retract de la doctrina del fondo de salarios, y esto
es mucho ms de lo que hicieron sus inmediatos discpulos, como
Henry Fawcett o John Elliot Cairnes. La cuestin, sin embargo, no
consiste en decidir si Condenamos o absolvemos a Mili, sino ms bien
en describir correctamente sus ideas metodolgicas, as como la for
ma en que lleg a aplicarlas en la prctica.
Mili, junto con todos los dems escritores de la tradicin clsica,
apelaba fundamentalmente a los supuestos para juzgar la validez de
las teoras, mientras que, como veremos, los economistas modernos
apelan bsicamente a las predicciones. Esto no significa que los auto
res clsicos se desinteresasen de las predicciones; obviamente, estando
como estaban implicados en la poltica, no podan evitar el hacer
redicciones. Ms bien crean que, as como los supuestos verdaderos
an de generar conclusiones verdaderas, los supuestos supersimplificados, como los del homo economicus, los rendimientos decrecien
tes para un estado invariable de la tecnologa, una oferta de trabajo
infinitamente elstica para una tasa salarial determinada, etc., han de
llevar necesariamente a predicciones supersimplificadas, que nunca se
adecuarn exactamente al curso real de los acontecimientos, aun cuan
do hagamos serios esfuerzos para tener en cuenta las causas pertur
badoras relevantes. Las causas perturbadoras omitidas de la explica
cin de los acontecimientos no incluyen, despus de todo, nicamente
las causas perturbadoras de menor importancia relativa dentro del
campo econmico, sino que incluyen tambin causas no-econmicas
de mayor importancia. As, en Economa, como explicaba Mili, con
trastamos las aplicaciones de las teoras para decidir si hemos tenido
en cuenta suficientes causas perturbadoras de tipo econmico como

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

97

para explicar lo que realmente sucede en el mundo real, teniendo


en cuenta, adems, los efectos de las causas no-econmicas. Nunca
contrastamos la validez de una teora, porque las conclusiones son
ciertas, son un aspecto del comportamiento humano, en virtud de
los supuestos en que se basan, supuestos que, a su vez, son ciertos,
en virtud de estar basados sobre hechos obvios de la experiencia
humana pasada. Estamos a mil leguas, por tanto, de la generalizada
idea actual de que los supuestos no han de ser contrastados direc
tamente, aunque su contrastacin podra ser til de ser posible, por
que, en ltimo trmino, lo nico que importa son las predicciones, y
porque la validez de una teora econmica queda establecida siempre
que las predicciones que genera se vean repetidamente corroboradas
por la evidencia n .
El mtodo lgico de Cairnes
Si nos quedase alguna duda acerca de cul es realmente la meto
dologa clsica, un examen de la obra Character and Logical Method
of Political Economy (Carcter y mtodo lgico de la Economa Po
ltica) de John Elliot Cairnes contribuira a disiparlas; esta obra fue
publicada por primera vez en 1875, y revisada en 1888, cuando la
revolucin marginalista estaba en su pleno apogeo y haban trans
currido ms de cincuenta aos desde la muerte de Ricardo; sin em
bargo, se hace escasa referencia en ella al marginalismo, mientras
que muestra, como veremos, una creencia de Cairnes en la validez
fundamental de las tendencias ricardianas, tan firme como la profe
sada por Mili en su da. Si entre Mili y Cairnes observamos alguna
diferencia y se trata de una diferencia mnima es que Cairnes
se muestra ms estridente y dogmtico al negar que las teoras eco
nmicas puedan ser refutadas por simple comparacin de sus impli
caciones con los hechos, matiz que puede explicarse por las diferen
cias de personalidad entre estos dos autores y porque, adems, Cairnes
haba vivido toda la poca de ascenso de la Escuela Histrica Inglesa
y se senta claramente irritado por el profundo desprecio con que
12 V ase Hirsch (1980), quien, con toda la razn, reparte capones entre
varios comentaristas actuales, incluido yo mismo, por nuestros comentarios sobre
la diferencia entre el verificacionismo clsico y el falsacionismo moderno. Ahora
me doy cuenta de que mi anterior caracterizacin de la metodologa clsica
(Blaug, 1978, pgs. 697-99) estaba equivocada en este aspecto. Hirsch mantiene
tambin que la metodologa clsica es una metodologa defendible, lo cual es,
por supuesto, otra cuestin.

9g

L a metodologa de la economa

los miembros de dicha escuela desechaban por irrealistas los postu


lados de la Economa clsica (ver Coats, 1954, y Koot, 1975).
^
Cairnes parte de la conocida proposicin de que la Economa
Poltica es una ciencia hipottica, deductiva; sus conclusiones se
correspondern con los hechos tan slo en ausencia de causas per
turbadoras, o en otras palabras, aqullas no deben ser consideradas
como verdades positivas, sino hipotticas (Cairnes, 1965, pg. 64).
Cita a Snior cuando dice que la Economa Poltica no debe ser con
siderada como una ciencia hipottica, sino como una ciencia basada
en premisas reales. No hay nada de hipottico en las premisas de la
Economa Poltica, replica Cairnes, porque estn basadas sobre he
chos indudables de la naturaleza humana y del mundo; el deseo
de obtener riquezas con el menor sacrificio posible, y las cualidades
fsicas de los agentes naturales, especialmente la tierra, sobre los que
se ejerce la industria humana, son ambos hechos cuya existencia y
carcter pueden fcilmente comprobarse (pgs. 68 y 73). En este
sentido, la Economa presenta realmente una ventaja en relacin con
las ciencias naturales: E l economista parte de un conocimiento de las
causas ltimas. Se encuentra al inicio de su tarea en la posicin que
los fsicos slo alcanzan despus de larga y laboriosa investigacin
(pgina 87). Es cierto que el economista no puede en general realizar
experimentos, pero puede realizar experimentos mentales, e incluso
puede realizar experimentos fsicos directos sobre el suelo (pgi
nas 88-93). As pues, sus supuestos no son conjeturas, sino que
provienen de observaciones que pueden probarse directamente y con
facilidad (pg. 95, y tambin pg. 100). Cairnes procede entonces
a explicar qu se quiere decir cuando se afirma que la Economa
Poltica es una ciencia hipottica, a saber, que es una ciencia que
hace predicciones condicionales acerca de acontecimientos que estn
siempre sujetos a una clusula ceteris paribus; en sus propias pala
bras: Las doctrinas de la Economa Poltica deben entenderse en el
sentido de que afirman, no lo que ocurrir, sino lo que debera o
tendera a ocurrir, y slo en este sentido sus proposiciones sern
ciertas (pg. 69, y tambin pg. 110).
_ _
Siguen unas cuantas pginas excelentes sobre los mltiples sig
nificados de la palabra induccin, incluyendo los dos sentidos del
trmino que anteriormente hemos mencionado, en las que Cairnes
afirma que el Uso del mtodo hipottico-deductivo, como distinto
del mtodo inductivo-clasificador, es un signo inequvoco de la ma
durez alcanzada por una disciplina (pgs. 74-6 y 83-7). Debido a la
multiplicidad de factores que influyen en la vida econmica, las ver
dades hipotticas de la Economa han de ir siempre acompaadas
de aquellas formas de verificacin que la investigacin econmica

Parte I I . H istoria de la m etodologa econmica

99

permite; la verificacin slo puede realizarse en las investigaciones


econmicas de forma muy imperfecta; pero si aqulla se realiza cui
dadosamente, frecuentemente nos permite, de todos modos, obtener
una corroboracin de los procesos de razonamiento deductivo sufi
ciente como para justificar un alto grado de confianza en las conclu
siones obtenidas, consideracin cuyo impacto queda desgraciada
mente diluido cuando cita a Ricardo como el autor que ha utilizado
este recurso de la forma ms libre y efectiva (pgs. 92-3).
Los economistas estn siempre dispuestos a considerar la influen
cia de principios subordinados que modifican los efectos de causas
ms poderosas, afirma Cairnes, siempre que stos puedan estable
cerse fuera de toda duda. Como ejemplos, cita el anlisis de Smith
sobre los salarios diferenciales para idntico trabajo en mercados de
trabajo grficamente contiguos y la teora de los precios internacio
nales de Ricardo y Mili, como casos de teoras que nacen de los efec
tos de un principio subordinado, el de que la movilidad del trabajo
es imperfecta (pg. 101). Como un ejemplo an ms claro de esto,
recurre a la demostracin que Tooke incluye en su Historia de los
precios, respecto de que el nivel de precios en Gran Bretaa no
haba variado en las dcadas precedentes en la misma direccin que
la cantidad de dinero. Cairnes arguye que la explicacin de este fen
meno reside en el aumento de los depsitos, que lleg a invertir
la relacin causal entre la circulacin de dinero bancario y el nivel
general de precios (pgs. 101-04). Para remachar su argumentacin
aade:
N o hay que suponer que la discrepancia a que hemos aludido (entre los
precios y la circulacin de dinero bancario) pueda llegar a invalidar la ley ele
mental que afirma que, ceteris paribus, el valor del dinero vara inversamente
con su cantidad. E ste principio sigue descansando sobre las mismas bases de
hechos fsicos y mentales que subyacen a todas las doctrinas de la Economa
Poltica, y siempre constituir el principio fundamental de la teora monetaria.
Lo nico que aquella discrepancia nos muestra es que en el caso prctico en
cuestin no se cumpli la condicin ceteris paribus, y, por tanto, el hecho dis
crepante no ser ms inconsistente con la ley econmica de lo que pueda serlo
la no-correspondencia de un complejo fenmeno mecnico con lo que un novato
que slo conoce las leyes ms elementales de la mecnica pueda considerar con
sistente con aqullas. Una moneda que cae desde una altura llega al suelo antes
que una pluma, y, sin embargo, nadie negar por ello la doctrina de que la
^ aceleracin generada por la gravedad es la misma para todos los cuerpos [Cair
nes, pg. 103n],

Difcilmente encontraremos un ejemplo ms claro del abuso que


puede hacerse de la clusula ceteris paribus, cuando ninguno de los
cetera han sido especificados y mucho menos cuantificados.

fT
100

L a metodologa de la economa

Las leyes econmicas, concluye Cairnes, pueden ser refutadas


nicamente si se demuestra, o bien que los principios y condiciones
supuestos no existen, o bien si las tendencias que la ley deduce no
se siguen como consecuencia necesaria de los supuestos de la misma
(pgina 110; y tambin pg. 118). En resumen, demustrese que los
supuestos son poco realistas, o bien que existen inconsistencias lgi
cas, pero no se tome nunca la refutacin de las predicciones como
causa del abandono de una teora econmica, especialmente porque
en Economa slo es posible deducir predicciones cualitativas (pgi
nas 119 y siguientes) 13. Como comprobacin de que sta no es una
interpretacin indebida de lo que Cairnes quera decir, consideremos
su posicin respecto de la teora malthusiana de la poblacin: la teora
malthusiana es una ley tendencial y, por consiguiente, no es incon
sistente con la doctrina de que los medios de subsistencia puedan
aumentar, de hecho, con mayor rapidez que la poblacin; en reali
dad, estaba perfectamente dispuesto a admitir que las investigacio
nes posteriores demostraron que los medios de subsistencia haban
aumentado, de hecho, con mayor rapidez que la poblacin, en la
mayora de los pases y especialmente en todos los pases en creci
miento (pgs. 158 y 164). Y, sin embargo, la teora malthusiana
es cierta. Adems, aada, sin ella no sera posible comprender los
teoremas ricardianos (pgs. 176-77), comentario que, por supuesto,
nos proporciona la clave de su actitud metodolgica defensiva res
pecto de las predicciones econmicas. En otras palabras, Cairnes
adopt el programa ricardiano de investigacin y, por tanto, defenda
la teora malthusiana como elemento indispensable de tal programa.
Un ejemplo ms redondear la argumentacin. La teora ricar
diana de la renta de la tierra no parece adecuada para predecir correc
tamente lo que ocurrir en el cultivo de las tierras nuevas de las
colonias, y Cairnes reconoca este hecho. Este tipo de fenmenos
residuales puede ser fatal para las ciencias fsicas, pero no para la
Economa.
Cuando una doctrina de las ciencias fsicas consigue explicar hechos que
parecen inesperadamente en el curso de la investigacin, esto se considera
siempre como una poderosa confirmacin de la veracidad de dicha doctrina.
Prro los principios ltimos de la Economa Poltica, al no haber sido establei idos con base a este tipo de evidencia circunstancial, sino con base a la apela13 Cairnes neg su propia afirmacin sobre la im posibilidad de hacer pre
dicciones cuantitativas exactas en Economa, con su trabajo emprico sobre los
efectos de los descubrimientos de oro en A ustralia; vase Bordo (1975), un
trabajo que, sin embargo, trata casi desesperadamente de asimilar la metodol<>Ka de Cairnes a la posicin falsacionista moderna (Hirsch, 1978; Bordo, 1978).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

101

cin directa a nuestra consciencia o nuestros sentidos, no podrn verse afectados


por cualesquiera fenmenos que puedan aparecer durante nuestras posteriores
investigaciones . . . ni se ver afectada tampoco la teora que est fundamentada
sobre este tipo de supuestos, siempre que el proceso de razonamiento utilizado
sea correcto. L a vnica alternativa que nos queda en este caso es suponer la
existencia de una causa perturbadora. E n el caso que nos ocupa, es decir, el de
bajo qu circunstancias podemos suponer que existir la renta de la tierra,
la consideracin de dichas circunstancias no podr afectar a nuestra fe en el
hecho de que el suelo de cualquier pas no ser todo l igualmente frtil, y
que la capacidad productiva . del suelo m ejor ser limitada, ni debilitar, por
tanto, nuestra confianza en las conclusiones que se deducen de dicho hecho
[pginas 202-03n],

Una y otra vez, hemos encontrado en Snior, en Mili, en Cairnes,


e incluso en Jevons, la idea de que la verificacin no es una con
trastacin adecuada de la validez de las teoras econmicas, de su
verdad o falsedad, sino que ser tan slo un mtodo que nos permita
establecer las fronteras de aplicabilidad de una teora que es, en s,
obviamente cierta. Verificamos con objeto de descubrir si las causas
perturbadoras pueden explicar las discrepancias que observamos en
tre los obstinados hechos reales y los correctos razonamientos teri
cos; si observamos discrepancias ha de ser porque la teora ha sido
errneamente aplicada, pero la teora en s seguir siendo vlida.
Y nunca se considera la cuestin de si existe alguna forma de demos
trar que una teora es falsa 14.
Neville Keynes resume la cuestin
La dcada de 1880 ha pasado a la historia del pensamiento eco
nmico como la dcada del famoso Methodenstreit entre Cari Menger
y Gustav Schmoller, cuando la influencia de la Escuela Histrica
Alemana alcanz las costas britnicas y proporcion argumentos a
Cliff Leslie y John Ingram, los ms vociferantes de los historiadores
nativos. El objetivo perseguido por John Neville Keynes en su The
Scope and Method of Political Economy (Contenido y mtodo de la
Economa Poltica) (1891) era el de reconciliar la tradicin de SeniorMill-Cairnes con las nuevas ideas de la Escuela Histrica, a partir
de las sugerencias contenidas en la tolerante discusin metodolgica
expuesta por Henry Sidgwicfe en su obra Principies of Political Eco
nomy (Principios de Economa Poltica) (1883). Pero aunque Keynes
14 E sta consideracin es tan aplicable a M arx como a la corriente principal
de la economa clsica (vase Blaug, 1980, captulo 2).

102

L a m etodologa de la economa

recomendaba a Adam Smith como el economista ideal por la forma


en que logr combinar el razonamiento abstracto-deductivo con el
histrico-inductivo, su libro revela un intento sutilmente disfrazado
de defensa del mtodo abstracto-deductivo en Economa 15. Keynes
hace esfuerzos para lograr que sus ideas resulten aceptables, subra
yando de continuo el hecho de que, incluso el mtodo a priori de la
Economa Poltica clsica, empieza y termina con la observacin em
prica, mientras recuerda a sus lectores que esos verdaderos pilares
del mtodo abstracto-deductivo que fueron Mili y Cairnes hicieron
ambos contribuciones importantes al anlisis histrico-deductivo en
sus estudios sobre la propiedad agrcola el primero y sobre el^ trabajo
esclavo el segundo. Keynes pudo haber destacado la tradicin hete
rodoxa britnica que se haba mantenido en contra de las ideas de
Senior-Mi-Cairnes sobre la Economa, pero en vez de ello prefiri
enfrentar a Smith y Mili con Ricardo, como modelos de cmo aplicar
adecuadamente las reglas del mtodo hipottico-deductivo.
El libro se inicia con un resumen perfecto de la tradicin de
Senior-Mi-Cairnes, que Keynes 16 (1955, pgs. 12-20) consideraba
constituida por cinco tesis: 1) que es posible distinguir entre una cien
cia positiva y un arte normativo de la Economa Poltica; 2) que los
acontecimientos econmicos pueden ser aislados, al menos hasta cierto
punto, de otros fenmenos sociales; 3) que la induccin directa a
partir de hechos concretos, o el mtodo a posteriori, resulta inade
cuado como punto de partida en Economa; 4) que el procedimiento
correcto es el mtodo a priori, que parte de unos pocos hechos
fundamentales referentes a la naturaleza humana... tomados en rea,
15 E sto puede explicar el comentario un tanto enigmtico hecho por Marshall
en una carta a Foxwell: E n cuanto al mtodo, me considero a medio camino
entre Keynes + Sidwick 4- Cairnes y Schmoller + Ashley (citado por Coase,
1975, pgs. 27-8). Pero M arshall fue un caso de terico habilidoso que en todos
sus escritos sobre m etodologa subray la necesidad de recoger y ordenar los
hechos, y que continuamente matiz el papel de la teora abstracta (vase Coase,
O Brien (1975, pgs. 66-8; y tambin 1970, pgs. 96-8) pone a Hume,
Smith, Say y McCulloch en el mismo saco como grupo de inductivistas y los
contrasta con el grupo de los deductivistas ortodoxos, es decir, Ricardo, Snior,
Torrens, Mili y Cairnes. Pero es dudoso que esta clasificacin resista un examen
a fondo. H ay que subrayar tambin que Keynes tan slo hace una referencia de
pasada a las protestas metodolgicas que Richard Jon es realiz en solitario en la
dcada de 1830. Quizs en esta cuestin su instinto fue ms acertado que el de
los miembros de la Escuela H istrica Inglesa, que tenan a Richard Jones como
un pionero; en efecto, en su trabajo sobre la renta de la tierra, Jones, a diferen
cia de en sus pronunciamientos programticos, no mantiene un enfoque induc
tivo general de las cuestiones econmicas, sino ms bien una negacin explcita
del supuesto ricardiano de competencia perfecta entre terratenientes (vase
Miller, 1971).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

io

cin con las propiedades fsicas del suelo y la constitucin fisiolgica


del hombre;^ y 5) que el homo economicus es una abstraccin y
que, por consiguiente, la Economa Poltica es tan slo una ciencia
de tendencias, y no de hechos consumados. Finalmente, aade lo
que puede casi considerarse como una sexta tesis:
M ili, Cairnes y Bagehot insisten todos ellos, sin embargo, en que debemos
incluir la apelacin a la observacin y la experiencia, antes de que las leyes
hipotticas de la ciencia puedan ser aplicadas a la interpretacin y explicacin
de los hechos concretos. Y a que en este momento debemos dilucidar hasta qu
punto . . . se ha de tener en cuenta el efecto de causas perturbadoras. La com
paracin con los hechos observados proporciona una contrastacin de las conclu
y e s deductivamente obtenidas y permite establecer los lmites de su aplicabilidad [pg. 17; el subrayado es m o].

Su referencia a la Escuela Histrica, a la que caracteriza por man


tener una visin de la Economa tica, realista e inductiva, es igual
mente sucinta: la Escuela Histrica niega todas y cada una de las
cinco tesis de Senior-Mill-Cairnes y, adems su actitud respecto de
la intervencin gubernamental en los asuntos econmicos es aproba
toria en vez de condenatoria (pgs. 20-5) 17.
A Keynes le agradaba subrayar, como anteriormente dijimos, que
la Economa empieza en la observacin y termina con la observa
cin (pg. 227), y vea claramente el doble significado del trmino
induccin, segn el cual la determinacin inductiva de las premisas
al inicio de la argumentacin supone una operacin lgica diferente
de la verificacin inductiva de las conclusiones al final de la misma
(pginas 203-04n y 227). Aunque en ocasiones hizo la observacin
de que las premisas en Economa suponen poco ms que la refle
xiva contemplacin de ciertos hechos entre los ms familiares y co
tidianos (pg. 229), su libro nos sirve para recordar una vez ms
que, como dijo Viner (1958, pg. 328), la introspeccin... era um
versalmente considerada en el pasado, sea cual sea la moda vigente
hoy en da, como una tcnica emprica de investigacin, que se
distingua claramente de la intuicin o de las ideas innatas. Para
Keynes la introspeccin no es slo una fuente de premisas econmi
17 Sobre la Escuela H istrica en general, vase Schumpeter (1954, pgs. 107124) y Hutchison (1953, pgs. 145-52). Sobre el M ethodenstreit en particular,
vase Hutchison (1973), quien concluye: D e hecho, el M ethodenstreit no era
bsicamente una lucha entre dos mtodos, sino ms bien un choque de intereses
respecto de cul era el tema de estudio ms interesante: los precios y el an
lisis de asignacin de recursos o el desarrollo y cambio general de las economas
e industrias nacionales (pgs. 34-5).

104

L a metodologa de la economa

cas empricamente fundada (pgs. 173 y 223), sino que la ley de


los rendimientos decrecientes puede tambin ser contrastada por me
dio de la experimentacin (pg. 181). Sin duda es cierto que Keynes
nunca se plante la cuestin de cmo la introspeccin, siendo por
definicin una fuente de conocimiento imposible de contrastar in
tersubjetivamente, puede llegar a constituir un verdadero punto de
partida emprico para el razonamiento econmico. Ni tampoco cit
ejemplo alguno de contrastacin real de la ley de los rendimientos
decrecientes a travs de la aplicacin de una cantidad variable de
factores a una cantidad fija de tierra, aunque tal contrastacin haba
sido intentada ya tiempo atrs por Heinrich von Thnen y varios
otros agrnomos alemanes. En cualquier caso, no se puede acusar
a Keynes, como se acusa a los economistas clsicos, de haberse in
ventado sus supuestos sin otra consideracin que la de su convenien
cia analtica y de dar muy poca importancia al mayor o menor rea
lismo de aqullos (vase Rotwein, 1973, pg. 365).
Keynes nos proporciona tambin evidencia adicional respecto del
tema de que el homo economicus era, en la economa clsica y neo
clsica, una abstraccin del hombre real y no del hombre fic
ticio. Como hemos visto, Mili insisti sobre la idea de que el homo
economicus era una simplificacin hipottica que aislaba un conjunto
seleccionado de motivaciones que de hecho influyen sobre la conducta
econmica. Snior estaba en esta cuestin ms cerca de la idea mo
derna de que se trata simplemente de un postulado de racionalidad,
un supuesto de comportamiento maximizador sujeto a ciertas restric
ciones. Cairnes, por su parte, retom la posicin de Mili, al subrayar
que la hiptesis del homo economicus est muy lejos de ser arbitra
ria, y posteriormente el homo economicus ha sido considerado de
formas diversas: como un axioma, como una verdad apriorstica, como
una proposicin obvia, como una ficcin til, como un tipo ideal,
como una construccin heurstica, como un hecho indiscutible de
nuestra experiencia y como el esquema tpico de comportamiento
humano bajo el capitalismo (Machlup, 1978, captulo 11). Ahora
bien, Keynes defiende con denuedo el realismo de la concepcin del
homo economicus, en el sentido de que se supone que, en las condi
ciones de nuestro mundo moderno, el comportamiento econmico
tendente a defender los propios intereses predomina sobre las moti
vaciones altruistas y benevolentes (pgs. 119-25). Las premisas de
que la Economa parte, argumenta este autor, no se eligen en trmi
nos de como-si: aunque la teora pura supone el funcionamiento
de ciertas fuerzas bajo condiciones artificialmente simplificadas, no
por ello deja de sostener que las fuerzas cuyos efectos investiga son
la verae causae, en el sentido de que operan de hecho, y ciertamente

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

105

operan de una forma predominante, en el mundo econmico real


(pginas 223-24; tambin 228-31 y 240n).
Sin embargo, no se nos ofrece evidencia alguna, fuera de un em
pirismo casual, en defensa de dicha proposicin. As pues, los fen
menos que parecen contradecir la hiptesis del homo economicus
son simplemente considerados como excepciones de la regla. En efec
to, el amor a un cierto pas o a una cierta localidad, la inercia, la
costumbre, el deseo de estima personal, el amor a la independencia
o al poder, la preferencia por la vida campestre... se encuentran
entre las fuerzas que ejercen su influencia sobre la distribucin de
la renta y que el economista puede sentir la necesidad de tener en
cuenta (pags. 129-31), y la doctrina de Mill-Cairnes referente a la
existencia de categoras no-competitivas de trabajo, es recomendada
como una modificacin de la teora del valor recibida... que pro
viene de la observacin y que tiene por objeto poner las teoras eco
nmicas en contacto ms estrecho con los hechos del mundo real
(pgina 227n).
Ciertamente, slo cuando lleguemos a verificar las predicciones
de una teora econmica seremos capaces de juzgar el grado de rea
lismo de un conjunto concreto de supuestos, y en este punto Keynes
cita la Lgica de Mili: L a base de la confianza que se tiene en una
ciencia deductiva concreta no est en el propio razonamiento a priori,
sino en el acuerdo que pueda existir entre sus conclusiones y la ob
servacin a posteriori (pg. 321). Pero, incluso aqu, cubre su apues
ta: Podemos tener razones independientes para creer que nuestras
premisas se corresponden con los hechos... a pesar del hecho de que
sea difcil obtener una verificacin explcita de las mismas (pg. 233).
Adems, puesto que en todos los casos en los que se utiliza el m
todo deductivo la cualificacin ceteris paribus se encuentra presente
en mayor o menor medida, no debemos suponer que una teora
ha sido derrocada porque los ejemplos de su operatividad no aparez
can de forma patente ante el observador (pgs. 218 y 233). Para
ilustrar la perversa influencia de las causas perturbadoras, discute
Keynes el fracaso de la derogacin de las Leyes del Trigo, que no
consigui generar la inmediata cada de los precios del mismo predicha por Ricardo, y redondea su argumentacin con una condena
a Ricardo por desplegar una indebida confianza en la absoluta y
uniforme validez de las conclusiones por l alcanzadas, y por no
tener en cuenta el elemento tiempo y los perodos de transicin,
durante los cuales se estn desarrollando los efectos ltimos de las
causas econmicas en juego (pgs. 235-36 y 238).
A lo largo de estas pginas cruciales dedicadas a las Funciones
de la observacin en la utilizacin del mtodo deductivo en el li

106

L a metodologa de la economa

bro de Keynes se nos hace la sugerencia, indudablemente debida a


la influencia de Marshall, de que no puede esperarse que la teora
econmica como tal genere predicciones directas, ya que es en reali
dad una mquina que produce anlisis y que debe ser utilizada
en conjuncin con una detallada investigacin de las causas pertur
badoras relevantes en cada caso (ver Hutchison, 1953, pgs. 71-4;
Hirsch y Hirsch, 1975). Keynes nos asegura que la hiptesis de
la libre competencia... es aproximadamente vlida para un gran n
mero de fenmenos econmicos (pgs. 240-41), pero no nos propor
ciona gua alguna respecto de cmo hemos de determinar lo que se
considera una aproximacin vlida en cualquier caso concreto. Su
captulo sobre Economa Poltica y Estadstica resulta algo sim
plista, y no menciona ms tcnica estadstica que los diagramas. Por
supuesto, la fase moderna de la historia de la Estadstica, asociada
con nombres como los de Karl Pearson, George Yule, William Grosset y Ronald Fisher estaba an en sus comienzos en 1891 (Kendall,
1968). Keynes asegura que la Estadstica es esencial para la contras
tacin y verificacin de las teoras econmicas, pero no proporciona
un solo ejemplo de controversia econmica que se hubiese resuelto
recurriendo a la contrastacin estadstica, aunque no le hubiera sido
difcil encontrar ejemplos adecuados en la obra de Jevons, Cairnes
y Marshall. En consecuencia, sus lectores se quedan con la impresin
general de que, puesto que los supuestos en Economa son ciertos
normalmente, sus predicciones tambin sern normalmente ciertas,
y que siempre que no lo sean, una investigacin diligente de los he
chos nos revelar en cada caso las causas perturbadoras ad-hoc a las
que podemos atribuir la discrepancia observada.
El ensayo de Robbins
La esperanza expresada por Keynes y Marshall de que pudiese
producirse una reconciliacin entre los defensores de posturas meto
dolgicas diferentes no habra de tener larga vida. El nuevo siglo
acababa de empezar cuando empez a orse en la lejana el estruendo
sordo del Institucionalismo Americano, y hacia 1914 los escritos de
Thorstein Veblen, Mitchell y Commons haban generado toda una
escuela de inductivismo heterodoxo que cruz el Atlntico; el insti
tucionalismo creci y se afianz durante la dcada de 1920, amena
zando en un determinado momento con convertirse en la corriente
principal del pensamiento econmico americano. Y , sin embargo, para
la dcada de 1930 haba prcticamente desaparecido ya, aunque re
cientemente ha experimentado una cierta revitalizacin.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

107

Fue en este momento cuando Lionel Robbins decidi que era


hora de reformular en terminologa moderna las ideas de SeniorMill-Cairnes, con objeto de demostrar que lo que los economistas
ortodoxos haban hecho y estaban an haciendo tena sentido. Haba,
sin embargo, en la argumentacin de Robbins elementos tales como
la famosa definicin de la Economa en trminos de medios-fines, y la
afirmacin del carcter no-cientfico de toda comparacin interperso
nal de utilidad, que provenan de la tradicin econmica austraca,
ms que de la angloamericana w.
En una dcada que se destaca por las grandes controversias eco
nmicas que en ella se desarrollaron, el Ensayo sobre la naturaleza
y significacin de la Ciencia Econmica de Robbins (1932) aparece
como una obra maestra polmica que hizo furor. Como deja bien
claro el Prefacio a su segunda edicin de 1935, el grueso de las reac
ciones que en su momento gener el Ensayo de Robbins se centr
en el captulo seis, con su insistencia en el carcter puramente con
vencional de las comparaciones interpersonales de bienestar. Igual
mente, en su argumentacin en defensa de la neutralidad de la ciencia
econmica respecto de los objetivos de la Poltica Econmica, Robbins
fue ampliamente malinterpretado como detractor de las discusiones
sobre poltica entre economistas. Por otro lado, su definicin de la
Economa, de tipo austraco L a Economa es la ciencia que estudia
el comportamiento humano como una relacin entre (una jerarqua
dada de) fines y medios escasos susceptibles de usos alternativos ,
y que se refera a un aspecto, ms que a un tipo, del comportamiento
humano (Robbins, 1935, pgs. 16-7; Fraser, 1937, captulo 2; Kirzner, 1960, captulo 6), pronto gan terreno y encuentra eco hoy en
da en todos los libros de texto sobre teora de los precios.
E l principal postulado de la teora del valor, enunci Robbins
(1935, pgs. 78-9), establece el hecho de que los individuos pueden
ordenar sus preferencias en una cierta escala y que, de hecho, esto
es lo que hacen. Este fundamental postulado es, al mismo tiempo,
una verdad analtica apriorstica, un elemento esencial de nuestra
concepcin de la conducta en el terreno econmico, y un hecho
elemental de la experiencia (pgs. 75 y 76). Igualmente, el princi
pio de decrecimiento de la productividad marginal, otra proposicin
fundamental de la teora del valor, se sigue tanto del supuesto de
i Robbins se distingui entre los economistas de su poca por citar con
ms frecuencia a autores austracos y alemanes que ingleses o americanos. Sin
embargo, estaba profundamente influido por la obra de Wicksteed: Common
Setise of Political Economy (E l sentido comn en Economa Poltica) (1910),
un intento pionero de incorporar las ideas de los austracos a la teora econ
mica britnica.

108

L a metodologa de la economa

que existe ms de un factor de produccin escaso como de la simple


e indiscutible experiencia (pgs. 77-8). As pues, ambos son pos
tulados cuya contrapartida real existe y nadie discute dicha existen
cia... No necesitamos experimentos controlados para establecer su
validez: de tal modo forman parte de nuestra experiencia diaria, que
basta con enunciarlos para que sean reconocidos como obvios (p
gina 79; tambin pgs. 68-9, 99-100 y 104). En realidad, como Cair
nes haba dicho ya tiempo atrs, en este aspecto la Economa pre
senta una ventaja sobre la Fsica: En Economa, como hemos visto,
los componentes bsicos de nuestras generalizaciones fundamentales
nos resultan conocidos por comprensin inmediata, mientras que en
las ciencias naturales slo son conocidos por inferencia. Hay muchas
menos razones para dudar de la contrapartida real del supuesto de
preferencias individuales de las que hay para hacerlo del supuesto
del electrn (pg. 105). Esto no es, por supuesto, sino la familiar
doctrina del Verstehen, que siempre fue un ingrediente fundamental
de las ideas econmicas de la Escuela Austraca. La doctrina del
Verstehen siempre va de la mano de la desconfianza hacia el mo
nismo metodolgico, y tambin encontramos esta caracterstica en
Robbins: Probablemente es de esperar un dao menor de la insis
tencia en las diferencias existentes entre las ciencias sociales y las
naturales que de la insistencia en sus semejanzas (pgs. 111-12).
Igualmente, siguiendo a Cairnes, Robbins niega que puedan pre
decirse los fenmenos econmicos en trminos cuantitativos; incluso
las estimaciones de la elasticidad de la demanda, que parecen sugerir
lo contrario, son en realidad muy inestables (pgs. 106-12). Lo que
el economista puede utilizar es el mero clculo cualitativo, que, por
supuesto, puede ser aplicable o puede no serlo en cada caso concreto
(pginas 79-80). Rechaza categricamente la contencin de la Escuela
Austraca de que todas las verdades econmicas son relativas respecto
del tiempo y el espacio, derrama abundante desprecio sobre los institucionalistas americanos ni una sola ley merecedora de tal
nombre, ni una generalizacin cuantitativa de validez permanente,
ha surgido de sus esfuerzos y decididamente se adhiere a lo que
desde los tiempos de Snior y Cairnes se ha considerado como la
concepcin ortodoxa de la ciencia econmica (pgs. 114 y 82).
A continuacin, Robbins contrasta los estudios realistas que
contrastan la aplicabilidad de una respuesta cuando sta se produce
y las teoras que son las nicas capaces de proporcionar soluciones
(pgina 120), y concluye as: L a validez de una determinada teora
depende de su derivacin lgica de los supuestos generales de los
que parte. Pero su aplicabilidad a una situacin dada depender de
la medida en la cual sus conceptos reflejen de hecho las fuerzas que

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

109

operan en dicha situacin, conclusin que ilustra despus en tr


minos de la teora cuantitativa del dinero y de la teora del ciclo
econmico (pgs. 116-19). E incluye a continuacin, como era de
esperar, unas cuantas pginas sobre los peligros inherentes a toda
contrastacin emprica de las predicciones econmicas (pgs. 123-27).
En su famoso y controvertido captulo sexto, Robbins niega la
posibilidad de hacer comparaciones interpersonales de utilidad que
sean objetivas, porque stas nunca podrn ser verificadas por obser
vacin o introspeccin (pgs. 136 y 139-41). En una crtica devas
tadora al uso de la introspeccin como fuente emprica de conoci
miento econmico publicada unos aos despus, en 1938, Hutchison
(1965, pags. 138-9) seala la contradiccin lgica existente entre la
adopcin de comparaciones //rapersonales de utilidad como base
justificada de la teora del consumidor y el rechazo de las compara
ciones /terpersonales de utilidad como base de la Economa del
Bienestar. Y ciertamente, es curioso que Robbins est dispuesto a
confiar tanto en el supuesto de que los dems tendrn aproximada
mente la misma psicologa que uno mismo como base de la teora
del valor, mientras que rechaza el mismo tipo de supuestos cuando
se trata del bienestar de los dems. Dicho de otro modo, si no existe
mtodo objetivo alguno para inferir nada acerca del bienestar de los
dems. Dicho de otro modo, si no existe mtodo objetivo alguno para
inferir nada acerca del bienestar de los distintos agentes econmicos,
tampoco existir mtodo objetivo alguno que nos permita hacer infe
rencias acerca de las preferencias de los distintos agentes econmicos.
As, el supuesto de que los individuos pueden ordenar sus prefe
rencias en una cierta escala y, de hecho, eso es lo que hacen, es sin
duda parte de nuestra experiencia cotidiana, pero tambin es cierto
que ciertos comportamientos que tambin forman parte de nuestra
experiencia cotidiana vienen a contradecir aquel supuesto: esque
mas de consumo mantenidos rgidamente por costumbre, a pesar de
las cambiantes circunstancias; compras orgisticas o impulsivas que
pueden ser totalmente inconsistentes con cualquier ordenacin previa
de preferencias; consumos motivados nicamente por el deseo de
aprender sobre los propios gustos por experiencia, por no mencionar
el consumo motivado, no por las propias preferencias, sino por nues
tra percepcin de las preferencias de otros, como en el consumo que
se hace por seguir la corriente, la moda, o por esnobismo (Koopmans,
1957, pgs. 136-37). Los apriorismos no son ciertamente menos peli
grosos en la teora de la demanda que en la teora de la economa
del bienestar.
Afortunadamente, en el caso de Robbins, disponemos por fin de
las reflexiones posteriores de un metodlogo acerca de sus pronun

110

L a metodologa de la economa

ciamientos en la materia. Casi cuarenta aos despus de la publica


cin de su Ensayo publica Robbins su autobiografa, y en ella con
sidera retrospectivamente la acogida que tuvo su Ensayo sobre la
naturaleza y significacin de la Ciencia Econmica. Se muestra poco
convencido por las crticas que recibi, pero en perspectiva concede
que haba prestado poca atencin al problema de la contrastacin,
tanto de los supuestos como de las implicaciones de la teora econ
mica: E l captulo dedicado a la naturaleza de las generalizaciones
econmicas adolece demasiado de lo que hoy en da se denomina
esencialismo... fue escrito antes de que la estrella de Karl Popper
se elevase en nuestro horizonte. Si entonces hubiese conocido su pio
nera exposicin del mtodo cientfico... esta parte del libro hubiese
sido escrita de forma muy diferente (Robbins, 1971, pgs. 149-50;
tambin 1979).
En realidad, esta primera hostilidad de Robbins hacia la investi
gacin cuantitativa no era un rasgo distintivo suyo, sino que era
ampliamente compartida por muchos de los principales economistas
de la dcada de 1930; consideremos al respecto las observaciones
hechas por John Maynard Keynes (1973, pgs. 296-7) en una carta
a Roy Harrod, escrita en 1938 (las referencias a Schultz se refieren a
Henry Schultz, cuya Theory and Measurement of Demand [Teora
y medicin de la demanda], [ 1938] constituy la piedra angular de la
naciente Econometra):
En mi opinin, la Econom a es una rama de la Lgica, un mtodo de pen
samiento; y creo que t no rechazas con suficiente firmeza los intentos a lo
Schultz de convertirla en una ciencia pseudonatural. Se pueden hacer progresos
tiles simplemente utilizando nuestros axiomas y mximas, pero no iremos muy
lejos a menos que construyamos modelos nuevos y mejores. E sto exige, como
t dices, una observacin vigilante del funcionamiento real de nuestro sis
tema. E l progreso en Econom a consiste casi exclusivamente en la progresiva
mejora lograda en la eleccin de m odelos...
Pero en la esencia de un modelo est el que no sea posible atribuir valores
reales a las variables de las funciones, ya que de hacerlo as lo inutilizaramos
como tal modelo, al hacerlo perder generalidad y su valor como mtodo de
pensamiento. Por eso es por lo que creo que Clapham con sus cajas vacas est
llamando a una puerta equivocada, y creo tambin que los resultados que ob
tenga Schultz, si es que obtiene alguno, no sern muy interesantes (ya que de
antemano sabemos que no sern aplicables a otros casos que puedan surgir
en el futuro). E l objetivo de los estudios estadsticos no ser tanto el tratar de
encontrar las variables que faltan desde el punto de vista de la prediccin, sino
el de contrastar la relevancia y validez del modelo.
L a Economa est constituida por una ciencia que piensa en trminos de
modelos, junto con el arte de elegir los modelos que son relevantes para nuestro
mundo contemporneo. Y tiene que ser una mezcla de estas dos cosas porque,

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

a diferencia de la tpica ciencia natural, el material al que ha de aplicarse no


resulta homogneo en el tiempo en m ultiplicidad de aspectos. E l objetivo de
un modelo consiste en segregar los factores relativamente constantes o semipermanentes de aquellos que son transitorios o fluctuantes, con objeto de
desarrollar una forma lgica de pensamiento respecto de estos ltimos, y de com
prender la secuencia tem poral a que darn lugar en casos concretos.
L os buenos economistas son escasos porque el don de utilizar la observa
cin vigilante para elegir buenos modelos, aun siendo algo que no requiere
tcnicas intelectuales muy especializadas, parece ser bastante escaso.
En segundo lugar, y en contra de Robbins, creo que la Economa es esen
cialmente una ciencia m oral y no una ciencia natural. E s decir, que emplea la
introspeccin y los juicios de valor.

Los modernos austracos


La idea de que las verdades econmicas basadas como estn
en postulados tan inocentes y plausibles como el consumidor maximizador con una escala consistente de preferencias, el empresario
maximizador que se enfrenta con funciones de produccin que tienen
toda la forma y comportamiento que se les atribuye en los libros
de texto, y la existencia de una competencia activa tanto en los
mercados de bienes de consumo como en los de factores producti
vos exigen verificacin tan slo para comprobar que son en efecto
aplicables a cada caso particular, nunca fue defendida con tanta dedi
cacin y elocuencia como en el Ensayo de Robbins. Pero, en cualquier
caso, sta iba a ser tambin la ltima vez en la historia del pensa
miento econmico en que las tesis verificacionistas seran defendidas
en estos trminos. En unos pocos aos los nuevos vientos del falsa
cionismo, e incluso del operacionalismo, empezaran a soplar en el
campo de la Economa, estimulados por el desarrollo de la Econo
metra y por el avance de la economa keynesiana (a pesar de la poca
simpata con que Keynes vea las investigaciones cuantitativas). Por
supuesto, los viejos principios metodolgicos, como los viejos solda
dos, nunca mueren: tan slo desaparecen. Y as, mientras que el
resto de los economistas profesionales rechazaron, a partir de la
Segunda Guerra Mundial, la complacencia en las posturas verifica
cionistas, un pequeo grupo de los ltimos economistas de la tradi
cin austraca han protagonizado una vuelta a una versin ms ex
trema de la tradicin de Senior-Mill-Cairnes.
Esta escuela, la llamada Economa Austraca Moderna, toma como
modelos, no a Cari Menger o Eugen Bohm-Bawerk, sino a Ludwig
von Mises y Friedrich Hayek. Estos autores se inspiraron en el ata
que de Hayek en contra del cientifismo, o monismo metodolgico,

112

L a metodologa de la economa

con su nfasis en el principio del individualismo metodolgico, pero


su inspiracin ms directa provino de la obra de von Mises: Human
Action: A Treatise on Economics (1949), con su defensa de la praxeologa, la teora general de la accin racional, segn la cual el su
puesto de una accin individual consciente es un prerrequisito abso
luto para la explicacin de cualquier tipo de comportamiento, inclu
yendo el comportamiento econmico, que constituye en realidad un
principio sinttico a priori que habla por s mismo 19. Von Mises
adopta un apriorismo radical tan sin concesiones, que hay que leerlo
para creerlo: Lo que concede a la Economa su posicin peculiar
y nica en la rbita del conocimiento puro y de la utilizacin prc
tica de dicho conocimiento es el hecho de que sus teoremas concretos
no son susceptibles de verificacin o falsacin alguna en el terreno
de la experiencia... la medida ltima de la correccin o falta de
ella de un teorema econmico es nicamente la razn, sin ayuda
alguna de la experiencia (von Mises, 1949, pg. 858; vase tambin
pginas 32-41 y 237-38; Tothbard, 1957; Mises, 1978; Rizzo, 1978).
Junto con su apriorismo radical, Mises insiste en lo que l deno
mina el dualismo metodolgico, la disparidad esencial de enfoque
entre las ciencias sociales y las naturales, basado en la doctrina del
Verstehen y en el rechazo radical de cualquier tipo de cuantificacin,
ya sea de las premisas, ya sea de las implicaciones, de las teoras
econmicas (Mises, 1949, pgs. 55-6 y 347-49, y 863-64). Aunque
se dice que todo esto no es sino una continuacin del enfoque de
Snior, Mili y Cairnes, la idea de que incluso la verificacin de los
supuestos resulta innecesaria en Economa es, como hemos visto,
una mixtificacin y no una reformulacin de la metodologa clsica.
En resumen, los ingredientes esenciales de la metodologa de esta
nueva rama de la economa austraca, que cuenta entre sus adherentes
( on nombres como los de Murray Rothbard. Israel Kirzner y Ludwig
l.achmann, parecen ser los siguientes: 1) una insistencia absoluta en
el individualismo metodolgico como un postulado heurstico a priori-,
2) una profunda desconfianza hacia todos los agregados macroeconmicos, tales como la Renta Nacional o el Nivel General de Precios;
3) una firme desaprobacin de toda contrastacin cuantitativa de las
predicciones econmicas y, en especial, el categrico rechazo de todo
lo que suene de lejos a Economa Matemtica y Econometra; y, por
ltimo, 4) la creencia de que hay mucho ms que aprender del estu
dio de cmo los procesos de mercado convergen hacia el equilibrio
<|ue del interminable anlisis de las propiedades de los estados finales
19 F.stos mismos puntos de vista fueron expuestos anteriormente en su
(irundprobleme del Nationaloekonomie (1933).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

113

de equilibrio al que se dedican la mayor parte de los economistas


(Dolan, 1976, pgs. 5-8 y 19-51) 20. Habra mucho que decir respecto
del cuarto y ltimo de estos principios, que se deriva de la influen
cia de Hayek sobre la Escuela Moderna Austraca, pero los tres pri
meros, que provienen de von Mises, dotan a la economa continental
de un tufillo antiemprico, totalmente alejado del verdadero espritu
cientfico. En la dcada de 1920, von Mises hizo importantes contri
buciones a la economa monetaria, a la teora de ciclo econmico
y, por supuesto, a la economa socialista, pero sus escritos posteriores
sobre los fundamentos de la ciencia econmica son tan disparatados
e idiosincrticos que nos preguntamos cmo es posible que alguien
se los haya podido tomar en serio. Como Paul Samuelson (1972,
pgina 761) dijo una vez:
E n relacin con la esclavitud, Thomas Jefferson dijo que, al considerar que
existe un D ios justo en los cielos, temblaba por su pas. Pues bien, en relacin
con las exageradas pretensiones que solan sostenerse en cuanto al poder de la
deduccin y el razonamiento apriorstico en Economa hechas por los escri
tores clsicos, por Karl Menger, por el Lionel Robbins de 1932 . . . por los dis
cpulos de Frank Knight y por Ludw ig von Mises , yo tiemblo por la repu
tacin de mi disciplina. Por fortuna, todo esto lo hemos dejado ya atrs.

S, creo que realmente lo hemos dejado atrs.

20 Para una buena biografa de los modernos economistas austracos, vase


D olan (1976, pgs. 224-27). Littlechild (1978, pg. 22), al establecer las carac
tersticas de los modernos austracos, observa que n o hay dos austracos que
hayan estado completamente de acuerdo en cuestiones de m etodologa... De
todos m odos, s que ha habido un amplio acuerdo sobre su postura metodol
gica en general, acuerdo que Kirzner ha resumido como sigue: los economistas
austracos son subjetivistas; subrayan la accin humana deliberada; no se sien
ten muy felices con las construcciones que subrayan el equilibrio con exclusin
de los procesos de mercado; sienten una profunda desconfianza hacia los inten
tos de aplicar procedimientos de medicin cuantitativa a la Economa; se mani
fiestan escpticos ante las pruebas empricas de los teoremas econmicos, y,
en consecuencia, expresan serias reservas respecto de la validez e importancia
de una gran parte de los trabajos empricos que la profesin econmica realiza
hoy en (fia.

C ap tu lo 4

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

LOS FALSACIONISTAS: UNA HISTORIA


TOTALMENTE DEL SIGLO XX

Ultraempirismo?
El ao 1938 vio la publicacin de The Significance and Basic
Postulates of Economic Theory (Significacin y postulados bsicos
de la Teora Econmica) de Terence Hutchison, y con ella se produjo
la introduccin explcita del criterio metodolgico de falsabilidad
de Popper en los debates econmicos. El hecho de que Hutchison
hubiese reconocido la importancia del criterio de demarcacin de
Popper ya en 1938 resulta en s mismo destacable, ya que la Logik
der Forschung de Popper (1934) era por entonces completamente
desconocida, e incluso la famosa obra de divulgacin de las ideas
filosficas del Crculo de Viena de Ayer: Language, Truth and Logic
(Lenguaje, verdad y lgica) (1936), ignor por completo la signifi
cativa crtica de Popper al principio de verificacin del significado.
Hasta cierto punto, ni siquiera Hutchison se dio plena cuenta de lo
novedoso del pensamiento popperiano; en efecto, aunque cit fre
cuentemente a Popper, estableci el criterio fundamental de que las
proposiciones econmicas que aspirasen al estatus de cientficas
deberan ser susceptibles, al menos en teora, de contrastacin emp
rica interpersonal, sin reconocimiento alguno hacia Popper en cuanto
a dicho criterio (Hutchison, 1965, pgs. 10, 26-7, 48, 49, 126,
156) 21. El principal blanco de ataques de Hutchison esan los aprio21 Resulta significativo que, al contestar unos aos despus a la pregunta
de Frank Knight acerca de cul era su punto de partida filosfico, Hutchison
114

115

tismos en todas sus formas, pero al atacar los postulados de la eco


noma ortodoxa, que segn Mises y Robbins eran intuitivamente ob
vios, fue demasiado lejos, invalidando as lo que pudo haber sido un
esfuerzo decisivo para la reorientacin de la metodologa de la Eco
noma de la posguerra.
Como punto central de la argumentacin de Hutchison encontra
mos la idea de que todas las proposiciones econmicas pueden ser
clasificadas exhaustivamente entre proposiciones tautolgicas y pro
posiciones empricas, siendo las primeras aquellas que no prohben la
aparicin de fenmeno alguno concebible en el mundo real, y siendo
las ltimas aquellas que s que prohben la aparicin en el mundo
real de al menos algn fenmeno concebible (1965, pg. 13). Sea
cual sea nuestra opinin acerca de tal clasificacin dicotmica de las
proposiciones cientficas algunos filsofos modernos han cuestionado
el dogma positivista de que toda proposicin puede ser claramente
clasificada entre las categoras de lgicamente necesaria, o proposicin
analtica, y lgicamente indeterminada, o proposicin sinttica
(Nagel, 1961, pg. 371) , lo cierto es que Hutchison tendi a ca
racterizar como tautologas la mayor parte de las proposiciones eco
nmicas. Al hacerlo as, desdibuj la distincin, vital en Economa,
entre aquellas proposiciones que son simplemente definiciones dis
frazadas y aquellas que, aunque en principio son contrastables, estn
formuladas de forma que deliberadamente impiden su contrastacin.
Por ejemplo, las proposiciones metafsicas pertenecientes al n
cleo, tales como la creencia en que el sistema de precios invariable
mente tiende a armonizar los intereses de todos los agentes econ
micos, o la de que todos los agentes econmicos actan racionalmente
en persecucin de sus propios intereses, son en realidad proposiciones
acerca del mundo real que, sin embargo, aparecen como irrefutables
incluso en principio, ya que no parece que prohban la ocurrencia
de acontecimiento alguno. Igualmente, Hutchison rechaz como tau
tolgicas las proposiciones econmicas que van acompaadas de clu
sulas ceteris paribus no-especificadas (1965, pg. 42), mientras que,
de hecho, se trata simplemente de proposiciones empricas no-contrastables referidas al mundo real. Consideremos la dos proposiciones
siguientes: el establecimiento de un impuesto sobre los cigarrillos
tender, ceteris paribus, a elevar su precio, y la imposicin sobre los
(1941, pg. 735) mencion a los em piristas britnicos junto con Mach, Schlick
y Carnap en Viena, sin hacer referencia a Popper. Para un tratamiento posterior
de las cuestiones metodolgicas en Economa, ofrecido por un filsofo de las
ciencias sociales que es Hutchison en todo, aunque expresado en un lenguaje
diferente, vase Kauffm an (1944, captulo 16); tampoco este autor menciona a
Popper.

116

L a metodologa de la economa

cigarrillos tender, ceteris paribus, a reducir su precio; estas dos


proposiciones no pueden ser tautologas, porque son claramente in
compatibles entre s. Tal como estn enunciadas, ambas son propo
siciones sintticas acerca de la realidad, y ninguna de ellas es
contrastable, ni siquiera en teora, ya que el cetera no ha sido enu
merado. As pues, si una proposicin es, en principio, falsable, pro
hibir algn acontecimiento o conjunto de acontecimientos concebi
bles, pero la inversa no es cierta, ya que una proposicin puede pro
hibir la ocurrencia de algn conjunto concebible de acontecimientos
y ser, sin embargo, irrefutable incluso en teora, como en realidad
lo son todas las proposiciones tendenciales cuyas clusulas ceteris
paribus no han sido especificadas.
Esta crtica a Hutchison suscit el trabajo de Klappholz y Agassi
(1967). En vez de la dicotmica clasificacin de Hutchison entre
proposiciones analtico-tautolgicas y proposiciones emprico-sintti
cas, Kappholz y Agassi proponen una clasificacin en tres grupos:
1) proposiciones analtico-tautolgicas; 2) proposiciones empricosintticas, y 3) proposiciones emprico-sintticas que son contrastables, al menos en principio, con lo que se reduce el nmero de con
ceptos econmicos que caen dentro de la primera categora y aumenta
el nmero de los que caen dentro de la segunda. Hutchison, afirman
estos autores, critica con frecuencia a los economistas por proponer
tautologas, cuando en realidad estn proponiendo afirmaciones em
pricas no-contrastables: A partir de su revisin de la Teora Eco
nmica se obtiene la impresin de que la mayora de los economistas
de su poca produjeron casi exclusivamente tautologas, y ello a
pesar de que su libro apareci dos aos despus de la publicacin
de la Teora General de Keynes, y Keynes se ocup sin duda de cues
tiones empricas (Klappholz y Agassi, 1967, pg. 28) 22.
La principal prescripcin metodolgica de Hutchison es que la
investigacin cientfica en Economa debera dedicarse nicamente
a las proposiciones empricamente contrastables. Desgraciadamente,
se expresa de forma bastante vaga respecto de la cuestin de si la
exigencia de contrastabilidad se refiere a los supuestos o a las pre
dicciones de la teora econmica. En conjunto, parece subrayar ms
la contrastacin de los postulados, lo que hoy denominamos supues
tos, como el propio ttulo de su libro sugiere, y esta impresin se
22 Hutchison tena toda la razn al argumentar que los economistas prote
gan (y lo siguen haciendo) ciertas proposiciones empricas sustantivas, por el
procedimiento de presentarlas como si fuesen tautologas y definiciones (vase
Leontief, 1950; Klappholz y M ishan, 1962; y tambin Hutchison, 1960; Kapp
holz y Agassi, 1960; Hutchison, 1966; Latsis, 1972, pgs. 239-41; Rosenberg,
1976, pgs. 152-55).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

117

ve reforzada por su respuesta a la posterior acusacin de ultraempirismo que le dirigi Machlup. En efecto, en su libro (1978, pgi
nas 143-44) Machlup cita a Hutchison como ejemplo destacado de
ultraempirismo, refirindose con este calificativo a aquellos que in
sisten en la verificacin independiente de todos los supuestos a tra
vs de datos objetivos obtenidos por medio de la observacin, y
propone un programa que parta de los hechos en vez de partir de
supuestos. Hutchison (1956) niega esta acusacin de ultraempirismo
y no encuentra dificultad alguna en demostrar que muchas de las
afirmaciones de su libro acerca de la importancia de la contrastabilidad
se referan, no a los supuestos, sino a las proposiciones finales de
la Economa.
En cualquier caso, el grueso del contenido de su libro sugiere lo
contrario, e incluso su respuesta a Machlup, escrita casi veinte aos
despus que el libro, contiene indicios de que Hutchison segua con
vencido de que el trabajo emprico en Economa puede ser tan til
en la contrastacin de los supuestos como en la de las implicaciones
de las teoras. En consecuencia, Machlup argumenta que la contras
tacin directa de supuestos tan fundamentales como la maximizacin
de la utilidad por parte de los consumidores y la maximizacin de
los beneficios por parte de las empresas, a travs, por ejemplo, de en
cuestas que recojan las respuestas de un gran nmero de consumi
dores y empresarios, resulta gratuita, si no engaosa; ante esta
crtica, Hutchison (1956, pg. 481) contesta: N o importa, en prin
cipio, si la especificacin de las condiciones de una contrastacin de
este supuesto fundamental (el de racionalidad) se obtiene directa
e independientemente , o trabajando indirectamente hacia atrs,
desde las contrastaciones de las conclusiones para llegar a los supues
tos de los que aquellas conclusiones se deducen. En realidad, s que
importa, y mucho, e importa en principio, ya que es precisamente
en esta cuestin donde Hutchison se separa de Machlup y, como
veremos, de Friedman y de su influyente artculo de 1953 Essay
on the Methodology of Positive Economics (La metodologa de la
Economa Positiva). Machlup no se equivoca mucho al calificar al
Hutchison de 1956, y con ms razn an al de 1938, como un
ultraempirista recalcitrante (Machlup, 1978, pgs. 49.3-503).
De nuevo los apriorismos
Si hemos de hacer justicia histrica al libro de Hutchison, sin
embargo, habremos de recordar una vez ms la fuerza que tenan

118

L a m etodologa de la economa

en la dcada de 1930 los apriorismos, es decir, el enfoque metodo


lgico que consideraba que la Economa es esencialmente un sistema
de deducciones puras obtenidas a partir de una serie de postulados j
provenientes de la experiencia interna, los cuales no se consideran
sujetos a verificacin externa alguna. En este contexto, la publica
cin del libro de Hutchison fue saludada por una recensin vehe
mente y bastante confusa de Frank Knight, que tena la longitud
de un artculo, en la que ste expresaba su profunda irritacin ante
lo que consider como el positivismo de Hutchison, al tiempo que
rechazaba la idea de que la verdad en Economa tenga nada que ver
con la verdad en las ciencias naturales, mostraba su adhesin a la
doctrina del Verstehen en Economa23, y conclua como sigue: No
es posible verificar proposicin alguna referente al comportamiento
de la Economa por ningn procedimiento emprico , si es que
definimos las palabras claves de esta frase como han de ser definidas
para que su uso tenga alguna relevancia y precisin (Knight, 1956,
pgina 163; vase tambin 1964, pg. 168). Cuando Hutchison (1941)
se reafirm en sus posiciones, Knight volvi a la carga con el cate
grico rechazo de que las proposiciones econmicas referentes al com
portamiento econmico pudiesen ser contrastadas empricamente, por
que el comportamiento econmico est dirigido hacia unos fines
y, por tanto, su significacin depende de nuestro conocimiento intui
tivo de su carcter deliberado:
M i argumento era y es que el categrico contraste que el Sr. Hutchison y
tantos otros (? ) nos presentan, entre proposiciones susceptibles de contrastacin
y concepciones valorativas de sentido comn, y su insistencia en que slo
las proposiciones del primer grupo son admisibles en teora econmica, es una
pretensin falsa y debe ser simplemente descartada. L os hechos contrastables
no son realmente Econom a... E sta incapacidad de contrastar puede o no ser
considerada como lamentable^- pero, en cualquier caso, esa es la realidad
(Knight, 1941, pg. 753; vase tambin Latsis, 1972, pgs. 235-36).

23 Igualmente, Machlup (1978, pgs. 152-53), al atacar el ultraempirismo de


Hutchison, declara: E sta es, en realidad, la diferencia esencial entre las cien
cias naturales y las sociales: que en estas ltimas los hechos, los datos de la
observacin , son tambin resultado de interpretaciones de las acciones huma
nas por parte de otros seres humanos. Y esto impone sobre las ciencias sociales
una exigencia que no existe en el caso de las ciencias naturales, es decir, la
exigencia de que todos los tipos de accin humana que se usan en los modelos
abstractos construidos con fines analticos han de ser "com prensibles para la
mayora de nosotros, en el sentido de que seamos capaces de imaginar a perso
nas razonables actuando (al menos algunas veces) de la forma postulada por
el tipo ideal de conducta en cuestin.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

119

; Resulta curioso que Knight, que se haba convertido en uno de


los principales oponentes a la teora austraca del capital, siguiese
durante toda su vida sosteniendo puntos de vista metodolgicos
tomados directamente de Mises y compaa (ver Gonce, 1972; Hirsch
y Hirsch, 1976, pgs. 61-5).
Hay que aadir que, en aos recientes, Hutchison ha seguido
insistiendo en la relevancia de las prescripciones metodolgicas de
Popper en el campo de la Economa, aunque concediendo que la
defensa del monismo metodolgico puede ser casi tan peligrosa como
la del dualismo metodolgico favorecido por los defensores de la
doctrina del Verstehen.
E n relacin con los puntos de vista sostenidos por m en un trabajo anterior
(The Significance an Basic Postulates of Economic Theory), sigo manteniendo
el criterio de contrastabilidad y falsabilidad en Economa. Sin embargo, aunque
este trabajo puede ser considerado, en muchos aspectos, como un trabajo escp
tico, su naturalism o optim ista me parece ahora difcilmente defendible para
lo que se consideraba normal en 1938; es decir, la sugerencia de que las cien
cias sociales pueden, y deben, desarrollarse sobre las mismas lneas que la Fsica
y dems ciencias naturales... M e parece profundamente engaoso el insistir
sobre ciertas similitudes generales existentes entre las ciencias naturales y las
sociales (aunque tales similitudes ciertamente existen), y el afirmar que sus dife
rencias son tan slo d e grado, sin dejar bien claro hasta qu punto esas
diferencias son importantes en la prctica (Hutchison, 1977, pg. 151; vase
tambin pgs. 57, 59-60; y Hutchison, 1965, pgs. vii-x).

El opracionalismo
En el mismo ao en que Ayer populariz el Positivismo Lgico
en su Language, Truth and Logic, Percy Bridgman reformulaba el
opracionalismo metodolgico en su obra The Nature of Phisycal
Theory (La naturaleza de la Teora Fsica) (1936). Un ao despus,
Paul Samuelson empez a escribir su tesis doctoral sobre Foundations
of Economic Analysis (Fundamentos del Anlisis Econmico), que
llevaba por subttulo The Operational Significance of Economic
Theory (La significacin operacional de la Teora Econmica). La te
sis fue finalmente publicada en 1948 e inmediatamente reconocida
como un hito en Teora Econmica, no tanto a causa de su metodo
loga como a causa de su demostracin de que los supuestos norma
les de maximizacin condicionada no son suficientes para derivar de
ellos la mayor parte de las predicciones econmicas: el mtodo de es
ttica comparativa carecer de contenido a menos que se especifique
su correspondiente sistema dinmico, y que se demuestre que dicho

120

L a metodologa de la economa

sistema es estable: el llamado principio de correspondencia de Samuelson (Samuelson, 1948, pgs. 262 y 284).
Uno de los objetivos centrales de su libro, nos dice Samuelson,
consiste en obtener teoremas operacionalmente significativos en
Economa: Por teorema significativo entiendo simplemente una hi-!
ptesis sobre cuestiones empricas que puede concebiblemente ser
refutada, aunque slo sea en condiciones ideales (pg. 4; tambirl
pginas 84, 91-2, 172, 220-21 y 257). Resulta bastante irnico, sin
embargo, que ste no es el operacionalismo tal como normalmente
se entiende este trmino. La metodologa del operacionalismo, ta
como la establece Bridgman, se refiere fundamentalmente a la cons-*
truccin de una serie de reglas de correspondencia que se supone
conectan los conceptos de la teora abstracta con operaciones de me
dicin fsica. La definicin hace de teorema operacionalmente signi-
ficativo en Samuelson, es, en realidad, el falsacionismo popperiano
expresado en el lenguaje del Crculo de Viena.
Contina Samuelson estableciendo su fundamental distincin en
tre el razonamiento esttico comparativo, que desde entonces ha dado,
en denominarse clculo cuantitativo, y el clculo cualitativo. Pocas
veces es posible en Economa especificar la magnitud de la variacin
de una o ms de sus variables exgenas, pero hemos de insistir como
requerimiento mnimo, arguye Samuelson, en que al menos sea posii
ble determinar el signo algebraico de la variacin: La utilidad de
nuestra teora surge del hecho de que, por medio de nuestro anlisis,'
con frecuencia nos vemos capaces de determinar la naturaleza de las
variaciones que experimentan nuestras incgnitas a consecuencia de
determinadas variaciones de uno o ms parmetros. De hecho, nues
tra teora carecera de sentido en el sentido operacional si no impli
case algn tipo de restriccin sobre las cantidades observables, que
sirva de base para una posible refutacin de aqulla (pg. 7; tam
bin pgs. 19, 21, 24 y sig-., 257 y 350-51). De su aplicacin del
criterio del clculo cualitativo a algunos de los pilares de la teora
recibida del pasado Samuelson concluye que el contenido emprico
de la moderna teora del consumidor es escaso (pgs. 90, 92, 97-8,
117 y 172) y se manifiesta igualmente escptico respecto de la prin
cipales proposiciones de la nueva teora del bienestar que intenta
formular hiptesis significativas sobre el bienestar sin recurrir a las
comparaciones interindividuales (pgs. 244 y 249).
Machlup ha ridiculizado insistentemente la idea de un programa
de investigacin operacionalista en Economa. En una lectura poco
caritativa (y probablemente poco justa tambin) de Bridgam, Mach
lup interpreta el operacionalismo como el abandono de toda cons
truccin mental en la elaboracin de teoras, y a partir de esta inter

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

121

pretacin le resulta fcil demostrar que esto equivale a eliminar toda


formulacin matemtica de las teoras. Si, por otro lado, aceptamos
operaciones mentales como las funciones matemticas, argumenta
Machlup, la fuerza metodolgica del operacionalismo queda en entre
dicho; en efecto, las teoras que nicamente incluyesen conceptos
operacionales mensurables en trminos fsicos no seran otra cosa
que generalizaciones de bajo nivel referentes a regularidades emp
ricas (Machlup, 1978, captulo 6, especialmente las pgs. 179-83).
Esto resulta tan obvio que no valdra la pena mencionarlo si no fuese
por el impacto emotivo que adquiere el adjetivo de la expresin
teora operacional, adjetivo que, en cualquier caso, es empleado por
Samuelson como sinnimo de emprica. Machlup (1963, pgs. 56-7)
llega incluso a negar que el concepto de equilibrio merezca el cali
ficativo de operacional el equilibrio es una herramienta del
anlisis teortico, y no un concepto operacional, y los intentos de
obtener contrapartidas operacionales del mismo no se han visto co
ronados por el xito , consideracin que parece olvidar la impor
tancia del clculo cualitativo. La idea de equilibrio no es, cierta
mente, sino la prediccin que las contrapartidas observables en el
mundo real de las variables endgenas de los modelos econmicos
se mantendrn constantes en tanto en cuanto se mantengan constantes
las contrapartidas en el mundo real de las variables exgenas del
modelo (Finger, 1972). En resumen, una teora operacional ser sim
plemente una teora falsable. Sin mencionar el nombre de Samuelson,
el propio Machlup parece implicar algo semejante cuando dice:
N o es fcil saber qu es lo que realmente quieren decir con el trmino los
economistas que utilizan la frase de teora operacional. N o encontramos en
ellos ilustraciones ni ejemplos que aclaren dicho trmino . . . E s posible que los
economistas, al abogar por una teora operacional, quisiesen decir . . . que
las teoras deberan tener una relacin suficiente con el mundo real, con los
datos de la observacin, y que esa relacin sera suficiente si nos permitiese
la verificacin por comparacin con la evidencia emprica (1963, pg. 66).

Exactamente!
r Donald Gordon (1968) hace un esfuerzo ms prometedor en cuan
to a precisar el significado del operacionalismo en Economa. Empieza
este autor de forma similar a como lo hace Bridgam, definiendo la
proposicin operacional como aquella que afirma o implica una ope
racin que, en principio, podra realizarse, y cuyos resultados cons
tituirn la contrastacin de la proposicin. Pero permite la opera
cin de la introspeccin, adems de las operaciones fsicas de reco
ger, compilar y computar (1968, pgs. 48-9) al igual que Bridgam
admita los experimentos mentales de lpiz-y-papel , a consecuencia

122

L a m etodologa de la economa

de lo cual su definicin de opracionalismo resulta casi imposible de


distinguir de la definicin popperiana de la falsabilidad. Aplica des
pus Gordon el principio de correspondencia de Samuelson para
reinterpretar la definicin que este autor hace de teorema operacionalmente significativo, como sigue: si una relacin funcional entre
variables observables ha de tener significacin operativa, debe de
mostrarse que dicha funcin es dinmicamente estable; la prueba
de la estabilidad de una funcin estar en la aplicabilidad a la mis
ma del clculo cualitativo, lo cual implica a su vez que la correspon
diente clusula ceteris paribus est sujeta a restricciones definidas.
As pues, en la interpretacin usual de las curvas de demanda,
donde mantenemos constantes los gustos de los compradores, as
como sus rentas y los precios de los dems bienes complementarios
o sustitutivos del bien en cuestin, las rentas y precios dados son
el cetera que restringe la curva de demanda a ciertas situaciones
empricamente observables, mientras que el supuesto de gustos dados
es una hiptesis emprica en el sentido de que la curva de demanda
no se desplazar, o se desplazar en pequea medida, durante el
perodo relevante. De ello se sigue que, en principio, no existe dis
tincin vlida entre el clculo cuantitativo y el cualitativo. Si somos
capaces de hacer predicciones cualitativas acerca de la demanda de
un producto ser porque su curva de demanda no se desplaza du
rante el perodo de observacin, en cuyo caso podremos predecir
tambin su pendiente y elasticidad en trminos- cuantitativos. Por
otro lado, si no podemos hacer predicciones cualitativas sobre la
demanda porque la curva de demanda experimenta desplazamientos,
tampoco podremos hacer predicciones cualitativas acerca de las va
riaciones de la demanda. En la prctica, sin embargo, la distincin
entre el clculo cuantitativo y el cualitativo resulta vital para la exi
gencia de significacin operativa, o mejor dicho, en mi opinin, para
la exigencia de falsabilidad (Gordon, 1968, pgs. 50-1).
El principio importante que parece quedar establecido con esta
discusin es el de que podremos inferir la existencia de algo semejante
a una funcin de demanda bien definida y con inclinacin negativa
para la mantequilla, siempre que: 1) podamos predecir correctamente
el signo algebraico de la variacin que se producir en la cantidad
demandada de mantequilla ante una variacin de precio, y 2) tenga
mos buenas razones para suponer, con la ayuda del principio de
correspondencia, que el mercado de la mantequilla es dinmicamente
estable. En sus Fundamentos, Samuelson se basa con frecuencia en
un empirismo casual a la hora de satisfacer la condicin 2), dejando
as a la condicin 1) el papel fundamental en la obtencin de teore
mas operacionalmente significativos. Para ilustrar este punto, consi

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

123

deremos la conocida argumentacin con la que algunos profesores de


primer curso de Economa demuestran la proposicin de que la
propensin marginal al consumo del modelo macroeconmico keynesiano debe ser menor que la unidad; en efecto, se dice, si fuese igual
o mayor que la unidad el multiplicador keynesiano sera por defini
cin infinito, en cuyo caso el modelo presentara las caractersticas
dinmicas de una situacin de inestabilidad explosiva; pero en el
mundo real no observamos tal inestabilidad explosiva y, por tanto,
la propensin marginal al consumo ha de tener un valor menor que la
unidad, c.q.d. En una rplica a Gordon en relacin con este tipo de
argumentacin, Samuelson (1966, pgs. 1769-70) se retracta un tanto
de su anterior optimismo de los Fundamentos. El principio de corres
pondencia, explica, ser, en el mejor de los casos, un instrumento
heurstico y en los Fundamentos... di un salto delante como hom
bre de la calle y empirista casual al afirmar que, en mi opinin, la
hiptesis de estabilidad dinmica era una hiptesis realista . Ya no
estoy tan seguro de esto... nuestros sistemas tericos son siempre
representaciones idealizadas del mundo real, en las que se ignoran
muchas variables presentes en l, y puede que sean precisamente esas
variables que ignoramos las que lo mantienen estable.
El clculo cualitativo y el principio de correspondencia han sido
posteriormente desarrollados y utilizados para la contrastacin de las
teoras econmicas (ver, por ejemplo, Archibald, 1961, 1965; Lancaster, 1962 y 1966a), pero el insistir ahora sobre estas cuestiones
sera adelantarnos a nuestra historia. Nos corresponde ahora prestar
atencin a la pieza central de la metodologa econmica de la pos
guerra, el trabajo sobre cuestiones metodolgicas que prcticamente
todos los economistas de hoy han ledo en algn momento de su
carrera: m refiero al Ensayo sobre Metodologa de la Economa
Positiva de Milton Friedman (1953). La tesis central de este trabajo
afirma que los economistas no deberan preocuparse de adoptar su
puestos realistas, proposicin que gener una tormentosa contro
versia que tard casi una dcada en desvanecerse24, y la argumenta
24 Tan famosa se ha hecho la tesis de Friedman, que se ha convertido in
cluso en tema central de chistes muy conocidos. O Brien (1974, pg. 3) dice
que los estudiantes de la Universidad de Belfast le contaron el siguiente chiste
(yo o la misma historia en una reunin de economistas en Bangkok, cuatro
aos antes): U n economista, un ingeniero y un qumico se encuentran juntos
en una isla desierta y disponen de una gran lata de jamn de York, pero no de
abrelatas. Despus de varios infructuosos ejercicios de ciencia aplicada por parte
del ingeniero y del qumico que intentaban abrir la lata, ambos se volvieron
irritados hacia el economista, que les haba estado observando todo el tiempo
con una sonrisa de superioridad en los labios. Q u hara usted ? , le pregun
taron, a lo que el economista contest tranquilamente: Supongamos que tene
mos un abrelatas.

124

La metodologa de la economa

cin de Friedman es tan sutil que an hoy es difcil encontrar dos


economistas que estn de acuerdo sobre qu es exactamente lo que
dijo Friedman. Esto ocurre, en parte, porque el ensayo mantiene dos
tesis diferentes, que son presentadas la una como corolario de la
otra, aunque en realidad poco tienen que ver entre s.
La tesis de la irrelevancia-de-los-supuestos
Inicia Friedman su ensayo con la vieja distincin de Senior-KeynesCairnes entre Economa positiva y normativa, contina afirmando la
unidad metodolgica esencial de todas las ciencias fsicas y sociales,
incluyendo las partes positivas de la economa, y prosigue con una
exposicin de las caractersticas de esa metodologa unitaria (a pesar
del tono popperiano del pasaje, no hace referencia explcita a Popper
ni a ningn otro filsofo de la ciencia):
Consideradas como un cuerpo de hiptesis sustantivas, las teoras han de
ser juzgadas por su poder predictivo respecto del tipo de fenmenos que inten
tan explicar. Slo la evidencia fctica puede demostrar si aqullas son correc
tas o falsas, o mejor an, si deben ser provisionalmente aceptadas como
vlidas o rechazadas. Como explicar con ms detalle ms adelante, la nica
prueba relevante de la validez de una hiptesis (ntese que dice la nica)
es la comparacin de sus predicciones con la experiencia. L a hiptesis ser
rechazada si la experiencia las contradice (frecuentem ente, o con mayor fre
cuencia que las predicciones de otras hiptesis alternativas); y ser aceptada si
sus predicciones no quedan contradichas; si una teora ha sobrevivido a una
gran cantidad de oportunidades de ser contradicha, tendremos una gran con
fianza en ella. L a evidencia fctica nunca puede p rob ar una hiptesis; slo
puede no-desaprobarla, que es lo que generalmente queremos decir cuando deci
mos, de forma algo inexacta, que una hiptesis ha sido confirm ada por la
experiencia [Friedm an, 1953, pgs. 8-9].

Rpidamente, pasa Friedman a exponer su principal blanco de


ataques, la idea de que la conformidad de los supuestos de una teora
con la realidad proporciona un medio de contrastacin de la misma
adicional y diferente al de la contrastacin de sus predicciones. Esta
extendida idea, escribe, es fundamentalmente errnea y generadora
de graves inconvenientes (pg. 14). No slo es innecesario que los
supuestos sean realistas, sino que el que no lo sean es una positiva
ventaja: para tener importancia... una hiptesis debe ser descripti
vamente falsa en sus supuestos (pg. 14). Esta rimbombante exa
geracin es lo que Samuelson ha denominado la versin extrema
de la caracterstica-F.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

125

No est en absoluto claro, como muchos comentaristas han sea


lado (Rotwein, 1959, pgs. 564-65; Melitz, 1965, pgs. 40-1; Nagel,
1961, pags. 42-4 y 1968), lo que se entiende por realismo de los
supuestos. A veces se dice que los supuestos de una teora econmica
son poco realistas, en el sentido de que son abstractos. Como he
mos visto, este es sin duda uno de los sentidos que le da Friedman:
los supuestos realistas sern descriptivamente exactos en el sen
tido de que tienen en cuenta todas las variables relevantes al caso
y rehsan dejar ninguna fuera. Friedman, por supuesto, no encuentra
dificultad alguna en demostrar que absolutamente todas las teoras
que no sean una rplica exacta de la realidad, idealizan el compor
tamiento de los agentes econmicos y simplifican las condiciones
iniciales supuestas, siendo, por consiguiente, descriptivamente inexac
tas. Tampoco encuentra dificultades en demostrar que, si la simpli
cidad es un criterio deseable para evaluar las teoras, toda buena
teora habra de incurrir necesariamente en idealizaciones y simpli
ficaciones.
Pero los supuestos de las teoras de las ciencias sociales, como la
Economa, pueden calificarse de realistas en otro sentido, es decir,
en el sentido de si adscriben a los agentes econmicos motivaciones
que nosotros, como seres humanos, encontramos comprensibles. La
doctrina del Verstehen nos dice que esto es un desidertum de la
teorizacin en ciencias sociales. Friedman, en la ltima parte de su
ensayo, se basa en esta interpretacin de la frase realismo de los
supuestos y la rechaza tan categricamente como rechaza la inter
pretacin de la exactitud descriptiva: el que los empresarios testifi
quen que persiguen la maximizacin de sus beneficios, o incluso el
que reconozcan o no el sentido de la cuestin que se les plantea, no
supone contraprestacin alguna del realismo de lo que l deno
mina la hiptesis de la maximizacin del rendimiento, ya que un
proceso darwiniano de rivalidad competitiva garantiza que slo aque
llos que los maximizan lograrn sobrevivir. Bajo una amplia gama
de circunstancias, escribe, los individuos se comportan como-si
estuviesen persiguiendo racionalmente la maximizacin de sus rendi
mientos esperados... y tuviesen pleno conocimiento de los datos ne
cesarios para lograr su intento (pg. 21). Podemos ahora releer la
frase de Friedman: para ser importante... una hiptesis debe ser
descriptivamente falsa en sus supuestos, en el sentido de que las
hiptesis han de imputar a los agentes econmicos motivaciones del
tipo como-si, que stos no pueden mantener de forma consciente
(sera como suponer que los jugadores de billar calculan el ngulo
y aceleracin de las bolas cada vez que consiguen meter una en el
agujero); lo que importa es si una teora basada en motivaciones del

L a metodologa de la economa

tipo como-si tiene, de hecho, capacidad predictiva. Se trata del re


chazo ms categrico imaginable de la doctrina del Verstehen, y
equivale a una metodologa del instrumentalismo: las teoras son
nicamente instrumentos para hacer predicciones o, aun mejor, ma
pas de inferencia que justifican las predicciones que hacemos (Coddington, 1972, pgs. 12-13). As pues, la formulacin de tipo como-si
de las hiptesis econmicas no slo rehsa ofrecer mecanismo causal
alguno que relacione el comportamiento de las empresas con la maximizacin de los beneficios, sino que excluye explcitamente la posi
bilidad de una explicacin de este tipo.
Pero existe un tercer sentido en el que podemos sostener que
los supuestos de las teoras son poco realistas, y es quizs esta
interpretacin la que tienen in mente la mayora de los crticos de
Friedman. Me refiero al caso en que se cree que los supuestos son,
o bien falsos, o altamente improbables, a la luz de la evidencia di
rectamente observada sobre el comportamiento economico (por ejem
plo, cuando se observa que las empresas practican una regla emprica
fija para determinar los precios de sus productos, independientemente
de las circunstancias econmicas). Sin embargo, aun manteniendo su
rechazo de la necesidad de contrastar directamente los supuestos,
Friedman admite el Uso de los Supuestos como Contrastacion indi
recta de una Teora, por citar el ttulo de una parte importante de
su ensayo que generalmente se olvida (pgs. 26-30). Es decir, los j
supuestos de una teora considerada como falsa con base a un empi- j
rismo casual, pueden figurar como implicaciones de otra teora ms
amplia, cuyas implicaciones pueden ser contrastadas, o lo han sido j
ya, en cuyo caso puede demostrarse que dichos supuestos son falsos |
en un determinado contexto, pero no en otros posibles.
j
Esto nos enfrenta con la importante cuestin de cul es el papel I
de los supuestos en la construccin de las teoras: este papel consis
tir, entre otras cosas, en especificar el campo de aplicacin de dicha
teora. Como Friedman observa con razn: el uso enteramente v
lido de los supuestos para especificar las circunstancias en las que
una teora se mantiene, se interpreta con frecuencia errneamente
en el sentido de que los supuestos pueden utilizarse para determinar
las circunstancias en las que una teora sena aplicable (pg. 19).
En otras palabras, no deberamos examinar los supuestos de la teora
de la competencia perfecta para ver si sta es aplicable a la indus
tria de los cigarrillos, porque si la teora est correctamente formu
lada la especificacin de las circunstancias bajo las cuales es aplicable
constituir un componente esencial de la misma; sabemos ya de ante
mano que la teora de la competencia perfecta no es aplicable a la
industria, altamente concentrada, de la fabricacin de cigarrillos. Una

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

127

vez que eliminamos cualquier referencia al campo de aplicacin de


una teora, sta se hace incontrastable, ya que cualquier refutacin
puede ser rechazada sobre la base de que la aplicacin hecha no fue
correcta. Pero, habiendo introducido esta importante clarificacin
metodolgica, Friedman pierde inmediatamente la razn que tena
al admitir que la teora de la competencia perfecta es aplicable a
cualquier empresa, dependiendo de las circunstancias: No existe
inconsistencia alguna en considerar a la misma empresa como un
competidor perfecto para unos problemas y como un monopolio para
otros (pg. 36; vase tambin pg. 42). Es decir, que Friedman se
vuelve de nuevo a la interpretacin instrumentalista extrema de las
teoras econmicas25.
Despues de hacer la distincin de los tres sentidos en los que los
supuestos pueden ser considerados como realistas o irrealistas, hay
que aadir que Friedman agrava considerablemente el problema de
concrecin de su significado, escribiendo todo el tiempo a lo largo
de su ensayo la palabra supuestos entre comillas, sin la menor
consideracin hacia el diferente estatus lgico de los distintos tipos
de supuestos. Ni siquiera distingue explcitamente entre condiciones
iniciales, hiptesis auxiliares y condiciones limitativas. Como ha se
alado Archibald (1959a, pgs. 64-5), los supuestos en Economa
pueden referirse a: 1) proposiciones sobre las motivaciones, como
las de maximizacin de la utilidad o los beneficios; 2) proposiciones
sobre el comportamiento real de los agentes econmicos; 3) propo
siciones sobre la existencia y estabilidad de ciertas relaciones fun
cionales; 4) restricciones sobre el conjunto de variables a tener en
cuenta; y 5) condiciones bajo las cuales se supone que la teora es
ablem,e nte estaremos todos de acuerdo con Archibald (1963, pgi| as 69-70) cuando argumenta: Supongam os que podemos predecir con xito
alguna parte del comportamiento de una unidad econmica, utilizando la teo
ra A , y otra parte del mismo utilizando la teora B ; y que all donde A acierta
j s.e e<3ulvc a , y viceversa. Una forma de interpretar esta situacin consiste en
decir que disponemos de diferentes teoras para diferentes problemas, mientras
que otra torma de interpretarla consistira en considerar que tanto A como B
estn refutadas. Cm o procederem os? M i opinin es que tanto las predicciones
e A como las de B forman parte de nuestro fondo de conocimientos
utues, disponibles para fines que yo llamo ingenieriles, pero que tanto A como
O, en cuanto que hiptesis cientficas, estn refutadas. Podramos entonces in
tentar la construccin de una teora ms general, que incorpore a A y a B y
una parte de dicha teora consistira en la especificacin de las circunstancias
bajo las cuales se mantendra cada subteora. Tal teora nueva sera susceptible
de refutacin, puesto que dicha especificacin puede ser errnea. En el caso de
la mezcla monopolio-competencia, mi alegato es precisamente que se trata de una
mezcla ad boc y no de una teora ms general que incluya la correspondiente
pecincacion, con lo que dicha teora no es susceptible de refutacin.

j2 g

L a metodologa de la economa

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

129

aplicable. La cuestin del realismo de los supuestos se plantea clara


que, aunque tienen significacin emprica, no requieren contrastacin
mente de forma muy distinta para cada uno de estos cinco tipos de
emprica independiente (pg. 147). Y no es slo que estas con tes
supuestos.
taciones directas, independientes, sean gratuitas, aade Machlup,
Igualmente, Melitz (1965, pg. 42) distingue entre supuestos
sino que incluso son engaosas, ya que el supuesto fundamental
auxiliares, que se usan en conjuncin con una hiptesis terica,
(de maximizacin) debe entenderse como una idealizacin que utiliza
con objeto de deducir sus consecuencias lgicas, y supuestos gene
elementos tan alejados de los conceptos operacionales que su refu
rativos, que sirven para deducir la propia hiptesis. A pesar del
tacin testimonial ha de quedar excluida (pg. 147). Esto no signi
hecho de que cada supuesto puede servir en cualquiera de estos dos
fica que sea inviolable, nos asegura Machlup, porque puede ser re
aspectos, dependiendo de la prediccin concreta que estemos^ consi
chazado junto con el sistema terico del que forma parte, si existe
derando, algunos de los supuestos ms utilizados en Economa fun
otro sistema satisfactorio disponible.
cionan normalmente en uno de los papeles ms que en el otro; en
t En resumen, Machlup adopta el punto de vista de que una teora
efecto, la clusula ceteris paribus es un supuesto auxiliar tpico,;
nunca quedar completamente desacreditada, incluso en contextos
mientras que la maximizacin de beneficios es tpicamente un su-:
en los que se sabe que sus supuestos fundamentales son falsos, a
puesto generativo. Aunque el realismo puede ser relevante para
menos que exista la posibilidad, o la oferta de hecho, de una nueva
ambos tipos de supuestos, las discrepancias que puedan existir entre
teora que la mejore. Admite que el supuesto de maximizacin con
los supuestos auxiliares y la realidad sern ms serias para la con
sistente de la utilidad y los beneficios es contrario a los hechos en
trastacin de una teora que la falta de realismo de los supuestos
lo que se refiere a algunos consumidores y algunos empresarios (p
generativos, ya que estos ltimos son normalmente susceptibles de
gina 498), pero el problema, tal como l lo ve, consiste en que no
diversas interpretaciones alternativas. Baste dejar claro aqu que toda
podemos saber cual es la significacin de las desviaciones de la con
la tesis de la irrelevancia de los supuestos se ha visto desde el prin
ducta maximizadora, excepto en el contexto de predicciones espec
cipio contaminada por el uso indiscriminado del trmino supuestos..
ficas. Por tanto, deberamos aceptar el supuesto de conducta maxiMachlup, acudiendo en ayuda de Friedman, distingue toda una!
mizadora como un postulado heurstico, y tener siempre en cuenta
clase de supuestos, postulados o hiptesis fundamentales: los prin-
que las deducciones que hagamos sobre esta base pueden a veces
cipios heursticos (porque sirven de til gua en el anlisis), postu
alejarse bastante de los datos observados. En otras palabras, podemos
lados bsicos (porque por el momento no han sido contestados), las*
contrastar empricamente si los resultados generados por la accin
ficciones tiles (porque no necesitan adecuarse a los hechos, sino
de la gente se encuentran la mayor parte del tiempo razonablemente
que son tiles solamente en razonamientos del tipo como-si), reglas; cerca de lo que sena de esperar en el caso en que la gente se com
de procedimiento (porque son resoluciones acerca de los procedimien-, portase siempre como irrealsticamente se supone que lo hace (p
tos analticos a seguir), supuestos definitorios (porque son consigina 498)
Esto divide el terreno metodolgico, segn Machlup,
derados como convenciones puramente analticas) (Machlup, 1978,
entre los aprioristas radicales, como Mises, Knight y Robbins en un
pgina 145). En cualquier teora, estos tipos de supuestos funda extremo y los ultraempiristas como Hutchison en el otro, y con
mentales vienen acompaados de lo que este autor denomina con
diciones supuestas, es decir, condiciones iniciales especficas, como
^ Igualmente, Bear y Orr (1967, pg. 195), sin apoyar totalmente la tesis
de irreievancia-de-Ios-supuestos, argumentan que stos resultan difciles de con
el tipo de caso, el tipo de ambiente y el tipo de economa a la que
trastar en fcconomia y que, por consiguiente, podemos legtimamente considerar
la teora ha de aplicarse y de las que se obtendrn unos resultados , en
un enfoque de segunda mejor alternativa (de second best), que los supuestos
para la contrastacin (pgs. 148-50). Machlup est de acuerdo en que no contradicen abiertamente ninguna observacin son correctos, y proceder
que, para verificar una teora (siempre habla de verificacin y no de en consecuencia a contrastar directamente las predicciones. Categricamente
falsacin), las condiciones supuestas deben corresponderse con afirmamos, dicen estos autores, que es errneo rechazar las predicciones del
de competencia perfecta sobre la base de que no se cumple alguna
situaciones observables, pero excluye de tal escrutinio todos los su- modelo
de las cuatro o cinco condiciones intermedias racionalizadas que los libros de
puestos fundamentales. El supuesto de que los consumidores sonl texto senalan como definitorias de la competencia perfecta. Tal rechazo sera
capaces de ordenar sus preferencias en una escala consistente y elijl Mi error, a causa de las dificultades con que nos encontramos a la hora de esta
de que los empresarios prefieren un beneficio mayor a uno menor blecer con qu amplitud o con qu significacin vara cada situacin real res
del ideal de competencia perfecta, o a la hora de establecer incluso cul
en condiciones de riesgo igual, son ambos supuestos fundamentales pecto
puede ser el ideal de competencia perfecta.

I -jq

L a metodologa de la economa

Zeuthen, Samuelson, Lange, Friedman, y posiblemente l mismo


ocupando el terreno intermedio comprendido entre estos dos extremos; dice Machlup respecto de estos ltimos: Ninguno de ellos
sostiene que no existe experiencia alguna que pudiese hacerle aban
donar su teora, y ninguno de ellos desea que sus supuestos fundamentales sean contrastados empricamente de forma independiente
de la contrastacin de las proposiciones con las que vienen combina
dos cuando se aplica la teora (pg. 495).
El villano de la trama es, por tanto, el que insiste en la veri
ficacin directa de los supuestos fundamentales como prueba critica
de la validez de una teora, considerando tal verificacin como cues
tin previa a, o independiente de, la contrastacin de las predicciones
de la misma. Pero, existi alguna vez tal villano? Lo que los crti
cos de Friedman han argumentado es: 1) que las predicciones fiables
no son la nica prueba relevante a la hora de evaluar la validez de
una teora y que si lo fuese, sera imposible distinguir entre las corre
laciones genuinas y las espreas; 2) que la evidencia directa respecto
de los supuestos no es necesariamente ms difcil de obtener que los
datos referentes al comportamiento de los mercados que son nece
sarios para contrastar las predicciones, o mejor, que los resultados
que obtenemos al examinar los supuestos no son ms ambiguos que
los que se obtienen al contrastar las predicciones; 3) que los intentos
de contrastar los supuestos pueden proporcionarnos importantes in
tuiciones que sern de ayuda a la hora de interpretar los resultados
de las contrastaciones de las predicciones; 4) que si a lo nico que
podemos aspirar es a la contrastacin de las implicaciones de teo
ras basadas en supuestos que claramente se contradicen con los he
chos, deberamos exigir contrastaciones realmente severas de dichas
teoras 27.
Para subrayar los puntos 2) y 3), dediquemos un momento a exa
minar lo que entendemos por contrastar los supuestos. Podemos
estar de acuerdo en que cualquier intento de interrogar a los empre
sarios acerca de si realmente intentan maximizar sus beneficios, o
ac erca de si realmente igualan su ingreso marginal a su coste mar
ginal, o de si descuentan los ingresos esperados de un determinado
27*Vase Koopm ans, 1957, pg. 140; Archibald, 1959a, pgs. 61-9; Rotwein,
1959, pg. 556, y 1973, pgs. 373-4; W inter, 1962, pg. 233; C y e r t y Grun!>rm 1963 pgs. 302-08; Melitz, 1965, pg. 39; D e Alessi, 1965; Klappholz
y t ; 1967? Pgs. 29-33; Rivett, 1970, pg. 137; McClelland, 1975, pgiiiiin 136-39; Coddington, 1967a; Rosenberg, 1976, pgs. 155-70; N aughton 1978,
rn defensa de las tesis de Friedman, vase M a c h lu p , 1978, pag. 153n; Pope y
Pope 1972a y 1972b. Como resumen de algunas de las crticas hechas a inednmn, vase Boland (1979), que no concede, sin embargo, crdito suficiente a
dichas crticas.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

131

proyecto de inversin para compararlo con el coste del mismo, es


tara destinado a generar respuestas ambiguas, cuya interpretacin
exigir normalmente que demos respuesta previa a la cuestin misma
que se investiga. Pero es posible investigar sobre otras lneas, y en
vez de preguntar: Cules son los objetivos de la empresa?, pode
mos preguntar: Cm o se toman de hecho dichas decisiones y cmo
se resuelven los conflictos que puedan aparecer dentro de la empresa
respecto de las decisiones estratgicas referentes a la produccin y
la inversin? La teora tradicional de la empresa considera a sta
como una caja negra y no explica sus mecanismos internos de
toma de decisiones. Una investigacin que trate de arrojar luz sobre
esta caja negra servir sin duda para iluminar los intentos de contrastacion de las predicciones de la teora de la caja-negra del compor
tamiento de las empresas, y en cualquier caso, en ausencia de tal
investigacin, ser casi tan difcil contrastar las predicciones como
los supuestos.
Sorprendentemente, Friedman admite este argumento: el pregun
tar a los empresarios qu es lo que hacen y por qu lo hacen, seala
en un momento de su ensayo, es casi totalmente intil como medio
de contrastar la validez de las hiptesis econmicas, aunque puede
resultar til para sugerir el camino a seguir en los intentos de expli
cacin de las discrepancias observadas entre las predicciones de la
teora y los hechos (Friedman, 1953, pg. 31n). As pues, parece
que despus de todo la contrastacin de los supuestos motivacionales
puede tener un papel limitado que jugar en la validacin de las teo
ras, que es el punto 1), y adems puede resultar til para la inter
pretacin de los resultados de las contrastaciones de las predicciones,
punto 3), y de aqu podemos inferir tambin el punto 2). En reali
dad, releyendo a Friedman, nos sorprende el hecho de que ste tiene
mucho cuidado en no decir nunca que el realismo de los supuestos
sea trrelevante sin que el calificativo vaya acompa ado del adverbio
en gran medida. En otras palabras, Friedman evita las dos versiones
extremas de la tesis de irrelevancia-de-los-supuestos, o de lo que Sa
muelson ha bautizado como la caracterstica-F.

,& caracterstica-F
El debate que ha surgido en torno al ensayo de Friedman se vio
considerablemente embrollado por el intento de Samuelson de redu
cir la argumentacin de Friedman a la versin bsica de la caracteristica-F,^ intento durante el cual abandon su anterior defensa
del operacionalismo y opt por la metodologa del descriptivis-

^ 2

L a metodologa de la econ om w l

mo, con lo que dej a la mayor parte de los participantes en l |


polmica con la sensacin de que si la metodologa de Friedman era ]
criticable, la nueva metodologa de Samuelson era aun peor.
Segn Samuelson, la caracterstica-F aparece en dos versiones,
una versin bsica, que afirma que la falta de realismo de los supues
tos de una teora es irrelevante para la validez de aquella, y u a
versin extrema que adscribe un mrito positivo a los supuestos
poco realistas sobre la base de que una teora que sea significativa
tratar siempre de explicar realidades complejas por medio de algo
ms simple que la realidad misma. Ignorando la versin extrema,
Samuelson concentra su ataque sobre la caracteristica-F basica:
.
es fundamentalmente errnea, al pensar que el irrealismo, en el sentido de
inexactitud fctica, incluso en grados tolerables de aproximacin, pueda consi
derarse de otro modo que como un demrito de la teora o hiptesis en cuestin
^ ^ f e f contenido ^emprico correcto de una teora constituye su valor, mientras
que su falsedad constituye su debilidad. Considero que la idea de que una
teora es mejor cuanto mayores sean sus debilidades constituye una monstruosa
perversin de las ideas cientficas; y ntese que en las afortunadas ciencias
exactas a nadie se le ocurre pretender tal cosa [1972, pag. 7 6 1 J.

Pero admitiendo que deberamos preocuparnos por la inexactitud


fctica de nuestros supuestos, la verdadera cuestin es si deberamos
tambin descartar una teora slo porque se sabe que s u s supuestos
son poco realistas, y en esta cuestin, sin embargo Samuelson no se
pronuncia. Cuando recordamos que, incluso, Friedman afirm sola
mente que el irrealismo de los supuestos es en g r a n medida^ re
levante para evaluar la validez de una teora, y si aadimos el hecho
de que muchos de los supuestos motivacionales de las teoras econ
micas incluyen variables que son directamente m obKtvabks con
cluiremos que la vehemente condenacin de la caracterstica-F que
Samuelson nos proporciona no nos ensea gran cosa.
^
Samuelson llega hasta proporcionarnos una demostracin lgica
del error contenido en la caracterstica-F (1966, pags. 1775-76), pero
dicha demostracin presupone una teora euclidiana perfectamente
axiomatizada, con una estructura deductiva completa que nos ase
gure que los supuestos, proposiciones teorticas y consecuencias d
los mismos, se implican todos ellos mutuamente unos a otros. Pero,
de hecho, la mayor parte de las teoras econmicas carecen de tal
axiomatizacin completa, y no poseen una estructura lgica simple,
y es por esto precisamente por lo que puede tener algn sentido
distinguir entre los supuestos de las teoras y s u s implicaciones (vase
De Alessi, 1971, pgs. 868-69; Machlup, 1978, pag. 481; Pope y

Bote EL Historia de la metodologa ecocoica

Pope 1972b, pg. 236; Wong, 1973, pg. 321). Adems, incluso
una teona completamente axiomatizada, que ser en principio des
componible en sus supuestos, no podr ser empricamente contras
tada a menos que venga acompaada de unas condiciones iniciales
y de unos supuestos auxiliares, ms o menos realistas, que propor
cionen aproximaciones mensurables para las variables que aparecen
en la teora. As pues, la demostracin de Samuelson de la falac a de
ho jM cttn .n c.-F parece referir nicamente al papel formal de las
r r truniento analtico con el que organizar nuestras ideas
sobre el mundo, y no al papel sustantivo de las teoras como expliAfcCW1-lld- 1975> P ^ s- M1; Rosende FHeivTn113 P*n* n
eslabn ms dbil de la argumentacin
de Friedman es su compromiso con la metodologa del instrumentaqUC Una VCZ qU? k s teoras son consideradas meramente
como instrumentos generadores de predicciones, la tesis de irrelevan? * d e r , BUpU^ S T uIta inatacable- La nica contrastacin relea j
e ,una hlPtesls, nos dice Friedman, es la
comparacin de sus predicciones con la experiencia. Pero tal com
paracin puede mostrar que una teora determinada predice extrema
damente bien, aunque no proporcione explicacin alguna en funcin
de un mecanismo causal que explique la prediccin obtenida. La
ciencia puede responderse, debera pretender algo ms que la simple
obtencin de predicciones fiables. Pero en vez de cuestionar el re
curso implcito de Friedman a la tesis de simetra, el propio Samuel
son mvoca dicha tesis al optar por la metodologa del descriptivismo:
Una encuesta G allup m ostrara que existe al parecer una extendida tendenC1 *
, artar f 1! terca n sistenda en el concepto de teora como una des
cripcin (estratgicamente simplificada) de regularidades observables y refutaes . . . una descripcin (formalizada o no en ecuaciones) que funcione bien a
la hora de describir una amplia gama de realidades observables, es toda la
explicacin que podremos obtener (o que podemos necesitar o desear) en este
mundo . . .U n a explicacin, como las legtimamente usadas en la ciencia, es un
tipo mejor de descripcin, y no es algo que en ltimo trmino va ms all de
a descripcin [Sam uelson, 1 9 7 2 , pgs. 7 6 5 - 6 6 ; tambin 1966, pg. 1 7 7 8 ] ,

Aparte del hecho de que la metodologa del descriptivismo est


go pasada de moda (Nagel 1961, pgs. 118-29), nos preguntamos
cul es el objetivo de esta denodada insistencia en que la respuesta
a la pregunta de P or qu? es siempre la respuesta a la pregunta
e Como. . En ltimo trmino, Samuelson se muestra casi tan
defensivo respecto de la Economa como Friedman.
No es de extraar que la mayora de los comentaristas hayan

I^

L a metodologa de la economa

concluido que en la disputa entre Samuelson y Friedman no hay


cuestiones metodolgicas fundamentales en juego, ya que e instrumentalismo es insostenible porque la tesis de simetra es ialsa> y
descriptivismo, aun siendo perfectamente defendible, es una meto
dologa excesivamente modesta, que parece ms bien un instrumen,
talismo para pobres (Boland, 1970; Wong, 1973). Adems se ha
acusado a ambos autores de no practicar lo que predican. Machlup
(1978 pgs. 482-83) se refiere al teorema de la equiparacin inter
nacional de los precios de los factores de Samuelson (ver capitulo 11)
para demostrar que este autor es tan responsable de la caracteristica-F como pueda serlo Friedman, en el sentido de que tambin l
parece inferir consecuencias significativas referentes al mundo real,
a partir de supuestos cuya no-correspondencia con los hechos est
ampliamente reconocida. Y Archibald (1961, 1963) ha argumentado
convincentemente que el ataque de Friedman y Stigler contra la teo
ra de la competencia monopolstica de Chamberlain se basa en cues
tiones de consistencia, simplicidad, relevancia, etc., y no en su taita
de capacidad predictiva, es decir, que dicho ataque se dirige contra
los supuestos de la teora, en vez de contra sus predicciones. Pero
dejando aparte estos puntos polmicos, lo sorprendente es que tanto
Friedman como Machlup y Samuelson adoptan, cada uno a su ma
nera lo que anteriormente hemos denominado una metodologa de
fensiva, cuyo principal objetivo parece consistir e n proteger a la Eco
noma de las crecientes crticas dirigidas contra el irrealismo de sus
supuestos, por un lado, y contra las estridentes v i g e n c i a s de predic
ciones severamente contrastadas, por otro (Koopmans, 1957, p g
as 141-42; Latsis, 1976, pg. 10). Nos hemos ocupado ya de la pri
mera parte de dicha defensa, pero no hemos dicho todava nada de
la segunda parte.
El mecanismo darwiniano de supervivencia
Machlup al tiempo que subraya la importancia de la investiga E c o S m ., se
siempre dispuesto a s u t a g
tambin lo poco concluyentes que son las contrastaciones de las h p
tesis econmicas. Hemos sealado ya que este autor prefiere e lenguaje del verificacionismo al del falsacionismo aunque es perfecta
mente consciente de la argumentacin poppenana en el sentido de
que las teoras verificadas son simplemente aquellas que hasta el. m
ment se han resistido a la falsacin: L a contrastacin de una hip
tesis emprica conduce, o bien a su desconfirmacin, o bien a s
no-desconfirmacin, pero nunca a su confirmacin definitiva (Mach-

Parte I I . H istoria de la m etodologa econmica

135

lup, 1978, pg 140). Con la ayuda de esta clarificacin terminolgica


podemos considerar ahora su escepticismo respecto de las contrastaclones empricas en un campo como el de la Economa:
, J \ l0Sr S Cn qJU e la S Predicciones del economista son condicionales, es
r
S e,n condiciones especficas, pero en los que no es posible comS n o r
T
t0 f
t0,
S co1n diciones especificadas, la teora subya
cente no quedar desconfirmada sea cual sea el resultado de la observacin Ni
tampoco es posible desconfirmar una teora cuando las predicciones tienen la
forma de una cierta probabilidad menor del 100 por 100, ya que si se predice
un acontecimiento con probabilidad, digamos, del 70 por 100, cualquier tipo de

1 quebten8amos de su

Tan
contrastacin ser consistente con la prediccin
k n r n h ir /1
^
Se produ ese iles
veces, podramos verificar
k probabilidad postulada por medio de la frecuencia de xitos y fracasos
t n ab ^ fd n
n
-S tentOS dc verificar nuestras teo ^ s econmicas
estn abocados a la frustracin, pero s significa que la mayor parte de nuestras
M b r o b te n e r'm n * * * * ? * * ms 3 ^ a c i o n e s que al tipo de verificacin que
Z L r
a expenm entos controlados repetibles o con situaciones perfec
ennC nOCldaS / recurrentes. Y esto significa tambin que nuestras con
testacion es no sern lo suficientemente convincentes como para generar una
S c S nefCSana y , ell aUn m m o la may ra de Ias Personas razonables
a p lic a d a s estuviesen dispuestas a aceptarlas como concluyentes y a considerar
[p g T n ^ C55r]eSPO

ntC C m n^ eSC nfirmada>

decir, a darle su visto bueno

Este prrafo puede leerse como una crtica perfectamente vlida


del falsacionismo ingenuo, que reformula la tesis de irrefutabilidad
de Durhem, pero puede leerse tambin como una defensa del uso del
falsacionismo sofisticado, ya que es precisamente porque las con
testaciones de las teoras econmicas estn ms cerca de ser ilus
traciones que verdaderas verificaciones por lo que necesitamos tantas
ta! I T T 8 C m SCa p0
e' Pero esto implica que los economis
tas deberan concentrar sus recursos intelectuales en la tarea de ge
nerar predicciones falsables bien especificadas, es decir, que deberan
asignar una prioridad menor a criterios como los de simplicidad,
elegancia y generalidad, y una prioridad mayor a los criterios de ca
pacidad predictiva y utilidad emprica. Pero resulta claro, segn el
tono general de la argumentacin de Machlup, que este autor ordena
sus prioridades precisamente al revs (ver Melitz, 1965, pgs 52-60Rotwein, 1973, pgs. 368-72). A lo largo de su dilatada carrera, en
la que se ha ocupado repetidamente de los problemas metodolgicos
en Economa, Machlup ha mostrado siempre un singular ingenio para
descartar todas las contrastaciones de las teoras econmicas que los
crticos han realizado, pero nunca nos ha dicho qu tipo de eviden
cia, caso de materializarse, estara dispuesto a considerar como una

j^

L a m etodologa de la economk

refutacin de, digamos, la teora neo-clsica del comportamiento em


presarial, o la teora de la productividad marginal de la demanda
de factores (por ejemplo, Machlup, 1963, pgs. 190 y 207). N tiene
sentido el recomendar los trabajos empricos, como ciertamente Mach
lup hace, si stos nunca afectan realmente a las creencias que uno
m
a
n
t
i
e
n
e
, .
*
La actitud de Friedman hacia la contrastacin emprica es algo
diferente de la Machlup; en efecto, aunque est de acuerdo en que
no existe certeza en la ciencia, y la evidencia en favor o en contra
de las hiptesis nunca puede quedar establecida de forma totalmente
objetiva (Friedman, 1953, pg. 30), est convencido de que el
programa neoclsico de investigacin ha sido frecuentemente some
tido a contrastacin y de que, adems, ha superado con xito la ma
yor parte de las pruebas a las que ha sido sometido. En primer lu
gar, argumenta, hemos visto que la competencia supone un proceso
darviniano que genera exactamente los mismos resultados que se
seguiran si todos los consumidores maximizasen su utilidad y todas
las empresas maximizasen sus beneficios, a consecuencia de lo cual
el modelo neoclsico predice correctamente aun cuando sus supuestos
puedan ser contratios a los hechos. (La exposicin clasica de este
argumento es la de Almen Alchian, y la denominaremos, por tanto,
la tesis Alchian.) Ms an:
Disponem os de un cuerpo de evidencia an ms importante para la hiptesi,
de la maximizacin de rendimientos en las incontables aplicaciones de dich.
hictesis a problemas especficos y en la repetida falta de desconfirmacin de
sus implicaciones. E sta evidencia es extremadamente difcil de documentar, ya
que est repartida entre numerosos memorndums, artculos y monografas que
principalmente se ocupan de problemas especficos muy concretos eni W d
ocuparse de someter la hiptesis a contrastacin Sin embargo, e ntinuado
uso y aceptacin de dicha hiptesis durante un largo periodo y los repetidos
fracasos en que han terminado los intentos de formulacin de alternativas cohe
rentes e internamente consistentes que gocen de g e n e r a l aceptacin, constituy
un poderoso testimonio indirecto de su valor [pgs. 22-3J .

Es ste sin duda el pasaje ms frustrante de todo el ensayo de


Friedman, ya que no aporta un solo ejemplo de esas incontables
aplicaciones. Ciertamente, cuando el precio de las fresas sube du
rante un verano especialmente seco, cuando la crisis del petrleo
viene acompaada de una fuerte subida del precio de este producto,
28 Machlup (1978, pg. 46) se ha descrito recientemente a s mismo como
un convencionalista, en el sentido de alguien que acepta como significativa
y tiles proposiciones bsicas que no afirman nada, sino que son convenciones
[resoluciones, postulados) referentes a los procedimientos analticos a seguir.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

cuando los precios y las cotizaciones de Bolsa se derrumban ante la


amenaza de adopcion de una poltica monetaria ms estricta, podemos
sentirnos confortados porque de nuevo la realidad no ha desautori
zado las implicaciones de la hiptesis de la maximizacin de rendi
mientos. Sin embargo, dada la multiplicidad de hiptesis que podran
explicar dichos fenmenos, nunca podemos estar seguros de que la
falta de refutaciones de la misma no sea un signo de la reluctancia
de los economistas a desarrollar y contrastar hiptesis heterodoxas.
Resultara mas convincente que se nos dijese qu acontecimientos
economicos quedan excluidos por la hiptesis de maximizacin o me
jor aun que acontecimientos seran los que, de ocurrir, nos obligaran
a abandonar tal hiptesis Como Archibald ha sealado con razn
L u Pf-g ' d verdadero objetivo del pasaje sobre las incon
tables aplicaciones consiste en estimular la complacencia y desani
mar esas revisiones escpticas de lo que se supone obvio, que son
el prerreqmsito del progreso. Sugiere este autor que Friedman, a
pesar de lo que dice en otras partes de su obra, no est realmente
interesado en la contrastacin de la hiptesis de maximizacin de
rendimientos y que lo que intenta en realidad es confirmarla. Como
sabemos, no hay hiptesis ms sospechosa que aquella que por todas
partes se ve confirmada por la evidencia, y adems, la edad de una
hiptesis y la ausencia de otra hiptesis rival generalmente aceptada
no slo no proporciona un poderoso testimonio de su valor por
citar las propias palabras de Friedman, sino que toda doctrina falsa
que en el mundo ha sido, ha sido defendida sobre estas bases.
Nos queda, pues, lo que anteriormente he denominado la tesis
e Alchian, es decir, la idea de que todos los supuestos motivacionales en Microeconoma pueden considerarse como supuestos del
tipo como-si. Esta tesis puede verse como una versin edulcorada
de la tesis de irrelevancia-de-los-supuestos no tiene sentido discu
tir el realismo o irrealismo de los supuestos del tipo como-si, porque
este tipo de supuestos no son, por definicin, ni ciertos ni falsos
o bien puede verse como una reinterpretacin radical de la hiptesis
de maximizacin de rendimientos que, de hecho, desplaza el centro de
accin racional del plano individual al social. Al basarse con tal
determinacin sobre a tesis de Alchian, Friedman est en realidad
repudiando el individualismo metodolgico que se supone normal
mente parte esencial del enfoque neoclsico a las cuestiones econ
micas; en efecto, en vez de deducir predicciones contrastables en-elplano-general, a partir de las acciones racionales de los agentes indi
viduales en-el-plano-particular, las predicciones de la Microeconoma
se obtienen de un nuevo tipo de mecanismo causal, a saber, un pro
ceso de seleccin dinmica que recompensa a aquellos hombres de

138

L a metodologa de la economa i

negocios que, por las razones que sean, actan como maximizadores |
racionales, mientras que penaliza con la quiebra a todos aquellos que ^
actan de otro modo. No se trata, pues, de una reinterpretacin beha-,
viorista de la teora tradicional, sino que se trata ms bien de una
teora nueva, a la que antes me refera como la segunda tesis meto
dolgica de Friedman, cuyas implicaciones teorticas son tan amplias
que resulta asombroso el comprobar hasta qu punto ha ganado acepi
tacin sin que sus especiales caractersticas hayan merecido gran aten
cin (pero ver Koopmans, 1957, pgs. 140-41; Archibald, 1959a p
ginas 61-3; Winter, 1962; y Diesing, 1971, pgs. 59-60 y 299-303) .
La referencia hecha a un proceso de seleccin dinmica nos mues
tra inmediatamente lo que hay de errneo en esta apelacin a la tesis
de Alchian, ya que la Microeconoma tradicional es, en gran parte,
si no en su totalidad, un anlisis de esttica-comparativa atemporal, y
como tal, su fuerte son las situaciones de equilibrio y su debilidad
los procesos por los que se alcanzan tales situaciones de equilibrio.
Dejemos que el determinante aparente e inmediato del comporta
miento empresarial, sea el que sea: reacciones habituales, elecciones
al azar, o lo que se quiera, nos dice Friedman (1953, pag. 22);
porque all donde tal determinante inmediato lleve de hecho a un
comportamiento consistente con la maximizacin racional e informada
de rendimientos, el negocio prosperar y adquirir recursos con los
que expandirse; y all donde esto no ocurra, la empresa tendera a
perder recursos. Pero el proceso por el cual algunas empresas pros
peran cuando su comportamiento efectivo se aproxima al comportamiento maximizador lleva tiempo, y no se nos proporciona razn
alguna para creer que dichas empresas, habiendo prosperado en un
perodo, actuarn consistentemente en el perodo siguiente; en otras
palabras, es posible que las reacciones habituales lleguen a generar
una tendencia acumulativa, en el sentido de que las empresas que
obtienen beneficios crezcan ms que las que no son rentables pero,
ciertamente, las elecciones casuales no generaran tal tendencia.
29 As, Harry Johnson (1968, pg 5), apoyando la tesis de irrelevancia-delos-supuestos, afirma sin cualificacin alguna: E st demostrado . . . que tanto> a
las empresas tratan conscientemente de maximizar sus beneficios o minimizar
s u s c o ste? como si no, la competencia eliminar a las empresas ineficientes;
y que tanto si el comportamiento del consumidor es racional como s i e s p u r ^
mente arbitrario, las curvas de demanda de un producto tendern a presentar
la pendiente negativa propia del anlisis marshalliano. E n consecuencia, los eco
nomistas pueden considerar a la economa como un sistema interdependiente
que responde al cambio de acuerdo con ciertos principios generales de tipo
racional, y pueden hacerlo con mucha mayor confianza de la que pareca justi
ficada hace treinta aos. Para otros ecos de la tesis darwiniana, vase Winter
(1962, pg. ln ).

P r s IL r_ sarrs ce k tD e c*xa ecoocc^cs

15C

; Como Sidney Winter (1962, pg. 240) ha sealado, en su sistem


tico examen de la tesis de Alchian:
Existe, por tanto, una dificultad bsica en las formulaciones existentes del
mecanismo de seleccin, una dificultad enraizada en el hecho de que las desvia
ciones relativas de las diferentes empresas en cuanto a la maximizacin de sus
beneficios puede cambiar con el tiempo. Puesto que no existe tratamiento cuid a d o alguno del proceso dinmico por el cual ciertos esquemas de comporta
miento aparecen como viables y otros como inviables, no se ha tenido suficienemente en cuenta que no es posible en general ordenar las empresas en una
escala que las clasifique por su cercana al comportamiento maximizador, ya
que tal escala presupondra un determinado estado de cosas, y tal estado de cosas
varia con el propio proceso dinmico.

Para poder defender la tesis de Alchian, pues, tendramos que


ser capaces de predecir el comportamiento en situaciones de desequi
librio, es decir, tendramos que completar la teora de la empresa
que normalmente utilizamos con una teora de la entrada y salida
de empresas en la industria, una teora que explicase la aparicin
y desaparicin de empresas en la escena econmica, y esta teora hoy
por hoy no existe. Supongamos que existen rendimientos crecientes
a escala en la produccin, o cualquier otra fuente de reduccin de
costes basada en la tecnologa; si una empresa no-maximizadora obene una ventaja inicial sobre otra empresa maximizadora por haber
entrado antes en la industria, por ejemplo, la ventaja proporcionada
por la escala puede permitir a la empresa no-maximizadora un cre
cimiento^ ms rpido que el de la maximizadora, haciendo as irre
versible la ventaja inicial detentada por aqulla; en consecuencia, las
nicas empresas que podemos observar son empresas que no maximizan sus beneficios (Winter, 1962, pg. 243). Incluso la simple
presencia de productos diferenciados y la correspondiente existencia
de gastos de publicidad en la industria, puede generar resultados se
mejantes. Ahora bien, por supuesto siempre es posible definir un
conjunto de supuestos rendimientos constantes a escala, identidad
de productos, mercados perfectos de capitales, reinversin de todos
los beneficios, etc. que respaldaran la tesis de Alchian, pero tal
procedimiento nos_ llevara a completar el crculo, enfrentndonos de
nuevo con la cuestin del realismo de los supuestos (pgs 242-45)
En esencia, el problema que plantea la tesis de Alchian es el mismo
que el planteado por la significacin de la idea de supervivencia del
ms apto en la teora darwiniana: para sobrevivir, lo nico que
hace falta es estar mejor adaptado al medio que los rivales, y lo
mismo que no podemos asegurar a partir de la seleccin natural
que las especies que de hecho sobreviven sean perfectas, tampoco

J4 0

L a metodologa de la economa

podemos asegurar a partir de la seleccin economica que las empre


sas que sobreviven maximizan de hecho sus beneficios.
Resumiremos nuestro largo anlisis del ensayo de Friedman rei
terando sus tres argumentos centrales, que en conjunto proporcionan
a los economistas de cualquier filiacin un firme estimulo hacia la
construccin de modelos abstractos prescindiendo de excesivas pre
ocupaciones respecto de su fundamentacin sobre supuestos poco
plausibles: 1) los supuestos son en gran medida irrelevantes res
pecto de la validacin de las teoras, las cuales habran de ser juzgadas
casi nicamente en trminos de su valor como instrumento gene
rador de predicciones fiables; 2) la teora econmica establecida posee
una excelente hoja de servicios, segn se desprende de sus innume
rables aplicaciones... a problemas especficos; y 3) es la dinmica
de la competencia en el tiempo lo que explica esta esplndida hoja de
servicios, sean cuales sean los hechos o el comportamiento mante
nido y las motivaciones de dicho comportamiento para los individuos.
No es de extraar, desde luego, que el persuasivo y convincente en
sayo de Friedman haya servido de solaz a toda una generacin de
economistas.
i
Considerando en perspectiva la totalidad del debate que ha ro
deado el ensayo de Friedman, no puede uno menos de asombrarse
ante la falta de sofisticacin metodolgica desplegada a lo largo y
ancho del mismo. La idea de que las teoras pueden dividirse clara
mente entre sus componentes esenciales y que la luz de la investiga
cin debe dirigirse nicamente hacia las implicaciones, sin enfocar
jams otras partes de la teora, puede entenderse tan slo como la
reaccin en contra de un siglo de bombardeo crtico dirigido hacia
la teora ortodoxa, que la Escuela Histrica Alemana protagoniz
primero, y que continuaron los institucionalistas americanos. El tono
de estas crticas, que invariablemente venan acompaadas de las mas
sangrientas objeciones respecto de los supuestos de la teora orto
doxa sin mencionar nunca su contenido predictivo, inevitablemente
gener entre los defensores de las doctrinas recibidas la idea reac
tiva de que los supuestos son en gran medida irreleyantes. Es como
si varias generaciones de fsicos hubiesen ridiculizado la teora de la
gravedad de Newton sobre la base de que sta adopta el supuesto,
claramente irrealista, de que la masa de los cuerpos en movimiento
se concentra en su centro, lo cual pudo muy bien haber inducido a
Newton a contestar que las predicciones lo son todo y los supuestos
no significan nada. Enfrentados con la acusacin de que no es posi
ble tomarse en serio ninguna teora que incluya supuestos contrarios
a la realidad, la tesis de la irrelevancia de los supuestos resulta casi
inevitable.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

Falsacionismo ingenuo versus falsacionismo sofisticado


Estamos ya casi al final de nuestra revisin de las controversias
metodolgicas explcitas en el campo de la Economa moderna, y lo
que queda por decir puede decirse rpidamente. Los ltimos aos
de la dcada de 1950 vieron la publicacin de dos libros sobre metodo ogia econmica, y en ambos se negaba que la Economa fuese una
ciencia. El estudio de Sidney Schoeffler: The Failures of Economics
(Los fallos de la Economa) (1955) nos recuerda el libro de Barbara
Wootton: Lament for Economics (Lamento por la Economa) (1938)
escrito en la preguerra, aunque aqul llega mucho ms lejos en su
negacin de las pretensiones cientficas de la Economa. El argumento
centrd de Schoeffer no puede ser ms simple: la totalidad de la
tradicin hipottico-deductiva de la teorizacin en Economa es un
callejn sin salida y los economistas deberan investigar la totalidad
j . erjframad social, abandonando la pretensin de que existe una
disciplina autnoma denominada Economa; las predicciones cient
ficas slo son posibles cuando constituyen leyes universales que no
dependen de las circunstancias, y puesto que el sistema econmico
esta siempre sujeto a los efectos de fuerzas no-econmicas, as como
a la del azar, no pueden existir leyes econmicas ni tampoco, por
consiguiente, predicciones econmicas que merezcan el nombre de
tales (Schoeffer, 1955, pgs. 46 y 162). Todo ello expuesto en cincuenta y cinco pginas, despus de las cuales el resto del libro consiste en el examen de una serie de casos de estudio sobre los fracasos
cosechados por modelos econmicos concretos.
Esta diatriba totalmente negativa viene atemperada por una pro
puesta positiva de creacin de un tipo totalmente nuevo de disci
plina econmica, que sorprendentemente resulta ser una teora ge
neral de la accin racional basada en estudios inductivos sobre toma
de decisiones (pags. 189-221). No tiene mucho sentido que nos de
tengamos a separar lo razonable de lo absurdo dentro de la argumen
tacin de Schoeffer (para ello ver Klappholz y Agassi, 1967, pgi
nas 35-8), porque cualquier prescripcin metodolgica que suponga
barrer por completo el conjunto de ideas econmicas recibidas y em
pezar de nuevo a partir de cero debe descartarse porque se excluye
a s misma; los economistas han ignorado siempre y seguirn igno
rando los consejos de aquellos que pretenden que porque no podemos
correr, no tiene sentido el tratar de andar.
. . . J obra Economics as a Science (La Economa como Ciencia)
(1958) de Andreas Papandreu, utiliza una argumentacin algo dis
tinta pero igualmente radical, que gira en torno a la distincin entre
modelos y teoras', para Papandreu, los modelos, a diferencia de las

j^ 2

Parte I I. H istoria de la metodologa econmica

L a metodologa de la economa

teoras, no pueden ser refutados, porque su espacio social rele


vante no est adecuadamente caracterizado; pero incluso las teoras
bsicas han de venir acompaadas en Economa de supuestos auxi
liares, o reglas de correspondencia, que relacionan las variables
tericas de la teora con el mundo real, y por medio de las cuales
aqullas se convierten en teoras aumentadas, que son genuinamente refutables. Su reproche a la prctica normal en Economa se
centra en que, segn l, los economistas raramente formulan teoras
aumentadas, y se conforman slo con modelos, o con teoras b
sicas, que son esquemas explicativos ex-post virtualmente irrefu
tables (Papandreu, 1958, pgs. 9-11, 136, 139 y 144-45; vase tambin 1963).
t
,
.. .,
Bsicamente, lo que Papandreu defiende es una generalizacin
de la tesis de irrefutabilidad de Durhem, que de algn modo inter
preta como una dificultad peculiar de las teoras econmicas (vase
pginas 134-35). Aunque subraya este autor la importancia de la
significacin emprica, parece confinar las teoras bsicas a la es
ttica comparativa cuantitativa, negando que la Economa pueda
envanecerse de haber generado, al menos, algunas predicciones cua
litativas confirmadas. Pero nunca resulta fcil decidir qu es lo que
quiere decir exactamente, porque toda su argumentacin queda ente
rrada bajo montaas de ese nuevo tipo de lenguaje terico formal
para economistas (ver Klappholz y Agassi, 1967, pgs. 33-5; Rosenberg, 1976, pgs. 172-77). El estridente positivismo de Papandreu
parece haber generado un nico discpulo que aplic lo esencial de
su argumentacin a la teora del comportamiento del consumidor
(Clarkson, 1963); pero sobre esto volveremos en seguida (ver capitUlE l apunto siguiente en nuestra cronologa es el referente a la
Filosofa Econmica de Joan Robinson (1962), un librito desconcer
tante, que describe a la Economa, en parte, como un estudio cien
tfico sobre la sociedad y, en parte, como un vehculo de propagacin
de ideologas (es decir, un alegato especial de tipo apologtico), pero
cuyo impacto acumulativo consiste en sugerir que las id e a s econmi
cas recibidas tienen mucho ms de lo ltimo que de lo primero, be
menciona a Popper como el que separa las proposiciones metafsicas
de las cientficas, y se mencionan las dificultades inherentes a toda
ciencia social para generar evidencia concluyente en apoyo de sus
teoras como la razn por la que la ideologa se introduce con tanta
frecuencia en nuestros razonamientos: la Economa va cojeando con
un pie sobre teoras no-contrastadas y el otro sobre consignas incon
trastables (Robinson, 1962, pg. 25; tambin pags. 3, 22-3). bl
libro termina con un alegato en el sentido de que no abandonemos

143

la esperanza de que la Economa pueda progresar hasta ser una


ciencia (pg. 146), pero no ofrece gua alguna sobre la forma de
lograrlo.
, 1?.stI0 ,^eva a Ia primera edicin del popular libro de texto
de Richard Lipsey: An Introduction to Positive Economics (Intro
duccin a la Economa Positiva) (1963), cuyo primer captulo sobre
el mtodo cientfico supone la franca adopcin del falsacionismo de
Popper en su versin ingenua, es decir, la creencia de que las
teoras cientficas pueden quedar refutadas por una sola y decisiva
contrastacin. Este falsacionismo ingenuo de la primera edicin
dio> lugar al falsacionismo sofisticado de la segunda: H e abando
nado la idea popperiana de la refutacin y me he pasado a un enfo
que estadstico de la contrastacin, que acepta que ni la refutacin
ni la confirmacin pueden ser nunca definitivas, y que nicamente
podemos aspirar a descubrir, basndonos en cantidades finitas de un
conocimiento imperfecto, cul es el balance de probabilidades entre
las hiptesis alternativas (Llipsey, 1966, pg. xx; vase tambin p
gina 52n) . El enfoque que este pasaje revela es el mismo que se
adopta en ediciones posteriores del libro31, y hasta-el momento
este texto de Lipsey sigue constituyendo el modelo de Introduccin
a la Economa inspirada en las ideas de Popper, un modelo que
constantemente subraya a lo largo de sus pginas la necesidad de
establecer la evidencia emprica que favorece a una teora concreta,
y compararla con la evidencia que favorece a sus teoras rivales.
Vuelta al esencialismo
En este punto podemos sentir la tentacin de hacernos eco de
Hutchison, quien expresaba recientemente la opinin de que, actual
mente, quizas la mayora de los economistas aunque no todos__
estaran de acuerdo en que la principal tarea del economista consiste
en mejorar las predicciones disponibles acerca del comportamiento
, 30 L a fuente de esta volte-face es probablemente Archibald (1967), que re
fleja la tradicin oral de la Escuela de Economa de Londres (donde Popper
fue profesor) en los primeros aos de la dcada de 1960, en el sentido de que
el verdadero Popper es el P o ppen y que el enfoque estadstico de la contras
ta ro n , o JJopper2, no ha sido realmente sancionado por el propio Popper. En
realidad, tanto Archibald como Lipsey estaban hablando a convencidos
.
j . sc', en. especial, los nuevos captulos sobre metodologa de la actual
quinta edicin del libro de Lipsey (Lipsey, 1979, captulos 1-3), que no deben
confundirse con Lipsey y Steiner (1978), la versin americana de Lipsey (1979),
que. omite, sin embargo, todas las discusiones metodolgicas a las que me estov
refiriendo aqu.

144

La metodologa de la economa

y los acontecimentos econmicos (Hutchison, 1977, pg. 8). Nunca


resulta fcil evaluar el estado de opinin respecto de un asunto como
este, pero baste decir aqu que existen multitud de indicios en el
sentido de que la mayora, si es que es una mayora, no representa
ms del 51 por 100 de los economistas actuales. Los economistas
radicales, marxistas y neomarxistas, poskeynesianos y neokeynesianos, institucionalistas y heterodoxos de diversas filiaciones, que en
conjunto constituyen una apreciable proporcin de la joven genera
cin, no estaran ciertamente de acuerdo en que las teoras econmi
cas deban aceptarse o rechazarse en base a sus predicciones, ni tam
poco en que la contrastacin emprica de dichas predicciones consti
tuya, por as decirlo, la Meca de los economistas de hoy. Incluso el
agresivo catlogo que Benjamn Ward nos presenta en su Whats
wrong with Economics? (Qu le ocurre a la Teora Economica?)
(1972), uno de los mejores intentos hasta la fecha de reconsiderar
la Economa bajo un prisma kuhniano, niega que la falta de nfasis
suficiente en las consecuencias empricamente falsables de las teoras
constituya uno de los problemas bsicos de nuestra disciplina en el
momento presente (Ward, 1972, pg. 173).
Para comprender hasta qu punto prevalece efectivamente una
metodologa antipopperiana en algunos sectores de la profesin, basta
con examinar la reciente contribucin metodolgica de Martin Hollis
y Edward Nell: Rational Economic M.an (El hombre econmico ra
cional), que lleva por subttulo A Philosophical Critique of Neoclassical Economics (Crtica Filosfica de la Economa Neoclsica)
Este libro examina la no-santa alianza entre la Economa Neo
clsica y el Positivismo Lgico, sin mencionar, sin embargo, ni a
Popper ni a Lakatos, ni a positivista alguno posterior a Ayer (algu
nos de los trabajos de Popper aparecen citados en la bibliografa,
pero no se hace referencia explcita o implcita a sus ideas en el
texto). El Positivismo, argumentan estos autores, es una filosofa
falsa, que arrastra en su cada a la Economa Neoclsica; en efecto,
la tesis positivista de la separabilidad entre hechos y juicios de valor
es insostenible, porque todos los hechos estn cargados de teora y
todas las teoras estn cargadas de juicios de valor. Segn ellos, es
posible construir una epistemologa ms satisfactoria a partir del
racionalismo, concepto que definen como la demostracin de que
existen verdades a priori de tipo kantiano: Nuestra estrategia de
pender de nuestra capacidad de identificar lo esencial, insistiendo
despus en que lo que es esencial ha de encontrarse en la practica
(Hollis y Nell, 1975, pg. 254; vase tambin pg. 178). Los sistemas
econmicos han de reproducirse a s mismos, y este hecho de la

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

145

reproduccin ser, por tanto, la esencia del sistema econmico, y


lo nico que puede proporcionar una base sana para la Teora Eco
nomica. El problema con la Economa Neoclsica, afirman estos auto
res, es que no existe nada en su esquema que nos asegure que las
empresas y consumidores sern capaces de reproducirse de perodo
en perodo.
Despus de esto, era de esperar que se nos dijese que la Teora
Econmica sana es la Teora del Crecimiento, ya que se ocupa
fundamentalmente, por supuesto, de las propiedades infinitamente
reproducibles, o estado estacionario, de las sendas de crecimiento
econmico. Pero no, lo que se nos dice es que la nica alternativa
a la Economa Neoclsica que incorpora este aspecto esencial de la
reproduccin es la Economa clsica marxista, refirindose con ello
a la Economa Neoricardiana, basada fundamentalmente en el trabajo
de Sraffa, ms que en el de Marx (Hollis y Nell, 1975, pgs. 188
y 195). El captulo con que finaliza el libro, dedicado a un breve
esquema de La Economa clasica Marxista con fundamentos racio
nales, parece retractarse en gran parte de lo anteriormente dicho:
dndose cuenta de repente de que el capitalismo est suieto a movi
mientos cclicos peridicos y quizas a su colapso final, los autores con
ceden que con frecuencia, los sistemas no consiguen reproducirse
a si mismos, en cuyo caso resulta difcil comprender por qu se
ha subrayado tanto a la reproduccin como la esencia del problema
econmico.
Hollis y Nell tratan de cargar a los economistas positivistas
con el problema de la induccin, ya que creen que, al demoler la
induccin, aquellos han cortado toda posibilidad de existencia de un
programa neoclsico de investigacin que sea fructfero. Prorrumpen
en invectivas en contra de los supuestos tpicos de la Economa Neoclasica, tales como los supuestos que aseguran una informacin per
fecta, olvidando al parecer a Hutchison, quien, ya en 1938, haba
expuesto esos mismos argumentos, y subrayan diversas dificultades
ciertas de los intentos de contrastacin de las teoras econmicas
como si nadie antes que ellos hubiese sospechado la existencia de
tales problemas. En algn sentido, que queda envuelto en el misterio,
se supone que la Economa clsica Marxista escapa a estas dificulta
des, aunque, por supuesto, las evita nicamente evadiendo las prue
bas empricas de validacin de teoras. En realidad, resulta claro que
su enfoque racionalista y esencialista del conocimiento econmico
no deja lugar alguno a la investigacin emprico-cuantitativa. As
pues, este libro barre simplemente con todos los avances en el pen
samiento metodolgico a que el popperianismo dio lugar en la pos

146

L a metodologa de la economa

guerra. Nos sentimos casi tentados a decir que si estos autores hu


biesen ledo los numerosos y devastadores comentarios de Popper
sobre la filosofa del esencialismo (Popper, 1975, pgs. 26-34; tam
bin Popper y Eccles, 1977, pgs. 172-94; y Popper, 1976, pags. 1821), su libro hubiera quedado privado de su razn de ser.
Quizs este momento resulte tan adecuado como cualquier otro
para decir unas pocas palabras ms acerca de la filosofa del esencia
lismo, ya que dicha filosofa levantar su fea cabeza una o dos veces
ms a lo largo de nuestra discusin. El esencialismo se retrotrae
hasta Platn y Aristteles, para quienes el conocimiento, o ciencia,
se inicia con las observaciones de acontecimientos concretos y pro
cede por simple enumeracin inductiva hasta aprehender por intui
cin aquello que es universal en los acontecimientos su esencia ,
que queda despus iluminada en una definicin del fenmeno en
cuestin. La doctrina que afirma que el objetivo de la ciencia con
siste en descubrir la verdadera naturaleza o esencia de las cosas, y
en describirla por medio de definiciones, tuvo una enorme influencia
en el pensamiento occidental hasta el siglo xix. Popper contrasta
esta rama del esencialismo metodolgico con el nominalismo metodo
lgico, que Newton introdujo en debates cientficos, y segn el cual
el objetivo de la ciencia consiste en describir, con la ayuda de leyes
universales, cmo se comportan las cosas en diferentes circunstan
cias, y no consiste en determinar qu son las cosas realmente.
Popper ha sealado hace tiempo que el esencialismo tiene efectos
perniciosos sobre las teoras sociales, porque estimula la tendencia
antiemprica consistente en resolver los problemas por medio de defi
niciones. Hollis y Nell nunca nos dicen, en realidad, cmo hemos
de arreglrnoslas para seleccionar lo que sea la esencia de los sis
temas econmicos; se deduce de lo que dicen que esto supone abs
traer correctamente, pero no proporcionan criterio alguno que no
sea un burdo realismo, para reconocer las abstracciones correctas
de las que no lo son 32. Los adherentes al esencialismo tienden a
zanjar cuestiones sustantivas recurriendo a un diccionario de confec
cin propia, y Hollis y Nell ejemplifican esta tendencia a la perfec
cin: la reproduccin es la esencia de los sistemas economicos,
porque... te lo digo yo.
32 As, Nell (1972a, pg. 94) escribe en otro lugar: D ebem os examinar
el realismo de las definiciones y supuestos de nuestros m odelos, as como la
medida en la cual aqullos incorporan lo esencial. Si son realistas, el funcionamiento del modelo reflejar el del sistema economico en una form a abstracta y
relativamente simple.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

147

El institucionalismo y los modelos esquemticos


He cubierto reajnente todo el men posible de metodologas
econmicas? Algunos diran que no, en la medida en que reconocen
en los escritos de los institucionalistas americanos una forma de ex
plicacin que no es ni apriorista, ni convencionalista, ni operacionista, ni instrumentalista, ni descriptivista, ni falsacionista: es lo que
se ha denominado modelos esquemticos, porque tratan de explicar
los acontecimientos por medio de la identificacin del lugar que les
corresponde en un esquema de relaciones que se supone caracteriza
al sistema econmico en su conjunto (Wilber y Harrison, 1978). Los
constructores de modelos esquemticos, se nos dice, rechazan toda
forma de atomismo y rehsan hacer abstraccin de parte alguna
del sistema; sus hiptesis de trabajo son relativamente concretas y
prximas al sistema que se describe, y si de algn modo generalizan
lo hacen por medio de la elaboracin de tipologas; sus explicaciones
subrayan la comprensin, ms que la prediccin, y consideran
que una explicacin contribuye a aumentar la comprensin si, gracias
a ella, somos capaces de situar nuevos datos en el lugar que les
corresponde dentro del esquema establecido.
No me cabe ninguna duda de que lo anterior constituye una des
cripcin bastante exacta del mtodo de algunos institucionalistas como
Thorstein Veblen, Clarence Ayers, y quizs Gunnar Myrdal, pero es
difcil adivinar algo que se parezca a un modelo esquemtico en los
escritos de John R. Commons, Wesley Clair Mitchell y John Kenneth Galbraith, autores que muchos consideraran como destacados
institucionalistas. Es claro que todos estos autores se encuentran en
algunos aspectos: ninguno de ellos tendr nada que ver con concep
tos como los de equilibrio, comportamiento racional, ajustes instan
tneos y conocimiento perfecto, y todos favorecen ideas como las
del comportamiento grupal bajo la influencia del hbito y las cos
tumbres, prefiriendo considerar el sistema econmico como un or
ganismo vivo en vez de como una mquina. Pero esto es algo muy
distinto de la contencin de que todos ellos comparten una metodo
loga comn, es decir, un mtodo comn de validar sus explicaciones
(ver Blaug, 1978, pgs. 710-13 y 726-27). Puede que exista algo a
lo que podamos denominar Escuela Institucionalista, pero lo que es
claro es que no dispone de una metodologa especfica, diferente de
la economa ortodoxa.
Una descripcin mucho mejor de la metodologa prctica de los
institucionalistas es la que ^C^ard (1972, captulo 12) nos proporciona
bajo la denominacin de story telling (contar historias, relatar), que,
segn dicho autor, describe tambin una gran parte de la Economa

148

L a metodologa de la economa

ortodoxa, especialmente de la Economa Aplicada. Esta actividad


consistente en contar historias utiliza el mtodo que los historia
dores denominan coligacin, y que consiste en unir los hechos, gene
ralizaciones de bajo nivel, teoras de alto nivel y juicios de valor en
una narracin coherente, por medio del aglutinante de un conjunto
implcito de creencias y actitudes que el autor comparte con sus
lectores. Utilizado con mano hbil, este tipo de procedimiento puede
resultar extremadamente persuasivo, y, sin embargo, nunca resulta
fcil explicar a posteriori por qu resulta persuasiva.
Cmo podemos validar uno cualquiera de estos relatos? Nos
preguntaremos, por supuesto, si los hechos estn correctamente rela
tados, si se han omitido otros hechos, si las generalizaciones de bajo
nivel encuentran en la prctica ejemplos que las contradigan, y si
podemos encontrar historias rivales que se adecen a los hechos.
En resumen, recorreremos un proceso que es idntico al que regu
larmente empleamos para validar las explicaciones hipottico-deductivas de la economa ortodoxa. Sin embargo, puesto que la actividad
de contar historias carece de rigor, carece de una estructura lgica
definida, sus relatos sern muy fciles de verificar y prcticamente
imposibles de falsar. Esta actividad resulta, o puede resultar, tan
persuasiva, precisamente porque nunca corre el riesgo de equivocarse.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

est formulado rigurosamente, construido con elegancia, y siempre


que contenga una relevancia potencial respecto de situaciones identificables en el mundo real. Como hemos visto, los economistas ac
tuales predican con frecuencia el falsacionismo, pero raramente lo
practican; su filosofa prctica de la ciencia puede describirse correc
tamente como un falsacionismo inocuo 33.
Para apoyar lo dicho, examinaremos el estatus emprico de un
conjunto seleccionado de teoras econmicas vigentes. Antes de entrar
en ello, sin embargo, tendremos que hacer una disgresin para con
siderar la problemtica cuestin de la Economa del Bienestar. Uno
de los rasgos que distinguen a la Economa de la Fsica, la Qumica
y la Biologa es que las proposiciones en Economa con frecuencia
sirven al mismo tiempo como explicaciones de comportamiento y
como normas estipuladas de comportamiento. En lo que se refiere
a evaluar teoras que deducen un ptimo social a partir de ciertos
juicios de valor fundamentales, la filosofa actual de la ciencia nos
ser de poca ayuda. Ser sta la razn por la que hay tantos econo
mistas actuales que no acaban de tomarse el falsacionismo en serio?

La comente principal
De nuestra revisin de la metodologa econmica de la posguerra
no hemos obtenido nada que se parezca a un consenso entre econo
mistas. Pero, aun a riesgo de tener que redondear algunas aristas,
cabe identificar lo que podramos denominar el enfoque adoptado
por la corriente principal del pensamiento econmico. A pesar de las
discusiones surgidas en torno a la caracterstica-F, Friedman y Mach
lup parecen haber persuadido realmente a la mayora de sus colegas
de que la verificacin directa de los postulados o supuestos de la
Teora Econmica resulta tanto innecesaria como engaosa; las teo
ras econmicas debern ser juzgadas, en ltimo trmino, por sus
implicaciones respecto de los fenmenos que pretenden explicar.
Al mismo tiempo, se sostiene que la Economa no es sino una caja
de herramientas, y la contrastacin emprica mostrar, no tanto si
ciertos modelos son verdaderos o falsos, sino ms bien si aqullos
son o no aplicables a una situacin dada. El tono metodolgico pre
valeciente no es slo altamente protector de la Teora Econmica
recibida, sino que es tambin ultrapermisivo dentro de los lmites
de las reglas del juego: casi cualquier modelo sirve, siempre que

149

33 D ebo esta afortunada expresin a Coddington (1975, pg. 542).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

C ap tu lo 5

LA DISTINCION ENTRE ECONOMIA


POSITIVA Y ECONOMIA NORMATIVA

La guillotina de Hume
La distincin entre Economa Positiva y Economa Normativa,
entre la Economa cientfica y los consejos prcticos sobre cuestio
nes de poltica econmica, cumple ahora ciento cincuenta aos, pues
podemos retrotraerla a los escritos de Nassau Snior y John Stuart
Mili. En algn momento situado en la segunda mitad del siglo xix,
esta distincin qued unida, y prcticamente identificada, con la dis
tincin utilizada por los filsofos positivistas entre el ser y el
deber ser, entre hechos y valores, entre las proposiciones declara
tivas y supuestamente objetivas acerca del mundo y las evaluaciones
prescriptivas respecto de sus diversos estados. Se deca, en consecuen
cia, que la Economa Positiva se refera a los hechos, mientras que
la Economa Normativa se ocupaba de los valores.
Posteriormente, en la dcada de 1930, apareci la nueva Econo
ma del Bienestar, que trat de proporcionar una Economa Norma
tiva libre de juicios de valor, y en lo sucesivo, pareca que la distin
cin entre Economa Positiva y Economa Normativa iba a centrarse
en la separacin de los hechos y valores no-controvertidos, por un
lado, y de los valores controvertidos, por otro. La consecuencia de
todo ello fue una ampliacin de la Economa Positiva tradicional que
permitiese incluir en ella la totalidad de la Economa pura del Bien
estar, dejando a la Economa Normativa el tratamiento de los pro
blemas especficos de poltica, campo en el que poco se puede decir
150

151

respecto de los valores u objetivos, como no sea lo que digan los


polticos. Nos encontramos aqu con una serie de terribles confusio
nes lgicas que expusieron a los economistas a un ataque generali
zado que alcanz a la idea misma de una Economa Positiva libre de
juicios de valor. Hay ciertamente mucho que aclarar en este terreno,
pero despus de dedicar el tiempo necesario a dichas aclaraciones,
esperamos estar en disposicin de reformular la distincin entre Eco
noma Positiva y Normativa como otra de las normas metodolgicas
popperianas, especialmente relevante para una ciencia con implica
ciones polticas como es la Economa.
Fue David Hume, en su 7 ratado sobre la naturaleza humana,
quien estableci hace ya mucho tiempo la proposicin de que no
puede deducirse el deber ser a partir del ser , es decir, que las
proposiciones puramente fcticas, descriptivas, tan slo podrn im
plicar otras proposiciones fcticas, descriptivas, y nunca normas o
pronunciamientos ticos o prescripciones que ordenen una determi
nada actuacin. Esta proposicin ha sido correctamente denominada
la guillotina de Hume (Black, 1970, pg. 24) por implicar una
hermtica distincin lgica entre el campo de los hechos y el de los
valores. Pero, cmo sabremos si una determinada proposicin se
refiere al ser o al deber ser? Por supuesto, esto no puede deci
dirse sobre la base de si la frase que contiene la proposicin est
expresada gramaticalmente en forma indicativa o imperativa, porque
existen frases expresadas en forma indicativa, como, por ejemplo,
el asesinato es un pecado, que son en realidad proposiciones sobre
lo-que-debe-ser disfrazadas de proposiciones sobre lo-que-es. Ni tam
poco podemos juzgar esta cuestin por el hecho de que la gente est
ms fcilmente de acuerdo con proposiciones que expresan lo-que-es
que con aquellas que expresan lo-que-debe-ser, ya que fcilmente po
dr verse que existe un acuerdo mucho menor acerca de, por ejem
plo, la proposicin fctica de que el universo se origin sin inter
vencin supranatural alguna en un enorme estallido ocurrido hace
billones de aos, que el que pueda existir acerca de la proposicin
normativa que afirma, por ejemplo, que no debemos comer nios.
Una proposicin referente a lo-que-es, es simplemente una proposi
cin que puede ser materialmente verdadera o falsa; una proposicin
que afirma algo respecto del estado del mundo, algo que es as y
as, y no de otra manera y respecto de la cual es posible utilizar
mtodos de contrastacin interpersonal para descubrir si es cierta
o falsa. Por su parte, una proposicin normativa expresa una eva
luacin sobre el estado del mundo aprueba o desaprueba, alaba
o condena, se regocija o deplora , y lo nico que podemos hacer
al respecto es emplear argumentos que persuadan a otros a aceptarla.

152

L a metodologa de la economa

Ciertamente puede objetarse que la proposicin normativa de que


no debemos comer nios puede ser contrastada por mtodos de con
trastacin interpersonales (por un referndum poltico, por ejem
plo?). Pero todo lo que un referndum poltico podr establecer ser
que todos nosotros estamos de acuerdo en que comer nios no est
bien; y nunca podr establecer que es malo. Pero se objetar enton
ces que esto es cierto tambin respecto de cualquier verificacin o
falsacin interpersonalmente contrastada de una proposicin acerca
de lo-que-es. En ltimo trmino, se dir, una proposicin fctica y
descriptiva sobre lo-que-es se considerar verdadera porque nos he
mos puesto de acuerdo para acatar ciertas reglas cientficas que
nos ensean que hemos de considerar dicha proposicin como cierta,
aunque puede, de hecho, ser falsa. El decir que existen hechos
en bruto que debemos aceptar tanto si nos gusta como si no, es
cometer la falacia inductiva, y adems, por la teora de la inferencia
estadstica de Neyman-Pearson deberamos saber ya que la acepta
cin de un hecho cualquiera en el campo de la ciencia implica nece
sariamente el riesgo de una decisin tomada en condiciones de incertidumbre, lo que supondr unas ciertas posibilidades definidas, pero
no conocidas, de incurrir en error. As pues, aceptamos o rechaza
mos las proposiciones sobre bases que son en s mismas convencio
nes, y en este sentido, incluso Los cientficos, qua cientficos, hacen
juicio de valor, por citar el ttulo de un conocido artculo sobre
metodologa (Rudner, 1953). Los juicios morales se definen normal
mente como prescripciones que implican un cierto tipo de compor
tamiento que es el que se supone que todo el mundo adopta en las
mismas circunstancias. Pero, no sern las proposiciones fcticas exac
tamente el mismo tipo de juicios que afectan ciertos tipos de actitudes
en vez de a ciertos tipos de comportamiento?
Los filsofos morales han expresado recientemente sus dudas
merca de la dicotoma ser/deber-ser, generalmente en el sentido de
qur los juicios morales no son simplemente expresiones de ciertos
sentimientos o imperativos que fuerzan a alguien a actuar, sino que
.oh en realidad un tipo especial de proposiciones descriptivas sobre
el mundo (Hudson, 1969; Black, 1970, captulo 3). La argumenta
cin que hemos venido desarrollando en contra de las implicaciones
de la guillotina de Hume es, sin embargo, algo diferente. En ningn
momento he pretendido afirmar que las proposiciones sobre lo-quedrbe ser son lgicamente equivalentes a las proposiciones sobre lo
que es, sino ms bien que la aceptacin o rechazo de las proposi
ciones sobre el ser no implica un proceso cognoscitivo muy diferente
del implicado por la aceptacin o rechazo de las proposiciones sobre
el deber-ser; mi argumento es que no existe proposicin emprica,

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

153

descriptiva, que sea considerada cierta, que no se base sobre un


consenso social definido acerca de que debemos aceptar dicha pro
posicin sobre lo-que-es.
Juicios metodolgicos versus juicios de valor
Nagel (1961, pgs. 492-95) trata de proteger la guillotina de
Hume frente a este tipo de objecin, precisamente cuando traza una
distincin entre dos tipos de juicios de valor en las ciencias sociales
juicios de valor caracterizados y juicios de valor estimativos .
Los juicios de valor caracterizados juegan en la eleccin del tema
a investigar, la forma de investigacin a seguir y los criterios a
adoptar para juzgar la validez de nuestros descubrimientos, tales
como la adherencia a los cnones de la lgica formal, la seleccin
de datos en trminos de normas definidas de fiabilidad, cualquier
decisin explcita a priori sobre los niveles de significacin estads
tica, etc.; en resumen, todo lo que anteriormente hemos denominado
juicios metodolgicos. Los juicios de valor estimativos, por otro lado,
sern aquellos que se refieren a proposiciones evaluativas, incluyendo
la deseabilidad de ciertos tipos de comportamiento humano y las
consecuencias sociales que generarn tales tipos de comportamiento;
as pues, todas las proposiciones sobre la sociedad ideal son jui
cios de valor estimativos. La ciencia, como actividad social que es, no
puede funcionar sin juicios de valor metodolgicos, pero, segn Na
gel, puede liberarse, al menos en principio, de cualquier compromiso
con los juicios de valor estimativos o normativos.
Sin embargo, a nivel sociolgico, como distinto del nivel filo
sfico, esta diferencia desaparece en gran parte. En ltimo trmino,
no es posible escapar al hecho de que todas las proposiciones no-tau
tolgicas descansan, respecto de su aceptacin, sobre la disposicin
de acatar ciertas reglas del juego, es decir, sobre ciertos criterios
que, como jugadores, hemos adoptado colectivamente. Podra parecer
que un desacuerdo respecto de los hechos puede resolverse por me
dio de una decisiva apelacin a la llamada evidencia objetiva, mien
tras que un desacuerdo sobre valores morales slo puede resolverse
por una exhortacin dirigida a nuestras emociones, pero, en el fondo,
ambas argumentaciones descansarn sobre ciertas tcnicas definidas
de persuasin, que dependern a su vez para ser efectivas de un tipo
u otro de valores compartidos. No obstante, al nivel operativo de la
investigacin cientfica, la distincin de Nagel entre juicios metodo
lgicos y normativos es, de todos modos, real y significativa.

154

L a m etodologa de la economa

Cualquier economista reconocer que existe todo un mundo de


diferencia entre la contencin de que existe una curva de Phillips,
una relacin funcional definida entre el nivel de empleo y la tasa
de variacin de los salarios, y la contencin de que el desempleo es
tan deplorable que deberamos estar dispuestos a aceptar cualquier
nivel de inflacin con tal de vernos libres de l. Cuando un econo
mista dice que debera permitirse a los individuos gastar su renta
como deseen, o que nadie debera tener la posibilidad de controlar
recursos materiales que le permitan emplear a otros, o que los go
biernos deben ayudar a las vctimas de las inexorables fuerzas eco
nmicas, es claro que dicho economista est expresando juicios de
valor normativos. No existe mtodo alguno que pueda reconciliar
juicios de valor diferentes como no sean las elecciones polticas
o la lucha en las barricadas . Y es este contraste en cuanto a los
mtodos de arbitrar los desacuerdos lo que presta su relevancia a la
distincin de Nagel.
Hemos ido un poco demasiado lejos al sugerir que los juicios
normativos son de tal naturaleza que nunca son susceptibles de dis
cusin racional destinada a reconciliar las diferencias que puedan
existir entre distintas personas. Incluso si Hume tena razn al negar
que lo que debe ser pueda deducirse lgicamente de lo que es
y, por supuesto, a la inversa, no puede negarse que las ideas acerca
de lo que debe ser se ven poderosamente influidas por lo que es,
y que los valores que mantenemos casi siempre dependen de todo
un conjunto de creencias fcticas. Esto nos indica cmo puede pro
ceder el debate racional sobre un juicio de valor en disputa: plan
tearemos circunstancias fcticas alternativas y nos preguntaremos si,
caso de prevalecer tales circunstancias, estaramos dispuestos a aban
donar dicho juicio de valor. Un ejemplo obvio y muy conocido es el
referente al extendido juicio de valor de que el crecimiento econ
mico, tal como viene medido por la Renta Nacional real, es siempre
deseable; pero, podramos preguntarnos, lo ser incluso si perjudica
en forma absoluta a las categoras ms bajas de la escala de distribu
cin personal de la renta? Otro ejemplo pertinente es el juicio de
valor sostenido con frecuencia de que la pena capital es siempre mala.
En este caso, podramos preguntar: seguira usted sostenindolo
si existiese evidencia incontrovertible en el sentido de que la pena
capital constituye un desestmulo efectivo para los potenciales ase
sinos? Y as sucesivamente.
Cuando seguimos esta lnea de pensamiento, nos encontramos
con la distincin entre juicios de valor bsicos y no-bsicos, o
lo que yo prefirira denominar juicios de valor puros e impuros: un
juicio de valor puede caracterizarse como bsico para una persona,

Parte II. H istoria de la metodologa econmica

155

si dicho juicio se supone aplicable bajo cualesquiera circunstancias


concebibles, y ser no-bsico cuando esto no ocurra (Sen, 1970,
pgina 59). En la medida en la cual un juicio de valor sea del tipo
no-bsico o impuro, la discusin en torno al mismo podr tomar la
forma de una apelacin a los hechos, lo cual resulta muy conve
niente, puesto que existe una tradicin establecida para zanjar dispu
tas referentes a los hechos, mucho ms firme que la aplicable a las
disputas referentes a los valores. Slo cuando hayamos destilado
finalmente un juicio de valor puro pensemos en la oposicin paci
fista estricta a todo tipo de guerras, o la afirmacin de que valoro
esto por s mismo ser cuando habremos agotado toda posibilidad
de anlisis y discusin racional35. No hay duda de que la mayor
parte de los juicios de valor que se expresan en torno a los problemas
sociales son altamente impuros, y, por consiguiente, perfectamente
adecuados para intentar influir por medio de la persuasin sobre los
que los sostienen, argumentando que los hechos son distintos de
como ellos creen que son.
Una ciencia social libre de juicios de valor?
Una vez limpias las impurezas de los juicios de valor impuros
por medio del debate racional, nos quedaremos con proposiciones
fcticas y juicios de valor puros, y entre ellos se abrir sin duda un
abismo irreconciliable respecto de la interpretacin que cada uno d
al concepto de hecho y al concepto de valor. Incluso si supone
mos que los juicios de valor son tan impuros como normalmente
son, lo nico que hemos demostrado hasta el momento es que la
diferencia entre los mtodos utilizables para alcanzar acuerdos sobre
juicios metodolgicos y sobre juicios de valor es una diferencia de
grado, y no una diferencia sustancial; pero nada de lo que hemos
dicho nos permite concluir que tal diferencia de grado no merezca
que nos ocupemos de ella.
La argumentacin de que la diferencia es tan pequea que puede
ignorarse nos lleva al terreno de ciertos crticos radicales, que afirman
que absolutamente todas las proposiciones sobre fenmenos sociales
estn impregnadas de juicios de valor y que, por consiguiente, care
cen de objetividad. Como Nagel (1961, pg. 500) ha sealado, esta
posicin es demasiado extremista, ya que, o bien ella misma es la
33 Sen (1970, pg. 63) parece negar que uno pueda encontrar alguna vez
un juicio de valor puro: E s interesante subrayar que se puede demostrar que
algunos juicios de valor son no-bsicos, pero no es posible demostrar la existen
cia de un solo juicio de valor bsico.

156

L a metodologa de la economa

nica excepcin a la regla, en cuyo caso ya existe al menos una pro


posicin objetiva que puede sostenerse respecto de las cuestiones
sociales, o bien la propia proposicin est cargada de valoracin, en
cuyo caso nos vemos constreidos a una regresin infinita que acaba
en un subjetivismo extremo en el que, simplemente, todas las opi
niones cuentan por igual. Adems, el rechazo de la mera posibilidad
de una ciencia social objetiva y libre de juicios de valor suele venir
revestido de toda clase de irrelevancias que terminan en la negacin
de toda distincin significativa entre juicios de valor metodolgicos
y juicios de valor normativos.
La doctrina de la ciencia social libre de juicios de valor afirma,
ante todo, que el estatus lgico de las proposiciones fcticas, des
criptivas, sobre lo-que-es, es sustancialmente distinto del de las
proposiciones normativas, prescriptivas, sobre lo-que-debe-ser, y
en segundo lugar, que los juicios metodolgicos necesarios para al
canzar un acuerdo sobre las proposiciones fcticas difieren de forma
importante de los juicios de valor. La pretensin de que una ciencia
social puede estar libre de juicios de valor no niega, pues, que los
prejuicios ideolgicos se introduzcan en la propia seleccin de los te
mas que el cientfico social decide investigar, ni que las inferencias
que se deducen de la evidencia fctica estn a veces influenciadas
por valores de un cierto tipo, ni incluso que los consejos prcticos
que los cientficos sociales ofrecen estn con frecuencia cargados de
juicios de valor encubiertos, que tratan de persuadir y no simple
mente de aconsejar. Aquella pretensin no se basa tampoco en modo
alguno en un supuesto distanciamiento impersonal de los cientficos
'.ocales concretos, sino que se basa sobre los aspectos sociales de la
actividad cientfica, sobre una tradicin crtica que constantemente
acta sobre los prejuicios de los cientficos concretos. Max Weber
dej esto perfectamente claro hace unos cincuenta aos, cuando ela
bor la doctrina del Wertfreiheit (libertad respecto de las valoracio
nes), y el malinterpretarle a estas alturas realmente no tiene excusa36.
Obviamente, Weber no negaba que las ciencias sociales, tal como
se practican efectivamente, estn entreveradas de prejuicios polticos;
pero es precisamente por esta razn por la que predic la posibilidad
de unas ciencias sociales libres de juicios de valor. Adems, el Wertfrciheit no significaba para l que las valoraciones que los seres hu
manos hacen no puedan ser racionalmente analizadas. Por el con
trario, insisti en que las Wertungdiskussionen (discusiones sobre
valores) no slo eran posibles, sino tambin altamente tiles. Estas
36 Vase Runciman (1972); Cahman (1964); Hutchison (1964, pgs. 55-6 y
'R 9), y Machlup (1978, pgs. 349-53 y 386-88).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

157

discusiones podan tomar la forma de: 1) un examen de la consis


tencia interna de las premisas valorativas de las que pueden deri
varse juicios normativos divergentes; 2) la deduccin de las implica
ciones de aquellas premisas valorativas, a la luz de las circunstancias
prcticas a las que son aplicables; y 3) la descripcin de las conse
cuencias fcticas de las formas alternativas en que se materializan
los juicios de valor (Weber, 1949, pgs. 20-1; y Runciman, 1968,
pginas 564-65). Es claro, por tanto, que la distincin de Sen entre
juicios de valor bsicos y no-bsicos, puros e impuros, que invita
a la discusin racional sobre los juicios de valor efectivamente man
tenidos por la gente, concuerda completamente con el espritu weberiano37.
Entre los que atacan la doctrina del Wertfreiheit, pocos son los
que tienen el coraje de sostener sus propias convicciones, ya que
despus de manejar todos los argumentos acostumbrados en contra
de dicha doctrina, suelen terminar diciendo que estamos a favor de
la verdad objetiva y de la ciencia desinteresada, aunque nunca
aclaran cmo es posible que tal cosa exista cuando lo referente al
ser est inextricablemente unido a lo referente al deber ser.
Si no existen al menos algunas proposiciones descriptivas, fcticas,
respecto de las regularidades sociales que estn libres de juicios de
valor (aparte de los juicios de valor caracterizados implicados en los
juicios metodolgicos), parece difcil escapar a la conclusin de que
tenemos licencia para afirmar lo que nos d la gana.
La negacin de la objetividad en ciencias sociales es ms comn
en la Sociologa que en la Economa. En realidad, la actitud de los
economistas respecto de la dicotoma ser/deber-ser, es ms bien com
placiente, como si creyesen que basta con establecerla claramente
para que resulte obvia (ver Kappholz, 1964). No ha sido fcil, por
tanto, encontrar ejemplos de economistas enredndose consigo mis
mos al negar primero que la Economa pueda estar libre de juicios
de valor, para acabar afirmando que, de todos modos, algunas opi
niones son ms vlidas que otras. Pero quizs baste con un nico
e instructivo ejemplo.
Un ejemplo de ataque contra el wertfreiheit
Robert Heilbronner (1973) comienza su ataque negando la doc
trina del monismo metodolgico, sobre la base de que la diferencia
entre las ciencias sociales y las naturales consiste en que las acciones
37 E n este punto, resulta instructivo leer a W ard (1972, pgs. 13-15) sobre
el sistema legal como mecanismo generador de consenso sobre valores.

158

L a m etodologa de la economa

humanas estn sujetas tanto a las predisposiciones latentes como a la


deliberacin consciente, y que, en ausencia de supuestos referentes
al significado de dichas acciones, no podra derivarse conclusin alguna
a partir de los hechos sociales. E s en este punto, declara, donde
los juicios de valor entran en el cuadro. Y cmo entran? Uno de los
ejemplos que proporciona es el de el prejuicio poltico obvio obser
vable en la eleccin de las tareas de investigacin que la profesin
se asigna a s misma (pg. 137). En trminos de Nagel, sin embar
go, este es un caso de juicio metodolgico, y no de juicio de valor.
Concediendo que este tipo de crticas han sido ya hechas antes
en numerosas ocasiones, Heilbronner contina diciendo que prefiere
examinar un aspecto menos explorado del problema, un aspecto
situado en los intersticios del propio anlisis econmico, ms que
en las premisas que subyacen al pensamiento econmico (pg. 138).
Los economistas no se encuentran cientficamente distanciados al ela
borar sus teoras, declara Heilbronner, y nos coloca ante una ilustra
cin del caso que no resulta precisamente convincente: La falta de
disposicin de los economistas a aceptar el fenmeno del imperia
lismo como tema adecuado de investigacin, o su tozuda adhesin
a una teora benigna del comercio internacional, a pesar de estar
enfrentados a la inquietante evidencia de que el comercio internacio
nal no ha conseguido beneficiar a los pases pobres (pgs. 139-49).
Los economistas, como todos los dems investigadores sociales, aa
de, no pueden evitar el sentirse emocionalmente implicados en la
sociedad de la que son miembros: Todo cientfico social enfoca su
tarea con el deseo, consciente o inconsciente, de demostrar la fun
cionalidad o disfuncionalidad del sistema social que est investigan
do (pg. 139). En vista de esta extrema vulnerabilidad respecto
de los juicios de valor, los economistas no pueden ser imparciales
o desinteresados: as pues, los juicios de valor, de tipo sociolgico
en parte, y en parte referentes al comportamiento, han impregnado
la Economa desde sus proposiciones pioneras hasta sus representa
ciones ms recientes y sofisticadas (pg. 141).
En este punto, hemos de hacer una breve disgresin para comen
tar el uso tan libre que Heilbronner hace del trmino juicios de va
lor, con el que designa cualquier proposicin metafsica incontrastable
que pueda colorear la visin del economista, proposiciones que, en
su conjunto, constituyen lo que Lakatos ha denominado el ncleo
de las teoras. Si yo afirmo que el capitalismo ha hecho ms por los
trabajadores que cualquier otro sistema econmico alternativo en el
pasado, y que seguir haciendo en el futuro, no estoy expresando
con ello un juicio de valor, sino que estoy revelando mi visin, mi

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

j ^

ncleo terico. Afortunadamente, yo no ser juzgado por mi visin


sino que lo ser por las teoras que dicha visin genera en el c in
turn protector. A menos que hagamos alguna distincin de e ste
tipo, la tesis de que las ciencias sociales estn impregnadas de ju icios
de valor se convierte en algo trivial, ya que la impregnacin valo a tiva se considera hoy como un rasgo universal de todas las propo
siciones teorticas, y, por consiguiente, no es un problema especfico
de las ciencias sociales. Para demostrar que Heilbronner no es el
nico en meter sencillamente en el mismo saco todas las proposicio
nes que no sean puramente fcticas, colocndolas todas bajo la indis
criminada etiqueta de juicios de valor, consideremos la creencia
muy extendida a partir de Robbins, de que las comparaciones inter
personales de utilidad son juicios de valor que no tienen lugar po si
ble dentro de una Economa del Bienestar que sea cientfica. Peto
las proposiciones acerca de comparaciones interpersonales de utilidad
no son juicios de valor, sino simplemente proposiciones incontras
tables: sern, sin duda, verdaderas o falsas, pero hasta el momento
no hemos encontrado el mtodo que nos permita averiguar lo q u e
son (Klappholz, 1964, pg. 105). Los juicios de valor pueden s^r
incontrastables, pero no todas las proposiciones incontrastables son
juicios de valor (Ng, 1972).
Igualmente, existe la tendencia a definir los juicios de valor corno
cualquier proposicin persuasiva expresada en lenguaje emotivo, igno
rando totalmente el hecho de que las proposiciones puramente des
criptivas, y tambin las definiciones de trminos, pueden ser tan
persuasivas como los propios juicios de valor (Klappholz, 1964, p
ginas 102-03). Para aumentar an ms la confusin, tenemos la ten
dencia, tambin muy pronunciada, a identificar los juicios de valor
con proposiciones ideolgicas (vase, por ejemplo, Samuels, 1977).
Ideologa es una de esas palabras para las que cada uno dispone de
una definicin propia con la que puede hacerla expresar lo que desee.
Segn la doctrina marxista de la ideologa, doctrina que tan slo
vagamente podemos discernir a partir de las afirmaciones asistemticas y a veces contradictorias de Marx y Engels (Seliger, 1977), el
hombre no posee verdades, sino solamente credos, que enmascaran
un cierto conjunto de intereses materiales, y esto es aplicable a todos
los hombres excepto a los miembros de la privilegiada clase prole,
taria y a sus concienciados portavoces (como Marx y Engels). Pero
si la ideologa es falsa consciencia, distorsin de la verdad, nos
ser imposible reconocer la ideologa como tal, a menos que dispon
gamos de algn criterio no-ideolgico que nos permita distinguir la
verdad de la falsedad, en cuyo caso sera til que se nos dijese cul

160

L a metodologa de la economa

es este criterio (Ryan, 1970, pgs. 224-41; Barnes, 1974, captulo 5).
Sea como sea, puede ser til definir las proposiciones ideolgicas
como juicios de valor que alardean de ser proposiciones fcticas
(Bergman, 1968), definicin que expurga los elementos tendenciosos
de la teora de la ideologa y rescata lo que en ella hay de vlido.
Segn esta definicin, los juicios de valor en s mismos no son ideo
lgicos, aunque todas las proposiciones ideolgicas son juicios de
valor disfrazados.
Con estas clarificaciones in mente, volvamos al ataque de Heilbronner contra la doctrina de la Economa libre de juicios de valor.
No creo que los economistas deban proponerse hacer anlisis libres
de juicios de valor, declara; pero, aade, debo afirmar con toda
la fuerza de que soy capaz que no creo que el economista tenga el
derecho, en nombre de los valores que defiende, a distorsionar los
datos, promover o promulgar recomendaciones de poltica sin evi
dencia que las apoye, o hacer pasar sus conclusiones cargadas de
valoraciones por conclusiones que poseen una validez cientfica
(pginas 133 y 142). Heilbronner admite francamente que esto suena
como una contradiccin de trminos (pg. 138), pero cree que es
posible cuadrar el crculo, siguiendo los mtodos de las ciencias na
turales. Este mtodo consiste, segn l cree, en la apertura en los
procedimientos por los cuales la ciencia aborda su tarea, exponin
dose a... un doloroso escrutinio en relacin con sus premisas, expe
rimentos, razonamientos y conclusiones. Y, puesto que los eco
nomistas realizan pocos experimentos que puedan repetirse en con
diciones de laboratorio, sus resultados no son tan susceptibles de
falsacin como los de los de las ciencias naturales, pero pueden ser
igualmente sujetos a escrutinio y crtica en un foro de opiniones ex
pertas (pgs. 142-43).
No podemos menos de aplaudir tales sentimientos, pero, a qu
viene el gastar pginas y pginas para persuadirnos de que toda la
Economa est absolutamente contaminada de juicios de valor, ha
biendo definido indiscriminadamente a estos ltimos de forma que
incluyan toda clase de proposiciones incontrastables, proposiciones
emotivamente expresadas, y proposiciones ideolgicas, tan slo para
llegar a la conclusin de que es posible salvar un cuerpo de descu
brimientos de la Economa Positiva que parece ser misteriosamente
objetivo? Y, cabe la posibilidad de que lleguemos a acumular tal
cuerpo de descubrimientos objetivos con prontitud si nos dedicamos
a ir por ah clamando en contra de la posibilidad misma de una
Economa libre de juicios de valor?

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

161

Soluciones a la imposibilidad del wertfreiheit


El ataque que Heilbronner desencadena contra la Economa libre
de juicios de valor empalidece hasta la insignificancia al lado del de
Gunnar Myrdal, que ha hecho de la idea de que las ciencias sociales
estn impregnadas de juicios de valor uno de los temas fundamen
tales del trabajo de toda una vida. Pero su solucin a los problemas
que crea dicha impregnacin es bastante diferente de la de Heil
bronner, y es diferente, en realidad, de la de cualquier otro crtico
del W ertfreiheit38.
La solucin propuesta por Myrdal no consiste en suprimir los
juicios de valor, ni en dejar claro en qu punto entrarn necesaria
mente a formar parte de la argumentacin, separando as la Economa
Positiva de la Normativa, sino que consiste ms bien en declararlos
abiertamente al inicio del anlisis. De esta forma, considera este
autor que, por procedimientos misteriosos que no explica, la argu
mentacin quedar revestida de objetividad: L a nica forma en que
podemos perseguir la objetividad del anlisis terico, consiste en
exponer nuestras valoraciones claramente, de forma consciente, espe
cfica y explcita, permitiendo que determinen la investigacin te
rica... En s, los conceptos cargados de valoracin no tienen nada
de malo si estn claramente definidos en trminos de premisas valo
rativas claramente establecidas (Myrdal, 1970, pgs. 55-6; vase tam
bin Hutchison, 1964, pgs. 44-5, 48-9, 69n, 109 y 115n). Tambin
este autor define virtualmente todo lo que no es estadstico como
un juicio de valor (pgs. 73-6), pero hemos de suponer que va
ms all en su radical negacin de la existencia de proposiciones
fcticas; o ticamente neutrales, en Economa. Porque, si es posible
afirmar que la elasticidad de la demanda de importacin de auto
mviles en Gran Bretaa en 1979 es del 1,3, y esta cifra es cierta
o falsa independientemente de mis deseos y de los dems, nos en
contraremos ante al menos una proposicin de Economa Positiva,
cuya objetividad no depende de mi declaracin de valores.
Segn Myrdal, es imposible distinguir la Economa Positiva de
la Normativa, y las pretensiones al respecto tan slo pueden generar
frustracin. Pero es realmente vano el tratar de separar la contras
tacin de las hiptesis econmicas que no recurren directamente a
nuestros deseos y esperanzas, aunque slo sea como ideal al que hay
38 Vase la sofisticada crtica del W ertfreiheit que ofrece Gordon (1977), el
cual, al igual que Heilbronner, concluye que las ciencias sociales estn, sin reme
dio, impregnadas de valores, al tiempo que aboga de todos modos por la obje
tividad como criterio de comportamiento del trabajador cientfico, al menos
como ideal inalcanzable.

^62

L a m etodologa de la economa

que tender, de las expresiones de aprobacin o desaprobacin de lo


que ocurre en el mundo? Es claro que no existe una distincin abso
lutamente a toda prueba entre Economa Positiva y Normativa, lo
mismo que no existe distincin absolutamente concluyente entre
medios y fines; pero el declarar la ubicuidad e inevitabilidad^ de los
juicios de valor, sin examinar con precisin cmo y hasta qu punto
entrarn en el razonamiento econmico, tan slo puede llevar a un
tipo de relativismo en el que todas las opiniones econmicas son
simplemente una cuestin de eleccin personal39. La hora de la
influencia teraputica de la distincin entre Economa Positiva y
Normativa, que fuerza a los economistas a explicar sus juicios de
valor, an no ha pasado. La distincin entre lo positivo y lo nor
mativo, como ha observado Hutchison (1964, pag. 191) correcta
mente, deber mantenerse claramente siempre que sea posible-, in
cluso a costa, algunas veces, de una mayor efectividad en la persua
sin. Aqu tenemos, pues, otra norma metodolgica popperiana que
aadir a nuestra lista anterior (captulo 1).
Breve bosquejo histrico
Hasta ahora hemos aclarado la mayor parte de las cuestiones
previas y podemos ya enfrentarnos con la cuestin principal: cmo
es posible que algunas proposiciones econmicas, como las famosas
equivalencias marginales de la optimalidad de Pareto, aparezcan con
disfraces sutilmente diferentes tanto en la Economa Positiva como
en la Normativa?
Un breve bosquejo histrico de la distincin entre lo positivo
y lo normativo en Economa nos ayudara a preparar el terreno para
el anlisis de esta cuestin. Esta distincin hace su aparicin prime
ramente en los escritos de Snior y del joven Mili en forma de dis
tincin entre la ciencia y el arte de la Economa Poltica. Estos
autores fueron conscientes de que, al pasar de la ciencia al arte, necesariamente entran en escena premisas extracientficas, ticas, y
tambin se dieron cuenta de que se requeran elementos no-econmicos tomados de otras ciencias para poder ofrecer consejos prcticos
respecto de problemas concretos (Hutchison, 1964, pgs. 29-31). En
resumen, estos autores sostenan el punto de vista curioso, desde
nuestra perspectiva actual, de que el economista, en cuanto tal, no
39 Vase Lesnoff (1974, pgs. 156-8). Hutchison (1964, captulo 2), dedicado
al Papel y fuentes de los juicios de valor y prejuicios en Econom a, dice
prcticamente todo lo que se puede decir sobre el tema.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

163

podr ofrecer consejos, ni siquiera si se complementa la ciencia de


la Economa con los juicios de valor oportunos, y Snior lleg hasta
decir en un momento de su vida que los economistas no deban
aconsejar en absoluto (Bowley, 1949, pgs. 49-55; Hutchison, 1964,
pgina 32; O Brien, 1975, pgs. 55-6).
Cairnes, siguiendo los pasos de Snior y Mili, se expres, de
acuerdo con su manera de ser, de forma mucho ms categrica de lo
que stos nunca hicieron: L a ciencia econmica no tiene ms rela
cin con nuestro sistema industrial moderno que la que pueda tener
la ciencia de la mecnica con nuestro actual sistema de ferrocarriles
(Cairnes, 1965, pg. 38). John Neville Keynes separ tilmente, no
slo la ciencia positiva del arte normativo, como haban hecho sus
predecesores, sino tambin: 1) la ciencia positiva de 2) la ciencia
normativa o regulativa y 3) del arte, es decir, del sistema de re
glas para la consecucin de determinados fines: E l objetivo de la
ciencia positiva consiste en el establecimiento de uniformidades, el
de la ciencia normativa en el establecimiento de ideales, y el del arte
en la formulacin de preceptos (Keynes, 1955, pg. 35). La concep
cin de una ciencia normativa como puente entre la ciencia po
sitiva y el arte de la Economa Poltica se acerca mucho, como
veremos, a la aspiracin de la moderna Economa del Bienestar.
Pero la clasificacin a tres bandas de Neville Keynes no gan
amplia aceptacin, y otros economistas ingleses de la poca se hicie
ron simplemente eco de la antigua distincin entre Economa Posi
tiva y Normativa sin aadirle nada nuevo (Hutchison, 1964, pgs. 3241; Smyth, 1962). En el continente, sin embargo, tanto Walras como
Pareto dibujaron la lnea divisoria, no entre la Economa Positiva
y Normativa, sino entre Economa pura y aplicada (Hutchison, 1964,
pginas 41-2); y para Pareto, y seguramente tambin para Walras, la
Economa pura inclua tan slo la Economa Positiva y exclua tanto
lo que Neville Keynes denomin la ciencia normativa o regulativa
como el arte de la Economa40. Pareto afirmaba, en su famosa
formulacin de las condiciones de optimalidad, que la competencia
perfecta maximizara automticamente la ofelimidad colectiva (des
preciaba el trmino utilidad, por sus visos de cardinalidad), en el
sentido de que ninguna asignacin de recursos alternativa podra
beneficiar a nadie sin perjudicar al menos a una persona. Desde su
punto de vista, sta era una proposicin de Economa pura, comple
tamente independiente de cualquier juicio de valor tico. En reali
40 Tarascio (1966, pgs. 46-50 y 127-36) sostiene que Pareto, al isual que
Weber, defendi, no un rgido divorcio entre los estudios puros y aplicados,
sino tan slo la minimizacin subjetiva de los juicios normativos en las ciencias
sociales. Pero no es eso lo que yo le en Pareto.

164

L a m etodologa de la economa

dad, lo que hoy denominamos optimalidad de Pareto fue para l


simplemente una definicin de mxima ofelimidad colectiva; pero
la ofelimidad colectiva constitua tan slo un subconjunto de una
ofelimidad social ms general que perteneca ya al campo de la So
ciologa, y Pareto insista siempre en que la Economa pura, por s
misma, no puede resolver problemas prcticos (Tarescio, 1966, p
gina 8).
En cuanto a situaciones distintas de las del equilibrio competitivo,
Pareto no ofreca gua alguna respecto de las variaciones que podran
aumentar o disminuir la ofelimidad colectiva. En la dcada de 1930,
John Hicks y despus Nicholas Kaldor proporcionaron contratacio
nes de compensacin, al definir los aumentos del bienestar econmico
como cualquier variacin que pudiese beneficiar a alguien en sus pro
pios trminos, sin perjudicar a nadie. La recomendacin de que una
mejora paretiana potencial de este tipo (MPP) debera hacerse mo
netariamente efectiva compensando de hecho a las vctimas de un
cambio econmico, constitua desde luego la exposicin de un juicio
de valor, pero la pura descripcin de tal cambio como un MPP por
parte del economista no implicaba juicio de valor alguno. Sobre esta
dbil base, que descansa en realidad sobre la sutil distincin entre
una posible mejora y una mejora deseable, se erigi la nueva Eco
noma del Bienestar, libre de juicio de valor, poderosamente asistida
por las tesis de Robbins, en el sentido de que el peor juicio de valor
era el consistente en realizar comparaciones cardinales entre las uti
lidades de diferentes personas 41.
La optimalidad de Pareto, al igual que el conjunto de precios de
equilibrio generado por un sistema de competencia perfecta, se de
fine tan slo en relacin con una distribucin de recursos inicial dada
entre los miembros de la sociedad, y lo que se aplica a la optimalidad
de Pareto es aplicable tambin a las MPP. Esta restriccin se expresa
a veces diciendo que las reglas paredaas proporcionan solamente una
ordenacin parcial de los estados de la Economa, ya que carece de
criterio de eleccin entre las infinitas distribuciones potenciales de la
dotacin de recursos existentes. La nueva Economa del Bienestar
libre de juicio de valor, tom tambin como dada la distribucin
prevaleciente de servicios de factores, y en la medida en la cual los
pagos de compensacin no se recomendaran efectivamente, no recurra
a juicio de valor alguno. Fue el artculo que Bergson public en 1938
sobre la funcin de bienestar social, al que Samuelson concedi un
lugar predominante en sus Fundamentos, el que primero plante la
41 Para una breve revisin de la nueva Economa del Bienestar, vase Blaug
(1978, pgs. 618-39 y 643-44), as como las referencias que all se citan.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

165

idea de que la sociedad, expresndose a travs de sus representantes


polticos, compara de hecho las utilidades de diferentes individuos;
estas comparaciones son, por as decirlo, recogidas en una funcin
de bienestar social, que agrega las preferencias de los individuos en
una escala social de estados de la economa. Una vez en posesin
de tal funcin, el economista puede identificar un determinado cam
bio como un MPP, y posteriormente podr consultarse tambin la
funcin de bienestar social para determinar si deberan efectuarse
realmente los pagos compensatorios. Llegados a este punto, es difcil
resistirse a la conclusin de que la Economa del Bienestar se confiesa abiertamente normativa, punto de vista que puede considerarse
como el dominante (ver Hennipman, 1976, pgs. 40-1).
Sin embargo, siempre ha habido quien ha mantenido la posicin
adoptada por Pareto, en el sentido de que la Economa del Bienestar
es una rama de la Teora Econmica Positiva, tan neutral y objetiva
como cualquier otro de sus componentes. Creemos que vale la pena
examinar con un cierto detenimiento los argumentos de los que as
opinan.
La economa positiva paretna del bienestar
El hertico punto de vista de que la Economa Paretiana no des
cansa sobre base valorativa alguna fue defendido con gran vigor por
Archibald (1959b). Su argumentacin es bsicamente muy simple: la
Economa Paretiana del Bienestar investiga la eficiencia con que fun
cionan diferentes mecanismos de satisfaccin de unas necesidades
dadas a la luz de las elecciones que los propios individuos realizan
considerando su propio inters; as pues, los teoremas paredaos no
requieren evaluacin alguna de dichas necesidades (pgs. 320-21).
El mapa de preferencias de un individuo ser idntico a su mapa
de bienestar, y la afirmacin de que su bienestar es mayor en el es
tado B que en el estado A nos dice simplemente que dicho individuo
elegira el B en lugar del A, si le fuese posible. Lo que la Economa
Paretiana del Bienestar pregunta es: bajo qu condiciones puede
hacerse pasar al individuo en cuestin de A a B, sin que las posi
bilidades de eleccin de los dems empeore, o dicho de otro modo,
bajo qu condiciones se materializar una M PP? Los juicios de valor
entrarn en el cuadro nicamente cuando se d el paso decisivo hacia
la prescripcin (pg. 327) A2. Siempre que no entremos en el terreno
42 Archibald evita, por tanto, la equivocacin de H arrod (1950, pgs. 389-90)
al expresar una argumentacin sim ilar: S i un individuo prefiere la mercanca
o servicio X al Y , ser econmicamente mejor que lo obtenga. . . . E l bien eco-

L a m etodologa de la economa

de la prescripcin, nuestra argumentacin no depender en modo


alguno de actitudes de aprobacin o desaprobacin, y sern suscepti
bles, por tanto, de refutacin emprica, al igual q u e cualquier otra
proposicin de la Economa Positiva. Incluso la familiar proposicion
paretiana que afirma que si un mercado perfecto se encuentra en
equilibrio, no existir cambio alguno que pueda ampliar el campo de
eleccin de un consumidor sin restringir el de algn otro es una
proposicin empricamente falsable, al menos si se expresa en tr
minos de una teora de la.demanda tambin falsable (pg. 325).
Archibald resume as la cuestin: Los teoremas de la Economa
del Bienestar son teoremas de Economa Positiva; se refieren a rela
ciones entre objetivos dados y medios disponibles. En Economa
existe una nica dicotoma: la existente entre la investigacin em
prica acerca de cmo puede hacerse algo y las recomendaciones nor
mativas acerca de lo que debera hacerse (pgs. 320-21).
Hennipman (1976) es otro escritor que adopta la interpretacin
objetiva, tcnica, de la optimalidad de Pareto: Proposiciones como
las que afirman que, bajo ciertos supuestos, la competencia perfecta
es una condicin suficiente para la optimalidad paretiana, y que el
monopolio, los derechos de aduana y las externalidades generan pr
didas de bienestar, son proposiciones positivas, que sern verdaderas
o falsas, independientemente de nuestras creencias ticas o ideol
gicas (pg. 47). La optimalidad de Pareto se basa en tres postula
dos fundamentales: 1) tan slo las preferencias libremente elegidas
cuentan con preferencias individuales o varas de medir el bienestar
individual (en el lenguaje popular: cada individuo es el mejor juez
de su propio bienestar); 2) el bienestar social incluye el bienestar de
cada individuo miembro de una sociedad (excepto el de los nios y
los lunticos), y el de nadie ms que no sea miembro individual de
dicha sociedad; y 3) slo las reasignaciones de recursos decididas por
unanimidad cuentan como mejoras del bienestar social. Sobre la base
de estos tres postulados puede demostrarse lo que Samuelson ha
denominado coloristamente el teorema de la mano invisible, la equi
valencia entre el equilibrio de una economa perfectamente compe
titiva y las condiciones de optimalidad de Pareto.
Hennipman reconoce que los tres postulados de la teora pare
tiana son normalmente interpretados como juicios de valor, de lo
que se sigue que la optimalidad de Pareto es un concepto normativo
(pgina 51). Pero, al igual que Archibald, argumenta que el primer
nmico ser entonces el preferido. . . . A l juzgar las instituciones y las prcticas
y hacer recomendaciones, el economista tendr en cuenta este criterio, ya que
constituye su norma de lo que es bueno y lo que es m alo.

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

167

postulado puede interpretarse en un sentido positivo que nos dice


que las preferencias individuales se consideran dadas, sin implicar
en absoluto que cada uno sea o no el mejor juez de lo que es bueno
para l. Igualmente, el segundo postulado puede leerse como una
negacin de la existencia de intereses independientes del de la comu
nidad (tales como los intereses del Estado), y que esto es una
cuestin de hecho, y no una cuestin de gustos: el decir que "cada
individuo cuenta es un truismo aritmtico cuando el bienestar eco
nmico de los miembros de una sociedad es el tema a investigar
(pgina 53). Finalmente, el tercer postulado, que Hennipman no
discute, es simplemente una redefinicin de la optimalidad de Pareto
en trminos del significado que Pareto mismo dio a dicho concepto;
por consiguiente, este tercer postulado no nos plantea cuestiones que
no nos hayan planteado ya los otros dos.
Para Hennipman, como para Archibald, la quintaesencia de los
objetivos de la Economa Normativa es la capacidad de hacer reco
mendaciones de poltica, y la contribucin de la optimalidad de Pa
reto en este contexto es, en el mejor de los casos, bastante modesta,
ya que tan slo proporciona una ordenacin parcial de estados so
ciales alternativos; adems, es esttica, e ignora el bienestar de las
generaciones futuras, excepto en la medida en la cual dicho bienestar
sea tenido en cuenta por los individuos de la generacin presente; y
olvida^ todo objetivo colectivo que no sea de algn modo la suma
de objetivos individuales. De todos modos, la teora Paretiana, in
siste Hennipman, tiene tambin un papel que jugar en la Economa
Positiva, al detallar las implicaciones del comportamiento econmico.
Asi pues, la proposicin de que las tarifas aduaneras, el monopolio
y las externalidades traen consigo prdidas de bienestar no debe
tomarse como una recomendacin en favor de la eliminacin de tales
fenmenos; en resumen, la demostracin de la existencia de una
MPP es una cosa, y la recomendacin de una accin que haga algo
al respecto es otra muy distinta (pgs. 54-5).
Todo lo que se necesita para invertir la interpretacin objetiva
de la optimalidad de Pareto es introducir el juicio de valor de que
sera deseable eliminar las ineficiencias que implica la existencia
de una MPP. En esta insignificante diferencia, subraya Hennip
man, radica el centro de la controversia (pg. 58), frase que me
rece ser subrayada. Resumiendo su argumentacin: si mantenemos
una interpretacin puramente neutral de la optimalidad de Pareto,
el criterio paretiano no nos proporcionar recomendacin alguna de
poltica, y nos dir simplemente que, cuando una cierta configura
cin econmica crea las condiciones en que madura una MPP, exis
tirn bienes y servicios disponibles que pueden distribuirse mejorando

j^ g

las condiciones de
otra persona; pero
y en los casos en
cuencia, no puede
perdedores.

L a metodologa de la economa

vida de alguien y sin empeorar las de ninguna


niega que tal distribucin de extras sea deseable,
los que alguien resulta perjudicado como conse
recomendarse la compensacin econmica de los

El teorema de la mano invisible


Qu haremos, pues, con este argumento, algo forzado, de que
el concepto de optimalidad de Pareto, tan claramente impregnado de
!
juicios de valor, puede ser susceptible, sin embargo, de una ^ntir'
pretacin perfectamente objetiva, y libre de toda valoracin? En
trminos puramente lgicos, la argumentacin Archibald-Hennipman
es impecable: la aceptacin de las preferencias individuales como da
tos y el tratamiento de las elecciones sociales como si estuviesen
nicamente compuestas de elecciones individuales, son ambos juicios
metodolgicos, pero no juicios de valor. Pero al mismo tiempo, se
requiere un distanciamiento realmente sobrehumano para no caer
en el simple supuesto de que la eliminacin de las MPP es algo
deseable, especialmente si vamos ms all del propio Pareto y aban
donamos el tercer postulado de unanimidad, permitiendo por tanto
los pagos compensatorios a las vctimas del cambio econmico. La
Economa del Bienestar es, despus de todo, la rama de la Economa
que se ocupa de los criterios ticos por los cuales decidimos que
una determinada situacin es ms deseable que otra, y hablar de
una Economa del Bienestar positiva es caer literalmente en el lenouaje de la paradoja. No debemos rechazar ningn argumento sim
plemente porque viola las convenciones lingsticas, pero realmente
nos parece que la defensa de la utilizacin de dos interpretaciones
de la optimalidad de Pareto, una de ellas libre de juicios de valor
y totalmente encuadrada en la Economa Positiva, y la t ra cargada
de valoracin, es algo as como tratar de partir un cabello en dos.
La base de la argumentacin est en el significado del teorema
de la mano invisible. Es cierto que el mecanismo de mercado per
mite a los individuos ser los mejores jueces de sus propios intereses;
que les estimula efectivamente a actuar con independencia de lo que
hagan los dems (nada de t-ismos, como deca Wicksteed); que
genera resultados colectivos en los que slo cuentan las preferencias
individuales como argumentos de la funcin social de bienestar; y
que impone una distribucin funcional y personal de la renta que
no estar necesariamente en conformidad con las nociones eticas de
justicia distributiva extramercado. Slo hay que aadir a esto una

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

169

tecnologa subyacente apropiada (que excluya los rendimientos cre


cientes a escala) y algunas condiciones acerca de la informacin y los
costes de las transacciones (eliminando las externalidades que pudie
ran surgir), y habremos llegado a una posibilidad de equilibrio en
competencia perfecta, que es ptimo en el sentido de Pareto. Este
es el teorema de la mano invisible, y para formularlo o demostrarlo
slo necesitamos, al parecer, manejar los resultados puramente obje
tivos de los procesos de mercado. As pues, el teorema de la mano
invisible parece pertenecer a la Economa Positiva, en cuyo caso hay
que dar a Archibald y Hennipman toda la razn.
Si el teorema de la mano invisible es un teorema de Economa
Positiva, ser empricamente falsable, porque la Economa Positiva
es una rama de la Economa que contiene todas las hiptesis falsables de que la Economa dispone. Pero el teorema de la mano invi
sible no es falsable. Como hemos visto, Archibald pretende que lo
es, aunque aade francamente que lo ser solamente en trminos de
una teora de la demanda que sea a su vez falsable, con lo que exclu
ye la existencia de curvas de demanda de pendiente positiva. Pero
como ms adelante demostraremos (ver captulo 6), la teora de la
demanda existente no es una teora refutable, ya que predice la exis
tencia de curvas de demanda con inclinacin positiva, con tanta
facilidad como curvas de demanda de pendiente negativa. No pode
mos, por tanto, excluir la posibilidad de que un equilibrio compe
titivo deje al menos a algn consumidor enfrentado con una curva
de demanda de pendiente positiva para al menos algn bien tipo
G iffen, a consecuencia de lo cual existir una MPP, ya que una
reduccin en el precio de bien-Giffen expandir su capacidad de elec
cin, y puesto que este consumidor comprar ahora menos cantidad
del bien-Giffen en vez de ms, liberar recursos que aumentarn en
vez de disminuir el campo de eleccin disponible para los dems
consumidores de bienes normales. As pues, existir de hecho una
reasignacin de recursos que mejorara las condiciones de al menos
un consumidor sin empeorar las de ningn otro, lo cual contradice
el teorema de la mano invisible. Y si el teorema de la mano invisible
no es falsable, pertenecer a la Economa Normativa y no a la Eco
noma Positiva.
El concepto de optimalidad de Pareto y su concepto asociado de
MPP no deberan confundirse con los teoremas de la Economa Posi
tiva. Si esto implica que el economista ha de darnos la impresin
de que existen argumentos puramente tcnicos y libres de juicios de
valor para ciertos cambios econmicos, y que realmente los trminos
mismos de eficiente e ineficiente pertenecen a la Economa Nor
mativa y no a la Positiva, pues tanto mejor, ya que las pretensiones

170

L a metodologa de la economa

de pronunciarse cientficamente en cuestiones de eficiencia, sin


recurso alguno a los juicios de valor, han generado una inmensa con- ]
fusin.
La dictadura de la economa paretiana del bienestar
Habiendo colocado a la Economa paretiana del Bienestar deci
didamente dentro del campo de la Economa Normativa, no puedo
resistir la tentacin de hacer unos cuantos comentarios sobre los
rasgos ms curiosos de la moderna Economa del Bienestar, aunque
constituyan en sentido estricto una disgresin del tema que nos ocupa.
Los tres postulados de la Economa Paretiana del Bienestar (sobera
na del consumidor, individualismo en las elecciones sociales y una
nimidad) son considerados frecuentemente como inocuos, porque son
principios que reciben un asentimiento casi universal. La creencia
de que casi todo el mundo acepta los postulados paretianos se inter
preta muchas veces como una demostracin de que la economa pare
tiana est libre de juicios de valor. Estamos aqu ante otra definicin
sin sentido de los juicios de valor: los juicios de valor son aquellas
prescripciones ticas que generan controversia.
No perderemos el tiempo en criticar tal definicin, pero s que
valdr la pena subrayar que los postulados paretianos no reciben en
absoluto universal asentimiento. Ciertamente, no podemos afirmar
que absolutamente todo el mundo considerara una determinada MPP
como inequvocamente deseable. Y no son slo los situados a la
izquierda del espectro poltico los que rechazaran el postulado 1)
sobre el bienestar individual, y especialmente el postulado 2) sobre
bienestar social. Incluso los liberales clsicos se han rebelado recien
temente en contra de lo que denominan la dictadura de la Economa
Paretiana del Bienestar, que sanciona una amplia gama de inter
venciones gubernamentales para alcanzar la optimalidad de Pareto,
subsanando as los defectos de la mano invisible por medio de la
mano extremadamente visible de la accin gubernamental. Los libe
rales, arguyen Rowley y Peacock (1975), aceptan una relacin de
intercambio entre la libertad y le individualismo; estn dispuestos
a tolerar limitaciones de la libertad individual, pero slo si dicha
limitacin asegura una mayor libertad para otros; el liberalismo se
preocupa esencialmente por el mantenimiento y ampliacin de la
libertad negativa, en el sentido de ausencia de coercin de unos indi
viduos sobre otros, y esto puede entrar en conflicto con la soberana
del consumidor, postulado 1) de Pareto. En cualquier caso, las pre
misas valorativas que subyacen a la filosofa del liberalismo clsico

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

171

no pueden reducirse a los tres postulados de la Economa Paretiana


del Bienestar. Sin necesidad de explorar ms a fondo la argumenta
cin de Rowley y Peacock, sta nos sirve para vindicar el punto de
vista de que existe en realidad una aceptacin de los juicios de valor
paretianos mucho menor de lo que al economista le gustara creer.
En realidad, los economistas no son muy buenos en eso de averiguar
los valores que otras personas mantienen, ya que, en la medida en la
cual han tratado de evadir las Wertungdiskussionen, se han prohibido
a s mismos en gran parte el anlisis de los juicios de valor como
rea fructfera de investigacin. Y la absurda tesis de que los valores
no controvertidos no son juicios de valor, no ha contribuido preci
samente a aclarar las cosas.
El economista como tecncrata
Incluso aquellos que rechazan la idea de una Economa Paretiana
del Bienestar como parte de la Economa Positiva pueden creer, de
todos modos, que hay muchas cosas que el economista, en cuanto
que economista, puede decir en cuestiones de poltica sin invocar jui
cios de valor. La defensa de esta idea suele plantearse en trminos
de la distincin entre medios y fines, entre instrumentos y objetivos,
que nos recuerda inmediatamente la famosa definicin de Robbins
de la Economa como aquella ciencia que estudia la asignacin de
recursos escasos entre unos fines dados y alternativos. Dejemos que
los gobiernos decidan su funcin de objetivos, y que la definan
en trminos de fines u objetivos mltiples para la actividad econ
mica; la tarea del economista consistir en delinear la funcin de
posibilidades, los costes y beneficios de las asignaciones alternativas
posibles de unos medios escasos; siempre que la distincin finesmedios se mantenga estrictamente, los consejos que el economista
ofrezca a los gobiernos sern, o ms bien podran ser, objetivos, li
bres de juicios de valor43, y el mensaje de los libros de texto sobre
el papel del economista como tecncrata consejero de los polticos
discurre precisamente sobre estas lneas.
43 Una nica referencia ser suficiente para documentar esta argumentacin
tradicional. Lange (1967, pg. 8), despus de sealar que es necesario llegar
a un acuerdo interpersonal sobre los objetivos de la Poltica Econmica, sigue
diciendo que una vez que los objetivos estn fijados y que se han adoptado
ciertos supuestos respecto de las condiciones empricas, las reglas de utilizacin
ideal de los recursos podrn derivarse a partir de las reglas de la lgica y
verificarse por medio de las reglas de verificacin. E ste procedimiento es interpersonalmente objetivo.

172

L a m etodologa de la economa

En cierto sentido, esto no es sino la dicotoma ser/deber-ser,


hechos-valores, Economa Positiva-Normativa una vez ms, y como
tal, estar sujeta a las mismas dificultades que estas distinciones ge
neraban. Lo mismo que anteriormente abogbamos en favor del di
vorcio entre la Economa Positiva y la Normativa, por considerarlo
clasificador como convencin metodolgica teraputica, podemos aho
ra recomendar el cuadro que presentan los libros de texto del con
sejero econmico de los gobiernos que mantiene sus propios juicios
de valor escrupulosamente al margen, como un ideal al que tender,
ms que como una descripcin de lo que realmente ocurre en la
realidad. Esto es lo que Robbins intentaba cuando adverta a la pro
fesin que el economista, en tanto que economista, no puede reco
mendar legtimamente un curso determinado de actuacin pblica.
Existen problemas respecto de esta distincin, sin embargo, que
van ms all de las dificultades que plantea la distincin entre lo
positivo y lo normativo. En efecto, la idea que hay detrs de tal
distincin supone que el economista despliega el men de posibili
dades alternativas, y que entonces el que toma las decisiones elige
entre dicho men a la luz de su funcin de preferencias. Por desgra
cia, normalmente se busca el consejo de los economistas, no slo
para dilucidar la funcin de posibilidades, sino tambin para tratar
de adivinar cul sea la funcin de preferencias. El responsable de la
toma de decisiones busca consejo tanto respecto de los fines como
respecto de los medios. Y cmo podr el economista descubrir la
funcin de preferencias del responsable de la toma de decisiones,
sin imponer la suya propia? Las preguntas al respecto obtendrn
normalmente la callada por respuesta: si el responsable de la toma
de decisiones es un poltico, tratar ante todo de maximizar su pro
pio apoyo electoral y esto se consigue mejor escondiendo los objeti
vos que revelndolos. Tampoco podr el economista deducir la fun
cin de preferencias del estudio del comportamiento pasado, ya que
puede haber inconsistencias entre una decisin y la siguiente; o puede
que la funcin de preferencias se haya alterado en el tiempo como
consecuencia del proceso de aprendizaje con la prctica; adems, las
propias circunstancias son cambiantes, y esto dificulta an ms las in
ferencias del pasado. Por si esto fuera poco, la idea de un nico
responsable de la toma de decisiones ser, en todo caso, una con
vencin til, ya que, normalmente, la toma de decisiones referente
a la Poltica Econmica corresponde a equipos, cuyos miembros pue
den muy bien estar en desacuerdo respecto de los fines; en conse
cuencia, las sucesivas polticas adoptadas pueden ser expresin de
fines conflictivos, dependiendo de cul ha sido el miembro del equipo
que influy ms en cada momento. Pero si el economista no puede

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

173

descubrir cul sea la funcin de preferencias que subyace a las deci


siones de poltica, tampoco ser capaz de evaluar las decisiones to
madas en el pasado, ni de mejorar las que se tomen en el futuro.
A medida que se reflexiona sobre estas lneas se perfila la suge
rencia de que, en realidad, algo no funciona en la purista posicin, a
l Robbins, que dibuja una rgida distincin entre los medios y los
fines de la Poltica Econmica, ya que dicha distincin presupone
que los responsables de la toma de decisiones eligen primero sus
objetivos y buscan despus las polticas que pueden ayudarles a al
canzarlos. De hecho, sin embargo, cualquier responsable de la toma
de decisiones inicia su actividad normal, y gradualmente empieza a
definir sus objetivos a la luz de su experiencia con distintas pol
ticas. En otras palabras, los responsables de la toma de decisiones
no tratan de conseguir lo que quieren, sino que ms bien aprenden
a querer y apreciar lo que consiguen. Los medios y los fines se en
cuentran indisolublemente unidos, y la evaluacin de decisiones del
pasado, o los consejos tcnicos respecto de las decisiones futuras,
buscarn en vano una funcin de preferencias sociales inexistente.
Este enfoque del proceso de toma de decisiones, tan diferente
del enfoque clsico de los libros de texto, ha sido enrgicamente
discutido en los ltimos aos por algunos economistas y cientficos
de las ciencias polticas. La referencia ms significativa al respecto es
la constituida por el libro A Strategy of Decisin (Estrategia de la
decisin) de Braybrooke y Lindblom (1963), que lleva el significativo
subttulo de Polity Evaluation as a Social Process (La evaluacin
poltica como proceso social)44. Braybrooke y Lindblom rechazan
todo enfoque generalizado del proceso de toma de decisiones ptimas
y defienden en su lugar lo que ellos denominan el incrementalismo
discontinuo, que es discontinuo porque la toma de decisiones, lejos
de efectuarse de una vez, se aborda por partes, y que es incremental
porque considera tan slo un conjunto limitado de polticas que difie
ren tan slo incrementalmente de las existentes; el incrementalismo
discontinuo no slo ajusta los medios a los fines, sino que explora
los propios fines durante la aplicacin de los medios, en un proceso
qe, en realidad, elige fines y medios simultneamente.
Es claro que Lindblom y Braybrooke han logrado un enfoque
mucho ms realista del papel que juegan los consejeros econmicos
en la toma de decisiones. Obviamente, el proceso de toma de deci
44 Vase tambin W ildavsky (1964, especialmente el captulo 5); Churchman
(1968, pgs. 11-2) y D ror (1968, 1971), el ltimo de los cuales contiene una
crtica poco convincente de Braybrooke y Lindblom . Lindblom (1965, 1968) ha
detallado la argumentacin algo ms desde entonces.

174

L a m etodologa de la economa

siones, y especialmente el de toma de decisiones polticas, nunca con


sigue ms de la tercera mejor alternativa, aunque slo sea porque
el tiempo necesario para recoger la informacin pertinente que ase
gurase la posibilidad de hilar ms fino es el recurso ms escasa
Pero, no sera posible retener el cuadro que presentan los libros
de texto de una labor de asesoramiento econmico libre de juicios de
valor, puramente tcnica, al tiempo que admitimos, e incluso subra
yamos, que el asesoramiento econmico que se d en la realidad
nunca se corresponder estrechamente con el ideal? Pero es que te
nemos aqu un tipo ideal que, si Baybrooke y Lindblom tienen razn,
es imposible de aproximar en la prctica, con lo que el modelo mis
mo de la funcin asesora contribuir al autoengao sistemtico de
los economistas. Hemos visto este tipo de autoengao en funciona
miento cuando comentbamos los estmulos prestados a la idea de
que existe un campo prometedor de Economa positiva paretiana del
Bienestar carente totalmente de juicio de valor, o basada en valores
que son inocuos porque se supone que reciben universal asentimiento.
La funcin de asesoramiento econmico deber basarse en lti
mo trmino sobre hiptesis falsables pertenecientes a la Economa
Positiva, es decir, sobre la demostracin de que la relacin emprica
existente entre las variables econmicas es sta y no otra 45. En el
momento en que los economistas van ms all de tales demostra
ciones, entran en el campo, totalmente diferente, de la Economa
Normativa, en el que su especializacin, como tal, les servir de poco,
a causa de la larga tradicin en que la economa moderna se ha de
sarrollado, y que niega tanto los aspectos valorativos de las creencias
econmicas como las realidades de la poltica prctica. El campo de
la Economa Positiva es ms restringido, y el de la Economa Nor
mativa ms amplio, de lo que los economistas estn normalmente
dispuestos a admitir.
45 As, Low e (1977) argumenta extensamente que la Economa Positiva ha
perdido cualesquiera capacidades predictivas que hubiese podido tener en el pa
sado, porque di moderno sistema industrial es demasiado inestable como para
permitir predicciones fiables sobre su comportamiento; en consecuencia, este
autor propone un mtodo de inferencia instrumental como base de una nueva
ciencia de la Econom a Poltica, en la que los polticos fijan primero ciertos
objetivos macroeconmicos y los economistas dedican luego sus esfuerzos a estu
diar los incentivos privados necesarios para mantener al sistema econmico en
la senda que lleva a la consecucin de los mismos. Pero lo que no nos explica
es cmo un asesor econmico, privado de la Economa Positiva, podr arrojar
luz sobre las relaciones existentes entre los incentivos privados y la accin indi
vidual. Para todo un volumen dedicado a criticar la proposicin de Lowe, vase
Heilbroner (1969).

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

175

Los prejuicios y la evaluacin de la evidencia emprica


Todas las hiptesis cientficas presentan connotaciones filosfi
cas, sociales e incluso polticas, que pueden generar prejuicios entre
los cientficos al evaluar la evidencia emprica disponible a favor o
en contra de una determinada hiptesis (pensemos tan slo en las
reacciones desencadenadas entre los cientficos por la teora de la
seleccin natural de Darwin o la teora de la relatividad de Einstein).
Los prejuicios ideolgicos y los alegatos sesgados de todo tipo cons
tituyen un rasgo universal del trabajo cientfico, cuyo nico remedio
esta en la crtica pblica realizada por otros cientficos y basada en
las normas profesionales vigentes en el campo de que se trate. Hasta
aqu, por lo tanto, no hay diferencia entre la Economa y cualquier
otra disciplina cientfica.
Sin embargo, existen prejuicios especiales que los economistas
tienden a adoptar con ms frecuencia, y que no tienen paralelo en
las ciencias fsicas. Una poderosa fuente de tales prejuicios especiales
reside en la ntima conexin existente entre ciertas proposiciones de
la Economa Positiva y proposiciones muy semejantes de la Economa
Normativa. Al menos desde los tiempos, de los fisicratas y de Adam
Smith, observ Samuelson (1948, pg. 203) en una ocasin, ha
estado siempre presente en el cuerpo principal de la literatura eco
nmica la sensacin de que, de algn modo, la competencia perfecta
representa una situacin ptima. El teorema moderno de la mano
invisible proporciona un apoyo riguroso a tal sensacin, ya que, bajo
ciertas condiciones, el equilibrio perfectamente competitivo a largo
plazo genera una asignacin de recursos que es ptima en el sentido
de Pareto, y toda asignacin de recursos ptima en el sentido de Pa
reto es una situacin de equilibrio perfectamente competitivo a largo
plazo. Por supuesto, esto deja de lado la cuestin de la justicia o
injusticia de la distribucin de recursos subyacente al equilibrio com
petitivo, y muchas cosas ms. Pero, de todos modos, todo economista
siente en lo ms profundo de su ser que el teorema de la mano invi
sible no es solamente una demostracin abstracta de hipottica sig
nificacin en la estratosfera de las ideas, sino que, de algn modo,
parece pertinente tanto para el socialismo como para el capitalismo,
y llega casi a proporcionar la justificacin universal del sistema de
precios como mecanismo de racionamiento en prcticamente cual
quier economa. Y si esto no es lo que la Economa pretende en l
timo trmino, para qu nos sirve?
No resulta sorprendente, por tanto, que los economistas luchen
con uas y dientes cuando se les enfrenta con una refutacin emp
rica de cualquier proposicin de Economa Positiva que afecte al

176

L a metodologa de la economa

Parte I I . H istoria de la metodologa econmica

177

supuesto de competenda perfecta. Ya que lo que est en juego en


este caso no es solamente la proposicin concreta que ha sido some
tida a contrastacin, sino toda la concepcin de eficiencia econ
mica, que presta su razn de ser a la disciplina econmica. Es lgico,
en estas condiciones, que la tenacidad intelectual frente a las refuta
ciones empricas y la tendencia a proteger como sea teoras ya falsadas por medio de estratagemas inmunizadoras haya estado, y siga
estando, de tal modo presente en la Historia de la Economa.
Como hemos visto, Heilbroner acusaba a los economistas de
falta de distanciamiento en la evaluacin de la evidencia emprica.
Pero, qu cientfico mantiene tal distanciamiento? No es cierto que
el estudio del universo no evoque emociones, mientras que el estudio
de la sociedad las evoque necesariamente. En realidad, la religin es
la fuente ms antigua y profunda de preconcepciones ideolgicas, y la
ciencia ha avanzado a base de desafiar las respuestas que la religin
proporcionaba y de ir progresivamente desplazndolas. Adems, cuan
do los cientficos de las ciencias naturales expresan puntos de vista
sobre cuestiones polticas, tales como la guerra biolgica, el uso de
bombas de hidrgeno, la energa nuclear, la esterilizacin, la vivisec
cin, etc., estn mezclando hechos con valores, como todo el mundo,
y tendern igualmente a deformar la evidencia disponible. No es en
estos trminos como hemos de distinguir entre la Fsica y la Eco
noma. Las limitaciones de la Economa como ciencia emprica pro
vienen de otras fuentes, principalmente del hecho de que los teoremas
de la Economa del Bienestar estn continuamente pasando del cam
po de la Economa Normativa al de la evaluacin de la evidencia
emprica de la Economa Positiva. Los economistas tienden a pola
rizarse en las categoras de planificadores y defensores del libre
mercado, y suelen interpretar la evidencia emprica en pro y en
contra de las hiptesis econmicas concretas a la luz de dichas acti
tudes polarizadas (Hutchison, 1964, pgs. 63 y 73-82) 46. El actual
estado de cosas es casi el opuesto al que Friedman expone (1953,
pgina 6) cuando aventura la opinin de que las distintas predic-

dones existentes acerca de la importancia de las llamadas economas


de escala explican en gran parte la existencia de puntos de vista
divergentes acerca de la deseabilidad o necesidad de una regulacin
detallada de la industria por parte del Gobierno, e incluso del socia
lismo como sustituto de la empresa privada.
H a habido en realidad algn economista que haya llegado a
creer en el socialismo o en el capitalismo empujado por la evidencia
emprica disponible acerca de las economas de escala? Lo ms pro
bable es que los argumentos que convierten a los economistas en
planificadores o partidarios del libre mercado no sean ni siquiera
argumentos de tipo econmico, sino de otra naturaleza. Por ms que
busquemos a lo largo y a lo ancho del cuerpo de doctrinas econmi
cas recibidas, no encontraremos un ataque o justificacin bien formu
lados de la propiedad privada de los medios de produccin. La mayor
parte de los economistas estn sin duda convencidos de las ven
tajas del sistema descentralizado de toma de decisiones en cuanto
al ahorro de informacin que permite, pero, como Lange y Lerner
demostraron hace ya tiempo, la propiedad pblica puede coexistir
con una gran parte de las virtudes del sistema de precios bajo un
rgimen de mercado socialista. Existen tambin argumentos de tipo
econmico para defender la propiedad privada referentes a la ten
dencia inherente hacia el dinamismo tcnico que presenta un sis
tema de competencia atomstica, pero estas ventajas han de contra
pesarse con las tendencias tambin inherentes hacia las depresiones
recurrentes, por no mencionar las desigualdades en la distribucin
de la renta personal. Raras veces se discute, sin embargo, el lazo
fundamental existente entre la libertad econmica y la libertad pol
tica, posiblemente porque los economistas se sienten en general inc
modos al tener que reconocer que lo que realmente hay detrs de
su preferencia por la propiedad privada frente a la pblica es un
razonamiento de teora poltica47. Joan Robinson (1962, pgs. 138139) da plenamente en el clavo en el siguiente pasaje, de maravillosa
concisin:

46 Como Krupp (1966, pg. 51) ha observado con razn: E l grado de con
firmacin de una teora en su conjunto est en gran medida relacionado con
los juicios de valor que reflejan, entre otras cosas, la seleccin de las hiptesis
que la forman. N o es casualidad, por tanto, que los defensores de la teora de
la fijacin competitiva de precios defiendan simultneamente los rendimientos
decrecientes a escala, un bajo grado de concentracin industrial, la teora de
la inflacin generada per el lado de la demanda, una elevada funcin consu
mo, la efectividad de la poltica monetaria en el mantenimiento del pleno em
pleo, la insignificancia de las externalidades y la sustitucin como prevaleciente
en general sobre la complementariedad como relacin bsica del sistema eco
nmico.

Cabe la posibilidad de defender nuestro sistema econmico sobre la base


de que, completado con elementos correctores keynesianos, es, en palabras del
propio Keynes, el mejor de que disponem os. O decir que, en cualquier caso,
tan malo no es, y que los cambios siempre son dolorosos. En resumen, que
nuestro sistema es el mejor que tenemos. O es posible tambin adoptar la lnea
47 Pero no todo el mundo se siente incmodo; por ejemplo, vase Hayek
(1960), Friedman (1962) y Machlup (1978, pg. 126). Tambin, Lipsey (1969,
pgina 309) discute francamente el atractivo poltico del teorema de la mano
invisible.

178

L a m etodologa de la economa

dura de pensamiento que Schumpeter deriv de M arx. E l sistema es cruel, in


justo, turbulento, pero nos abastece de bienes, y como son bienes lo que se
desea, al demonio con todo lo dems. O podem os tambin, admitiendo sus de
fectos, defenderlo en el terreno poltico la democracia, tal como la conocemos,
no hubiese podido desarrollarse en ningn otro sistema y no podra sobrevivir
sin l . L o que no es posible, a estas alturas, es mantener una defensa de corte
neoclsico, sobre la base de que se trata de un delicado mecanismo autorregulado que, dejado a s mismo, generar la mayor satisfaccin para todos.
Soy de la opinin de que, dejando las cuestiones semnticas aparte, los cuatro
puntos de defensa que Robinson ofrece cubren de hecho las posiciones que
generalmente se mantienen al respecto, y que el tercer punto es el que ms
fuerza tiene para los que quieren defender nuestro sistema econmico.

Incluso entre la mayor parte de los economistas que creen en el


capitalismo, los defensores del mercado libre de todas filiaciones,
existen profundas diferencias respecto de la medida en la cual las des
igualdades de renta son remediables en nuestra sociedad por medio de
la Poltica Econmica usual. Por ejemplo, en un estudio que trataba
de revisar las ideas de los economistas acadmicos, de empresa y al
servicio de la Administracin, comparadas con las de los polticos
y periodistas, Samuel Brittan (1973) nos mostraba a los economistas
como una comunidad tendente a mantener unas opiniones sobre pol
tica pblica que los separan del otro grupo en casi cualquier punto
de discusin sobre estas cuestiones; en efecto, los economistas mues
tran un aprecio por el funcionamiento del mecanismo de los precios
como mtodo de asignacin de recursos segn las escaseces relativas
y las preferencias reveladas de los consumidores, que no suele en
contrarse entre los no-economistas. En cualquier caso, el que un eco
nomista concreto estuviese dispuesto o no a suscribir la ortodoxia
econmica liberal dependa con frecuencia de si estaba dispuesto a
considerar las cuestiones referentes a la asignacin de recursos por
s mismas, en la creencia de que cualquier efecto importante e indeseado sobre la distribucin de la renta podra ser compensado, o ms
que compensado, por medio de los sistemas impositivo y de segu
ridad social (pg. 23; vase tambin Kearl, y otros, 1979). No hay,
pues, muchas razones que justifiquen la optimista idea de Friedman
(1953, pg. 5) de que todos nosotros estamos ms divididos en rela
cin con los efectos ptedichos de la accin poltica de los gobiernos
que en relacin con cuestiones de valores fundamentales.
Anteriormente decamos que muy pocos mantenemos juicios de
valor en estado puro y que, a pesar de la guillotina de Hume, el
campo de lo que es invade continuamente el campo de lo que
debe ser, pero acabamos de sostener ahora que las proposiciones
sobre el-ser son constantemente valoradas a la luz de proposicio

Parte II. H istoria de la metodologa econmica

179

nes sobre lo-que-debe-ser. No hay en ello paradoja alguna. La mutua


interaccin de hechos y valores es precisamente el combustible que
mantiene encendida la llama del trabajo cientfico, y ello ocurre tanto
en el campo de las ciencias sociales como en el de las ciencias fsicas.
El progreso cientfico se produce nicamente cuando conseguimos
maximizar el papel que juegan los hechos y minimizar el que juegan
los valores. Si la Economa ha de progresar, los economistas tendrn
que conceder absoluta prioridad a la tarea de generar y contrastar
teoras econmicas falsables. En ltimo trmino, tan slo podemos
confiar en el mecanismo de la contrastacin de hiptesis para erradi
car los prejuicios polticos y sociales a un ritmo mayor que aquel al
que las nuevas circunstancias los recrean. La Meca del economista
no ser, pues, la Biologa, como Marshall crey, ni tampoco otra
rama cualquiera de la ciencia. La Meca del economista es el propio
mtodo cientfico.

Parte III
EVALUACION METODOLOGICA DEL PROGRAMA
DE INVESTIGACION NEO-CLASICO

Captulo 6
LA TEORIA DEL COMPORTAMIENTO
DEL CONSUMIDOR

Introduccin
Estamos ahora preparados para utilizar nuestros conocimientos
de metodologa en la evaluacin de las teoras econmicas. Al hacer
lo, debemos empezar siempre estableciendo lo que Popper llama la
situacin-problema, a la que la teora se supone va a dar solucin.
Este punto de partida obvio se olvida con frecuencia. A continua
cin, tendremos que decidir qu es lo que la teora predice, pero en
el punto a que hemos llegado convendr que intentemos evaluar la
evidencia emprica referente a las predicciones de la teora, sin olvi
dar, sin embargo, las caractersticas de la explicacin que subyace
a la misma. Proporciona la teora un mecanismo causal que nos
lleva sistemticamente de las acciones de los agentes econmicos y
del funcionamiento de las instituciones econmicas a los resultados
predichos por la misma?
Ninguna de estas cuestiones es susceptible de discusin fructfera
si tan slo disponemos de una nica teora. En efecto, las teoras
slo pueden evaluarse adecuadamente en trminos de hiptesis alter
nativas, por la simple razn de que la metodologa no proporciona
normas absolutas a las que hayan de conformarse todas las teoras:
lo que nos proporciona son criterios en cuyos trminos podemos cla
sificar las teoras en una escala de mayores o menores posibilidades.
As pues, la evaluacin de las teoras econmicas consistir esencial183

184

L a m etodologa de la economa

mente en responder a la pregunta: Cul de entre todas las teoras


alternativas est mejor dotada para sobrevivir?
En lo que sigue presentamos un conjunto de casos de estudio,
cada uno de los cuales ilustra una leccin metodolgica o ms de una.
Algunas veces, la leccin que la metodologa nos ensea demuestra
que el contenido emprico de una teora ha sido exagerado o com
pletamente malinterpretado; otras veces, nos demuestra por qu exis
ten buenas razones para retener una teora a pesar del hecho de que
haya sido refutada; y otras, nos demuestra simplemente que econo
mistas destacados, con puntos de vista metodolgicos bien definidos,
se muestran, sin embargo, renuentes a la hora de aplicar los princi
pios que ellos mismos defienden. Estos casos de estudio no han sido
seleccionados al azar, ya que cada uno de ellos constituye un pro
grama de investigacin satlite perteneciente a un programa central
ms amplio que con frecuencia recibe la denominacin de Economa
Neoclsica, aunque la denominacin de corriente ortodoxa princi
pal del pensamiento econmico sera igualmente correcta. Esto no
quiere decir que tratemos exhaustivamente cada aspecto del programa
de investigacin neoclsico esto exigira toda una serie de libros
para hacer justicia al tema . Lo nico que nos cabe hacer aqu es
sugerir las lneas de tal evaluacin generalizada de la Economa Neo
clsica, al trazar algunas de las interconexiones existentes entre dis
tintos subprogramas diferentes pero complementarios, y al demostrar
cmo cada una de las partes del programa central ms amplio reciben
su fuerza de las dems partes, en el supuesto, generalmente no con
trastado, de que esas otras partes estn empricamente bien corro-,
boradas.
A lo largo de los prximos captulos, que constituyen la Parte III
de este libro, estaremos continuamente preguntndonos: Cul es en
realidad el ncleo central bsico del programa de investigacin
neoclsico?; es decir, qu^es lo que hace que un anlisis de, por
ejemplo, el crimen o la oferta de dinero, constituya un elemento de
la Economa Neoclsica, en vez de serlo de la Economa Marxista,
Radical, Institucional o lo que ustedes quieran? Adems, habremos
tic preguntarnos tambin: En qu circunstancias deberamos dete
nernos a considerar un programa de investigacin alternativo con un
ncleo diferente y un conjunto distinto de heursticas positiva
y negativa, especialmente cuando dicho programa alternativo de in
vestigacin est dirigido a un conjunto diferente de cuestiones y viene
asociado con normas metodolgicas tambin distintas? Las respuestas
i estas trascendentales cuestiones irn apareciendo a lo largo de la
Parte III, y volveremos explcitamente a ellas en el captulo final
de la Parte IV.

Prte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

185

La ley de la demanda es una ley?

| En la Historia de la Economa abundan las leyes proclamadas


e letras maysculas: la Ley de Gresham, la Ley de Say, la Ley de
la;Oferta y la Demanda, la Ley de los Rendimientos Decrecientes, la
Ley de la Utilidad Marginal Decreciente, etc. Sin embargo, el tr
mino ley ha ido adquiriendo gradualmente para los economistas la
connotacin de algo un poco pasado de moda, y los economistas de
hoy prefieren presentar sus ms queridas proposiciones de tipo gene
ral como teoremas, en vez de como leyes. En cualquier caso, si
por ley entendemos aquellas relaciones bien corroboradas y univer
sales postuladas entre acontecimientos o clases de acontecimientos
y que han sido deducidas a partir de unas condiciones iniciales con
trastadas de forma independiente, pocos economistas actuales sosten
dran que la Economa haya producido hasta ahora ms de una o dos
de estas leyes l. Pero esta recomendable modestia metodolgica puede
tambin llevarse demasiado lejos. Despus de todo, los filsofos de la
ciencia no se muestran muy de acuerdo acerca de las condiciones
necesarias y suficientes que una proposicin cientfica ha de satisfacer
para cualificar como ley cientfica, y en este sentido existen diferen
tes tipos de leyes que juegan distintos papeles en los diferentes tipos
de teoras cientficas (ver captulo 1; tambin, Rosenberg, 1976, cap
tulos 4-6). As pues, cualesquiera que sean los hbitos lingsticos
de los economistas, no se puede negar que la famosa Ley de la De
manda posee el estatus de ley cientfica.
Lo que no resulta fcil de decidir, sin embargo, es si la Ley de la
Demanda es una ley determinista, una ley estadstica o una ley
causal. Si la Ley de la Demanda se refiere a los individuos, afir
mando que la cantidad demandada de cualquier mercanca por un
consumidor atomstico variar inversamente con su propio monetario,
puede descartarse de entrada la pretensin de que expresa una con
comitancia invariable de acontecimientos. Pero si la ley se refiere
1 Samuelson (1966, pg. 1 5 3 9 ) subraya que sus aos de e y erien c ia le han
enseado h asta qu punto resultan tan traicioneras las leyes en la vida eco
nmica; por ejemplo, la Ley de Bowley sobre la participacin relativa constante
de los salarios; la Ley de Long sobre la participacin constante de la poblacin
en la fuerza de trabajo; la Ley de Pareto sobre la desigualdad intercambiable de
las rentas; la Ley de D enison sobre la tasa constante de ahorro privado; la
Ley de Colin Clark sobre el 25 por 100 de techo a los gastos e impuestos guber
namentales; la Ley de M odigliani sobre la tasa constante riqueza-renta; la Ley
de M arx sobre el decrecimiento de la tasa de salarios y /o del decrecimiento de
la tasa de beneficios; la Ley de Todo-el-Mundo sobre la constancia de la rela
cin capital-producto. Si stas son Leyes, la M adre Naturaleza es una criminal
nata (vase tambin Hutchison, 1964, pgs. 94-5).

186

L a m etodologa de la economa

a la conducta de mercado del conjunto de los consumidores de un


producto homogneo, ser posiblemente cierto que, al menos hasta
Marshall, fue considerada como una ley determinista, es decir, como
una regularidad emprica que no admite excepciones. A partir de
Marshall, sin embargo, ha sido considerada de hecho como una ley
estadstica del comportamiento de mercado, una ley que tiene una
probabilidad de cumplirse cercana a la unidad, pero no igual a la
unidad. Todo estudiante de primer ao de Economa aprende que,
sujeta a una serie de condiciones referentes a los gustos, las expec
tativas, las rentas y los precios de los dems bienes, una elevacin
en el precio de un bien viene seguida de una disminucin de la can
tidad demandada, a menos que el bien en cuestin sea un bien Giffen
o un bien ostentoso; en resumen, las curvas de demanda de mercado
pueden tener inclinacin positiva o negativa. Sin embargo, como ve
remos, existe una aplastante evidencia emprica en el sentido de que
la mayor parte de las curvas de demanda presentan inclinacin nega
tiva: la ley de la curva de demanda con pendiente decreciente,
como Samuelson (1976, pg. 61) la denomina, es de hecho una de
las leyes estadsticas mejor corroboradas de la Economa.
Por otro lado, la Ley de la Demanda puede construirse tambin
como una ley causal, es decir, como una ley que explica el com
portamiento humano en trminos de las razones, deseos y creencias
de los agentes humanos racionales, que constituyen el mecanismo
causal que nos lleva desde la disminucin del precio hasta el aumento
de la cantidad demandada (Rosenberg, 1976, pgs. 53-5, 73-7 y
108-21). Sea como sea, los economistas no afirman que los seres
humanos sean racionales por definicin, y en la medida en que no
lo afirman, la Ley de la Demanda ser una proposicin refutable
empricamente, que se presenta en forma de ley y se refiere a las
respuestas econmicas que genera una variacin de los precios.
Adems, la Ley de la Demanda no constituye una generalizacin
inductiva a partir de un conjunto de observaciones ateorticas. Por
el contrario, se alega que dicha ley es una deduccin lgica obtenida
a partir de lo ms cercano a una teora totalmente axiomatizada de
que disponemos en Economa: la moderna teora esttica del com
portamiento del consumidor. Esta teora tiene una larga y compleja
historia, que con frecuencia nos ha sido relatada (ver Blaug, 1978,
paginas 343-74 y 388-89), y que va desde el cardinalismo introspec
tivo de Jevons, Menger, Walras y Marshall, pasando por el ordinalismo introspectivo de Slutsky, Alien y Hicks, hasta el ordinalismo
behaviorista de la teora de la preferencia revelada de Samuelson, el
cardinalismo behaviorista de la teora de la utilidad esperada de Neumann-Morgenstern y la teora de las caractersticas de las mercancas

Pafte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

187

de Lancaster, por no mencionar las teoras estocsticas ms recientes


sobre el comportamiento del consumidor. A lo largo de todo el pro
ceso, la intencin era demostrar de algn modo la idea de una curva
de- demanda con inclinacin negativa a partir de axiomas de compor
tamiento individual fundamentales y compelentes. Despus de todo,
ni las curvas de demanda individuales ni las de mercado son entes
directamente observables; todo lo que podemos observar en cualquier
momento es un nico punto de la curva de demanda de un bien.
Estamos, por tanto, abocados a estimar estadsticamente las curvas
de demanda, y esto slo es posible en situaciones en las que quepa
adoptar supuestos muy restrictivos acerca de las condiciones de oferta
del mercado en cuestin. Este problema de identificacin fue expues
to explcitamente por primera vez en la dcada de 1920, pero incluso
los economistas del siglo xix reconocieron el problema implcita
mente. As, los pioneros de la teora de la demanda slo tenan dos
posibilidades: o seguir a Agustn Cournot y Gustav Cassel en su
formulacin de las curvas de demanda decrecientes como una pura
generalizacin emprica, o deducir la Ley de la Demanda a partir de
un conjunto de supuestos primarios sobre el comportamiento economico. Dada la importancia de las curvas de demanda decrecientes
como elemento esencial de la teora competitiva de los precios, no
resulta sorprendente que aqullos eligiesen la segunda va.
Fue Marshall el que descubri que la as denominada Ley uni
versal de la Demanda est desgraciadamente sujeta a una posible
excepcin, a saber, la paradoja de Giffen, el caso en que, por expre
sarlo en lenguaje moderno, el efecto-renta positivo de una variacin
del precio es tan grande que elimina el efecto-sustitucin negativo
generado por tal variacin. El hecho de que Sir Robert Giffen nunca
llegase en realidad a formular la paradoja de Giffen (Stigler, 1965,
pgina 379) resulta significativo: Marshall estaba buscando, por as
decirlo, la paradoja de Giffen y, por tanto, estaba decidido a encon
trarla. Se dio perfecta cuenta de que, para todo propsito prctico,
hemos de definir las curvas individuales de demanda como sujetas a
una clusula ceteris paribus que incluye los gustos, las expectativas
sobre precios futuros, las rentas monetarias de los consumidores y
todos los dems precios, excepto el que estamos considerando. Defi
nida de este modo, sin embargo, no era ya posible afirmar que existe
de hecho una ley universal de demanda.
Marshall coquete tambin, como ha sealado Friedman (vase
Blaug, 1978, pgs. 370-72 y 389), con una interpretacin de las cur
vas de demanda basada en la renta-ra-constante, segn la cual los
precios de todos los bienes relacionados estrechamente con el bien
en cuestin varan inversamente con l (en trminos prcticos, divi

188

L a m etodologa de la economa

dimos la renta monetaria por medio de un ndice de precios de Laspeyres), de forma que se compense al consumidor de cualquier
variacin de su renta real generada por la variacin del precio. Esta
curva de demanda de renta-real-constante, o curva de demanda com
pensada, deber ciertamente tener inclinacin negativa por las propias
condiciones impuestas en su construccin, y, por consiguiente, arguye
Friedman, deberamos elegir esta interpretacin como la idnea, ya
que es la nica que presenta implicaciones claramente contrastables.
Pero, por desgracia, nunca podremos observar una curva compensada
de demanda, mientras que s que podemos observar al menos un
punto de la curva de demanda de renta-monetaria-constante. La for
mulacin de la curva de demanda de renta-real-constante escamotea
simplemente la cuestin, ya que el efecto-renta de una variacin en
el precio es una parte integrante del comportamiento del consumidor
en el mundo real al igual que el efecto-sustitucin, y dejar el primero
fuera del anlisis equivale a ajustar el mundo real a nuestras teoras,
en vez de ajustar nuestras teoras al mundo real2. Y en la medida en
la cual estemos interesados en la variacin total que se produce en la
cantidad demandada a consecuencia de una determinada variacin del
precio, tendremos que >medir tanto el efecto-renta como el efectosustitucin.
De las curvas de indiferencia a la preferencia revelada
La descomposicin de la respuesta ante una variacin en el precio
entre los efectos sustitucin y renta, realizada por Slutsky-Allen-Hicks,
y el signo invariablemente negativo del efecto-sustitucin, son los
nicos logros sustantivos del inmenso esfuerzo intelectual que cientos
de economistas dedicaron durante ms de un siglo al anlisis del
comportamiento del consumidor. Esta teora, como Lancaster (1966b,
pgina 132) dijo, aparece hoy como un ejemplo conspicuo de cmo
obtener los mnimos resultados posibles del mnimo de supuestos.
La teora no nos dice nada sobre las decisiones de los consumidores
2 Slo con que pudisemos ignorar a voluntad el efecto-renta de una varia
cin en los precios, la teora de la demanda sera muchsimo ms simple. As,
Becker (1976, pgs. 159-60) demuestra que para una am plia variedad de reglas
de toma de decisiones por parte del consumidor, incluyendo las decisiones deter
minadas jugimdo a los dados, las curvas de demanda del mercado seguirn pre
sentando inclinacin negativa (esencialmente porque las elevaciones de precios
restringen el conjunto de oportunidades alcanzables, mientras que las cadas de
precios lo amplan). E sta demostracin supone una curva de demanda de rentareal-constante y no una curva de demanda marshalliana de renta-monetariaconstante.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

189

en cuanto a la adquisicin de bienes duraderos, ni sobre las deci


siones de ahorro o de mantenimiento de riqueza en unas formas y
no en otras. Se refiere tan slo a las decisiones de adquisicin de bie
nes perecederos, y en especial a la decisin de asignacin de la renta
disponible entre los distintos bienes perecederos, y, sin embargo, ni
siquiera es capaz de predecir qu bienes sern consumidos de hecho.
Lejos de generar hiptesis econmicas contrastables sobre el compor
tamiento de la demanda, lejos de ser inspiracin y gua de la inves
tigacin emprica, la teora se ha mantenido casi constantemente a la
zaga de los estudios estadsticos, en vez de dirigirlos. Aunque los
estudios referentes a los efectos de la renta sobre el gasto del con
sumidor basados en datos de presupuestos familiares eran ya moneda
corriente en la dcada de 1870, el papel de la renta como variable
clave de la teora de la demanda no fue tericamente reconocido
hast la dcada de 1890 y no fue sistemticamente analizado hasta
la de 1930 (Stigler, 1965, pg. 211). Igualmente, los primeros estu
dios estadsticos actuales sobre la demanda se iniciaron justo antes
de la Primera Guerra Mundial (Stigler, 1965, pgs. 219 y sigs.), y,
sin embargo, el desarrollo de la teora de las curvas de indiferencia
de Allen-Hicks en la dcada de 1930 no inclua nada de los avances
conseguidos para entonces en la comprensin emprica de la demanda.
La teora de la inferencia, que apareci despus de una genera
cin de crticas hostiles, aunque poco efectivas, a la teora de la uti
lidad marginal por parte del institucionalismo americano 3, reafirm
la concepcin del homo economicus, como posedo de lo que Maurice
Clark denomin una pasin irracionalmente racional por el clculo
desapasionado, al tiempo que se enorgulleca indebidamente de su
derivacin de todas las implicaciones clsicas a partir del clculo
ordinal, en vez de del cardinal. El concepto de indiferencia, que
supone la comparacin por pares de conjuntos de mercancas infini
tamente cercanos unos a otros, es tan introspectivo e inobservable
como puede serlo el concepto de comparaciones cardinales entre uti
lidades marginales4. Esto no tiene importancia si la formulacin faci
3 Para una revisin de este gran debate de las entreguerras sobre los fun
damentos psicolgicos de la Economa, vase Coats (1976). E l librito de Sargant
Florence (1927) recrea maravillosamente la atmsfera de esta trasnochada con
troversia.
4 L a obtencin de las curvas de indiferencia a partir de experimentos de
eleccin simulados tiene una larga y desigual historia, que se retrotrae hasta
el intento pionero realizado en 1931 por el psiclogo Louis Thurstone y que
ha sido repetido tan slo en dos ocasiones desde entonces. Un intento reciente
ms sofisticado realizado por MacCrimmon y T oda (1969) gener una evidencia
positiva pero dudosa respecto de las tres propiedades familiares de las curvas
de indiferencia: 1) no-interseccin, 2) pendiente negativa y 3) convexidad res
pecto del origen.

190

L a m etodologa de la economa

lita la obtencin de predicciones empricamente significativas sobre


el comportamiento del consumidor, pero, de hecho, el aparato de las
curvas de indiferencia no nos sirve de ayuda para averiguar de ante
mano qu curvas de demanda presentan inclinacin negativa y cules
la presentan positiva, ya que nunca podemos observar directamente
ni el efecto-sustitucin ni el efecto-renta (el efecto-renta vendr defi
nido respecto de un nivel original de utilidad total), y no podremos,
por tanto, medir el tamao de uno de ellos para aadirlo al del otro
con objeto de predecir la variacin total de la cantidad demandada
resultante de una variacin en el precio. Lo mismo que antes, la teo
ra del comportamiento del consumidor seguir siendo una raciona
lizacin ex-post-facto de cualesquiera variaciones experimentadas por
la demanda final. Podremos, pues, confirmar la Ley de la Demanda,
pero nunca podremos desconfirmarla.
La exposicin clsica de la teora de la indiferencia fue presenta
da en los primeros tres captulos de Valor y Capital de Hicks (1939),
y para entonces Samuelson haba ganado ya la carrera al demostrar
los mismos resultados clsicos a partir de un nmero an menor de
supuestos. La teora de la preferencia revelada (TPR) de Samuelson
se propona purgar la teora del comportamiento del consumidor de
sus ltimos vestigios de utilidad, restringindola a las comparaciones
operacionales entre sumas de valores (cantidades por precios). Si los
consumidores prefieren ms bienes a menos bienes, si eligen tan slo
un conjunto definido de bienes en cada situacin presupuestaria, y se
comportan consistentemente en elecciones sucesivas, comprarn una
cantidad menor de un bien cuando su precio suba y hubieran com
prado una cantidad mayor de dicho bien caso de haberse elevado sus
rentas. Esta ley generalizada de la demanda o teorema fundamental
de la teora del consumo, como Samuelson lo denomin, incluye
todas las implicaciones observables de la teora de la indiferencia y
presenta, adems, la ventaja de inferir las preferencias de los consu
midores a partir de su comportamiento revelado, y no al revs. Ade
ms, el efecto-renta en la TPR es medible en principio, ya que es
el cambio de renta opuesto en signo al cambio de precio que se re
quiere para restaurar el conjunto de bienes originalmente adquirido.
De todos modos, la TPR es tan difcil de refutar como lo es el
anlisis de las curvas de indiferencia, ya que, a menos que dispon
gamos de informacin precisa acerca de la elasticidad de demanda
de una mercanca, no podremos predecir de antemano, a partir del
teorema fundamental de la teora del consumo, que la cantidad deman
dada del mismo vaya a variar inversamente con su precio. Por su
puesto, podemos inferir que tal resultado ser tanto ms probable
cuanto menor sea la proporcin del gasto total que se gasta en el

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin.

191

bien en cuestin, pero esta inferencia se deduce de forma igualmente


fcil, si no ms fcil an, a partir de la vieja teora marshaiana del
comportamiento del consumidor.
Posteriores desarrollos en este campo consiguieron axiomatizar
la TPR hasta el punto en que sus supuestos y conclusiones quedasen
tan firmemente conectados que el establecer la verdad de uno de ellos
fuese suficiente para establecer la verdad de todos los dems, y vice
versa (Houthaker, 1961, pgs. 705-08). En s, esta formulacin pro
porciona un ejemplo perfecto de nuestra anterior afirmacin en el
sentido de que (ver captulo 4) la distincin lgica entre supuestos
e implicaciones desaparece totalmente en una teora perfectamente
axiomatizada. Utilizando la TPR es posible derivar todas las propie
dades conocidas de las curvas de demanda que anteriormente se
derivaban por medio de las teoras ordinales y cardinales de la uti
lidad. Lo que denominamos eleccin racional en teora de la utili
dad, se traduce en preferir ms a menos, consistencia y transitividad de la TPR. En resumen, la TPR y la teora de la utilidad
son lgicamente equivalentes, y la defensa original que Samuelson
hace de la TPR como un nuevo enfoque al problema del compor
tamiento del consumidor debe, por tanto, rechazarse por injustifi
cada 5. En este sentido, la exigencia expresada por algunos metodlogos agresivos de que los supuestos de la TPR deben ser contras
tados de forma independiente (Clarkson, 1963, pgs. 55-6, 62-3
y 83) carece de sentido. No tenemos por qu argumentar, estilo
Friedman, que Freud y Marx nos han enseado que la gente no
sabe por qu se comporta como se comporta y que, en cualquier
caso, lo que compete a una ciencia social es trazar las consecuencias
5 Como W ong (1978) ha demostrado, en realidad Samuelson ha cambiado
de opinin dos veces respecto de la finalidad de la T P R : en su artculo origi
nal de 1938 (Samuelson, 1966, captulo 1), la finalidad de la teora consista en
derivar los principales resultados obtenidos por la teora de la utilidad ordi
nal de H icks, sin tener que recurrir al concepto de indiferencia, o sin tener que
recurrir a ningn otro concepto no-observable; en un artculo escrito en 1948
(Samuelson, 1966, captulo 9), en el que bautiz el nuevo enfoque, la T P R se
convierte en la base de un mtodo operativo de construccin de un mapa de
indiferencia individual a partir de observaciones del comportamiento de merca
do del individuo, resolviendo as el problema que el artculo anterior haba
descalificado como espreo; finalmente, en otro artculo que data de 1950 (Sa
muelson, 1966, captulo 10), la T P R recibe otra interpretacin diferente, a
saber, la exploracin y formulacin del equivalente observacional de la teora
de la utilidad ordinal, lo cual parece entrar de nuevo en conflicto con los obje
tivos tanto del primero como del segundo artculo citado. Para aumentar an
ms la confusin, Samuelson ha cambiado tambin de opinin al menos una
vez en lo que se refiere a su m etodologa bsica: en 1938 era operacionalista,
mientras que en 1963 se haba retirado a la metodologa ms modesta del des
criptivism o.

192

L a metodologa de la economa

sociales no-intencionadas de las acciones individuales, y no examinar


el grado de consciencia y deliberacin que los individuos despliegan.
La TPR constituye un caso en el que la contrastacin del realismo
de las implicaciones es lgicamente equivalente a la contrastacin del
realismo de los supuestos.
El poder predictivo de la TPR con respecto a las relaciones de
demanda no es, por supuesto, mejor que el de las antiguas teoras
del comportamiento del consumidor, ya que tambin esta teora re
sulta no-falsable empricamente, al descansar sobre proposiciones uni
versales no-restringidas. Aunque la TPR suele alabarse porque pro
mueve el nfasis sobre las implicaciones observables de la teora del
consumo (Houthakker, 1961, pg. 713), no.es fcil demostrar con
pruebas que haya inspirado investigaciones empricas nuevas en el
campo de la demanda. Asevera esta teora, por ejemplo, que la orde
nacin de las preferencias del consumidor viene revelada a travs de
la secuencia cronolgica de sus elecciones efectuadas cuando los pre
cios estn variando, lo cual implica directamente que su contribucin
a la explicacin de la demanda de bienes de consumo duradero ser
escasa, puesto que los servicios de estos bienes no son necesariamente
consumidos en relacin fija con su fecha de adquisicin, y, por tanto,
las elecciones referentes a bienes de consumo duradero no nos des
cubrirn nada respecto de las preferencias de los consumidores (Morgenstern, 1972, pg. 1168).
Pero, aparte de esta limitacin, existe la dificultad mucho ms
importante de que se trata de una teora de la eleccin referida a un
nico consumidor, mientras que la medicin y contrastacin de las
hiptesis acerca de la demanda se refieren fundamentalmente al com
portamiento de mercado. La teora convencional del comportamiento
del consumidor individual, sea de tipo antiguo o moderno, se en
cuentra de hecho a miles de kilmetros del tipo de datos referentes
al mercado con los que normalmente trabaja el economista. En el
terreno del anlisis emprico de la demanda, la cuestin de si pode
mos suponer la existencia misma de funciones de utilidad un con
junto estable de ordenaciones de preferencias entre consumidores
pesa mucho ms que el inacabable debate sobre las cuestiones tericas
de cardinalidad versus ordinalidad, o de curvas de indiferencia versus
preferencia revelada.
Trabajos empricos sobre la demanda
En su autorizada revisin de la investigacin emprica sobre la
demanda a partir de la Segunda Guerra Mundial, Brown y Deaton

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

193

(1972) sealan que una gran parte del trabajo emprico en este campo
ha sido puramente pragmtico y realizado con escasa referencia a
cualquier teora del comportamiento del consumidor (pgs. 1150-52).
Incluso all donde se realiza de hecho un esfuerzo por basarse en la
teora convencional, muchos investigadores han ignorado simplemente
el problema de agregacin de las demandas individuales que plantea
la formulacin de un comportamiento de demanda agregado, tratando
en consecuencia los datos medios de demanda per capita como si
proviniesen de un nico consumidor con renta media per capita. En
general, observaban estos autores, la teora del comportamiento del
consumidor no proporciona lo que podra esperarse, es decir, la
forma ideal de establecer experimentos en el anlisis de la demanda
(pgina 1154). Nunca se pretendi, por supuesto, que la teora fuese
aplicable a individuos concretos, sino ms bien al individuo medio
estadstico. Resulta, por tanto, razonable considerar la teora como
una fbula nada ms (un paradigma, en la jerga moderna), que nos
sugiere las restricciones que permitiran la solucin de un problema
de estimacin e interpretacin que de otro modo resultara irresolu
ble (pg. 1168). En realidad, si todos los consumidores se compor
tasen exactamente de acuerdo con la teora pura del comportamiento
del consumidor, las curvas de Engel seran lneas rectas paralelas y la
estimacin de las relaciones de demanda resultara virtualmente im
posible. Desgraciadamente, sin embargo, no conocemos intento com
pleto alguno de construir verdaderos sistemas agregados de relaciones
de demanda (pg. 1170).
L a mayor parte de los trabajos de Economa aplicada, siguen
diciendo Brown y Deaton, han subrayado en realidad la estimacin
ms que la contrastacin... La contrastacin rigurosa tena que espe
rar hasta que fuese posible disponer de estimaciones de sistemas
completos de funciones de demanda (pgs. 118-19). El supuesto
de que las funciones de demanda son funciones homogneas de grado
cero respecto de precios y rentas monetarias, que es una de las pro
piedades tpicas que se supone presenta en teora de los precios, ha
sido rechazada de hecho en algunas contrastaciones de sistemas com
pletos de ecuaciones de demanda (pgs. 1189-95). En trminos ms
generales, estos autores concluyen que se ha subrayado en exceso
el efecto-sustitucin de las variaciones de los precios; para muchos
propsitos prcticos, los efectos de las variaciones de la renta son
de mayor importancia que los de las variaciones de los precios (p
ginas 1157 y 1154). Finalmente, observan estos autores que el pro
blema de cmo afectan las variaciones en la distribucin de la renta
al comportamiento de consumo medio per capita, ...es quizs... el
eslabn perdido ms importante en la construccin de una teora

194

L a m etodologa de la economa

de la demanda del consumidor que sea empricamente aplicable


(pgina 1158).
En estas condiciones, hay mucho que decir en favor de la pro
puesta de Mishan de que deberamos hacer borrn y cuenta nueva
en la teora del comportamiento del consumidor: despus de todo
el despliegue de virtuosismo tcnico asociado con dichos teoremas, al
economista en ejercicio no le queda gran cosa que pueda ayudarle
a haber frente a las complejidades del mundo real. En realidad, no
le hara ningn dao el permanecer ignorante de todas las teoras
del comportamiento del consumidor, y aceptar como un acto de fe
la obvia e indispensable ley de la demanda (Mishan, 1967, pgi
nas 82-3). Pero, como un acto de fe hacia qu? Presumiblemente,
hacia la evidencia. Y, en realidad, no hay duda de que la mayora
de los economistas, incluyendo a aquellos que repudiaran violenta
mente la actitud iconoclasta de Mishan, aceptan la ley de la demanda
a causa del peso de la evidencia emprica, y no a causa de los dicta
dos tericos de la teora pura del comportamiento del consumidor.
Adems, como hemos sealado anteriormente, la teora pura del com
portamiento del consumidor no es empricamente refutable, ya que
la ley estadstica de la demanda slo se deriva de dicha teora me
diante la adicin a la misma de un supuesto auxiliar extra que afirma
la alta probabilidad de que cualquier efecto-renta positivo sea de
masiado pequeo para compensar el efecto-sustitucin negativo de una
variacin del precio.
La importancia de los bienes Giffen
Una ojeada por encima a los libros de texto ms utilizados en
Economa bastar para dejar establecida nuestra proposicin de que
la ley de la demanda se formula como tal ley a causa de la evidencia
disponible en relacin con las elasticidades-renta. Samuelson (1976,
pgina 437n) ignora simplemente dicha evidencia, y en su libro de
texto supone que todas las curvas de demanda tienen inclinacin ne
gativa, mientras que en nota a pie de pgina admite que algunas
curvas de demanda pueden en realidad presentar inclinacin positiva.
Alchian y Alien (1964, pgs. 54 y 62-4) ignoran igualmente la evi
dencia estadstica, pero mencionan alguna evidencia casual en favor
de la ley de la demanda (por ejemplo, los precios ms bajos de las
frutas y verduras en temporada), declarando que aqulla es una
ley, simplemente porque describe una verdad universal y verificada
respecto del comportamiento del consumo y del mercado. Lipsey

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

195

(1979, pgs. 192-93) presenta, como es tpico en l, una discusin


del problema completa y franca:
. . . la moderna teora de la demanda hace predicciones inequvocas solamente
cuando se dispone de informacin exgena acerca de las elasticidades-renta de
demanda . . . si no sabemos nada acerca de los efectos-renta, podremos an aven
turar una proposicin de tipo probabilstico. E l grueso de la evidencia existente
sugiere que si tuvisemos que adivinar, sin conocimiento previo alguno, si la
curva de demanda de un determinado producto X presenta pendiente positiva
o negativa, la prim era respuesta sera, con mucho, la favorita.

Stigler (1966, pgs. 24, 71-2) es an ms terminante: todas las cur


vas de demanda conocidas presentan pendiente negativa.
Cm o podremos convencer a un escptico de que esta ley de la demanda
es realmente cierta para todos los consumidores, todos los perodos y todos los
bienes? Sin duda, no por medio de unos pocos (sean 4 4.000) ejemplos selec
cionados, ni tampoco por una demostracin terica rigurosa que no existe por
que se trata de una regla emprica. Tampoco recurriremos a afirmar que es
cierta, o que los economistas creen en ella, porque podram os equivocarnos. Qui
zs la prueba ms convincente que podramos presentar sera sta: si un econo
mista pudiese demostrar el fallo de esta ley en cualquier mercado concreto, o
cualquier momento de tiempo, se asegurara la inmortalidad profesional y una
rpida promocin. Puesto que a la mayora de los economistas no les desagra
daran ninguna de las dos recompensas, hemos de suponer que la total ausencia
de excepciones no provendr de la falta de intentos al respecto.

Hicks (1956, pgs. 66-8 y 93-4) es quizs el nico economista con


temporneo que intenta racionalizar la falta de evidencia emprica
en favor de las curvas de demanda crecientes utilizando un argu
mento de tipo terico: los bienes Giffen, argumenta, se observan
raramente en la realidad, porque las curvas de demanda de pendiente
positiva tienden a generar un equilibrio inestable; con lo que, al pa
recer, implica que la mayora de los equilibrios del mundo real son
claramente estables.
Hemos dicho ya lo suficiente para establecer la contencin de
que la consideracin general de los bienes Giffen como curiosidades
tericas no est basada sino en la evaluacin general de la evidencia
emprica acerca de la demanda de mercado. En vista de este hecho,
sin embargo, resulta sorprendente comprobar la cantidad de libros
de texto que dedican pginas y pginas a exponer la intrincada teo
ra del comportamiento del consumidor, mientras que casi no men
cionan y mucho menos llevan a los estudiantes a valorar la vasta
literatura existente sobre la medicin emprica de la demanda. Por
supuesto, existen algunas excepciones notables (por ejemplo, Baumol,

196

L a metodologa de la economa

1965, captulo 10; Green, 1976, captulo 9; Lipsey, 1979, captu


lo 15), pero, en general, la tendencia pedaggica de los economistas
actuales se inclina hacia la atribucin de una importancia decisiva a
los postulados de la teora del consumidor, mientras que consignan
sus implicaciones respecto del comportamiento de demanda en los
niveles superiores de la disciplina, que debern ser estudiados, en
todo caso, posteriormente. El seguir a Mishan rechazando por com
pleto los axiomas, suena demasiado a una sustitucin de la teora
por la evidencia emprica disponible sobre la misma, pero de todos
modos la intensidad de los esfuerzos intelectuales que tradicional
mente se han dedicado a los supuestos como distintos de las impli
caciones de la teora pura del comportamiento del consumidor guarda
una relacin casi inversa con la significacin relativa de los mismos.
La teora de las caractersticas de Lancaster
La evidencia emprica acerca del comportamiento de mercado es,
como hemos visto, ambigua y difcil de evaluar. Aunque slo fuese
por esta razn, el examen de los supuestos de la teora nunca resul
tar redundante. Adems, incluso a estas alturas, tal examen puede
revelar inesperadas limitaciones; y una reelaboracin de los supuestos
puede muy bien generar variaciones sorprendentemente nuevas sobre
viejos temas. Un caso relevante a este respecto es el del nuevo en
foque que Kelvin Lancaster aplica al comportamiento del consumi
dor, y que toma como punto de partida la vieja idea de que los
consumidores no valoran los bienes por s mismos, sino que los valo
ran ms bien por los servicios que proporcionan. El elemento nuevo
que Lancaster (1966b, 1971) aade es la consideracin de que estos
servicios o caractersticas pueden ser concebidos como componen
tes objetivamente mensurables, que son los mismos para todos los
consumidores, y que se combinan en proporciones fijas para consti
tuir un determinado bien, combinndose estos bienes a su vez en con
juntos de actividades de consumo. El elemento personal de la elec
cin del consumidor surge de la eleccin efectuada entre estos vectores
fijos de caractersticas incorporadas a cada conjunto diferente de bie
nes. As pues, se describe a los consumidores como maximizadores, no
de una funcin de utilidad, sino de una funcin de transformacin,
que describe la utilidad que se obtiene al transformar un conjunto
particular de caractersticas en un conjunto particular de bienes.
Lancaster (1966b, pgs. 135, 152-3) es plenamente consciente
de que puede pensarse que la nueva teora corre el peligro de su
marse a la extensa coleccin de conceptos no-operacionales que el

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

197

economista dispone, ya que la asignacin de coeficientes empricos


a la tecnologa de consumo presenta varios y graves problemas. Pero,
en principio, insiste, la tarea es abordable y el resultado es un mo
delo mucho ms rico en capacidad heurstica explicativa y en capaci
dad predictiva que el modelo tradicional del comportamiento del
consumidor (pgs. 154-55). Una implicacin fundamental del an
lisis de Lancaster es la de que los consumidores generalmente se si
tan en un equilibrio de esquina en la mayora de las dimensiones
de eleccin que les lleva de una esquina a otra en respuesta a las
variaciones de los precios, lo cual quiere decir que nunca se obser
varn en la prctica ajustes continuos a lo largo de algo que puede
parecerse a una curva de indiferencia. Adems, se dice que la nueva
teora arroja luz tanto sobre la sustituibilidad y complementariedad
intrnsecas entre bienes como sobre las elecciones ocupacionales,
el mantenimiento de activos y el papel de la publicidad en la promo
cin e introduccin de bienes nuevos (pgs. 144-45).
Sin embargo, los ejemplos que Lancaster no proporciona respecto
de las predicciones empricas de la teora que, segn dice, son nega
das por la teora ortodoxa, resultan menos convincentes: 1) que la
madera no ser un sustituto prximo del pan, pero que los coches
rojos de una determinada factura sern sustitutos prximos de los
coches grises de la misma factura; 2) que los bienes pueden ser des
plazados totalmente del mercado por bienes nuevos o por variaciones
del precio; 3) que las elecciones realizadas por los trabajadores entre
trabajo y ocio respondern a un esquema ocupacional bien definido;
4) que un activo monetario puede desaparecer totalmente de la eco
noma (ley de Gresham); 5) que las variaciones de los precios pueden
no afectar en absoluto a las elecciones individuales; y 6) que existen
ciertas discontinuidades en el espectro de elasticidades cruzadas entre
bienes, que definen un grupo de bienes, y que pueden ser intrnsecos
e independientes de las variaciones de los precios. Lo que ofrece
dudas no es que stas sean genuinas predicciones de la nueva teora
que no pueden obtenerse a partir de la teora tradicional del com
portamiento del consumidor, sino el si estas predicciones estn bien
confirmadas y, adems, si las dos teoras predicen realmente cosas
diferentes cuando son aplicadas al mismo conjunto de fenmenos.
La situacin-problema, o cuestin emprica crtica de la teora
del comportamiento del consumidor es, como hemos visto, el signo
de la pendiente de la curva de demanda de mercado de bienes, y
podramos preguntarnos, por tanto, si la teora de Lancaster arroja
alguna luz sobre la famosa cuestin de la probabilidad prctica de
los bienes Giffen. El propio Lancaster (1966b, pg. 145) conjeturaba
que su teora crea presunciones nuevas acerca de la improbabilidad

198

L a metodologa de la economa

de los bienes Giffen, es decir, presunciones nuevas acerca de la mayor


probabilidad de las curvas de demanda de mercado con inclinacin
negativa. Pero algunos de sus seguidores sugieren justamente lo con
trario (Green, 1976, pg. 161; Lipsey y Rosenbluth, 1971), aadiendo
que una reconsideracin de la evidencia disponible les dara la razn.
No podemos pretender dejar aqu resuelta esta cuestin (por carecer
de tiempo y espacio para ello), pero lo que tales desacuerdos pare
cen sugerir es que es demasiado pronto para saber cules son las
implicaciones de la nueva teora del consumo basada en las carac
tersticas.
Sera un error metodolgico de tipo muy comn hoy el insistir
en que no vale la pena considerar la teora hasta que se demuestre
que las caractersticas de los bienes son medibles en un sentido
operativo los supuestos de las teoras deben ser realistas , y
en cualquier caso, el supuesto especialmente preocupante, el de las
proporciones fijas en la generacin de caractersticas, es una simpli
ficacin conveniente que no resulta estrictamente necesaria para sus
implicaciones. La cuestin vital sigue siendo la siguiente: cules son
las predicciones refutables respecto del comportamiento de mercado
que la nueva teora genera? y son dichas predicciones realmente
hechos nuevos capaces de discriminar entre la teora antigua y la
nueva? No hay duda de que la teora de Lancaster es ms rica en
contenido que la antigua, lo cual no es sorprendente puesto que
incluye a aqulla como caso especial, pero lo que no est tan claro
es si este aumento de generalidad viene o no acompaado por resul
tados nuevos y sustantivos de tipo contrastable. El hecho de que l
nueva teora haya sido poco desarrollada a partir de su formulacin
original, especialmente en lo que se refiere a su aplicacin a proble
mas empricos, alimenta an ms el escepticismo respecto de su fe
cundidad. Podemos detectar el impacto de la teora de Lancaster en
la extendida tendencia a calcular ndices hedonsticos de movimien
tos de precios teniendo en cuenta las variaciones en la calidad de los
bienes, pero esto indicar, en el mejor de los casos, una influencia
indirecta y no directa. En conjunto, parece cierto que la nueva teora
no ha conseguido despegar hasta el momento, y la cuestin de si
alguna vez lo har queda a la opinin de cada uno.
No hay nada en la metodologa econmica que nos ayude a afinar
nuestra opinin al respecto, ya que la metodologa puede agudizar
nuestra capacidad evaluativa de teoras nuevas, pero, en ltimo tr
mino, los programas de investigacin, tales como la teora de las
caractersticas de Lancaster, han de demostrar su vala a travs de
su impacto sobre el trabajo efectivo de los economistas.

Captulo 7
LA TEORIA DE LA EMPRESA

La defensa clsica
Si la funcin de la teora ortodoxa del comportamiento del con
sumidor consiste en justificar la nocin de una curva de demanda de
inclinacin negativa, la funcin de la teora ortodoxa de la empresa
consiste en justificar la nocin de una curva de oferta de inclinacin
positiva. La teora neoclsica u ortodoxa de la empresa productora
de un solo producto, y que utiliza tan slo la produccin o el precio
como variable estratgica en un medio esttico pero altamente com
petitivo, ha estado con nosotros durante 140 aos (desde que Cournot
la invent ms o menos en 1838), perodo durante el cual ha sido
criticada repetidamente, especialmente respecto de su supuesto cen
tral que establece que los hombres de negocios tratan de maximizar
sus beneficios monetarios sujetos a las limitaciones impuestas por el
esquema prevaleciente de demanda.
Se ha dicho que las empresas maximizan de hecho una funcin
d utilidad mltiple que incluye los beneficios, el ocio, el prestigio,
la liquidez, el control, etc.; que ms que los propios beneficios, maxi
mizan las ventas totales sujetas a un nivel mnimo de beneficios; que
no maximizan los beneficios en absoluto, sino que los satisfacen
ajustando sus objetivos a la luz de la experiencia hasta alcanzar nive
les satisfactorios; que no pueden maximizar a causa de la incertidumbre prevaleciente y que, por tanto, adoptan reglas empricas como
la de la fijacin del precio en funcin del coste total; y que lo que
199

200

L a metodologa de la economa

desean no es maximizar, sino sobrevivir, actuando en consecuencia


en trminos de reglas administrativas que sirven para mantenerles un
paso ms adelante que sus rivales. Tales crticas y sus propuestas co
rrespondientes de reconstruccin de la teora del comportamiento de
la empresa han proliferado en los ltimos treinta aos, llegando a
enerar lo que algunos comentaristas han denominado la quiebra de
a teora tradicional de la empresa (Nordquist, 1967).
La defensa clsica de la teora tradicional de los libros de texto,
expuesta con toda su fuerza durante el famoso debate Lester-Machlup
de 1946, afirma que el anlisis marginal en general y la teora neo
clsica de la empresa en particular, no pretenden proporcionar una
explicacin completa de la conducta del empresario en todos sus
aspectos, sino que pretende ms bien predecir los efectos que puedan
tener ciertos cambios especficos de las fuerzas de mercado. La tan
vapuleada teora neoclsica de la empresa merece sobrevivir por su
capacidad de generar predicciones verificables de tipo cualitativo, ta
les como: un aumento de la demanda llevar a una elevacin tanto
de la produccin como de los precios de los productos; un aumen
to de los salarios monetarios generar una disminucin del empleo;
un impuesto sobre los beneficios de las empresas no tendr efecto
alguno sobre la produccin; y as sucesivamente. La mayora de las
teoras alternativas no son ni siquiera capaces de hacer predicciones
tan poco precisas como stas, y en trminos generales cuentan mejor
la historia a expensas de la indeterminacin de sus resultados.
Hay que admitir, por supuesto, que la empresa de los libros de
texto es un tipo ideal que difiere claramente de la realidad', por
ejemplo, en lugar de concebir a los empresarios como maximizadores
de un ndice de preferencias que incluye rendimientos pecuniarios y
no-pecuniarios, como hace la teora de la demanda del consumidor,
la funcin de utilidad del empresario queda reducida a los rendi
mientos monetarios directamente observables; adems, los elementos
como el tiempo, la incertidumbre y los costes de obtencin de infor
macin, quedan fuera como complicaciones innecesarias. Pero de to
dos modos, la teora es simple, elegante, internamente consistente, y
genera predicciones definidas de tipo cualitativo que han sido corro
boradas. Tal es la argumentacin de Machlup (1978, captulos 16
y 26), y tambin la de Friedman, en defensa de lo que ste ltimo
llama la hiptesis de maximizacin de los rendimientos (ver cap
tulo 4).
Tales defensas seran convincentes si viniesen acompaadas de un
examen detallado de los xitos predictivos de la teora tradicional.
No necesitamos adherirnos a la metodologa del instrumentalismo
para estar de acuerdo en que cualquier teora simple que prediga

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

201

de forma satisfactoria la direccin del cambio de las variables eco


nmicas fundamentales no debera rechazarse tan slo porque est
basada en supuestos irrealistas. Pero la dificultad se encuentra pre
cisamente en la demostracin de los resultados predictivos de la teo
ra de la empresa y en que para tal demostracin recibimos normal
mente muy poca ayuda por parte de los ms decididos partidarios
de la misma. Despus de todo, la evidencia casual contradice la teora
con tanta frecuencia como la corrobora. Por ejemplo, la teora pre
dice inequvocamente que una empresa maximizadora de beneficios
que acta en un mercado perfectamente competitivo no har publi
cidad de sus productos, ya que carecer de incentivos para ello, puesto
que la produccin adicional slo puede obtenerse con costes margi
nales crecientes. Pero, de hecho, muchas empresas hacen publicidad
de sus productos diferenciados, de lo que habremos de concluir, o
bien que los costes marginales a corto plazo son constantes para una
amplia gama de producciones observadas, en cuyo caso la mayor
parte de las predicciones usuales de la teora no se cumplirn, o bien
que la estructura de mercado prevaleciente es monopolstica en vez
de perfectamente competitiva; sin embargo, la teora de la compe
tencia monopolstica no nos proporciona predicciones claras sobre el
efecto que pueda tener una variacin de los costes o de la demanda
sobre el precio del producto, el tamao de planta o el nmero de
empresas operando en la industria (vase Blaug, 1978, pgs. 416-17
y 446-47). Nos queda, pues, tan slo la triste conclusin de que la
teora neoclsica de la empresa no es aplicable a la mayora de las
empresas industriales que producen bienes finales para el consumo
y que ni siquiera es aplicable a todas las empresas que producen
bienes intermedios.
Igualmente, la prediccin de la teora tradicional en el sentido
de que una elevacin de los salarios monetarios generar una cada
en el volumen de empleo ofrecido por las empresas, no recibe el
apoyo de la evidencia referente a las funciones de emplo a corto
plazo, ya que stas presentan una marcada estabilidad en relacin
con la inflacin de salarios; por otro lado, si el empleo variase siem
pre negativamente con los salarios monetarios a largo plazo, obser
varamos curvas de Phillips que relacionaran la tasa de desempleo
con la tasa de variacin de los salarios monetarios, cosa que en ge
neral no observamos. Sin duda, podemos suavizar la teora tradicional
por medio de diferentes ajustes ad hoc en sus supuestos, de forma
que stos tengan en cuenta la estabilidad a corto plazo de las fun
ciones de empleo y su inestabilidad a largo plazo, pero al hacerlo
as perderemos tanto la simplicidad como la claridad de las predic
ciones de la teora tradicional. Como ltimo ejemplo, consideremos la

202

L a metodologa de la economa

prediccin de la teora tradicional en el sentido de que un impuesto


proporcional sobre la renta de las empresas, tal como el impuesto de
sociedades, no ser repercutido por las empresas a sus clientes a corto
plazo, ya que el impuesto reduce el nivel de beneficios pero no el
volumen de produccin al cual se maximizan aqullos. Existen prue
bas abundantes, sin embargo, que aseguran que el impuesto de socie
dades s que se repercute de hecho (Ward, 1972, pg. 18) y esto
constituye una pieza de evidencia relevante, aunque no necesaria
mente decisiva, en contra de la teora neoclsica de la empresa (y a
favor, por cierto, de la hiptesis de la maximizacin del volumen de
ventas). As pues, no hay duda de que la teora tradicional del com
portamiento de la empresa no supera fcilmente la prueba del empi
rismo casual. Ninguna teora lo hace, por supuesto, pero quizs haya
mos dicho ya lo suficiente para sugerir que, como evaluacin de la
evidencia disponible en pro y en contra de la teora usual de la em
presa, no bastar simplemente con un encogimiento de hombros y
el dedo apuntando hacia el mundo real.
A pesar de los tantos marcados por los crticos de la teora tra
dicional del comportamiento de la empresa, sta ha conseguido sobre
vivir en los libros de texto y en incontables aplicaciones a problemas
de Microeconoma aplicada. Cmo puede explicarse esta prolongada
longevidad? El apreciar la teora por su capacidad de supervivencia
en vez de por su capacidad de generar predicciones empricamente
verificadas equivale a dejar sin explicar la curiosa falta de inters
que la mayora de los economistas muestran respecto del comporta
miento predictivo de la teora convencional. Ni siquiera podemos
defendernos diciendo que la teora tradicional predice tan bien o
mejor de lo que puedan hacerlo las teoras alternativas del compor
tamiento de la empresa hasta ahora formuladas, porque la teora de
la maximizacin condicionada del volumen de ventas de Baumol y la
teora gerencial de Williamson, por citar tan slo dos de entre un
gran nmero de teoras alternativas, implican predicciones estticas
totalmente diferentes de las de la teora convencional, y, sin embar
go, se han hecho escasos intentos de comparar los logros o fracasos
respectivos de dichas teoras (pero vase Cyert y Hendrick, 1972). El
problema bsico reside en que no es posible evaluar la teora tradi
cional de la empresa sin evaluar la totalidad del sistema clsico de
determinacin de los precios, puesto que la teora de la empresa es
tan slo un elemento de lo que constituye en realidad un programa
cientfico de investigacin ms amplio en el campo de la Microeco
noma. Al alabar o condenar la teora convencional de la empresa,
necesariamente estaremos juzgando la potencialidad del programa de
investigacin ms amplio del que aqulla forma parte integrante.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin ...

203

Al colocar a la teora de la empresa en su contexto terico apro


piado no hacemos sino tomar ideas prestadas de la metodologa de
los programas cientficos de investigacin de Lakatos (MPCI). En
realidad, podemos apreciar mucho mejor la fecundidad de dicha
MPCI al considerar lo que tiene que decirnos acerca de la evaluacin
de la teora tradicional del comportamiento de la empresa. Conviene
hacerlo por medio de un examen crtico de la denuncia hecha por
Latsis de la teora tradicional de la empresa, que constituye el primer
intento que encontramos en la literatura de ofrecer un caso de estudio
de la MPCI en Economa.
El determinismo situacional
Latsis parte de la proposicin de que todas las teoras de la com
petencia perfecta, imperfecta y monopolstica pueden considerarse
conjuntamente como partes del mismo programa neoclsico de investi
gacin en el campo del comportamiento de la empresa, que presenta un
determinado ncleo, un cinturn protector y una heurstica po
sitiva (vase captulo 1). El ncleo, argumenta, est formado por:
1) la maximizacin de beneficios, 2) el conocimiento perfecto, 3) la
independencia en la toma de decisiones, y 4) los mercados perfectos
(Latsis, 1972, pg. 209; 1976, pg. 23). Sin entrar en discusiones
sobre la eleccin de lenguaje, debemos subrayar el hecho de que el
ncleo de un PCI est formado por proposiciones metafsicas, es
decir, prcticamente irrefutables; por consiguiente, si denominamos
a los elementos 1) al 4) supuestos de la teora de la empresa, como
se suele hacer en el lenguaje corriente de los economistas, cualquier
cuestin acerca de su realismo o falta de l traiciona una falta de
comprensin de su estatus metodolgico. Con objeto de transformar
este ncleo en una teora de la empresa perteneciente al cinturn
protector del programa de investigacin, las proposiciones pertene
cientes al ncleo deben complementarse con supuestos auxiliares,
tales como 1) la homogeneidad de los productos, 2) el gran nmero
de empresas, y 3) la libre entrada y salida de la industria (1972,
pgina 212; 1976, pg. 23), cuya presencia o ausencia en cada caso
particular estar sujeta a verificacin independiente; en resumen,
podemos legtimamente preguntarnos si los supuestos auxiliares son
realistas, porque nos proporcionan los criterios de aplicabilidad
de la teora. La heurstica positiva del PCI neoclsico consiste en
una serie de directrices que se reducen a una nica regla: dervense
las propiedades de esttica-comparativa de las teoras. Ms concreta
mente, 1) divdanse los mercados entre compradores y vendedores;

204

L a m etodologa de la economa

2) especifquese la estructura de mercado; 3) formlense las defini


ciones del tipo ideal de los supuestos de comportamiento; 4) esta
blzcanse las condiciones ceteris paribus relevantes; 5) tradzcase la
situacin a problema matemtico extremo y examnense las condicio
nes de primer y segundo orden; y as sucesivamente (1972, pgs. 212213; 1976, pg. 22).
La etiqueta aplicada por Latsis al programa neoclsico de inves
tigacin en el campo del comportamiento de la empresa es la de
determinismo situacional, porque bajo las condiciones que carac
terizan a la competencia perfecta las posibilidades de eleccin del
responsable de la toma de decisin al decidir entre pautas alterna
tivas de actuacin se ven reducidas simplemente a la decisin de si
permanece o no en la industria (1972, pg. 209; 1976, pg. 25) 6.
Aqu parece ignorarse el hecho de que, aparte de permanecer o no
en la industria, la empresa competitiva tiene que decidir tambin
cunto producir, pero el centro de la argumentacin es que las em
presas competitivas producirn el nivel de produccin que maximiza
sus beneficios, o no producirn nada: Denominar a estas situacio
nes, en las que la pauta obvia de actuacin (para una amplia gama
de concepciones del comportamiento racional) viene determinada ni
camente por las condiciones objetivas (de costes, de demanda, tecno
lgicas, de nmero de participantes, etc.), situaciones de salida ni
ca o de camisa de fuerza (1972, pg. 211; 1976, pg. 19).
En otras palabras, una vez que el responsable de la toma de deci
siones, que acta con una funcin de beneficios de comportamiento
normal y en un mercado perfectamente competitivo, obtiene la infor
macin perfecta que necesita respecto de la situacin a la que se
enfrenta, no hay nada que pueda realmente hacer, de acuerdo con
la teora neoclsica de la empresa, sino producir un nico nivel de
produccin o salir de la industria. No existen en dicha teora ni me( anismos internos de toma de decisiones, ni bsqueda de informacin,
ni reglas que permitan tratar con la ignorancia y la incertidumbre: el
problema de la eleccin entre lneas alternativas de accin queda
reducido al mnimo que asegura que el supuesto de maximizacin
de beneficios automticamente seala el mejor camino. Los supuestos
motivacionales de la teora ortodoxa, concluye Latsis, podran suavi
zarse desde la maximizacin de beneficios hasta la huida de la ban( arrota, sin afectar a sus predicciones (1972, pg. 233; 1976, pg. 24).
6 La frase determinismo situacional proviene de L a sociedad abierta y sus
mrminos de Popper, donde se describe a la metodologa de la teora econmica
i oino un anlisis de la lgica situacional.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

205

Pero, cules son estas predicciones? El objetivo de la teora


consiste en contestar a preguntas como: 1) Por qu se intercam
bian las mercancas a ciertos precios?; 2) Cules son los efectos de
las variaciones de los parmetros (la demanda, por ejemplo) sobre las
variables de nuestro modelo, una vez que se han producido los ajus
tes correspondientes? (1972, pgs. 212-13). Latsis dedica poco tiem
po a la consideracin de este tipo de predicciones cualitativas de la
teora, bajo condiciones dadas. Se refiere aqu y all a la evidencia
que indica que las empresas altamente competitivas no se comportan
a veces en la forma predicha por la teora (1972, pgs. 219-20; 1976,
pgina 28), pero, en general, da por sentado que la teora tradicional
no presenta una hoja de servicios muy brillante en cuanto a sus pre
dicciones, sin molestarse en discutir el caso a fondo.
Encuentra Latsis pocas dificultades para demostrar que el recurso
habitual a las condiciones de competencia perfecta como aproxima
cin de la realidad no especifica los lmites de aplicabilidad de la
teora tradicional de la maximizacin de beneficios, de forma que in
cluso el comportamiento de los oligopolistas ha llegado a analizarse
con los mismos instrumentos. Pero tales crticas no nos dicen nada
acerca del grado de corroboracin de una teora. Para decir algo
en este sentido, necesitamos informacin sobre el comportamiento
pasado de la teora, en trminos de la severidad de las contrastaciones
a las que se ha enfrentado y de la medida en la cual ha conseguido o
no superar dichas contrastaciones (vase captulo 1). Latsis no nos pro
porciona tal informacin, en parte porque, segn su argumento fun
damental, todas las sucesivas versiones del programa han fracasado
en cuanto a la generacin de resultados empricos, pero, fundamen
talmente, porque de antemano se pensaba que no iban a generarlos.
Por ejemplo, se supone que la solucin tangencial de Chamberlain
predice excesos de capacidad en el caso de muchos vendedores con
productos diferenciados, e, igualmente, se supone que las teoras de
la maximizacin conjunta de beneficios bajo condiciones de oligopolio
predicen rigidez de precios. No podemos evitar el preguntarnos, por
tanto, si estas predicciones se ven respaldadas o no por la evidencia.
. Es difcil, por tanto, evitar la conclusin de que la caracterizacin
de Latsis de la teora neoclsica de la empresa como degenerada
(1972, pg. 234; 1976, pg. 30) est basada en realidad sobre un
examen de los supuestos de la teora ms que sobre el estudio de
sus implicaciones contrastables. Esta conclusin se ve reforzada al
considerar su discusin de las ideas de la Escuela Carnegie de com
portamiento de las empresas como programa de investigacin rival de
la teora neoclsica de la empresa. Adopta este autor la til distincin,
presente en los escritos de Simn, Cyert y March, Williamson y

206

L a metodologa de la economa
Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

Baumol, entre el behaviorismo propiamente dicho y el organizacionalismo, el primero con su nfasis sobre el proceso de aprendizaje
y los excesos de capacidad en un medio constantemente cambiante
y tan slo parcialmente conocido, y centrado el segundo sobre las
necesidades de supervivencia de las organizaciones, y segn la cual
el behaviorismo se aplica a un solo responsable de la toma de deci
siones, mientras que el organizacionalismo niega que tal agente nico
exista, e insiste en que los objetivos de los que toman las decisiones
no deberan ser postulados a priori, sino descubiertos a posteriori
a travs de la observacin del propio proceso de toma de decisiones
en el mundo real. La teora tradicional representa al que toma las
decisiones por medio de una cifra, mientras que tanto las teoras
behavioristas como las organizacionastas centran su atencin sobre
la naturaleza y caractersticas del agente o agentes que toman las de
cisiones, y lo hacen repudiando todos los conceptos de optimizacin
pertenecientes al ncleo, llegando incluso a rechazar la idea de una
solucin analtica general aplicable a todas las empresas enfrentadas
a una misma situacin de mercado.
Sera prematuro, arguye Latsis, el intentar una evaluacin de la
Escuela Carnegie como programa incipiente de investigacin. Puede
que el enfoque presente un potencial vlido respecto de problemas
para los que la teora tradicional no resulta adecuada, pero la teora
neoclsica proporciona algunas respuestas simples a cuestiones que
no pueden ni siquiera plantearse en trminos del behaviorismo (es
decir, en el terreno de la estructura y comportamiento de mercado)
(1972, pg. 233). Igualmente, la Escuela Carnegie no ha logrado
predecir con xito ningn hecho nuevo e inesperado, y como
programa de investigacin, es mucho menos rico y mucho menos
coherente que su oponente neoclsico (1972, pg. 234). Pero esto
no implica tampoco la superioridad de la teora tradicional, ya que
Latsis se apresura a aadir que se trata de programas de investigacin
inconmensurables: Ambos enfoques son, en mi opinin, drstica
mente diferentes y mutuamente excluyentes en extensas reas (1972,
pgina 233) 7.
7 Loasby (1976, captulos 7 y 11) alcanza las mismas conclusiones, basndose
en Kuhn en lugar de en Lakatos en cuanto a su marco metodolgico, pero es
incluso ms severo que Latsis en su condena de la teora tradicional de la em
presa, que ignora los procesos de decisin interna de las empresas (vase tam
bin Leibenstein, 1979, pgs. 481-84). E n respuesta a Latsis, Machlup (1978,
pgina 525) se refugia gustosamente en la admisin de la inconmensurabilidad
entre el behaviorismo y el marginalismo, argumentando que un programa de
investigacin destinado a generar teoras que expliquen y predigan las acciones
de empresas concretas no podr nunca competir con la simplicidad y genera-

207

En otras palabras, el programa de investigacin neoclsico es


condenado como degenerado, aunque no tiene rival en sus domi
nios, y adems, la condena se basa en la lgica del determinismo
situacional y no en la apreciacin de sus predicciones empricas. En
ultimo trmino, por tanto, Latsis niega la esencia de la MPCI de
Lakatos, ya que la teora neoclsica se rechaza principalmente a causa
de su esterilidad terica, y slo secundariamente a causa de su falta de
corroboracin emprica. No hay nada de malo en tal tipo de crti
cas, pero no es lo que hubisemos esperado de la aplicacin de la
M PIC a la Economa.
Implicaciones competitivas a pesar del oligopolio
Las economas industriales modernas se caracterizan por un sector
manufacturero constituido casi enteramente por unas pocas empresas
grandes para las que la estructura de mercado tpica es la del oligo
polio ms que la de la competencia perfecta o monopolstica. La com
petencia entre pocos no se parece a la competencia entre muchos,
principalmente porque la existencia de un pequeo nmero de em
presas introduce el fenmeno de la interdependencia en la toma de
decisiones, a consecuencia de la cual el comportamiento de cada em
presa depender en importante medida de cul crea sta que vaya
a ser el comportamiento de las dems, y as sucesivamente hasta el
infinito. Tambin en este punto, la historia comienza con Cournot,
cuyo modelo de competencia oligopolstica logr eliminar todas las
interesantes complicaciones de la interdependencia mutua. Desde en
tonces, se han propuesto numerosas teoras especiales del oligopolio,
que han tratado de generar implicaciones definidas, a pesar de la
existencia de este fenmeno de interdependencia mutua, pero que
no han cosechado grandes xitos. Pocos economistas estaran hoy en
desacuerdo con el crptico resumen que Martin Shubik hace (1970,
pgina 415) del estatus actual de la teora del oligopolio: La teora
del oligopolio no existe. Lo que existe es un conjunto de elementos
y Componentes de modelos, algunos de ellos razonablemente bien ana
lizados y otros escasamente estudiados. Nuestras mal llamadas teoras
en este campo se basan sobre una mezcla de sentido comn, dispa
rates, unas pocas observaciones, una gran cantidad de empirismo
casual y una cierta dosis de matemticas y de lgica.
lidad de la teora marginalista, la cual, al estar basada sobre la invencin de
un maximizador de beneficios ficticio, no puede pretender explicar el compor
tamiento de las empresas del mundo real.

208

L a metodologa de la economa

La teora neoclsica de la empresa resulta inaplicable a situacio


nes de oligopolio, no porque sus supuestos sean irrealistas, sino
porque sus condiciones antecedentes o limitativas no se cumplen. En
principio, por tanto, no tiene sentido el tratar de contrastar sus pre
dicciones a travs de la observacin del comportamiento de Unilever
o de la US Steel, ya que, cualquiera que sea el resultado de tal inves
tigacin, no afectara para nada al estatus emprico de la teora neo
clsica de la empresa. De todos modos, las principales predicciones
cualitativas de dicha teora se utilizan con frecuencia en Economa
Aplicada con objeto de obtener respuestas rpidas y aproximadas a
cuestiones que se refieren a todo el espectro de empresas existentes,
incluyendo algunas que son claramente oligopolistas. La idea que
justifica esto es que, a pesar de la existencia del monopolio y del
oligopolio, el proceso dinmico de rivalidad entre empresas gigantes
genera resultados que se aproximan a los del proceso de competencia
perfecta, de forma que, oh, maravilla!, la teora neoclsica de la
empresa se convierte en una parbola til que proporciona poderosas
conclusiones incluso en situaciones que violan virtualmente todos los
supuestos auxiliares.de la teora. Se ha dicho (Lipsey, 1979, pgi
nas 339-40) que esta idea es tan vaga que resulta de poca utilidad
a la hora de hacer predicciones y tomar decisiones polticas. Vaga
ciertamente lo es, pero esto no quiere decir que tal punto de vista
no implique predicciones definidas respecto del comportamiento eco
nmico. En realidad, la pretensin terica de que el comportamiento
de todas las empresas se aproxima al de las empresas competitivas
a largo plazo es una teora del comportamiento de la empresa dife
rente de la teora esttica neoclsica; en efecto, se trata de una teora
dinmica referente al proceso de competencia, como distinto de la
teora esttica de la situacin de equilibrio competitivo; distincin
con la que ya nos hemos encontrado antes, cuando discutamos la
tesis de Alchian (vase captulo 4).
Al evaluar dicha teora dinmica, nos encontramos con la difi
cultad de que raramente se formula de forma que resulte contrastable, ni siquiera en principio. Se cree generalmente: a) que el gran
tamao y las barreras a la entrada son necesarios para crear un se
guro contra el riesgo, que estimule la inversin innovadora: el cre
cimiento requiere grandes empresas, como a Schumpeter le gustaba
decir; b) que una reduccin de las barreras de entrada en una indus
tria oligopolista reducir, no obstante, sus precios y costes; y c) que
cuanto mayor sea el nmero de empresas en una industria, mayor
ser el grado de flexibilidad de precios en la misma, y algunas veces
incluso la tasa de dinamismo tcnico. Pero tales ideas casi nunca se
presentan juntas en una exposicin coherente de la teora de la com

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin.

209

petencia factible bajo condiciones en las que prevalece la gran em


presa, aunque podemos encontrar elementos sueltos de tal teora en
Adam Smith, en John Stuart Mili y, especialmente, en Alfred Marshall
(vase Peterson, 1958; Loasby, 1978; Williams, 1978, captulo 4).
Lo que tenemos es, por un lado, una teora rigurosa del compor
tamiento de la empresa bajo condiciones de competencia perfecta,
teora que no merece ya el asentimiento general de los economistas
y que, en cualquier caso, no resulta contrastable bajo condiciones
de oligopolio y, por otro lado, una teora poco cuidada de la com
petencia factible, que merece el asentimiento casi universal pero que
est insuficientemente especificada para ser potencialmente falsable.
Nos quedamos, pues, al final con una defensa casi perfecta del con
cepto de equilibrio competitivo; estrictamente hablando, no es apli
cable a la mayor parte de las situaciones del mundo industrial de
hoy en las que estamos interesados, y, sin embargo, incluso en tales
situaciones, no se sabe cmo, pero nos proporciona en gran parte las
mismas conclusiones (vase Yamey, 1972). Como McClelland (1975,
pgina 125) seala: L a piedra angular de la Microeconoma, tanto
terica como aplicada, es la creencia de que las equivalencias margi
nales del mundo neoclsico se alcanzan en grado tolerable en cual
quier situacin econmica que queramos analizar. Hasta el momento
presente, tal creencia con la importancia que reviste sigue siendo
en gran medida una hiptesis no-contrastada.
Para algunos esta es una conclusin inevitable, ya que siempre
han dudado de que el comportamiento econmico pueda ser explica
ble en trminos de un sistema esttico de equilibrio. Obras como
la de Janos Kornai: Antiequilibrium (1971), la de George Shackle:
Epistemics and Economics (1973), la de Brian Loasby: Choice, Cornpexity and Ignorance (1976) y los escritos de la Nueva Economa
Austraca (vase captulo 4), insisten sobre el hecho de que las deciciones econmicas se toman bajo condiciones de persistente incertidumbre y conocimiento incompleto; el paso del tiempo supone un
cierto aprendizaje, y, por consiguiente, las decisiones econmicas son,
en principio, irreversibles; as pues, la economa del equilibrio, con
su concepto de accin racional, no podr aplicarse a una explicacin
del comportamiento econmico en el tiempo. De ello se sigue que
es imposible cualquier tipo de ciencia econmica predictiva, puesto
que el propsito de la teora no ser predecir lo que va a pasar, sino
tan slo clasificar los distintos resultados posibles (Shackle, 1973,
pginas 72-3).
Por supuesto, repudiamos tan radicales y antipopperianas conclu
siones, y nos reafirmamos en la necesidad de llevar a la prctica el
programa de clculo cualitativo de Samuelson. Si la prediccin

210

L a m etodologa de la economa

del comportamiento econmico resultase realmente imposible, si nin


guno de nosotros fuese capaz de predecir nada sobre el comporta
miento de otras personas, la propia vida econmica, y no slo las
teoras sobre la vida econmica, resultaran inimaginables. La total
incapacidad de predecir los acontecimientos econmicos no slo ba
rrera con nuestra teora econmica tradicional, sino que barrera
tambin con cualquier otro tipo de Economa, as como con cualquier
pretensin de proporcionar consejo a los gobiernos y empresas.
Sin duda, el postulado de que los agentes econmicos actan
racionalmente en persecucin de sus propios intereses, con conoci
miento perfecto y expectativas correctas, tan slo tiene sentido cuan
do nos encontramos en equilibrio, y esto complica la cuestin de
cmo podemos alcanzar el equilibrio a partir de una situacin de
desequilibrio, ya que, en equilibrio, los precios de mercado incorpo
ran toda la informacin que necesitamos, pero fuera del equilibrio
nos confunden sistemticamente. Por otro lado, cmo podremos
tener en cuenta las expectativas incorrectas y el conocimiento incom
pleto? Existe un conjunto de expectativas correctas basado en el
conocimiento completo para cada una de las situaciones econmicas
posibles, pero existe tambin una infinita variedad de conjuntos in
correctos. El clasificar simplemente todos estos tipos de expectati
vas correctas y todos los posibles estados de ignorancia, sigfinicar
la renuncia virtual a cualquier tipo de generalizacin (Hutchison,
1977, pgs. 70-80). Incluso Herbert Simn, con su concepto de ra
cionalidad limitada, como sustituto constructivo del concepto de
maximizacin en condiciones de certidumbre, no pretende ser to
dava capaz de hacer proposiciones generales sobre el proceso de toma
de decisiones en las organizaciones empresariales (vase Simn, 1979).
En resumen, la peticin de abandono del postulado de maximizacinen-condiciones-de-certidumbre no ha sido atendida hasta ahora por
ninguna propuesta realmente convincente que ponga algn otro pos
tulado en su lugar.
En lo que se refiere a la teora tradicional de la empresa, sin
embargo, la cuestin vital sigue siendo la de la contrastacin de sus
predicciones en un mundo en el que las condiciones requeridas para
su aplicacin raramente se ven satisfechas. Es posible que la teora
posea poca capacidad predictiva fuera de los mercados de productos
agrcolas y de la Bolsa, en cuyo caso sera mejor probablemente que
dirigisemos nuestra atencin hacia la consideracin de las teoras
del desequilibrio de la empresa, con la condicin, sin embargo, de
que stas proporcionen predicciones definidas sobre los acontecimien
tos econmicos. Lo que no podemos hacer es seguir operando con
conceptos de equilibrio al tiempo que negamos la posibilidad de

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

211

observar sus consecuencias en el mundo real. Como Hutchison (1965,


pginas 105-06) dijo hace ya tiempo: Para justificar nuestra dedi
cacin a la posicin concreta del equilibrio, ser necesario establecer
como verdad emprica el hecho de que existe una tendencia hacia tal
posicin en nuestro sistema econmico, o que los reajustes se produ
cen en general con mayor rapidez que aquella a la que se producen
las perturbaciones.

Captulo 8

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

LA TEORIA DEL EQUILIBRIO GENERAL

La contrastacin de la teora del EG


Fue Len Walras quien sugiri por primera vez en 1874 que el
comportamiento maximizador de productores y consumidores puede
generar, y bajo ciertas condiciones ciertamente generar, una situacin
de equilibrio entre las cantidades demandadas y ofrecidas de cada
producto y cada factor de la economa. Esta proposicin respecto de
la posibilidad, e incluso la probabilidad, de existencia de un equilibrio
general (EG ) no fue rigurosamente demostrada hasta la dcada de
1930, pero mucho antes la demostracin, de tipo bastante burdo,
que el propio Walras haba proporcionado convenca a un creciente
nmero de economistas. En la medida en que el EG walrasiano es
una consecuencia lgica del comportamiento maximizador de los agen
tes econmicos, la demostracin rigurosa de la existencia de un EG
pareca proporcionar una contrastacin independiente de la validez
de diversas teoras de equilibrio parcial. Sin embargo, las economas
industrializadas modernas presentan con frecuencia situaciones de
desequilibrio, y quizs de desequilibrio crnico, en los mercados de
trabajo. Podemos inferir, en consecuencia, que cuando una econo
ma no presenta las condiciones de equilibrio en sus mercados, este
hecho falsa teoras microeconmicas tales como la teora del com
portamiento del consumidor y la teora del comportamiento de la
empresa, basadas ambas en el comportamiento maximizador de con
sumidores y empresarios? No, porque la existencia generalizada de
212

213

economas de escala en ciertas industrias, por no mencionar el fen


meno de las externalidades, sugiere inmediatamente que algunas de
las.condiciones iniciales del E G no se ven satisfechas, y que la teora
del E G es, por tanto, inaplicable, en vez de falsa.
Podra argumentarse, sin embargo, que la teora del EG est inade
cuadamente formulada a efectos de la contrastacin de su implica
cin central, que nos dice que existe al menos una configuracin de
equilibrio para todos los precios en todos los mercados de una eco
noma. Por ejemplo, la incorporacin del dinero al esquema del EG
presenta dificultades, a menos que introduzcamos un supuesto de
incertidumbre generalizada. Pero la teora del comportamiento del
consumidor, la teora de la empresa, y la teora de la productividad
marginal de la demanda de factores productivos, estn todas ellas
basadas sobre el supuesto de conocimiento cierto de los acontecimien
tos futuros. En otras palabras, cualquier intento de contrastar la teora
del E G en su conjunto implicar algo ms que el arsenal tradicio
nal de proposiciones microeconmicas del tipo de las que el equilibrio
parcial proporciona.
Sin embargo, incluso al hablar de la contrastacin de la teora
del E G suena como una nota falsa, porque aunque se diesen en la
realidad las condiciones de pleno empleo, difcilmente podramos
verificar la existencia del E G en todos los mercados, por simple ob
servacin. En cierto sentido, la teora del E G no hace prediccin
alguna, sino que trata de establecer la posibilidad lgica del E G sin
demostrar cmo se producir ste, y sin siquiera pretender que dicho
EG llegar a producirse como consecuencia del funcionamiento de
fuerzas espontneas. Sin duda, el propio Walras crey que haba
proporcionado una explicacin de cmo los mercados competitivos
del mundo real alcanzaran el equilibrio a travs de un proceso de
tdtonnement, o de prueba y error. Pero existen serias deficiencias en
la idea walrasiana del tdtonnement (vase Blaug, 1978, pgs. 611-12)
y hasta el momento no se ha podido demostrar que el equilibrio final
para la economa en su conjunto sea independiente de la senda que
nos ha llevado a l, o que, de todas las sendas posibles, la que de
hecho se elige vaya a converger hacia el equilibrio. Todo el trabajo
reciente del tipo del realizado por Arrow y Debreu en el campo de
la teora del E G se ha limitado a los teoremas de existencia teo
remas que establecen las condiciones bajo las cuales un sistema de
EG presenta una solucin nica y a cuestiones sobre la estabilidad
del equilibrio una vez que ste se alcanza. En otras palabras, esta
mos casi tan lejos como lo estaba Walras de descubrir la contrapar
tida en el mundo real de esas fuerzas invocadas por la teora del EG.

214

L a metodologa de la economa

Una teora o un marco de referencia?


Las demostraciones Arrow-Debreu de la existencia de un EG
dependen crticamente de dos supuestos: el de que los conjuntos de
produccin y consumo son convexos, y el de que todos los agentes
econmicos poseen algunos recursos que otros agentes aprecian. La
estabilidad global de tal situacin de equilibrio depende, a su vez,
de la presencia de ciertos procesos dinmicos que garanticen que to
dos los agentes econmicos conocen el nivel de la demanda agregada
y de que no se realicen de hecho transacciones a otros precios distin
tos de los de equilibrio. Algunos de estos supuestos pueden suavi
zarse un poco, de forma que se permita la existencia de rendimientos
crecientes a escala en una minora de las industrias, e incluso de un
cierto grado de competencia monopolstica en todas las industrias.
Pero la existencia de oligopolio, por no mencionar la presencia de
externalidades en la produccin y el consumo, destruyen todas las
soluciones de EG , al igual que lo hacen con las del equilibrio com
petitivo.
Puesto que la teora del E G carece de contenido emprico, resulta
difcil justificar el trmino teora, de forma que sus ms conspicuos
defensores se han cuidado en realidad de denominarla marco de refe
rencia o paradigma (ver Hahn, 1973a, pg. 3). La cuestin operativa
no consiste en preguntarse por qu hemos de necesitar tal marco,
sino en preguntarse por qu hemos de seguir inviniendo recursos in
telectuales escas^' en el continuo refinamiento y elaboracin del mis
mo. Qu es 1 jue aprendemos, si es que aprendemos algo, del
marco de referencia constituido por el EG , acerca del funcionamiento
real de los sistemas econmicos? La defensa tradicional de dicho
marco consista en afirmar que el establecimiento preciso de las con
diciones necesarias y suficientes que se requieren para obtener un
EG arrojauan luz en algn .sentido sobre la forma en que realmente
se alcanza el E G en el mundo real. Pero, recientemente, el marco
que supone el E G ha sido defendido en trminos enteramente nega
tivos: lo que ahora se nos dice es que facilita la refutacin decisiva
de argumentos generalmente defendidos y que son falsos (Arrow
y Hahn, x971, pgs. vi-vii).
E xiste una larga e impresionante lista de economistas, desde Adam Smith
hasta nuestros das, que han tratado de demostrar que una economa descenj
tralizada motivada por el propio inters y guiada por seales de precios, sera
compatible con una disposicin coherente de los recursos econmicos que podr
considerarse, en un sentido definido, como superior al amplio conjunto de di
posiciones alternativas. Adem s, las seales de precios operaran de tal mod
que tenderan a establecer dicho grado de coherencia. E s importante comprender

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del program a de investigacin...

21 5

lo sorprendente que tal pretensin puede parecer a cualquiera que no perte


nezca a tal tradicin de pensamiento . . . N o basta con afirmar que, aunque es
posible inventar un mundo en el que lo que se afirma sobre la mano invisible
es cierto, sta no funciona de hecho en el mundo real. Debemos demostrar pre
cisamente cmo y por qu podra funcionar si se diesen en el mundo real los
rasgos que consideramos esenciales para que prevalezca. Al intentar contestar
a la pregunta de P o d ra se r? aprenderemos mucho acerca de por qu y
cundo no puede ser.

La idea de que la teora del E G es simplemente la precisin


de una tradicin econmica tan antigua como Adam Smith, que nos
permitir demostrar cmo un equilibrio competitivo ptimo, en el
sentido de Pareto, nunca se materializar de hecho en la prctica,
es en el mejor de los casos una verdad a medias. Sin duda existen
elementos del teorema de la mano invisible tanto en Adam Smith
como en Alfred Marshall. Pero, de todos modos, el anlisis SmithMarshall sobre una economa competitiva libre y factible sigue una
tradicin diferente de la de Walras y Pareto. Si realmente el E G
es fuerte en el equilibrio y muy dbil en cmo ste llega a produ
cirse (Hahn, 1973a, pg. 327), el anlisis de Smith-Marshall ser,
por el contrario, dbil en el equilibrio y muy fuerte en cmo ste
se llega a producir, ya que consiste ms en un estudio del proceso
competitivo que en el anlisis de los resultados finales del equilibrio
competitivo (Loasby, 1976, pg. 47). Pero dejando aparte los pedigrees histricos, la conexin entre la teora del E G y el teorema
de la mano invisible resulta ser bastante tenue. El teorema de la mano
invisible es una exposicin, o bien descriptiva, o bien valorativa, acer
ca de la naturaleza de la competencia perfecta (ver captulo 5), mien
tras que el marco del EG no pretende describir el mundo real en
ningn sentido, y, ciertamente, no pretende evaluarlo.
Como francamente admite Frank Hahn (1973a, pg. 7), la cons
truccin del EG :
. . .-no tiene pretensiones formales o explcitas de ningn tipo: no contiene, por
ejemplo, presuncin alguna en el sentido de que la secuencia de estados econ
micos reales vaya a desembocar en un estado de equilibrio. Sin embargo, su
motivacin proviene de una proposicin causal muy dbil: la de que ninguna
secuencia plausible de estados econmicos desembocar en un estado que no
sea de equilibrio . . . Veremos ms adelante que sta no es una proposicin es
tricta, en el sentido de que no describe ningn proceso concreto en funciona
miento. Tambin es claro que, por dbil que sea esta proposicin, puede tam
bin ser falsa.

Podemos examinar la consistencia interna del marco de EG, con


cebido como un ejercicio puramente lgico, pero cmo podremos

216

L a metodologa de la econom a

demostrar la falsedad de la proposicin causal muy dbil que afir-1


ma que si una secuencia de estados econmicos es plausible desemi
bocar en una situacin de equilibrio? La palabra plausible sugiere!
una cierta referencia a las condiciones del mundo real, y, sin embar-1
go, el marco del E G carece al parecer de puente alguno que pueda!
salvar la distancia entre el mundo de la teora y el mundo de losf
hechos.
Relevancia prctica
En cualquier caso, Hahn (1973a, pgs. 14-15; 1973b, pg. 324)^
nos asegura que el marco del E G es de gran significacin prctica!
porque puede ser utilizado para la refutacin de todo tipo de ideas'
falsas referentes a los recursos no-reproducibles, a los tipos de cam-:
bio fluctuantes y a la ayuda exterior. Pero despus de defender la
relevancia prctica de la teora de Arrow-Debreu, Hahn (1973a, -j
pgina 41) concede que el paradigma se presenta, por supuesto, a i
un nivel muy ambicioso de generalidad, de forma que para muchos
e importantes usos prcticos un aparato ms modesto de tipo mar- )
shalliano funcionara muy bien. Y aade un comentario an ms
demoledor:
N os parece, por tanto, razonable exigir que nuestra idea del equilibrio refleje
el carcter secuencial de las economas reales . . . E sto requiere a su vez que los
procesos de informacin y costes, de transacciones y costes de las mismas y
tambin la incertidumbre y las expectativas, queden explcita y esencialmente
incluidos en la idea de equilibrio. Y esto es lo que la construccin Arrow-Debreu
no hace. N o creo que por ello dicha construccin sea intil, pero lo que es
cierto es que debe renunciar a cualquier pretensin de proporcionar las nece
sarias descripciones de los estados terminales de los procesos econmicos [Hahn,
1973a, pg. 16],

Podran decirse muchas ms cosas acerca de la densa defensa que


Hahn hace de la teora del EG , que a veces parece referirse al
anlisis del equilibrio, en general, y al anlisis del EG como una
versin particular del mismo 8. Lo que hace particularmente intere" Para otros comentarios sobre los argumentos de H ahn, vase Coddington
(1975); Loasby (1976, pp. 44-50); y Hutchison (1977, pp. 81-87). Merece des
tn arse que Coddington, al contrario que Loasby y Hutchison, niega que pue
dan valorarse las teoras examinando su verosimilitud, en el sentido de grados
ilr corroboracin: hay que valorarlas y aduce, en trminos de su adecuacin
para sostener las tareas intelectuales que nos fijam os (Coddington, 1975, p. 541),
rn cuyo caso resultar difcil criticar cualquier teora, incluida la teora EG.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

217

sante la defensa de Hahn, sin embargo, al menos desde nuestro punto


de vista, es su aparente adhesin a la metodologa popperiana del
falsacionismo, a la que no permite, sin embargo, influir a lo largo
de toda la argumentacin, sobre su propio compromiso con el pro
grama de investigacin del EG . El estudiante de E G cree, ob
serva Hahn (1973b, pg. 324), que dispone de un punto de partida
desde el que avanzar hacia una teora descriptiva, y, sin embargo,
los continuos refinamientos de la teora del E G en dcadas recien
tes, que han ido debilitando sus axiomas y generalizando sus condi
ciones de aplicabilidad cada vez ms (vase Weintraub, 1977), no han
logrado acercarnos a esa teora descriptiva. En resumen, es difcil
resistirse a la conclusin a la que lleva Loasby (1976, pg. 50), en
el sentido de que el programa de investigacin del EG ha combinado
un implacable rigor en la teora, con una descuidada permisividad
en su aplicacin.
Puede argumentarse que el anlisis input-output es impensable
sin una base previa de razonamiento de tipo walrasiano, y que in
cluso la Macroeconoma Keynesiana, al menos en su versin corrien
te, no es sino un modelo de E G simplificado, en el que existen tres
sectores y la tasa salarial viene exgenamente determinada. No es
cuestin, por tanto, de abandonar sencillamente el marco de EG , que
de hecho est profundamente enraizado en el cuerpo de doctrina
econmica recibida y que se encuentra, por as decirlo, en la inter
seccin de todos los programas de investigacin satlites que en con
junto constituyen el PCI neoclsico ms amplio. Pero sin necesidad
de abandonar el edificio del EG , tal como es, lo que podemos poner
en duda es la idea de que aqul proporciona un punto de partida
vlido desde el que aproximarnos a una explicacin sustantiva del
funcionamiento del sistema econmico. Su principal caracterstica ha
sido la continua formalizacin de problemas puramente lgicos, sin
la menor consideracin por la obtencin de teoremas falsables acerca
del comportamiento econmico, que es lo que, insistimos, constituye
la tarea fundamental de la Economa. La extendida creencia de que
toda teora econmica debe adecuarse al molde del E G si es que ha
de cualificar como ciencia rigurosa, ha sido quizs responsable, en
mayor medida que cualquier otra influencia intelectual, del carcter
puramente abstracto, y no-emprico, de una gran parte del pensa
miento econmico moderno.

Captulo 9

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin. .

LA TEORIA DE LA PRODUCTIVIDAD
MARGINAL

Las funciones de produccin


La teora ortodoxa de la empresa adopta el supuesto de que siem
pre es posible especificar una funcin, denominada la funcin de pro
duccin, que expresa el mximo volumen de produccin fsica que
puede obtenerse de todas las combinaciones tcnicamente factibles
de cantidades fsicas de los factores de produccin, dado el nivel
existente de conocimientos tcnicos de libre disposicin, referentes
a la relacin existente entre productos y factores. Se acostumbra a
clasificar los factores productivos en clases ms o menos homogneas,
que deberan denominarse horas-hombre, horas-mquina y acrespor-ao, en vez de trabajo, capital y tierra, ya que se supone
que los factores en cuestin son variables-flujo y no variables-fondo.
Aadiendo el supuesto, muy conveniente, de que la funcin de microproduccin as definida es diferenciable y el supuesto estrictamente
necesario de que la empresa est maximizando sus beneficios (no se
valora la renta fsica de los empresarios), la teora procede a derivar
de ellos las funciones de demanda de factores como formas inversas
de las ecuaciones de productividad marginal. Si los mercados de los
productos y de los factores son competitivos, las empresas emplearn
obreros, mquinas y espacio, pagando por ellos salarios, rentas de
alquiler de las mquinas y rentas de la tierra, en cantidad igual a la
de sus respectivos valores marginales o ingresos marginales.
218

219

' Si la oferta de dichos factores productivos viene exgenamente


determinada, esta teora llega a determinar los salarios y las rentas.
Desde el punto de vista de la empresa, sera ms exacto decir que
los factores productivos determinan los productos marginales, y
que stos determinan los precios de los factores. Incluso consi
derando tan slo los mercados de factores, esta teora ser slo una
pretendida teora marginal de determinacin de los precios de los
factores segn su productividad marginal, basada sobre el supuesto
de que la oferta de todos los factores viene dada. Como Denis Robertson sola decir, los precios de los factores miden los productos
marginales, y lo que determina los precios de los factores no es
tanto la primera derivada de la funcin de produccin, sino el com
portamiento maximizador de los productores. La igualdad entre los
precios de los factores y los productos marginales es una solucin
d equilibrio de un conjunto de ecuaciones simultneas, y no parece
tener mucho sentido el seleccionar a la productividad marginal
como una especie de jugador que es el que hace el primer movi
miento. Por sta y otras razones, sera muy conveniente que la frase
teora de la distribucin segn la productividad marginal desapa
reciese de la literatura.
La mayora de los grandes economistas del siglo xix rehusaron
agregar las funciones de microproduccin de las empresas en una
funcin de produccin agregada para la economa en su conjunto, y
utilizaron en vez de ello la teora de la productividad marginal para
atacar problemas especiales en el espritu de la Economa del equi
librio parcial, o bien, como Walras hizo, operaron con la idea de
un conjunto totalmente desagregado de n funciones de produccin.
Adems, estos economistas se molestaron en negar explcitamente la
creencia d que la teora de la productividad marginal proporcionase
respuestas claras a las grandes cuestiones de la propiedad privada
y la justicia distributiva, ya que todos ellos haban aprendido la lec
cin que John Stuart Mi les enseara: las leyes de la distribucin,
a diferencia de las de la produccin, pueden verse decisivamente
afectadas por la accin colectiva.
La idea de que la distribucin funcional de la renta puede expli
carse invocando simplemente los principios de la productividad mar
ginal, tal como aparece en las funciones de produccin ms simples
del tipo Cobb-Douglas, fue apuntada virtualmente por primera vez
en la Teora de los salarios de Hicks (1932), en el captulo 6 de
dicho libro concretamente. Despus de algunos aos, en gran parte
dedicados a explorar el concepto de elasticidad de sustitucin inven
tado por Hicks, la revolucin keynesiana hizo caer en desgracia toda
una serie de temas que Hicks haba suscitado. Slo despus de la

220

L a metodologa de la economa

Segunda Guerra Mundial lleg a captar la imaginacin de los eco


nomistas lo que Samuelson ha denominado la teora neoclsica de la
produccin y la distribucin. Despus del artculo pionero de Solow
publicado en 1957, la estimacin de funciones de produccin agre
gadas con propsitos de medicin de las fuentes del crecimiento
y de obtencin de inferencias sobre la naturaleza del cambio tecno
lgico, se convirti en prctica corriente en la investigacin econ
mica, prctica que ignor las profundas dificultades que rodean el
concepto mismo de funcin de produccin agregada (ver Blaug, 1978,
pginas 491-93).
Una gran parte de este trabajo emprico result ser poco ms
que medicin sin teora 9, y lo que surgi en el proceso fue la
teora simplista de la productividad marginal, que caracteriz a una
gran cantidad de artculos publicados en la dcada de 1960: uno o
dos productos, dos factores, funciones de produccin agregadas diferenciables por dos veces y con rendimientos constantes a escala, un
factor capital maleable y homogneo, y una relacin montona entre
la relacin capital-producto y la tasa de rendimiento sobre el capital,
progreso tcnico no-incorporado clasificado como neutral o ahorrador
de factores, competencia perfecta, ajustes instantneos e informacin
sin costes. Incluso la nueva Historia Econmica cuantitativa de la
dcada lleg a infectarse totalmente de este estilo de teorizacin en
el que se obtenan dramticas conclusiones sobre el pasado a partir
de la medicin global de unas pocas variables microeconmicas bien
seleccionadas (ver McClelland, 1975, pgs. 194-201 y 230-37).
Qu inferencias prcticas pueden derivarse de la teora simplista
de la distribucin basada en la productividad marginal? Los crticos
radicales de la economa ortodoxa estn persuadidos de que cuestio
nes como las de los sindicatos, la estructura corporativa de poder, el
estado de la demanda agregada y las polticas de precios y rentas
de los gobiernos, todas ellas relevantes al parecer respecto de la
cuestin de la distribucin de la renta, quedan de algn modo rele
gadas a la sociologa por el terico neoclsico, quien explica sala
rios y beneficios a partir solamente de la tecnologa, las preferencias
de los consumidores y una oferta dada de factores. Este tipo de cr
9 En su autorizada revisin de la literatura sobre las funciones de produc
cin, W alters (1963, pg. 11) conclua: D espus de considerar los problemas
de agregacin, es fcil abrigar dudas acerca de si merece la pena emplear una
concepcin como la expresada por la funcin de produccin agregada. L a gran
variedad de condiciones competitivas y tecnolgicas que encontramos en nues
tras economas modernas sugiere que no podremos aproximar los requerimientos
bsicos de una agregacin que tenga algn sentido, ni siquiera al nivel de las
empresas de una misma industria o a nivel de sectores reducidos de la eco
noma.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

221

ticas no deben descartarse con un encogimiento de hombros, pero


s que implican una cierta confusin de trminos. Por teora de la
distribucin, los crticos entienden una teora de las participaciones
distributivas, mientras que en la teora ortodoxa la teora de la dis
tribucin de la renta es una teora de la determinacin de los precios
de los factores. En efecto, hasta Hicks no exista en realidad una
teora de la participacin de los salarios y beneficios en la renta na
cional que fuese generalmente aceptada; a partir de Hicks dispone
mos de tal teora, pero en cuanto a su significacin precisa nos en
contramos con frecuentes malentendidos. Para bien o para mal, dicha
teora no excluye la creencia de que la lucha de clases tenga mu
cho que ver con la determinacin de las participaciones relativas, e
incluso con la determinacin de las tasas de salarios y beneficios.
La teora hicksiana de las participaciones relativas
La teora hicksiana inserta una clasificacin de las innovaciones
en tres categoras relacionadas con las participaciones relativas, en
una teora normal de la determinacin de los precios de los factores
segn la productividad marginal, llevando deliberadamente la argu
mentacin al nivel de la economa en su conjunto. De acuerdo con
Hicks, el cambio tecnolgico neutral lleva a una relacin capitaltrabajo invariable, para precios relativos de los factores constantes;
mientras que, de acuerdo con Harrod, llevar, por el contrario, a una
relacin capital-producto constante para un tipo de inters dado;
ambos estn de acuerdo en que dejara invariables las participaciones
relativas de salarios y beneficios (ver Blaug, 1978, pgs. 495-502).
En aos posteriores se gast una gran cantidad de energa en el
intento de demostrar que estas dos definiciones se convierten en una
sola si la funcin de produccin agregada es tal que implica una elas
ticidad de sustitucin igual a la unidad, tal como ocurre, por ejem
plo, con la funcin de produccin Cobb-Douglas. Las mediciones
que utilizaban datos agregados normalmente confirmaban la hiptesis
Cobb-Douglas, pero a nivel de la industria pronto se vio la necesidad
de ajustar funciones de produccin que incorporaran elasticidades de
sustitucin no-unitarias, tales como la denominada CES (funcin
de produccin con elasticidad de sustitucin constante). En tales ca
sos, la evidencia se presta con gran facilidad a interpretaciones tipo
Hicks, por la sencilla razn de que la teora de Hicks es totalmente
taxonmica, capaz por tanto de explicarlo todo y de no explicar nada.
En una revisin muy completa de la literatura sobre el progreso
tcnico, publicada por Kennedy y Thirlwall (1972, pg. 49), estos

222

L a metodologa de la economa |

autores concluyen: N i el delicado modelo competitivo ni los desarro-,


los menores del monopolio-oligopolio nos preparan para predecir los
efectos distributivos del cambio tecnolgico; en el mejor de los ca
sos, disponemos de las definiciones de un progreso tcnico neutral-:,
en-el-sentido-de-Harrod o neutral-en-el-sentido-de-Hicks , que nos
permiten explicar sabiamente ex-post, mientras que ex-ante todo
permanece en la oscuridad. Igualmente, al revisar la teora de la dis
tribucin de la renta, Johnson (1973, pg. 42) no se para a medir
sus palabras al subrayar la misma cuestin, dicindonos que la elas
ticidad de sustitucin, tal como se emplea en la teora de la distri
bucin, es una tautologa, en el mismo sentido que el concepto de
elasticidad de demanda lo es tambin...; en ambos casos, el problema
econmico es la medicin, y no la exposicin de las implicaciones
de una medicin hipottica. Contina este autor observando que
ningn aparato teortico lograr explicar la distribucin funcional
de la renta... en trminos causales fundamentales, pero lo que puede
hacerse es medir las variaciones que experimentan los factores obser
vables e interpretar posteriormente estos resultados a la luz de los
conceptos tericos (1973, pg. 191). Desgraciadamente, cuando los
propios conceptos teorticos mantienen tan slo una tenue relacin
con el comportamiento microeconmico, como ocurre en el caso de
la funcin de produccin agregada, la interpretacin de los resultados
puede no llevarnos muy lejos. Incluso la teora de las innovaciones
inducidas, que durante un tiempo pareci ofrecer la estimulante pers
pectiva de lograr una explicacin endgena del cambio tecnolgico
como un proceso a travs del cual las empresas aprenden a extra
polar las tendencias pasadas del efecto ahorrador de factores de la
tecnologa, ha ido desvanecindose poco a poco por falta de unos
fundamentos microeconmicos suficientemente coherentes (Bronfenbrenner, 1971, pgs. 160-62; Blaug, 1978, pgs. 506-09; Nordhaus,
1973). No es, pues, de extraar que un libro reciente sobre la dis
tribucin de la renta, escrito por un defensor cauto de la economa
neoclsica, llegue eventualmente a la conclusin de que en el pre
sente estado de nuestra ciencia la prediccin de las participaciones
en la renta se encuentra fuera de nuestro alcance (Pen, 1971, p
gina 214) 10.
En cierto sentido, es difcil comprender por qu a alguien le
puede interesar la prediccin de las participaciones en la renta. En
10 Lipsey (1979, pgs. 409-10) es casi el nico entre los autores de libros
de texto que se muestra de acuerdo con Pen y expresa sus dudas acerca de que
una teora contrastable de la macrodistribucin, si llega a existir eventualmente,
sea una teora de la productividad marginal. H icks (1965, pg. 172), sin em
bargo, sigue persuadido de que al antiguo aparato le queda an algo de vida.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

223

efecto, tales predicciones carecen prcticamente de relevancia para


la negociacin colectiva, ya que podemos hacer que las cifras tomen
casi cualesquiera valores que nos interesen, dependiendo de cmo
midamos dichas participaciones (Blaug, 1978, pg. 511). Ni tampoco
es que las participaciones relativas constituyen un problema terico
particularmente interesante. Por supuesto, es cierto que, por defini
cin, la participacin del factor trabajo en la renta total es igual a la
tasa media de sueldos y salarios dividida por el producto medio ob
tenido por el trabajo para la economa en su conjunto; igualmente,
la participacin de los beneficios ser, por definicin, igual a la tasa
media de beneficios obtenidos por el capital invertido, dividida por
el producto medio del capital (o multiplicada por la relacin capitalproducto). Pero los productos medios del trabajo y del capital no
son variables de comportamiento en la teora usual; los agentes eco
nmicos no los maximizan o minimizan; ni los productores-consumidores, ni los trabajadores-capitalistas, responden de ellos; son sim
plemente magnitudes ex-post que pueden medirse y han sido medi
das, pero que, no obstante, carecen de estatus terico. Es perfecta
mente posible, por tanto, tener una teora de la tasa de salarios o una
teora de los beneficios, sin tener una teora de la participacin de
salarios y beneficios en la renta, y viceversa. Lo que importa es que
las participaciones relativas son el resultado de una amplia variedad
de fuerzas y que cualquier teora que trate de abordarlas directa
mente se encontrar adoptando tal cantidad de heroicos supuestos
simplificadores que los resultados que puedan obtenerse de ella sern
meras curiosidades analticas. Aparte de la obediencia a la tradicin
del pasado, y especialmente a algunos de los problemas que Ricardo
se plante, personalmente no encuentro razn convincente alguna que
justifique la obsesiva preocupacin con las participaciones relativas
en la renta que podemos encontrar tanto en los escritos de los crti
cos de la teora de la productividad marginal como en los de sus
defensores.
Mientras nos mantengamos en el campo de la teora ortodoxa de
la distribucin funcional de la renta formulada en trminos de equi
librio general, es muy improbable que obtengamos respuestas que
conmuevan al mundo. En dicha teora, repito, puede decirse que la
distribucin funcional de la renta viene determinada por la distri
bucin inicial de recursos entre consumidores, sus preferencias, las
funciones de produccin de las empresas y las motivaciones de com
portamiento de consumidores y empresas. Pero la teora no explica
por qu se alcanza el equilibrio, si es que se alcanza, o por qu habra
de seguir alcanzndose, y en este sentido no proporciona una expli
cacin causal de la distribucin funcional de la renta. En resumen,

224

L a metodologa de la economa

tanto la teora neoclsica como la no-neoclsica de la distribucin fun


cional de la renta son teoras mucho ms modestas de lo que muchos
de sus enemigos nos querran hacer creer. Como Hahn (1972, pg. 2)
seala oportunamente:
Denominar neoclsica a una teora de la distribucin, si emplea un modelo
de competencia perfecta en equilibrio permanente . . . E sta teora no tiene nada
sencillo que ofrecer como respuesta a la pregunta de por qu la participacin
de los salarios o beneficios en la renta es la que es. La cuestin viene urgida
por nuestro inters en la distribucin de la renta entre las clases sociales, y las
clases sociales no son una variable explicativa de la teora neoclsica . . . Por un
lado, los que utilizan la teora neoclsica no han podido resistir la tentacin
de hacer que la teora genere respuestas sim ples a cuestiones motivadas socio
lgicamente. Por otro lado, los economistas, impresionados por la inadecuacin
del modelo para responder a tales cuestiones . . . han llevado sus crticas al te
rreno lgico, siendo asi que all es donde ste se m uestra particularmente slido.

Contrastaciones de la teora de la productividad marginal


La teora de la determinacin de los precios de los factores segn
su productividad marginal es una teora muy modesta. Es tambin
una teora que presenta un elevado grado de abstraccin, ya que est
formulada en trminos tan generales que la hacen virtualmente intil
para responder a cuestiones especficas acerca, por ejemplo, de la
estructura salarial en los mercados de trabajo. Este punto viene muy
bien ilustrado a travs de una serie de preguntas planteadas por Lester Thurow (1975, pgs. 211-30) en su Do-It-Yourself Guide to
Marginal Productivity (Gua Hgalo-Vd.-mismo de la Productivi
dad Marginal).
Se paga a los trabajadores su productividad marginal en cada
momento concreto de tiempo, o slo se les paga sta a lo largo de
toda una vida de trabajo? Si hay que creer en la distincin de Gary
Becker, entre la formacin profesional general y la formacin pro
fesional especializada (vase Blaug, 1972, pgs. 192-99) los ingresos
de los trabajadores que reciben una formacin profesional general
sern necesariamente menores que su producto marginal presente,
siendo cierto lo contrario para los trabajadores que reciben una for
macin profesional especializada. La formacin profesional general se
define como aquella formacin que eleva la productividad del que la
recibe, independientemente de para qu empresa concreta trabaje,
mientras que la formacin profesional especializada se define como
aquella formacin que tan slo refuerza la productividad futura de
los que la reciben dentro de la empresa que proporciona dicha for-

; Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

225

: macin. Las empresas que operan bajo condiciones competitivas no


poseen incentivo alguno que les incite a pagar los costes de una for
macin profesional general, porque no tendrn seguridad alguna de
ique vayan a ser capaces de retener a los trabajadores que recibieron
. tal formacin. Como consecuencia, los costes de los programas de
formacin profesional general son repercutidos en los propios bene
ficiarios de los mismos, en forma de unos ingresos menores durante
el perodo de formacin. Por otro lado, los trabajadores que reciben
. una formacin especializada debern ganar tanto como pudiesen ga
nar en otro sitio, porque de otro modo no tendran incentivo para
permanecer en la empresa en cuestin; las empresas se recuperan
de estos gastos de formacin especfica pagando a los trabajadores
especializados una cantidad menor que su producto marginal; si con
sideramos, sin embargo, el caso de los trabajadores de edad, slo
aquellos que anteriormente recibieron una formacin profesional ge
neral sern capaces de obtener un salario igual a su producto mar
ginal; en general, pocos de los trabajadores que operan en un mer
cado de trabajo perfectamente competitivo obtendrn como ingreso
su producto marginal efectivo. Es claro que, en estas circunstancias,
no resultar fcil contrastar la teora de los salarios basada en la
productividad marginal.
Por otro lado, podemos preguntarnos si son los trabajadores indi
viduales los que han de recibir su producto marginal o si los que lo
reciben son ms bien los grupos de trabajadores con especializacin
idntica a los que se paga lo mismo, a causa, por ejemplo, de las
dificultades que supone la identificacin de los trabajadores mejores
y peores de entre los que tienen la misma especialidad; en conse
cuencia, algunos trabajadores de la especialidad recibirn ms, y otros
menos, de lo que estara justificado por su producto marginal. Argu
mentos similares pueden aplicarse a otros tipos de agrupaciones de
trabajadores, tales como los trabajadores de un determinado sexo,
edad y cualificacin dentro de una determinada industria, en las que
igualmente las empresas pueden pagar a los miembros del grupo el
mismo salario, al menos inicialmente, a causa del problema que su
pone la medicin exacta del producto marginal de cada individuo.
Si, como frecuentemente se dice, una gran parte del trabajo en la
industria es realizado por grupos de trabajadores que coordinan sus
esfuerzos, los miembros de estos equipos pueden recibir el producto
marginal medio, no slo inicialmente, sino durante toda su vida ac
tiva, simplemente porque no es posible identificar su contribucin
particular a la produccin; tampoco en este caso recibirn los traba
jadores precisamente su propio producto marginal. Vemos, una vez
ms, los enormes problemas que plantea la contrastacin de las pre-

226

L a metodologa de la economa

dicciones de esttica-comparativa de la teora de la productividad


marginal.
Estas dificultades existiran incluso en condiciones de competen-1
cia perfecta en los mercados de productos y factores. En el mundo
real, sin embargo, muchos de los salarios que observamos se ganan
en industrias que no son competitivas, que producen en condicione^
de rendimientos crecientes a escala, en cuyo caso algunos de los fao!
tores habrn de recibir una remuneracin menor que sus respectivos
productos marginales, y esto puede muy bien ocurrirle al factor tra^
bajo. Adems, los salarios que observamos pueden ser salarios de
desequilibrio y, en cualquier caso, vendrn afectados por las condi-;
ciones de la oferta de trabajo en los diferentes mercados locales, poc
no mencionar la desigual distribucin entre los trabajadores de las
preferencias por los aspectos psquicos de la renta.
Quizs hemos dicho ya bastante para que se abra paso la idea
de que la afamada o malafamada teora de los salarios basada en la
productividad marginal nunca ha sido formulada con suficiente de-*
talle como para servir de ayuda en la explicacin del esquema obser
vado de salarios relativos. No es de extraar, por tanto, que rara
mente haya sido sometida a contrastacin, y que los resultados de
dichas contrastaciones no hayan sido concluyentes. Si una nica frase
pudiese resumir la evidencia emprica disponible al respecto, lo ms
que podra afirmarse es que la teora de la productividad marginal
predice de forma bastante correcta los cambios a muy largo plazo
en las diferencias salariales entre industrias y entre ocupaciones; por
otro lado, la teora fracasa patentemente en sus intentos de predic
cin de los movimientos de las diferencias salariales a corto plazo
(ver Burton y otros, 1971, especialmente las pgs. 275-80; Perlman;
1969, captulos 4 y 5 ) 11. El estatus emprico de la teora de la deter-i
minacin de los precios de los factores segn su productividad mar
ginal permanece, por tanto, poco claro. Ciertamente, esto es tambin
as respecto de otras muchas teoras econmicas, pero de todos mo
dos la teora de la productividad marginal ha cosechado ms fracasos
que otras teoras en lo que se refiere a la correcta especificacin de
su campo de aplicacin a problemas concretos. La teora ha seguido
siendo, durante toda su larga historia, una tesis perfectamente gene
ral, sin contenido especfico.

11 E l libro de texto de Perlman sobre Economa del Trabajo se destaca de


muchos de sus rivales por su acento totalmente popperiano.

Captulo 10

EL RETORNO DE LAS TECNICAS


Y TODO ESO

La medicin del capital


La teora de determinacin de los salarios segn la productividad
marginal nunca ha carecido de crticas en todas las etapas de su his
toria, pero, al menos hasta poca reciente, la teora del inters ba
sada en la productividad marginal haba sobrevivido ms o menos
inclume. En la dcada de 1950, sin embargo, Joan Robinson, se
guida por un conjunto de economistas procedentes de Cambridge
cmo ella (nos referimos a Cambridge, Reino Unido), lanzaron un
ataque totalmente nuevo contra la denominada teora de la distri
bucin segn la productividad marginal, dirigida en particular contra
la simplificacin hicksiana dos factores, un producto de la teora
neoclsica de la determinacin de los precios de los factores. El vo
lumen de capital de una economa, argan estos autores, siendo
como es un conjunto de mquinas heterogneas, y no un fondo ho
mogneo de capacidad de compra, no puede valorarse en sus propias
unidades tcnicas, aunque aparentemente el trabajo y el tierra
puedan medirse de este modo; la valoracin del capital necesaria
mente presupone un determinado tipo de inters, y esto significa
que el tipo de inters no puede venir determinado por el producto
marginal del capital, a menos que caigamos en un razonamiento circu
lar; por consiguiente, la teora de la productividad marginal no puede
explicar cmo se determina el tipo de inters.
227

228

L a metodologa de la economa

Una gran parte de estas crticas caer por los suelos en cuanto
sustituyamos la formulacin simplista de la teora de la productividad
marginal por la versin walrasiana desagregada, que no incluye ni
implica para nada el concepto de funcin de produccin agregada,
ni tampoco la nocin de volumen agregado de capital como variable
econmica. Adems, la idea de que la agregacin de los bienes de
capital plantea dificultades nicas que no se encuentran en la agre
gacin del factor trabajo, por no mencionar la agregacin de la pro
duccin fsica, no es sino una mala interpretacin muy popular (Blaug,
1978, pg. 490). Incluso si es necesario medir el capital en sus pro
pias unidades tcnicas con objeto de hacer comparaciones de tipo
general entre economas que se encuentran en diferentes situaciones
de equilibrio estacionario, la cuestin de encontrar una unidad natu
ral con la que medir el capital no surgir si lo nico que nos inte
resa, como ocurre siempre que nos mantengamos dentro del clculo
cualitativo, son las variaciones marginales alrededor de la posicin de
equilibrio. Para tales variaciones, los diferentes bienes de capital se
agregan, de hecho, en un fondo de capacidad adquisitiva, y el tipo
de inters de equilibrio sobre el capital monetario invertido en dife
rentes actividades surgir tan slo porque los inversores no se inte
resan por las diferentes caractersticas fsicas reales de los bienes de
capital.
La existencia de una funcin de demanda de capital
Pero los crticos de Cambridge tienen otra flecha que lanzar.
En la teora simplista de la productividad marginal, la intensidad de
uso del capital en una economa se relaciona nicamente con los pre
cios relativos de los factores; concretamente, una disminucin del
tipo de inters o un aumento de la tasa de salarios, necesariamente
eleva la relacin capital-trabajo en la economa. Pero cualquiera que
sea la versin de la teora de la productividad marginal que adopte
mos, argumentan los crticos de Cambridge, no es posible demostrar
que una disminucin del tipo de inters necesariamente vaya a alte
rar la ordenacin de las tcnicas disponibles segn su rentabilidad
en forma unidireccional, de forma que se produzca un aumento de la
intensidad de capital en la economa. Esto es as a causa del fen
meno de doble retorno de las tcnicas que puede producirse inclusc
bajo unas condiciones estrictamente neoclsicas de competencia per
fecta, perfecta informacin, funciones de produccin microeconmi
cas continuamente diferenciables y comportamiento maximizador. Se
dice que el fenmeno del retorno de las tcnicas destruye la cohe

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

229

rencia lgica de la teora neoclsica de la distribucin, ya que si no


existe una relacin estrictamente montona entre las variaciones del
tipo de inters y la relacin capital-trabajo, debemos abandonar la
idea de explicar el tipo de inters en trminos de la escasez relativa
del capital en la economa, lo que constituye, despus de todo, la
esencia de la teora del tipo de inters basada en la productividad
marginal, y que en realidad deberemos abandonar toda idea de formu
lar la demanda de capital como funcin inversa del tipo de inters.
La dcada de 1960 fue testigo de un gran debate sobre la vali
dez del concepto de retorno de las tcnicas. No es necesario pasar
por una revisin de la historia del gran debate sobre el retorno de
las tcnicas, que culmin con la rendicin incondicional de Samuel
son, el cual haba negado anteriormente la posibilidad del retorno,
excepto en condiciones poco usuales, porque Geoffrey Harcourt
(1972, captulo 4) nos proporciona una descripcin, golpe por golpe,
de este episodio tan instructivo de la evolucin del pensamiento
econmico moderno. Qu es exactamente el retorno de las tcni
cas? El ejemplo ms claro que se puede poner es el proporcionado
por Samuelson en su declaracin de rendicin incondicional de 1966,
en el que nos presenta dos procesos que exigen el mismo tiempo de
produccin de un determinado producto con la ayuda de cantidades
desiguales de trabajo, pero sin utilizar mquina alguna (ver Blaug,
1978, pg. 532). Puede demostrarse fcilmente que el proceso que
utiliza menos trabajo no ser necesariamente el ms beneficioso a
cualquier tipo de inters, ya que si el trabajo que emplea se utiliza
en un momento anterior del ciclo productivo se convertir en el ms
caro de los dos procesos a elevados tipos de inters, porque sus
nminas se acumularn con mayor rapidez a inters compuesto. Tam
bin resulta fcil demostrar que existen esquemas de aplicacin del
factor trabajo en ambos procesos segn los cuales el que emplea me
nos trabajo es el ms beneficioso de los dos a tipos de inters bajos,
mientras que ser el de menor rentabilidad a tipos de inters altos, y
que, posteriormente, a medida que el tipo de inters sube ms y ms
vuelve a ser otra vez el de ms rentabilidad de ambos. Este es el
fenmeno del retorno, que surge en este sencillo ejemplo del efecto
a inters compuesto de las variaciones del tipo de inters sobre los
costes comparativos del factor trabajo aplicado en fechas diferentes
en varios procesos tcnicos que tardan exactamente lo mismo en pro
ducir un determinado producto; en ejemplos ms complicados, dicho
fenmeno surge tanto de la aplicacin escalonada de los factores a
procesos productivos idnticos como del hecho de que la produccin
generada en tales procesos entra a veces como factor de produccin en
otros procesos.

230

L a metodologa de la economa ,

La significacin emprica del retomo de las tcnicas


Todo el mundo est hoy de acuerdo en que el retorno de las
tcnicas es perfectamente posible, y todos admiten tambin que su
posible presencia destruye la necesaria relacin montona entre la
intensidad de capital y los precios relativos de los factores. Ahora
bien, cul es la probabilidad de que se d el retorno? Samuelson,
al tiempo que conceda la validez del teorema de retorno de las tc
nicas, ha expresado sus dudas respecto de su importancia emprica,
y Hicks (1973, pg. 44) ha sugerido recientemente que el retorno
parece encontrarse en el lmite de lo que puede realmente ocurrir.
Los economistas de Cambridge, por otra parte, han insistido en que
el retorno de las tcnicas y su fenmeno asociado de reversin del
capital (relaciones capital-trabajo ms bajas en vez de ms altas a
medida que el tipo de inters sube) son fenmenos extremadamente
probables hasta el punto de que, en realidad, constituyen la regla
general, pero no han intentado medir la significacin emprica del
retorno en las economas reales ni han discutido tampoco el pro
blema de cmo podemos intentar dicha medicin. Es claro que sta
no ser tarea fcil. Estrictamente hablando, las variaciones que se
producen en la relacin capital-trabajo como consecuencia de las
variaciones en los precios relativos de los factores suponen movi
mientos instantneos entre estados alternativos de equilibrio estacio
nario, cosa que se encuentra a mil leguas del proceso de sustitucin
de trabajo por capital en la realidad, que es en lo que todos pensa
mos cuando nos enfrentamos con la proposicin de que una econo
ma que dispone de una abundancia de capital como la existente en
Amrica tendr que tener un tipo de inters ms bajo que una eco
noma con abundancia de mano de obra como la de la India.
Enfrentados con el problema familiar de contrastar proposiciones
de esttica comparativa, y sintindose renuentes ante la investiga
cin de la importancia del retorno por medio de tediosos microestudios sobre la duracin de los procesos productivos y su esquema
temporal asociado de factores productivos, los economistas de Cam
bridge han buscado refugio en los teoremas analticos que expresan
las condiciones necesarias para que el retorno de las tcnicas no pue
da producirse. El ms famoso de estos teoremas muestra que para
excluir el retorno en un modelo de n sectores con coeficientes tcni
cos fijos, necesitaramos incorporar a nuestro modelo al menos un
bien de capital que sea excepcional en los siguientes sentidos: 1) to
dos los factores de la economa han de entrar en la produccin de
dicho bien de capital, y 2) su produccin ha de responder a una fun
cin de produccin continua neoclsica con coeficientes variables. Los

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del program a de investigacin...

231

economistas de Cambridge tienden a considerar que tales condiciones


son tan estrictas que difcilmente se producirn en el mundo real, y
sobre esta base concluyen que el retorno es la norma y no la excep
cin (Harcourt, 1972, pg. 171n), pero otros han seguido el mismo
camino y alcanzado al final del mismo la conclusin exactamente
opuesta (Eltis, 1973, pgs. 115-16 y 123-25). Igualmente, se ha de
mostrado que la significacin emprica del retorno depende de: 1) si
el tipo de inters cae por debajo de un nivel crtico, y 2) de si los
precios de los productos disminuyen a medida que las empresas readoptan alguna de las tcnicas previamente utilizadas (Ferguson y
Alien, 1970). La conclusin principal de la controversia tal como
aparece en la literatura hasta el momento y en absoluto hemos
asistido an al final de la misma parece ser la de que la medicin
de la probabilidad del retorno depende de la medicin del grado de
sustituibilidad de los factores en una economa, y este es un tema
que no es probable veamos resuelto definitivamente en un prximo
futuro.
Los modelos favoritos de la Escuela de Cambridge incluyen siem
pre tecnologas lineales tipo Leontief cada bien se produce en cada
sector por medio de una nica tcnica de coeficientes fijos y esto,
naturalmente, hace descansar todo el peso de la sustituibilidad sobre
la eleccin por parte de los consumidores de una combinacin de pro
ductos en vez de otra, donde las diferentes combinaciones suponen
diferentes tcnicas y, por consiguiente, entra la sustitucin por la
puerta trasera. En otras palabras, incluso en el peor de los casos, en
el que la sustituibilidad queda excluida por definicin, se reintroduce
en definitiva algn tipo de sustitucin de factores a travs del esque
ma de demanda final, que incluye la demanda de compradores ex
tranjeros. Este resultado ser an ms probable si adoptamos el an
lisis de actividades como forma de describir las posibilidades tcnicas
abiertas a las empresas, anlisis que representa una posicin inter
media entre la total fijeza y la total variabilidad de los coeficientes
de produccin (ver Blaug, 1978, pgs. 454-57). No est claro, por
tanto, que la sustitucin de tcnicas se produzca de hecho. Si el re
tomo no se produce, an podremos tener reversin del capital (Har
court, 1972, pgs. 128-29 y 145-46), pero para obtener tal resultado
se necesitan supuestos an ms tortuosos acerca de la tecnologa
tales como amplias diferencias entre los coeficientes de produccin
de las diferentes tcnicas . Si no nos resulta fcil convencernos de
que el retorno de las tcnicas es un fenmeno corriente, ms difcil
an nos resultar convencernos de que la reversin del capital vaya
producirse de hecho alguna vez.

2^2

L a metodologa de la economa

No hay, por tanto, nada de absurdo en la famosa declaracin de


fe de Ferguson (1969, pgs. xvii y 266) en las parbolas neoclsi
cas hasta el momento en que los econmetras puedan proporcio
narnos una respuesta. Samuelson (1976, pag. 618), en la ultima
edicin de su libro de texto, expresa similares sentimientos: La
ciencia de la Economa Poltica no posee an conocimientos empri
cos suficientes para decidir si el mundo real se encuentra mas cerca
del hipottico caso extremo representado por: a) la parbola neo;
clsica o b) el paradigma del retomo simple. Tanto Joan Robinson
(Robinson y Naqvi, 1967, pg. 591) como Harcourt (1972 pgs. 25i
29 y 122; 1976, pgs. 37 y 58) niegan, sin embargo, que la cuestin
pueda nunca resolverse por medio de la evidencia emprica, ya que
el retorno de las tcnicas y la reversin del capital, dicen estos auto
res, son proposiciones referentes a estados de equilibrio alternativos
y tales posibilidades contrarias a los hechos nunca pueden ser obser
vadas en el mundo real, ni siquiera en principio.
Si hubiramos de tomarnos en serio esta fantstica afirmacin,
ella sola se bastara para convertir en impermeable a la refutacin
emprica la totalidad del programa de investigacin neoclsico. En
efecto, tomemos el ejemplo ms sencillo posible de una prediccin
neoclsica: un impuesto sobre la mantequilla generar u n a elevacin
del precio de la misma, ya que desplaza la curva de oferta de mante
quilla hacia la izquierda; consideremos los precios de la mantequilla
con vistas a verificar esta prediccin, asegurndonos por todos los
medios a nuestro alcance de que la curva de demanda de mante
quilla no se ha desplazado durante el perodo de observacin. Ah,
no!, nos diran John Robinson y Harcourt, est usted comparando
posiciones alternativas de equilibrio que suponen el paso de un tiem
po lgico y no real, y, por consiguiente, su prediccin, estrictamente
hablando, no es susceptible de falsacin emprica. Esta escapatoria
hara sin duda ms fcil la defensa de la teora neoclsica, pero slo
al coste de pasarnos de la metodologa del falsacionismo a la del
esencialismo (ver captulo 4). De hecho, a pesar del homenaje ren
dido de labios afuera por Joan Robinson a la metodologa popperiana
(1977, pgs. 1318-20 y 1323), los escritos de los autores de la Lscuela de Cambridge caen continuamente en argumentaciones de tipo
esencialista.
,
,
La formulacin de una declaracin de fe en que los econmetras
nos r e s o l v e r n algn da la cuestin es a l g o m u y diferente. Tanto-la
historia de las ciencias fsicas como la de las ciencias sociales esta
repleta de tales declaraciones de fe, es decir, de la determinacin
de ignorar las anomalas lgicas q u e presenta una teora hasta que
se demuestre que son empricamente importantes, para no dejar areas

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

233

enteras de trabajo intelectual desprovistas de un marco terico que


las encuadre. No hay nada de irracional, como Popper y Lakatos han
demostrado, en la tendencia de los cientficos a mantener su adhesin
a un programa de investigacin a pesar de las anomalas que ste
pueda presentar, siempre que no exista un programa alternativo dis
ponible. Para seguir con nuestro ejemplo anterior, es como si a un
economista que argumenta que un impuesto concreto sobre los pro
ductores de mantequilla elevar probablemente el precio de la misma
le dijese otro economista que su razonamiento est basado sobre la
idea ortodoxa de que todas las curvas de demanda tienen inclinacin
negativa y todas las curvas de oferta la tienen positiva, y que el
equilibrio se produce en el punto de interseccin de ambas curvas;
la moderna teora del comportamiento del consumidor nos muestra
que las curvas de demanda pueden tener inclinacin positiva o nega
tiva; por tanto, la proposicin inicial acerca del impuesto sobre la
produccin de mantequilla puede ser tanto falsa como cierta. La ma
yora de los economistas enfrentados con una argumentacin seme
jante replicaran que, aunque las curvas de demanda con inclinacin
positiva son perfectamente posibles, no se presentan con frecuencia,
y que el trabajo emprico sobre curvas de demanda estadsticas nunca
ha conseguido generar ni siquiera un ejemplo convincente de las
mismas (ver captulo 6). Igualmente, puede admitirse que el retorno
de las tcnicas y la reversin del capital son fenmenos perfectamente
posibles, pero hasta que se demuestre que son empricamente signi
ficativos y no slo lgicamente significativos, los economistas haran
mal en arrojar por la borda sus libros de texto sobre teora de los
precios, economa del trabajo, teora del crecimiento y teora del
desarrollo, tan slo porque los modelos en ellas contenidos presentan
algunas anomalas difciles de digerir n .
Adems, los crticos de Cambridge carecen de la fuerza necesaria
para mantener sus propias convicciones antiempricas. En efecto, lle
garan a negar que resulta aconsejable, en general, que la India y
China favorezcan las tcnicas intensivas en trabajo? (Sen, 1974). No
hay duda de que, en casos particulares, tendramos que realizar deta
lladas evaluaciones de proyectos, pero ciertamente nos resultara sor
prendente encontrar una economa con fuertes excedentes de mano
de obra que adoptase tcnicas tan intensivas en capital como las
12 N ell (1972b, pg. 511), en una exposicin pionera de las doctrinas de
Cambridge, observa: L o s bienes G iffen y las curvas de oferta de trabajo que
se inclinan hacia atrs son, obviamente, casos especiales. Por el contrario, en
una economa multisectorial, el retorno de las tcnicas y la reversin del capital,
parecen ser la regla general, y no la excepcin. No se ofrece evidencia emprica
alguna en apoyo de ninguna de las dos afirmaciones.

234

L a m etodologa de la economa

adoptadas en Amrica o Gran Bretaa. Si esto es as, no estamos


concediendo que el retorno es insignificante en el mundo real, al
menos en lo que se refiere a las comparaciones econmicas de tipo
general? En resumen, estaremos perfectamente justificados si retene
mos nuestra teora neoclsica de la distribucin, por lo que pueda
valer, Y excuso aadir que no es que valga gran cosa.

Captulo 11

LA TEORIA HECKSCHER-OHLIN
DEL COMERCIO INTERNACIONAL

El teorema Heckscher-Ohlin
Ricardo encontr que la causa del comercio internacional era la
relativa inmovilidad del capital entre las fronteras nacionales, y ex
plic la composicin del comercio mundial por las persistentes dife
rencias de productividad del trabajo existentes entre las naciones;
suponiendo que los precios relativos de las mercancas varan propor
cionalmente con los costes relativos del trabajo, demostr que el co
mercio libre hara que cada pas exportase aquellos bienes en los que
poseyese una ventaja comparativa y que tal comercio creara una situa
cin para ambos pases ms beneficiosa que la de la autosuficiencia.
La teora ricardiana no haca intento alguno de explicar las dife
rencias de productividad subyacentes que dan lugar a las diferencias
de costes comparativos entre pases, que son las que, a su vez, origi
nan el comercio internacional. En la moderna teora de HeckscherOhlin, estas diferencias de productividad se atribuyen a las diferen
cias de dotacin inicial de factores entre pases, que son las que lle
van en realidad todo el peso de la explicacin, ya que las causas ms
obvias que influyen en la composicin de los bienes objeto del co
mercio internacional, tales como las diferencias internacionales en la
calidad de los factores, as como las diferencias existentes entre las
funciones de produccin de cada producto, quedan deliberadamente
excluidas por definicin. La teora Heckscher-Ohlin culmina en lo
que hoy conocemos generalmente como el teorema Heckscher-Ohlin
235

238

L a metodologa de la economa

cualquier caso aqul era considerado nicamente como una aproxi


macin primera a las condiciones del mundo real en cuanto a dife
rentes impuestos, derechos de aduana, costes de transporte, econo
mas de escala, condiciones de demanda, movilidad de factores e
imperfecciones de la competencia; finalmente, 4) hubo un grupo cons
tituido principalmente por economistas de empresa que rechazaron
tanto el THO como el programa Ohlin-Samuelson, y que se apoyaron
en la paradoja de Leontief para defender sus poco cuidados modelos
del ciclo productivo y las diferencias tecnolgicas, que explica
ban la estructura del comercio de bienes manufacturados en trminos
fie la dinmica de la innovacin en cuanto a los productos y de la
informacin y ventajas de tcnicas de marketing de que gozan los
productores en pases de renta alta.
Fueron muy pocos los economistas que reaccionaron como lo hizo
Charles Kindleberger: Lo que Leontief ha demostrado no es que
los Estados Unidos sean un pas en el que el capital es escaso y el
trabajo abundante, sino que el teorema Heckscher-Ohlin es falso
(citado por De Marchi, 1976, pg. 124). La mayora de los tericos
del comercio internacional siguieron refinando la, al parecer, refutada
teora de las proporciones de factores, sintindose crecientemente
preocupados por el continuo caudal de problemas tericos irresueltos
que la paradoja de Leontief haba suscitado, como por ejemplo: Qu
es un factor y cmo entran los diferentes factores individuales en el
proceso productivo? Puede excluirse la reversin de la intensidad
factorial en un mundo en el que hay una multiplicidad de factores?
Qu condiciones son las necesarias para asegurar que el T IPF es
cierto, a medida que aumenta el nmero de factores?
Ya en 1941, Samuelson y Stolper haban tratado de formular el
teorema de que las tarifas protectoras pueden beneficiar al factor
relativamente escaso tanto en trminos absolutos como en trminos
relativos. Este teorema demostr ser una piedra angular en la historia
del programa de investigacin Ohlin-Samuelson. El trabajo posterior
realizado sobre el T IPF pretenda demostrar la biunivocidad de la
relacin existente entre los precios de los bienes y los correspon
dientes precios de los factores en un mundo con muchos bienes y
muchos factores que se intercambian en mercados diferentes pero re
lacionados, completando as la articulacin de un marco de E G en el
que los modelos ricardiano y ohliniano eran considerados simplemente
como casos especiales, argumentando el primero desde unos precios
de los factores dados hacia los precios de los bienes, mientras que el
segundo argumentaba, por el contrario, desde unos precios dados de
los bienes hacia los precios de los factores.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del r "ograma de investigacin...

239

El programa de investigacin de Ohlin-Samuelson


Se hubiera perdido mucho si la paradoja de Leontief hubiese
llegado a poner fin a la investigacin en el marco del programa OhlinSamuelson? Obviamente, la respuesta a esta pregunta es una cuestin
de opiniones. Baste con decir que la mayora de los tericos del co
mercio internacional no se comportaron como si fuesen falsacionistas
ingenuos, ya que mantuvieron su adhesin a ncleo del pro
grama Ohlin-Samuelson, proscribiendo todo intento de explicar la es
tructura del comercio internacional que no se basase en la teora de
los precios de los factores centrada sobre las proporciones de stos
dentro de un marco de EG . No es fcil decidir tampoco si el progra
ma Ohlin-Samuelson ha sido y sigue siendo un programa de investi
gacin progresivo, en el sentido lakatosiano de ser capaz de generar
una serie de hechos nuevos; la mayora de las ideas nuevas surgidas
al amparo del enfoque de Ohlin-Samuelson no han sido tanto cues
tiones de hecho como conexiones analticas entre los fenmenos pre
sentes en el comercio interior e internacional (de Marchi, 1976, p
gina 123). Lo que es seguro es que el programa hizo mucho para
popularizar la teora simplista de la productividad marginal, que ha
influido en todas las discusiones sobre distribucin de la renta habi
das en la posguerra: el modelo de comercio internacional basado en
las proporciones de los factores estimul la enseanza de parbolas
que se reducan a dos pases, dos bienes y dos factores, en el con
texto de funciones de produccin agregadas con rendimientos cons
tantes a escala, unificando as el tratamiento, tanto del comercio
domstico como del internacional, por medio de una teora de EG
con un alto grado de agregacin y simplificacin que prometa ms
de lo que era capaz de cumplir. La evaluacin del programa de inves
tigacin de Ohlin-Samuelson no puede, por tanto, separarse de la
evaluacin del programa ms amplio de E G de Hicks-SamuelsonArrow-Debreu, del que forma parte integrante.
Resulta bastante irnico que una parte tan importante del tra
bajo realizado en este campo fuese estimulado y promovido por los
esfuerzos de Samuelson, el acendrado defensor del opracionalismo
en teora econmica, al menos en sus primeros aos (ver captulo 4).
La totalidad de la discusin (sobre la igualacin de los precios de
los factores), observaba un comentarista, constituye, para bien o
para mal, un conspicuo ejemplo de teorizacin no-operacional (Ca
ves, 1960, pg. 92). Samuelson admite francamente que es de esperar
que las diferencias de precios que se observan efectivamente en el
mundo real difieran considerablemente de la igualacin ideal de los
precios de los factores que se produce bajo condiciones estticas y de

240

L a metodologa de la economa

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del program a de investigacin...


a

competencia perfecta. En cualquier caso, este autor prosigui sus in


vestigaciones sobre el T IP F en la creencia de que, de algn modo,
s que proporciona intuiciones vlidas acerca de las fuerzas que con
forman el comercio mundial (citado por de Marchi, 1976, pg. 118),
afirmacin que nos recuerda a la metodologa del apriorismo que se
supone Samuelson despreciaba (ver captulo 4).
Retrospectivamente, es difcil resistirse a concluir que:
L a discusin sobre la igualacin de los precios de los factores ha sido una
especie de jueguecito intelectual. A l tiempo que ha generado algunos resultados
incidentalmente tiles para la clarificacin de la estructura de la teora pura . . .
llevndonos a la interesante conclusin de que, en ciertas circunstancias, el co
mercio puede no tender siquiera a la igualacin de los precios de los factores,
sigue siendo d erto que ningn responsable de poltica ha expresado nunca el
deseo de saber si el libre comercio podra encontrar respuestas que tengan al
guna capacidad de explicar los hechos, estadsticos o de otro tipo, observables
en el mundo real [Corden, 1965, pg. 3 1 ].

Contrastaciones adicionales
Las considerables diferencias entre los precios de los factores que
se observan en la realidad entre pases violan claramente el TIPF.
Pero si los precios de los factores no se igualan de hecho a nivel
mundial, esto puede significar simplemente que uno o ms de los
supuestos en los que se basa el modelo de comercio internacional
de las proporciones de factores de Ohlin-Samuelson, no son aplica
bles. Por tanto, volvemos en ltimo trmino a la cuestin de la vali
dez emprica del THO , que depende esencialmente de la cuestin de
si la composicin del conjunto de bienes objeto de comercio viene
decisivamente influida por la dotacin de factores o si, por el con
trario, las diferencias tecnolgicas, las economas de escala y las im
perfecciones de los mercados pesan ms que aqulla. Esta cuestin
ha sido intensamente estudiada en un gran nmero de trabajos em
pricos surgidos despus del de Leontief, la mayora de los cuales
tienden, de hecho, a refutar el THO. En palabras tomadas del ltimo
trabajo de revisin de estos intentos de contrastacin de la teora del
comercio internacional14: E l modelo Heckscher-Ohlin simple no
presenta fundamentos empricos slidos. Cuando se tienen en cuenta
explcitamente los recursos naturales y el capital humano, el modelo
14 L a teora pura del comercio internacional ha sido repetidamente
en los ltimos aos, en trabajos que presentaban un nfasis variable
cuestin de su contrastacin emprica: vase la lista comentada que
Bhagwati (1969, pg. 8) y la lista ms completa que ofrecen Caves y
(1968, pg. xii).

revisada
sobre la
presenta
Johnson

241

cuenta con mayores posibilidades... (De todos modos), las diferencias


de eficiencia entre pases parecen suficientemente bien establecidas
como para hacer altamente improbable que la hiptesis de la dotacin
de factores tenga una validez universal (Stern, 1965, pgs. 20-21).
Las explicaciones del ciclo productivo, del atraso tecnolgico y de
las economas de escala del comercio presentan una hoja de servicios
un poco mejor, pero las familiares dificultades con que se enfrentan
los intentos de comparar las vagas predicciones de los modelos cuasidinmicos con las rigurosas predicciones de los modelos estticos, es
pecialmente cuando estos ltimos vienen acompaados de diversas
elaboraciones ad-hoc, nos impide atribuir la victoria a ninguno de los
dos contendientes. Estos problemas de comparacin, como dice Robert Stern (pg. 30):
. . . son en parte una cuestin terica y en parte una cuestin de metodologa
emprica. Por lo que se refiere a la teora, la cuestin es que el modelo de
dotacin de factores tiene todava que integrar sistemticamente un mecanismo
exgeno de cambio tecnolgico y de difusin de la tecnologa. H asta que se
logren mayores progresos en este terreno ser difcil establecer los diferentes
determinantes del comercio. L a cuestin metodolgica consiste en encontrar pro
cedimientos vlidos que nos permitan elegir entre las distintas teoras, as como
seleccionar la m ejor explicacin disponible, a la vista de unos conjuntos de
datos que presentan un alto grado de colinealidad.

El comercio internacional se encuentra entre los temas ms anti


guos de estudio de los economistas, y la teora pura del comercio
internacional ha sido, desde tiempo atrs, una de las ramas ms rigu
rosas de la Economa. Sin embargo, sta ha sido tambin una de las
ultimas areas de investigacin econmica en caer bajo la influencia
del falsacionismo, e incluso hoy, sigue siendo un campo de especializacin econmica particularmente propenso a la enfermedad del for
malismo. Peter Kenen (1975, pg. xii), un eminente terico del co
mercio por sus propios mritos, resumi la situacin de principios
de la dcada de 1970 con las siguientes palabras:
Toda una dcada despus de que otras especialidades hayan experimentado
una transformacin por la aplicacin de los mtodos economtricos, el comercio
y las finanzas internacionales presentan una obstinada inmunidad a la cuantifi| cacin. Se han convertido en el ltimo refugio del terico especulativo . . . Pode
mos citar algunas excepciones significativas . . . pero bien poco se ha hecho para
verificar las proposiciones fundamentales de la teora del comercio internacional
o para medir los efectos de las restricciones al comercio. L a teora ha sido con
siderada como verdadera en un sentido inmutable, y, por consiguiente, la tarea
del terico del comercio internacional consista simplemente en describir sus
implicaciones para el bienestar y la poltica econmica.

Captulo 12

Parte I I I .

KEYNESIANOS VERSUS MONETARISTAS

Un debate intil?

Al abordar este tema llegamos al fondo de la furiosa controversia


que ha rodeado las cuestiones de poltica macroeconmica en los l
timos aos. El gran debate entre keynesianos y monetaristas acerca
de la potencialidad respectiva de las polticas fiscal y monetaria ha
dividido a la profesin, acumulando un volumen de literatura que
podemos hoy calificar de enorme. No pretendo realizar una revisin
de esta literatura que me permitiera definir las diferencias entre las
dos partes y plantear la cuestin de si estas diferencias son o no
irreconciliables 15. Ni siquiera intentar una evaluacin del grado en
que los programas de investigacin alternativos de monetaristas y
keynesianos muestran signos de degeneracin, aunque hay que
decir que la creciente debilidad de las iniciales formulaciones de la
posicin monetarista, as como la creciente disposicin de los mone
taristas para adaptarse a las formas keynesianas de anlisis, propor
cionan indicios del derrumbamiento de la contrarrevolucin moneta
rista. Mi objetivo en esta seccin ser ms limitado, y consistir en
extraer dos lecciones metodolgicas fundamentales del debate entre
keynesianos y monetaristas. La primera es que la metodologa del
15 Entre los distintos trabajos de revisin del debate en sus diferentes eta
pas, he encontrado personalmente que los de Chick (1973), Selden (1977) y
Mayer (1978) son los ms tiles; todos ellos contienen completas bibliografas.
242

Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

243

instrumentalismo expuesta por Friedman (vase captulo 4) tiende a


convertirse con demasiada facilidad en un empirismo ingenuo o en
una teora posterior a la medicin en vez de ser una medicin pos
terior a la teora. La segunda es que el intento de establecer una
posicin teortica por medio de la falsacin de la teora rival siempre
genera una concrecin de las cuestiones que, como ocurri en la con
troversia que comentamos, gradualmente resuelve de hecho las prin
cipales diferencias.
Los ltimos quince aos han sido testigos de una inacabable serie
de esfuerzos destinados a lograr una contrastacin emprica decisiva de
los enfoques keynesiano y monetarista de las causas de las fluctua
ciones econmicas. Un observador imparcial podra fcilmente llegar
a pensar que esta discusin no ha demostrado otra cosa que el hecho
de que la evidencia emprica parece ser incapaz de hacer cambiar de
opinin a ningn economista. Pero una observacin ms detallada
de la literatura revela una tendencia regular hacia el estrechamien
to de la distancia existente entre los distintos puntos de vista, y en
especial hacia un creciente reconocimiento de las limitaciones que
presentan todas las contrastaciones al uso de la efectividad relativa
de las polticas fiscal y monetaria. El debate aparece entonces no
solamente como un carrusel sin fin que slo puede llevarnos a un
callejn sin salida, sino como una discusin abierta con un ritmo
definido, y en la que las sucesivas posiciones adoptadas mejoran gra
dualmente en relacin con las que van siendo abandonadas. Al mismo
tiempo, debe reconocerse que la persistencia de esta controversia, a
pesar de todos los movimientos y contramovimientos efectuados en
ambos campos, slo puede explicarse en trminos de un cierto n
cleo muy profundo de desacuerdo respecto de la capacidad de autoajuste que presenta el sector privado en las economas mixtas y, por
consiguiente, respecto de la medida en la cual las polticas fiscal y
monetaria son, de hecho, estabilizadoras o desestabilizadoras (Leijonhufvud, 1976, pgs. 70-1). Una vez ms, el debate entre keynesianos
y monetaristas muestra que los economistas (al igual que otros cien
tficos) se caracterizan por su tendencia a defender su ncleo de creen
cias fundamentales de las amenazas de las anomalas observadas, pri
mero, por medio de ajustes realizados en las hiptesis auxiliares que
rodean al ncleo central; que seguirn haciendo esto mientras les sea
posible, y que slo en raras ocasiones, cuando el ncleo bsico
haya sido refutado en todos y cada uno de los campos en los que haya
librado batalla, estarn dispuestos a reconsiderarlo y adoptar un nue
vo punto de partida.

244

L a metodologa de la economa

Las sucesivas versiones del monetarismo de Friedman


Consideremos, en primer lugar, la posicin del propio Friedman
en esta controversia. Su artculo sobre La Metodologa de la Eco
noma Positiva precedi en varios aos a su primera reformulacin
de la teora cuantitativa del dinero (Friedman, 1956). Un ao des
pus del despegue del monetarismo, publicaba este autor La Teora
de la Funcin-Consumo (1957), libro que puede considerarse como
un buen ejemplo de su metodologa en su aspecto ms favorable, y
en el que, despus de formular una nueva teora de la funcin-con
sumo en trminos de la renta permanente en vez de en trminos de
la renta anual, y de obtener de ella una serie de predicciones espec
ficas y refutables respecto del gasto agregado de consumo, Friedman
reexamina todos los datos cruzados y series temporales disponibles
para demostrar que su teora explicaba sin dificultad las observaciones
frente a las que se haba estrellado la doctrina keynesiana al uso.
Cualquiera que sea nuestro veredicto ltimo respecto de La Teora
de la Funcin-Consumo 16, esta obra habr de figurar entre los trata
mientos realmente magistrales que la literatura econmica nos ofrece
sobre la relacin existente entre la teora y los datos empricos. Y, sin
embargo, la historia de la defensa del monetarismo por parte de Fried
man aparece, en contraposicin, como la caricatura de su propia me
todologa.
Empieza Friedman con la reformulacin de la antigua teora cuan
titativa del dinero como una teora, no de la relacin existente a largo
plazo entre el volumen del gasto agregado y el volumen de produc
cin total una especie de Macroeconoma primitiva , sino como
una teora de la demanda de dinero por parte de empresas y consu
midores. Contina con una investigacin emprica sobre la demanda
de dinero en los Estados Unidos durante el perodo 1867-1960, su
imponente obra Historia monetaria de los Estados Unidos 1867-1960,
escrita en colaboracin con Anna Schwartz, as como con una se
rie de trabajos sobre los retardos que presentan los efectos econmi
cos de la poltica monetaria. En este punto de su argumentacin, con
cede el autor gran importancia a la demostracin de que la funcin
de demanda de dinero es relativamente estable y que, adems, se
muestra insensible a las variaciones del tipo de inters (Laidler, 1969,
16 Mayer (1972) proporciona un completo resumen y evaluacin de las nu
merosas contrastaciones existentes de la hiptesis de la renta permanente, y
concluye que Friedman tiene razn al menos en parte, ya que la elasticidad-renta
del consumo es mayor para la renta permanente que para la transitoria, pero,
por otro lado, la propensin al consumo de la renta transitoria no es cero, como
implica la teora de Friedman.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

245

pginas 90-1). En el mismo ao 1963 apareci tambin el famoso


artculo de Friedman y David Meiselman, que presentaba el primer
conjunto de estimaciones en una sola ecuacin, o estimaciones en
forma reducida, del modelo keynesiano simple, con las que tra
taba de demostrar que la velocidad del dinero era una variable ms
estable que el multiplicador keynesiano. Albert Ando y Franco Modigliani, entre otros, llegaron a la conclusin opuesta, y la American
Economic Review dedic la totalidad de la edicin de 1965 a la
exposicin de diversas comparaciones entre formulaciones uniecuacionales de los modelos keynesiano y monetarista, con lo que qued
demostrado a satisfaccin de todos que estos modelos en forma redu
cida, por carecer de la debida especificacin de sus ecuaciones estruc
turales subyacentes, eran incapaces de discriminar entre los dos mo
delos rivales (Brainard y Cooper, 1975, pgs. 169-70).
La teora de Friedman
Con esto hemos llegado al punto lgido del debate, que se pro
dujo unos siete aos despus del nacimiento del monetarismo, mo
mento en el cual Friedman no haba proporcionado todava una teora
explcita que fuese capaz de generar las regularidades empricas que
se supone apoyan la posicin monetarista. La publicacin en 1970
del artculo Marco terico del Anlisis Monetario de Friedman
se produjo dentro de lo que podramos llamar la Fase II del mone
tarismo 17. Y hete aqu que algunos monetaristas, como Brunner y
Metzler (1972, pgs. 838-39 y 848-49) repudian el esquema elabo
rado por Friedman y expresan su sorpresa ante el hecho de que
Friedman hubiese escogido para representar su argumentacin el dia
grama hicksiano de la IS-LM (ejemplo tpico del anlisis de equilibrio
esttico-comparativo), al tiempo que argumentan que son las cues
tiones de tipo temporal y la rapidez relativa del funcionamiento de
los ajustes de precios y cantidades lo que proporciona la clave de las
diferencias de enfoque entre keynesianos y monetaristas, y que, por
tanto, la IS-LM no es instrumento adecuado para esta discusin. Y, en
realidad, aparte de su repetida insistencia en que los monetaristas
enfocan los problemas econmicos en el espritu del anlisis parcial
marshalliano, mientras que los keynesianos lo hacen dentro de un
marco walrasiano de EG , Friedman neg que existiesen diferencias
tericas, y ni siquiera ideolgicas, entre los dos campos.
17 L a Fase I viene resumida en Friedm an (1968).

246

L a metodologa de la economa

La adopcin del aparato IS-LM, argument Friedman, era debida


a su deseo de demostrar que ambos grupos comparten un terreno
comn y que las diferencias entre ellos se centran en los distintos
supuestos dinmicos que adoptan respecto del ritmo de los ajustes ,
exigidos por las discrepancias existentes entre la cantidad de dinero
que el pblico desea mantener y la cantidad que mantiene de he
cho: L a velocidad relativa de ajuste de precios y cantidades sigue
siendo la clave de la diferencia de enfoque y ansis entre aquellos ;
economistas que se consideran keynesianos y los que no (Friedman,
1970, pgs. 210-11; vase tambin pgs. 234-35). De todos modos,
Friedman no consigui explicar cmo se llega realmente a las deci
siones relativas a la determinacin de precios y cantidades en una
economa como la de los Estados Unidos, y, en este sentido, no con
sigui elaborar teora alguna respecto de cmo se dividen los efectos
de los cambios monetarios entre variaciones de precios y variacio
nes de la produccin real (Chick, 1973, pgs. 111-13). En conse
cuencia, la sugerencia de que la dinmica del mecanismo de trans
misin entre el dinero y la actividad econmica incorpora la clave
de la disputa entre keynesianos y monetaristas, es inestable, o ms
bien, Friedman no proporciona mtodo alguno que permita contras
tarla. Los monetaristas han sido acusados de defender una teora
de la caja negra del mecanismo de transmisin, mientras que, de
hecho, ven el mecanismo de transmisin como una cuestin de ajuste
entre las tenencias de cartera, pero definiendo dicha cartera de forma
tan amplia que no hay ninguna variable que se destaque como deter
minante de las dems. En resumen, los monetaristas modelan el me
canismo de transmisin, pero no proporcionan una teora del mismo.
El clculo cualitativo es, como sabemos, un poderoso mtodo
para establecer la direccin en que opera una relacin causal postu
lada. Pero resulta ser un instrumento muy burdo para medir las
magnitudes efectivas que dicha relacin implica. Si el debate entre
keynesianos y monetaristas es, como Friedman sostiene, fundamen
talmente una cuestin de velocidades de ajuste ante variaciones de
los distintos parmetros, lo que se necesita es el clculo cuantitativo.
La poltica econmica intenta controlar la economa y no solamente
predecir su comportamiento, y el control de una economa requiere
normalmente el conocimiento, no slo del signo de los efectos econ
micos, sino de las magnitudes precisas de dichos efectos; ciertamente,
algn tipo de control ser posible con base al clculo cualitativo, pero
un control ms afinado exige algo ms que el conocimiento del
signo de los cambios que se producen. Este fracaso en la elaboracin
de un clculo cuantitativo de los cambios econmicos anunciaba, de
hecho, la muerte del monetarismo.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

247

La fase III del monetarismo


En las fases I y II del monetarismo, el marco en que se desarrolla
la discusin es, en gran parte, el del corto plazo keynesiano, pero el
largo plazo entra en la discusin en la Fase II y llega a dominar la
escena en su Fase III, que data aproximadamente de 1972. La argu
mentacin que ahora se maneja es la de que, cualesquiera que sean
los efectos a corto plazo de las variaciones en las variables monetarias
sobre los precios y cantidades, las expectativas econmicas se ajus
tarn automticamente por s mismas a las variaciones de la oferta
monetaria, a consecuencia de lo cual la poltica monetaria tendr poco
o ningn efecto sobre la produccin a largo plazo; esta es la teora
de la tasa natural de desempleo de Friedman, formulada a la luz de
las expectativas racionales.
Entre tanto, se construyeron complicados modelos econmicos,
que seguan los diferentes canales por los que el dinero puede influir
sobre el PNB, el PNB real y el nivel de precios. Tanto el keynesianismo de Neanderthal, que niega que las autoridades monetarias
tengan control alguno sobre la oferta monetaria, como el moneta
rismo de Neanderthal, que niega eficacia alguna a la poltica fiscal
incluso a corto plazo, han quedado muy atrs. En cierto sentido, es
verdad que los monetaristas han ganado la batalla, ya que los gobier
nos prestan hoy mucha ms atencin a la oferta monetaria de lo que
hacan hace una dcada, al tiempo que un keynesianismo mucho ms
sofisticado, que tiene en cuenta los efectos-impacto de la poltica mo
netaria a lo largo de diversos canales y no slo a travs de los efectos
de las variaciones del tipo de inters sobre la inversin, ha venido a
sustituir a las versiones caricaturescas que se hicieron de Keynes en
la dcada de 1950. En un sentido ms profundo, sin embargo, los
monetaristas han perdido, porque el monetarismo no ha llegado a
clarificar el mecanismo causal que genera sus resultados empricos,
llegando incluso a veces a negar que dichos resultados necesitasen
interpretacin alguna a la luz de una teora causal que les sirviese
de apoyo, y tampoco ha logrado refutar ms que una burda defor
macin del keynesianismo que atacaba (Johnson, 1971, pgs. 10 y 13).
El keynesianismo, por su parte, demostr ser capaz de absorber las
ideas monetaristas en una rama ms sofisticada de la Macroeconoma,
que es lo que parece estar surgiendo de esta mele de quince aos
de duracin. Es totalmente cierto que la controversia ha persistido,
y an persiste, a pesar de montaas de evidencia emprica: est claro
que los economistas no se dejan apabullar por las refutaciones emp
ricas. Por otro lado, el debate ha mostrado claros signos de progreso,
al superar gradualmente tanto el keynesianismo simplista como el

248

L a m etodologa de la economa

monetarismo simplista, de forma que en la actualidad resulta mucho


ms difcil que antes clasificar a los economistas entre keynesianos
y monetaristas.
Recuperacin del mensaje de Keynes
Retrospectivamente, el debate entre keynesianos y monetarist&s
de las dos ltimas dcadas ha de considerarse como una de las con
troversias ms frustrantes e irritantes de toda la historia del pensa
miento econmico, una controversia que recuerda con frecuencia a
las peores disputas medievales. Una y otra vez, se utilizan violentos
argumentos polmicos que posteriormente son retirados la teora
cuantitativa del dinero es una teora de la demanda de dinero que
forma parte de una olvidada tradicin oral de la Escuela de Chicago;
la demanda de dinero es inelstica al tipo de inters y la oferta de
dinero viene exgenamente determinada; las variaciones sustanciales
de los precios y de las rentas son siempre consecuencia de las varia
ciones de la oferta monetaria; los puntos de inflexin al alza y a la
baja del ciclo econmico vienen invariablemente precedidos por los
puntos de inflexin en el crecimiento de la oferta monetaria; etc.
y se reservan las mejores crticas para combatir esperpentos que de
forman los puntos de vista de los oponentes. Gran parte del debate
consiste en hablar entre lneas y hay veces en que es difcil recordar
qu es lo que realmente se est discutiendo, dificultad sentida incluso
por los ms directos protagonistas de la discusin 18. Discurriendo
a lo largo de todo el debate, encontramos una lucha continua para
imponer la propia interpretacin de lo que Keynes quiso realmente
decir, como si fuese imposible aclarar cuestiones importantes de pol
tica econmica sin antes decidir en qu difera Keynes de los cl
sicos. Puerto que la General Theory contiene al menos tres, y quizs
ms, versiones de la teora keynesiana 19, existen infinitas formas en
18 Consideremos, por ejemplo, el resumen de Friedm an (1970, pg. 217):
Considero que la descripcin de nuestra posicin como la que afirma que el
dinero es todo lo que cuenta respecto de las variaciones de la renta nominal
y de las variaciones a corto plazo de la renta real, es una- exageracin que con
firma nuestras conclusiones. Considero la afirmacin de que el dinero es lo
nico que im porta , y punto, como una malinterpretacin de nuestras conclu
siones.
19 Coddington (1976b) distingue al menos tres lneas en la interpretacin
de Keynes: 1) el keynesianismo hidrulico la teora de la renta-gasto en su
variedad de diagrama de 45, y la interpretacin IS-LM , que considera el mo
delo keynesiano como un caso especial, ms que como una teora general ,
tambin conocido como la sntesis neoclsica, o el keynesianismo bastardo,

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

249

las que pueden combinarse sus elementos para formar algo denomi
nado keynesianismo. Las discusiones acerca del mensaje central de
Keynes constituyen, por tanto, una especie de neblina intelectual que
ha de dispersarse antes de que podamos considerar los respectivos
mritos de las argumentaciones keynesiana y monetarista. Al leer
este debate tiene uno a veces la sensacin de que los especialistas
en Macroeconoma estn ms interesados en la exgesis de La Teora
General que en el progreso de nuestro conocimiento sobre cmo fun
ciona realmente nuestra economa.
Volvemos, pues, al final de esta discusin, a la primera de las
dos lecciones fundamentales que pueden sacarse del debate entre
keynesianos y monetaristas. Friedman sigui en realidad la metodo
loga del instrumentalismo en la Fase I del debate, es decir, obtuvo
predicciones sin obtener explicacin terica alguna; en la Fase II, sin
embargo, incluso l capitul a la necesidad de una teora que apo! yase sus predicciones. Pero la teora que elabor demostr no ser
adecuada para sus propsitos y, en consecuencia, adopt en la Fase III
; una teora completamente nueva, basada sobre la distincin entre la
inflacin anticipada y la no-anticipada. As pues, en ltimo trmino,
el monetarismo de Friedman abandona la metodologa del instrumen
talismo, y lo hace al parecer no porque sta sea defectuosa en s
misma, sino porque no resulta suficientemente persuasiva.

dependiendo del punto de vista de cada uno; 2) el keynesianismo fundamentalista fuerte nfasis sobre la variacin de las expectativas y sobre la omnipre
sente incertidumbre, tal como los encontramos en el captulo 12 de La Teora
General y en el artculo de Keynes de 1937 sobre T he General Theory of
Em ploym ent (L a teora general del empleo), que implica que el enfoque de
Keynes no puede reconciliarse con la tradicin neoclsica; y 3) el keynesianismo
del desequilibrio una reformulacin de Keynes en un marco de E G en la
que no existe el intermediario walrasiano, la informacin es incompleta e im
perfecta, y los precios proporcionan seales falsas, con lo que la renta variar
en consecuencia y no habr slo ajustes de precios. Vase tambin Blaug (1978,
pginas 680-83 y 693-94) y Patinkin (1979).

Captulo 13

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

LA TEORIA DEL CAPITAL HUMANO

Ncleo versus cinturn protector


Nos ocuparemos a continuacin de una teora que requiere un tra
tamiento en profundidad que hasta ahora raramente ha recibido. El
nacimiento de la teora del capital humano fue anunciada en 1960
codore Schultz, pero puede decirse que su nacimiento efectivo
Z , q7o' T?.s * os ms tarde < *> el Journal of Political Economy
. publico un suplemento sobre Inversin en seres humanos.
7 , voiumcn inclua, entre varios otros artculos pioneros, los capn T PS m\nares de Ia mong rafa Human Capital (Capital huma l
icada en 1964 por Gary Becker, obra que desde entonces
se na convertido en punto obligado de referencia en este tema. As
pues, la teora del capital humano nos ha acompaado durante ms
ae quince aos, durante los cuales el flujo de literatura en este cam
po no a cesado, e incluso parece haber experimentado un incre
mento en los ltimos aos. El primer libro de texto dedicado ex
clusivamente al tema apareci en 1963 (Schultz, 1963). Despus de
un periodo de cierta calma durante la segunda mitad de la dcada
tre iQ7n
industna editora de textos dio un nuevo empujn: eny 1973 nada menos que ocho autores se lanzaron al inteno, acompafac]os por ]a rpida sucesin de publicaciones que sumaon siete antologas de los artculos clsicos sobre el tema del-capital,ua" " T todo'esoT- Es hora, por tanto, de preguntarnos a dnde nos
toao ello. Ha cumplido la teora las elevadas expectativas de
250

251

sus fundadores? H a progresado, en el sentido de profundizar cada


vez ms en los problemas que se haba planteado, o presenta snto
mas de estancamiento y malestar?
Nos encontramos aqu ante una excelente oportunidad para apli
car la MPCI de Lakatos para ver qu es lo que tiene que decimos,
si es que puede decirnos algo, acerca de la evaluacin del cuerpo de
ideas conocido por el nombre de teora del capital humano. Provistos
de las ideas de Lakatos, podemos empezar preguntando: cul es el
ncleo del programa de investigacin del capital humano, ese con
junto de creencias puramente metafsicas cuyo abandono implicara
el abandono del propio programa de investigacin? A continuacin
podemos preguntar: Qu refutaciones se han producido dentro del
cinturn protector del programa, y cmo han reaccionado sus defen
sores ante las mismas? Por ltimo, podramos plantear la siguiente
cuestin: Es el programa de investigacin del capital humano un
programa progresivo o degenerado?, lo que equivale virtual
mente a preguntar: H a aumentado o disminuido en el tiempo el
contenido emprico de dicho programa?
Resulta fcil demostrar que la llamada teora del capital humano
es, de hecho, un ejemplo perfecto de programa de investigacin: no
puede ser reducido a una teora nica, puesto que consiste simple
mente en la aplicacin de la teora normal del capital a ciertos fen
menos econmicos; al mismo tiempo, constituye en s mismo un
subprograma que pertenece al programa neoclsico ms amplio, en la
medida en la cual consiste tan slo en la aplicacin de los conceptos
neoclsicos al uso, a fenmenos que los economistas neoclsicos no
haban considerado previamente. El concepto de capital humano, o
ncleo del programa de investigacin del capital humano, consiste
en la idea de que la gente gasta en s misma de formas diversas, no
slo buscando el goce presente, sino tambin buscando rendimientos
futuros pecuniarios y no-pecuniarios. En este sentido, las gentes ad
quieren cuidados sanitarios, compran voluntariamente educacin y
formacin profesional adicional, gasta tiempo en la bsqueda de un
empleo que les rinda el mximo, en vez de aceptar la primera oferta
que les surja, compran informacin acerca de las oportunidades de
empleo existentes, emigran para aprovechar mejores oportunidades
de empleo, y pueden preferir, en un momento dado, empleos con
una remuneracin baja pero con un elevado rendimiento potencial,
en vez de empleos bien pagados pero sin posibilidades de futuro.
Todos estos fenmenos sanidad, educacin, bsqueda de empleo,
adquisicin de informacin, emigracin y formacin profesional en
el propio puesto de trabajo pueden ser considerados como gastos
de inversin, ms que gastos de consumo, tanto si los que los realizan

252

L a m etodologa de la economa

son los individuos en su propio beneficio como si los asume la socie


dad en beneficio de sus miembros. Lo que une a todos estos fen
menos no es la cuestin de quin los asume, sino ms bien el hecho
de que el que toma las decisiones, sea quien sea, est considerando
el futuro como justificacin de sus acciones presentes.
Necesitamos tan slo un supuesto adicional, a saber, que el que
toma las decisiones es una unidad de consumo en vez de un indivi
duo, para extender la analoga a la planificacin familiar, e incluso
ii las decisiones de casarse y divorciarse20. No nos sorprende hoy
el encontrar consideraciones del ciclo vital aplicadas a la teora del
ahorro, pero antes de lo que Mary Jean Browman denomin correc
tamente la revolucin del capital humano en el pensamiento econ
mico surgida en la dcada de 1960, no era tan normal el tratar
gastos tales como los servicios sociales de sanidad o educacin como
anlogos a la inversin en capital fsico; y, ciertamente, nadie soaba
en aquellos das con encontrar un campo analtico comn entre la
economa del trabajo y la economa de los servicios sociales.
No hay, por tanto, duda alguna respecto de la genuina novedad
del ncleo del programa de investigacin del capital humano. Ni
tampoco existe ninguna duda acerca de la riqueza de posibilidades
de investigacin que la adhesin a tal programa abre ante nosotros.
El cinturn protector del programa de investigacin del capital
humano est repleto de teoras del capital humano, correctamente
designadas con tal palabra, y en realidad su lista es tan larga que
difcilmente podremos proporcionar aqu una relacin exhaustiva de
las mismas. Pero creemos que pocos tericos del capital humano se
mostraran en desacuerdo con la lista de las que hemos decidido
destacar aqu.
En el campo de la educacin, la principal implicacin teortica
del programa de investigacin del capital humano es que la demanda
de educacin adicional a la legalmente obligatoria responde a las
variaciones de los costes directos e indirectos privados de la escola
ridad, as como a las variaciones en los ingresos adicionales que pro
porcionan los aos adicionales de escolaridad. La idea tradicionalmente sostenida por los economistas antes de 1960 era la de que la
demanda de educacin adicional a la obligatoria es una demanda de
un cierto tipo de bien de consumo y que, como tal, depende de los
listos dados, la renta familiar y el precio de la escolaridad en
forma de matrculas y pagos peridicos de la misma. Exista la com El programa de investigacin del capital humano ha sido en realidad
npllendo por Becker y otros a la economa de la fam ilia. Vase, al respecto,
el m|>(tulo 14.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

253

plicacin de que esta demanda de consumo supona tambin una


capacidad para consumir el bien en cuestin, pero la mayora de
los economistas se sentan satisfechos con dejar a los socilogos y
psiclogos sociales la tarea de demostrar que tal capacidad depen
da a su vez de la clase social de la que los estudiantes provenan
y, en especial, del nivel educacional alcanzado por sus padres. Puesto
que esta teora de la demanda de consumo de educacin anterior a
1960 nunca fue utilizada para explicar las tasas de asistencia a es
cuelas y universidades en el mundo real, no importa la formulacin
concreta que adoptemos de la misma.
La cuestin est en que la idea de que las ganancias no-obtenidas
constituye un elemento importante del coste privado de la escolari
dad y que los estudiantes adoptan una visin de futuro respecto de
sus perspectivas de ganancias en el mercado de trabajo, hubiese sido
rechazada como poco plausible en el perodo anterior a 1960, sobre
la base de que los estudiantes carecen de la informacin necesaria
para hacer tales predicciones y de que se sabe que, en cualquier caso,
la informacin disponible no es muy fiable. El programa de investi
gacin del capital humano, por otro lado, al tiempo que considera
tambin como dados los gustos y capacidades a que antes nos
hemos referido, subraya el papel de los ingresos presentes y futuros,
argumentando adems que estos ingresos mostrarn variaciones a cor
to plazo mucho ms amplias de lo que podra justificar la distribu
cin de los antecedentes familiares entre las sucesivas cohortes de
estudiantes.
La diferencia entre la visin antigua y la nueva es, pues, funda
mental, y los supuestos auxiliares que transforman el ncleo del
programa de investigacin del capital humano en una teora contrastable de la demanda de educacin adicional a la obligatoria son tan
obvios que no requieren elaboracin alguna; en efecto, a causa de
las imperfecciones del mercado de capital los estudiantes no pueden
financiar con facilidad los costes presentes de la escolaridad adicional
con cargo a sus ingresos futuros; son perfectamente conscientes de
los ingresos que dejan de obtener mientras estn estudiando, y por
consiguiente demandan ms escolaridad cuando se produce una ele
vacin de las tasas de empleo de los jvenes; las diferencias salariales
corrientes por aos de escolaridad les proporcionan estimaciones bas
tante fiables de las diferencias salariales que prevalecern cuando
entren en el mercado de trabajo unos aos despus; etctera. Adems,
la teora presenta dos versiones: pretende modestamente predecir la
matrcula total de escolaridad no-obligatoria y, ms ambiciosamente,
predecir la matrcula en campos especficos de estudio dentro de la

254

L a m etodologa de la econom

educacin superior, e incluso la asistencia a diferentes tipos de insti-


iliciones a nivel terciario.
Individualismo metodolgico
Tal como fue formulado inicialmente por Schultz, Becker y Mincer, el programa de investigacin del capital humano estaba caracte
rizado por un individualismo metodolgico, es decir, por la idea de
que todos los fenmenos sociales pueden y deben retrotraerse a sus
fundamentos de comportamiento individual. Para Schultz, Becker y
Mincer, la formacin de capital humano se concibe tpicamente como
realizada por individuos que actan en defensa de sus propios inte
reses 21. Esta es la forma natural de abordar fenmenos como la bs
queda de empleo y la emigracin, pero tanto la sanidad como la
educacin, la recogida de informacin y la formacin profesional, se
encuentran hoy total o parcialmente bajo la responsabilidad de los
gobiernos en muchos pases.
La familiaridad con la educacin y la medicina privadas, as como
la casi total ausencia de sistemas gubernamentales de formacin pro
fesional en el contexto norteamericano (al menos hasta 1968), sir
vieron de apoyo al razonamiento en trminos del clculo privado.
All donde, por el contrario, la sanidad y la educacin estn en gran
parte en manos del sector pblico, como ocurre en la mayor parte
de los pases de Europa y del Tercer Mundo, nos sentimos tentados
a preguntar si el nuevo programa de investigacin del capital humano
es tambin capaz de proporcionar una nueva normativa para la actua
cin gubernamental. En el terreno de la educacin, en cualquier caso,
el programa de investigacin del capital humano s que proporcion
un nuevo criterio de inversin social: los recursos han de ser asigna
dos a aos de escolaridad y niveles de educacin de forma que se
iguale la tasa marginal de rendimiento social de la inversin en
educacin, y yendo un paso ms adelante, este rendimiento igualado
de la inversin en educacin no debera ser menor que el rendimiento
que proporcionan las inversiones privadas alternativas. Sin embargo,
21 N tese que el nfasis que se hace sobre las elecciones individuales es la
quintaesencia del programa de investigacin del capital humano. Se ha dicho
que la educacin mejora la eficiencia de la asignacin de recursos, tanto en el
campo de la produccin como en el del consumo, que acelera el progreso tc
nico, que eleva la tasa de ahorro, que reduce la tasa de natalidad y que afecta
tanto al nivel como a la naturaleza de la criminalidad (vase Ju ster, 1975,
captulos 9-14). Pero a menos que estos efectos estimulen a los individuos a
demandar educacin adicional, no tendrn nada en absoluto que ver con el
programa de investigacin del capital humano.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

255

este criterio normativo no fue defendido con el mismo grado de con


viccin por todos los defensores del programa de investigcacin del
capital humano. Adems, la llamada tasa social de rendimiento de la
inversin en educacin ha de calcularse por fuerza exclusivamente
con base a los valores pecuniarios observables; los rendimientos
no-pecuniarios de la educacin, tales como las externalidades asocia
das con la escolaridad, vienen invariablemente asociados a juicios de
valor cualitativos, y estos difieren de unos autores a otros (Blaug,
1972, pgs. 202-05). As pues, ocurra que las mismas tasas sociales
de rendimiento de la inversin en educacin generaban con frecuencia
conclusiones diferentes respecto de la estrategia educacional ptima.
Por su carcter normativo, la exigencia de igualacin de las tasas
de rendimiento de la educacin no genera problemas de contrastacin
emprica. Desde el punto de vista de la Economa Positiva puede
resultar interesante preguntarse si los gobiernos asignan de hecho
los recursos de que el sistema educativo dispone de forma que se
igualen los rendimientos sociales a todos los niveles y tipos de edu
cacin, pero pocos estudiosos del capital humano se comprometeran
con una prediccin precisa de resultados basada en dicho clculo 72.
En ausencia de una teora del comportamiento del gobierno que sea
generalmente aceptada, puede excusarse a los defensores del progra
ma de investigacin del capital humano por su menosprecio de las
implicaciones normativas de sus doctrinas. Desgraciadamente, parece
bastante difcil la contrastacin de cualquier prediccin positiva res
pecto de la demanda de educacin no-obligatoria, a menos que se
tengan opiniones definidas acerca de las normas que guan el compor
tamiento gubernamental en el campo de la educacin. El mundo real
nos proporciona pocos ejemplos de pases en los que la demanda de
educacin no-obligatoria no se vea limitada por el nmero de plazas
que los gobiernos deciden proporcionar. Al contrastar las predicciones
respecto de la demanda privada nos encontramos, por tanto, con
trastando al mismo tiempo predicciones acerca de la funcin de oferta.
Igualmente, resulta interesante preguntarnos qu impacto tiene la educa
cin sobre el crecimiento econmico, independientemente de las motivaciones
que subyacen a la provisin de escolaridad formal. E l intento de dar respuesta
a esta pregunta constituy el centro motivacional de la literatura que brot en
los prim eros aos de la dcada de 1960 en torno a la contabilidad del creci
miento, pero recientes dudas surgidas acerca del concepto de funcin de pro
duccin agregada han acabado virtualmente con el inters de los economistas
por esta cuestin: vase N elson (1973), pero tambin Denison (1974). Retros
pectivamente, parece dudoso, en cualquier caso, si el tipo de contabilizacin
del crecimiento emprendido por Denison tiene en realidad algo que ver con
las cuestiones cruciales que la teora del capital humano se plantea (Blaug,
1972, pgs. 99-100).

256

L a m etodologa de la economa II;

Para conceder realmente su oportunidad al programa de investiga


cin del capital humano tendramos que referirnos a sistemas abiertos
de educacin superior, como los que existen nicamente en los Esta
dos Unidos, Japn, la India y Filipinas.
Estos comentarios ayudarn sin duda a explicar por qu casi la
totalidad del trabajo emprico referente a la demanda de educacin
se ve confinado a los Estados Unidos. De todos modos, incluso res
pecto de este pas, resulta sorprendente la poca atencin que se ha
dedicado de hecho a la explicacin de la demanda privada de educa
cin. Casi nada estimulante se hizo en este terreno hasta 1970, e
incluso hoy la demanda de educacin sigue siendo un tema que sor
prende por el abandono en que ha quedado dentro de la vasta litera
tura emprica que ilustra 1 enfoque del capital humano.
Pasemos ahora de la educacin escolar formal a la formacin
profesional. Casi desde el principio, el programa de investigacin del
capital humano se preocup del fenmeno de la formacin profesional
tanto como del de la educacin general. La distincin fundamental
de Becker entre formacin profesional especfica y generalizada ge
ner la sorprendente prediccin de que los propios trabajadores se
pagan su formacin profesional va unos ingresos reducidos durante
el perodo de aprendizaje (vase captulo 9), contradiciendo as la anti
gua idea marshalliana de que el mercado competitivo no proporciona
estmulos adecuados para que los patronos ofrezcan niveles ptimos
de formacin en el propio puesto de trabajo. Las predicciones sobre
la demanda de formacin profesional se adecuaban perfectamente a las
predicciones referentes a la demanda de educacin, ya que la educa
cin escolar es un ejemplo perfecto de formacin profesional general;
en realidad, el modelo de Becker tiene la virtud de que predice correc
tamente que los patronos rara vez pagarn directamente la educacin
escolar adquirida por sus empleados, un fenmeno observado con
generalidad en el mundo real y que no haba sido explicado por nin
gn programa de investigacin alternativo (excepto, quizs, por el
marxista).
La distincin entre dos tipos de aprendizaje adicional al obliga
torio llev pronto a una fructfera discusin en torno a la medida
en la cual la formacin revierte o no totalmente en los trabajadores
individuales, pero en general no logr inspirar trabajos empricos
nuevos sobre la formacin de la mano de obra en la industria (Blaug,
1972, pgs. 191-99). En parte, esto poda explicarse por las dificul
tades inherentes que encontramos al tratar de distinguir el aprendi
zaje sin costes en el propio puesto de trabajo, tanto del aprendizaje
informal en el propio puesto de trabajo como del aprendizaje formal
fuera del propio puesto de trabajo pero en la propia fbrica (el apren

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

257

dizaje fuera del propio puesto de trabajo y fuera de la fbrica es


otra categora de la formacin profesional). Por lo dems, el nfa
sis de Becker sobre la formacin profesional como resultado de una
eleccin ocupacional por parte de los trabajadores pareca ignorar
complejas cuestiones referentes a la oferta de formacin profesional
por parte de las empresas que disponen de mercados de trabajo
internos bien desarrollados. Con todo, difcilmente podr sostenerse
que el enfoque del capital humano en cuanto a la formacin profe
sional haya sido sometido alguna vez a una contrastacin emprica
decisiva.
El tema de las migraciones genera dificultades similares en cuanto
a la evaluacin de su grado de xito o fracaso. Existe una rica litera
tura econmica y sociolgica acerca de las migraciones geogrficas
que nos viene desde el siglo xxx, e incluso del xvm , a la que el en
foque del capital humano aade bien poco excepto un pronunciado
nfasis en el papel de las disparidades geogrficas de las rentas reales.
No hay duda de que los trabajos empricos recientes sobre las migra
ciones se han visto profundamente influidos por consideraciones de
capital humano, pero no se puede hacer una evaluacin clara y pre
cisa del estatus emprico del programa de investigacin del capital
humano en el campo de la migracin (vase, sin embargo, Greenwood, 1975).
Nos queda, pues, por examinar la sanidad, la bsqueda de em
pleo y las redes de informacin laboral. La virtual explosin de la
economa de la sanidad en aos recientes y los desarrollos consegui
dos en la teora de la bsqueda de empleo en los mercados de tra
bajo, o los fundamentos microeconmicos de la teora del empleo,
tienen ambos sus races en el programa de investigacin del capital
humano. En cualquier caso, stas se convirtieron pronto en reas
independientes de investigacin que hoy no mantienen gran relacin
con la revolucin que la inversin en capital humano gener en el
pensamiento econmico. Por tanto, no examinaremos estas reas
aqu (pero ver Culyer, Wiseman y Walker, 1977; Santomero y Seater, 1978, pgs. 518-25).
Contenido del programa

Si tomamos todos estos temas conjuntamente, el programa apa


rece como una explicacin casi total de los determinantes de los
ingresos provenientes del empleo, que predice inversiones en forma
cin de capital humano decrecientes con la edad y, por consiguiente,
perfiles de ingresos a lo largo de la vida que son cncavos hacia

258

L a metodologa de la economa

abajo. Sin duda el grueso de los trabajos empricos inspirados en el i


marco conceptual del capital humano ha adoptado la forma de regre
siones de los ingresos de los individuos sobre variables tales como;
las capacidades innatas, el sustrato familiar, el lugar de residencia, los
aos de escolaridad, los aos de experiencia profesional, el estatus
ocupacional y similares la llamada funcin de ingresos.
Resulta a veces difcil saber exactamente qu hiptesis es la que
se est contrastando en todas estas investigaciones, aparte de la de
que la escolaridad y la experiencia profesional son factores ms im
portantes que las capacidades innatas y el sustrato familiar. La expe
riencia profesional ha quedado a su vez reducida a la formacin de
capital humano, argumentando que los individuos tienden a invertir
en s mismos despus de terminar sus aos escolares por medio de
la eleccin de ocupaciones que prometen una formacin de tipo gene
ral; al hacerlo as, aceptan una reduccin de sus ingresos de partida
por debajo de las oportunidades alternativas que se les ofrecen, a
cambio de ingresos futuros ms elevados a medida que su formacin
empieza a rendirles. En resumen, la tasa a la que los ingresos se
elevan con los aos de experiencia profesional es, en s misma, una
cuestin de eleccin individual. Desgraciadamente, resulta imposible
en la prctica separar los efectos de tales inversiones posescolares de
la inversin normal en escolaridad formal, a menos que se suponga
que todas las tasas de rendimiento de las inversiones escolares y
posescolares se igualan en el margen. La evidencia es aplastante, sin
embargo, en el sentido de que las tasas de rendimiento de los dife
rentes tipos de capital humano no se igualan de hecho, o dicho de
otro modo, en el sentido de que nunca se alcanza en la prctica el
equilibrio en los mercados de capital humano. Con todo, sigue siendo
cierto que, hasta hoy, hemos tenido que conformarnos con tasas de
rendimiento de la formacin de capital humano que son en realidad
una media de las tasas de rendimiento de la escolaridad formal y de
Ins tasas de rendimiento de diferentes modalidades de formacin
profesional.
F.n resumen, podemos decir que el programa de investigacin del
<npital humano ha desplegado una fecundidad realmente asombrosa,
que ha generado nuevos proyectos de investigacin en casi todas las
rumas de la Economa. De todos modos, una revisin de sus logros
li nt el momento nos muestra que el programa no se encuentra por
el momento bien corroborado en el sentido popperiano (Blaug, 1976;
Rosen, 1977). Esta no es razn, por supuesto, para abandonar el
programa de investigacin del capital humano. El creer que los prourutnas de investigacin se abandonan en el momento en que nos
rnmntramos con una refutacin de los mismos es caer vctimas del

P rre I I I . Evakiae-.Q mecodolgici del p to g rim * de mves ugraaon

25^

falsacionismo ingenuo. Lo que se requiere para eliminar un pro


grama cientfico de investigacin es, ante todo, una repeticin de
refutaciones; se requiere, en segundo lugar, una molesta proliferacin
de ajustes ad hoc destinados a evitar tales refutaciones, y en tercer
lugar un programa rival que proponga explicar la misma evidencia
por medio de un marco terico diferente pero igualmente poderoso.
Es posible que este rival del programa de investigacin del capital
humano haya hecho ya su aparicin: se le conoce con el nombre de
hiptesis del mecanismo-espejo (screening hypothesis) o credencialismo (credentialism), y se relaciona en alguna de sus versiones con
la nueva teora del mercado dual de trabajo o de la segmentacin
del mercado de trabajo. Sus orgenes provienen de la teora de la
toma de decisiones en condiciones de incertidumbre, y su impacto
se deriva del descubrimiento de que el proceso de contratacin de
trabajadores es simplemente una especie de un gnero ms amplio,
a saber, el problema de seleccionar compradores o vendedores en
presencia de una informacin inadecuada respecto de sus caracte
rsticas.
La hiptesis del mecanismo-espejo (screening hypothesis)
De acuerdo con la teora del capital humano, el mercado de tra
bajo es capaz de absorber continuamente trabajadores con crecientes
niveles de educacin, siempre que los ingresos especficos que la edu
cacin proporciona sean flexibles a la baja. Puesto que el nivel de
educacin que se exige para cada puesto de trabajo no es una cons
tante tcnica, sino una variable de decisin, importa poco el que
los trabajadores mejor educados sean absorbidos en ocupaciones de
ingresos bajos o en el mismo puesto de trabajo que antes con ingre
sos menores, con tal de que los ingresos medios por puesto de tra
bajo sigan siendo los mismos; el mecanismo funciona tanto en el caso
en que los sueldos y salarios vienen determinados por las caracte
rsticas del puesto de trabajo como en el caso en que aqullos vengan
determinados por las caractersticas de los trabajadores. En cualquier
caso, existe suficiente variabilidad de los ingresos dentro de cada
ocupacin como para sugerir que ambos efectos se dan simultnea
mente; adems, las ocupaciones pueden ser rediseadas, de forma
que quede destruida cualquier base de comparacin entre los puestos
de trabajo antiguos y los nuevos. En resumen, nada ms ajeno del
programa de investigacin del capital humano que la idea de que
los requerimientos educacionales de los diferentes puestos de trabajo
vienen tcnicamente determinados.

260

L a metodologa de la economa

Estos mercados de trabajo autorregulados pueden o no funcionar


establemente, en el sentido de que mantengan la demanda de mano
de obra educada continuamente en lnea con su oferta, pero lo que
es seguro es que no funcionarn en absoluto a menos que los patro
nos prefieran los trabajadores ms educados a los menos educados,
mantenindose todo lo dems constante. El programa de investiga
cin del capital humano no nos dice nada acerca de por qu debera
existir tal tendencia persistente en las preferencias de los empresa
rios: puede ser porque los trabajadores educados poseen capacidades
cognoscitivas que son escasas, puede ser porque poseen rasgos desea
bles de personalidad tales como la confianza en s mismos y el deseo
de triunfar, y puede ser porque muestran un acoplamiento mejor a
las reglas organizativas. Pero cualquiera que sea la razn que expli
que dicha preferencia, sigue siendo cierto que todos estos deseables
atributos no pueden conocerse con certeza en el momento en que
se realiza la contratacin del trabajador. El patrono se encuentra, por
tanto, enfrentado con un problema de seleccin: dadas las dificulta
des de predecir fiablemente el comportamiento futuro de los aspi
rantes a un empleo, se sentir tentado a considerar las cualificaciones
educacionales como un mecanismo-espejo que le permita distinguir
entre los nuevos trabajadores en trminos de sus respectivas habili
dades, motivaciones para triunfar y posiblemente orgenes familiares,
es decir,''en trminos de los rasgos de su personalidad ms que de
sus capacidades cognoscitivas; estas ltimas se adquieren en gran
parte en la formacin en el propio puesto de trabajo, y los patronos
se preocupan, por tanto, principalmente, de seleccionar a los aspi
rantes a un determinado puesto de trabajo en funcin de su capacidad
para absorber el aprendizaje. Puede que sta no sea toda la historia,
pero es ciertamente una buena parte de ella. Si esto es as, la corre
lacin observada entre los ingresos y los aos de escolaridad, que
figura de forma tan prominente en los escritos de los tericos del
capital humano, puede ocultar una correlacin ms fundamental en
tre la escolaridad y los atributos que caracterizan a la capacidad de
asimilar el aprendizaje. La contribucin de la educacin al crecimiento
econmico consiste, por tanto, simplemente en proporcionar un me
canismo de seleccin a los patronos, y as queda abierto el camino
para considerar la cuestin de si la escolaridad formal constituye en
realidad el mecanismo de seleccin ms eficiente que podramos uti
lizar para tal fin. Esta es la llamada hiptesis del mecanismo-espejo
o teora del credencialismo, que, de una forma u otra, ha sido ex
puesta por un gran nmero de autores (vase Blaug, 1976, pg. 846).
Esta tesis da lugar a la objecin de que explica con facilidad
los sueldos de partida, pero encuentra grandes dificultades para ex

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

261

plicar los de los empleados veteranos. En efecto, los ingresos no slo


presentan una alta correlacin con los aos de escolaridad, sino tam
bin con los aos de experiencia profesional, y un patrono tendr
oportunidades sobradas de evaluar el comportamiento y rendimiento
de un trabajador veterano en la empresa de forma independiente, y
no necesitar seguir considerando basando su juicio en las cualifi
caciones educacionales del mismo. Adems, la evidencia sugiere que
la correlacin existente entre ingresos y aos de escolaridad aumenta
de hecho durante los primeros diez o quince aos de experiencia pro
fesional, hecho que no resulta fcil de explicar por medio de esta
versin dbil de la hiptesis del mecanismo-espejo (vase Blaug, 1976,
pgina 846).
Sin embargo, existe una versin ms sofisticada del credencialis
mo, que supera estas dificultades aadiendo la consideracin de que
el comportamiento laboral se juzga normalmente dentro de las em
presas a nivel de departamento. Cada departamento, jerrquicamente
organizado, opera dentro de su propio mercado interno de trabajo,
cuya principal funcin consiste en mantener la produccin frente a
las variaciones impredecibles de la demanda, al tiempo que se mini
mizan los costes del movimiento interno de mano de obra para la
empresa en su conjunto. En consecuencia, los departamentos funcio
nan con suficiente flexibilidad en sus plantillas como para permitir
que cada nuevo contratado tenga asegurada una secuencia definida
de promociones a lo largo de su vida profesional. De esta forma, ese
tipo de discriminacin estadstica basada en los ttulos formales que
opera en la determinacin de los sueldos de partida en la versin
dbil del credencialismo, se extiende a los ingresos de toda la vida
activa. Esta argumentacin se refuerza por medio de la introduccin
de diversos factores institucionales, tales como la tendencia de los
empresarios monopsonistas a compartir con los trabajadores los cos
tes de la formacin profesional especfica, la respuesta retardada de
las empresas a las contracciones cclicas, los efectos de la contrata
cin colectiva sobre la tendencia a la sustitucin de trabajadores me
nos educados por otros ms educados, y el fenmeno del credencia
lismo de los vendedores, por el que las asociaciones profesionales
presionan en favor de exigencias educativas ms amplias en las leyes
estatales sobre licencias.
La teora del credencialismo, especialmente en su versin ms
sofisticada, parece rendir implicaciones radicales respecto de la pol
tica educativa, ya que sugiere, por ejemplo, que no es probable que
la expansin educativa tenga mucho impacto sobre las diferencias de
ingresos, puesto que el aumento del flujo de graduados escolares
tendr simplemente el efecto de elevar las exigencias de los patro

262

L a metodologa de la economa

nos; los graduados escolares habrn empeorado su posicin en trmi


nos absolutos, pero igualmente la habrn empeorado los universita
rios y, por consiguiente, las diferencias de ingresos debidas a la edu
cacin seguirn siendo ms o menos las mismas. Sin embargo, no
hay nada en esta argumentacin que sea incompatible con la teora
del capital humano. La cuestin que nos ocupa es si este aumento de
las exigencias de contratacin puede continuar indefinidamente, lo
cual implicara que los licenciados universitarios seran sustitutos
perfectos de los graduados escolares y stos sustitutos perfectos de
los que slo tienen estudios primarios y que, por tanto, el sistema edu
cativo es simplemente un mecanismo clasificatorio arbitrario. Incluso
en esta versin extrema del credencialismo, seguimos utilizando una
explicacin de la demanda de escolaridad que es la misma que la
proporcionada por la teora del capital humano: la utilizacin de las
credenciales educativas como mecanismo-espejo por parte de los pa
tronos crear un incentivo en los empleados a producir aquellas se
ales que maximicen la probabilidad de ser elegidos, es decir, la
posesin de una adecuada cualificacin educativa, y este incentivo
quedar incorporado a la tasa privada de rendimiento de la inversin
en educacin.
Si los licenciados universitarios no son sustitutos perfectos de
los graduados escolares, y as sucesivamente a lo largo de la escala
descendente, existir un rendimiento social genuino de la inversin
en educacin y no slo un rendimiento privado de la misma. En tal
caso, lo que la teora del credencialismo implica es la acusacin de
que los tericos del capital humano han estado midiendo una variable
equivocada, ya que la tasa social de rendimiento de la inversin en
educacin es una tasa de rendimiento de un mecanismo de seleccin
ocupacional concreto y no el rendimiento de los recursos invertidos
rn la mejora de la calidad de fuerza de trabajo. Sin embargo, ningn
defensor del credencialismo ha conseguido hasta el momento cuantilicar la tasa social de rendimiento entendida en este sentido.
La hiptesis del mecanismo-espejo es claramente mucho menos
iimbiciosa que el programa de investigacin del capital humano, ya
que no nos dice nada acerca de la sanidad ni de las migraciones geoHificas. Es tambin obvio que dicha hiptesis centra su atencin
Robre el lado de la demanda del mercado de trabajo, mientras que
rl programa de investigacin del capital humano tiene mayor fuerza,
en la medida en que la tiene, por el lado de la oferta. As, puede muy
bien ser cierto que los dos programas de investigacin funcionen como
complementarios y no como sustitutivos. En realidad, Finis Welch
( l >75, pg. 65) ha observado que la idea fundamental del capital
humano, que es la de la renta corriente que deja de percibirse a cam

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

263

bio de la perspectiva de unos ingresos futuros ms elevados, supone


tan slo que la asociacin escolaridad-renta no es una asociacin
esprea. Como tal, sta es plenamente consistente con el enfoque
del mecanismo-espejo, que afirma que las escuelas no hacen sino
identificar habilidades preexistentes y que las habilidades que el mer
cado valora son producidas en las escuelas. Si la diferencia entre
ambas explicaciones consiste, en realidad, en averiguar si las escuelas
producen aquellos atributos que los patronos valoran o si meramente
los identifican, la evidencia emprica que podra distinguir entre am
bas sera posiblemente evidencia referida a lo que realmente ocurre
dentro de las aulas. Sin embargo, los dos bandos ie han dedicado a
investigar con datos de mercado que permitiesen derrotar al adver
sario, cuando, con toda probabilidad, ninguna contrastacin sobre la
que ocurre en el mercado podr discriminar entre la explicacin del
mecanismo-espejo y la del capital humano, porque la cuestin no est
en si la escolaridad explica los ingresos o no, sino en por qu los
explica.
Sera difcil encontrar un ejemplo mejor de la diferencia existente
entre la mera prediccin de un resultado y su explicacin por medio
de un mecanismo causal convincente. Para ciertos propsitos, esta
diferencia carece de importancia, pero para otros resulta vital. Ade
mas, la extendida creencia de que el examen del funcionamiento
interno de instituciones econmicas tales como las empresas y los
sistemas educativos no es asunto del economista, combinada con
los escrpulos que con frecuencia se sienten ante la posibilidad de
excederse de lo que es el campo propio de la Economa, pueden
resultar decisivas para cortar el camino hacia la genuina explicacin
de una correlacin observable como la examinada aqu entre la edu
cacin y los ingresos profesionales.
Entre tanto, nos quedamos con la incmoda sensacin de que los
defensores del credencialismo se contentan en gran medida con veri
ficar su teora apuntando a la inflacin educacional, sin compro
meterse en absoluto con prediccin alguna que pudiese falsearla.
Lo fundamental de una teora contrastadle es que defina estados de
cosas que no puedan darse si la teora es cierta. Resulta a veces dif
cil imaginar qu estados de cosas son los que el credencialismo ex
cluye, especialmente cuando los credencialistas han evitado cuidadosa
mente hasta el momento cualquier investigacin sobre las funciones
de produccin de educacin. Pero esto no significa que el debate se
reduzca simplemente a una tempestad en un vaso de agua. Lo que
est en juego es la cuestin de si el mercado de trabajo genera o no
seales privadas percibibles por los individuos, que sean totalmente
diferentes de las seales sociales. El debate se centra sobre el signi

264

L a metodologa de la economa

ficado de la tasa social, ms que privada, de rendimiento de la inver


sin en capital humano. En este sentido, la argumentacin se refiere
a valores normativos: Queremos seleccionar a los individuos en el
mundo del trabajo por medio de sus credenciales educativas? De no
ser as, por supuesto que la tarea de establecer otros mecanismos
para la seleccin de trabajadores y su asignacin a los diferentes
puestos de trabajo no se encontrar ms all de las posibilidades del
ingenio humano, pero, como ocurre con tanta frecuencia con los pro
blemas normativos, nos encontramos aqu con una cuestin positiva
que resolver previamente, a saber: Cul es el grado de eficiencia
del sistema educativo en la asignacin de trabajadores a los diferentes
puestos de trabajo? Antes de unirnos a Ivan Illich en su Deschooling
Society (1971) (Desescolarizar la sociedad), deberamos tratar de res
ponder a dicha cuestin.
Evaluacin final
El propsito de nuestra discusin consista en preguntarnos: Es
progresivo o degenerado el programa de investigacin del capi
tal humano? Ahora que hemos realizado una breve revisin de la
evolucin de dicho programa durante la ultima dcada, nos encon
tramos o no ms cerca de poder responder a aquella pregunta?
La evaluacin de un PCI nunca puede ser absoluta, ya que los
programas de investigacin slo pueden ser juzgados en relacin con
sus programas rivales que tratan de explicar el mismo conjunto de
problemas. Sin embargo, el programa de investigacin del capital
humano carece de verdaderos rivales que abarquen un campo apro
ximadamente similar al suyo. Las teoras al uso, estticas, del com
portamiento del consumidor y de la empresa maximizadora de bene
ficios proporcionan alguna explicacin de fenmenos tales como la
matriculacin en escuelas y la formacin profesional en el propio
puesto de trabajo, pero son totalmente incapaces de explicar la par
ticipacin conjunta de patronos y trabajadores en los costes de adqui
sicin de la formacin profesional. La sociologa clsica proporciona
ciertamente explicaciones alternativas de la correlacin existente en
tre educacin e ingresos; y las teoras cuasipsicolgicas de los merca
dos de trabajo duales o segmentados pisan, sin duda, terreno acotado
por los tericos del capital humano. La dificultad con que nos en
contramos aqu es la falta de precisin en la formulacin de hiptesis
y, en especial, la falta de compromisos con hiptesis falsables dife
rentes de las incluidas en el programa del capital humano. El pro
grama marxista de investigacin, por otro lado, justamente ha empe

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

265

zado a atacar la cuestin de las diferencias de ingresos entre trabaja


dores y no consigue por tanto competir con la teora del capital
humano en su propio terreno.
Quedamos, pues, condenados a juzgar el programa de investiga
cin del capital humano fundamentalmente en sus propios trminos,
lo cual es imposible estrictamente hablando incluso el programa
de investigacin basado en la idea de que la tierra es plana no sal
dra tan mal parado, caso de ser juzgado nicamente en sus propios
trminos . Existen razones para pensar que el programa de investi
gacin del capital humano se encuentra hoy en una situacin bastante
crtica: a) porque su explicacin de la demanda privada de educacin
an est en espera de ser adecuadamente corroborada; b) porque
ofrece consejo sobre la oferta de educacin, pero ni siquiera aborda
una explicacin del esquema de financiacin de la educacin, ni tam
poco de la propiedad pblica de escuelas y universidades que obser
vamos en la realidad; c) porque su explicacin de la formacin adi
cional posescolar sigue prestando menor atencin de la debida al
papel del aprendizaje gratuito por la prctica conseguido por el sim
ple paso del tiempo, por no mencionar los estmulos organizativos
de los mercados internos de trabajo; d) porque sus clculos sobre
tasas de rendimiento muestran una y otra vez amplias diferencias de
rendimiento entre los diferentes tipos de inversiones en capital hu
mano, mientras que su explicacin de la distribucin de ingresos
sigue suponiendo, no obstante, que todas las tasas de rendimiento
de la formacin de capital humano se igualan en el margen. Y, por
ltimo, peor an, es su persistente recurso a supuestos auxiliares
ad hoc para explicar cada resultado perverso que se observa, re
curso que culmina en una cierta tendencia a volver una y otra vez
sobre los mismos clculos con nuevos conjuntos de datos, cosa que
resulta un signo tpico de degeneracin en cualquier programa cien
tfico de investigacin.
Al mismo tiempo, hemos de reconocer los mritos cuando stos
existen. El programa de investigacin del capital humano se ha ale
jado gradualmente de algunas de sus formulaciones primeras e inge
nuas, y ha atacado con denuedo el estudio de ciertos temas tradi
cionalmente poco tratados en Economa, tales como el tamao y la
distribucin de la renta personal. Adems, este programa nunca ha
perdido completamente de vista su propsito original de demostrar
que existe una amplia gama de fenmenos del mundo real aparen
temente desconectados entre s, pero que son resultado de un es
quema definido de decisiones individuales, que tienen en comn el
rasgo de renunciar a ingresos en el presente en favor de la expectativa
de unos ingresos futuros. Al hacerlo as, este programa descubri

266

L a metodologa de la economa

hechos nuevos, tales como la correlacin existente entre la educacin


y los ingresos de edades concretas, que han abierto ante nosotros
reas totalmente nuevas de investigacin en Economa. El que este
ritmo pueda o no mantenerse en el futuro es por supuesto algo hipo
ttico, pero hay que destacar que la hiptesis del mecanismo-espejo
surgi primeramente en los escritos de los dedicados al programa de
investigacin del capital humano, y que hasta el momento los traba
jos empricos ms fructferos de que disponemos para la contrasta
cin de las hiptesis credencialistas siguen surgiendo de entre las
filas de los simpatizantes de la teora del capital humano, y no de
las de sus enemigos.
Nada ms fcil que predecir la evolucin futura de la investiga
cin cientfica y nada ms fcil tambin que equivocarse en dicha
prediccin . En cualquier caso, permtaseme arriesgarme en este
terreno. Con toda probabilidad, el programa de investigacin del ca
pital humano nunca llegar a morir del todo, pero ir desapareciendo
gradualmente al ser absorbido por una nueva teora de la sealizacin,
la teora de cmo profesores y estudiantes, patronos y empleados, y
en realidad compradores y vendedores de todo tipo, se seleccionan
mutuamente cuando sus atributos personales tienen importancia res
pecto del objetivo de completar una transaccin, y en el caso en que
la informacin sobre esos atributos que cuentan est sujeta a incertidumbre. Con el tiempo, la hiptesis del mecanismo-espejo ser con
siderada como la que marc el punto de inflexin en la revolucin
del capital humano en el pensamiento econmico, un punto de in
flexin hacia un enfoque ms rico y an ms completo de las elec
ciones secuenciales de los individuos durante su ciclo vital.

Captulo 14
LA NUEVA ECONOMIA DE LA FAMILIA

Funciones de produccin de la unidad familiar


La teora de Chicago sobre la familia maximizadora, denominada
a veces nueva economa de la- familia, nos proporciona nuestro ltimo
ejemplo especfico de la aplicacin de los principios metodolgicos
en Economa. A partir del artculo que Gary Becker dedic en 1965
a la asignacin del tiempo, y de un trabajo anterior de Jacob Mincer
y Becker sobre las tasas de fertilidad, formacin de capital humano y
tasas de participacin de las mujeres casadas en la fuerza de trabajo,
se ha ido desarrollando un amplio programa de investigacin que
proporciona una interpretacin unitaria a la totalidad de las diversas
actividades, de mercado y ajenas a l, de las familias: la decisin
inicial de casarse, la decisin de tener hijos, la divisin de las tareas
caseras entre el esposo y la esposa, la medida de su participacin en
el mercado de trabajo, e incluso la decisin final de disolver el vnculo
matrimonial por medio del divorcio.
La teora tradicional considera a la familia como una unidad de
consumo individual que maximiza una funcin de utilidad definida
en trminos de los bienes y servicios que se intercambian en el mer
cado. La nueva economa de la familia, por el contrario, considera
a la familia como una unidad multipersonal de produccin, que ma
ximiza una funcin de produccin cuyos factores de produccin son
Jas mercancas que el mercado ofrece y el tiempo, las habilidades
y los conocimientos de los diferentes miembros de la familia. El re
267

'

268

L a metodologa de la economa

sultado de este nuevo enfoque no consiste solamente en una amplia


cin de los instrumentos normales de la Microeconoma a problemas
normalmente asignados al dominio de la sociologa, la psicologa so
cial y la antropologa social, sino que implica tambin la transforma
cin de la explicacin tradicional del comportamiento del consumi
do r23. Al igual que en la teora de las caractersticas de Lancaster
(vase captulo 6), esta nueva teora postula que los consumidores
maximizan la utilidad atribuible a los bienes, y que dicha utilidad
depende de muchas ms cosas que las cantidades consumidas de los
bienes; as, los consumidores no maximizarn, por ejemplo, la can
tidad de viajes que hacen, sino que considerarn ms bien los distin
tos atributos de la actividad de viajar (rapidez, costes, comodidad,
etctera), de forma que las diferentes formas de viajar se convertirn
en factores de la produccin por parte de la familia del bien deseable
viajes. En realidad, habr que introducir ahora el tamao, estruc
tura de edad, educacin, raza, ocupacin y otras medidas del estatus
socioeconmico familiar como variables explicativas del consumo de
la familia, adems de las variables tradicionales tales como el precio
y la renta, y dicha introduccin se har va sus efectos sobre los
precios-sombra de los servicios producidos por la familia.
Este nuevo programa de investigacin vendr equipado con un
nuevo ncleo. No hay nada de nuevo en la adhesin de este pro
grama al individualismo metodolgico, o a la idea racionalista de
que todas las decisiones familiares, incluida la decisin misma de cons
tituir una familia, son el resultado de una ponderacin consciente
de alternativas. Pero lo que s es nuevo es la exclusin del uso de las
hiptesis generales que afirman que los gustos cambian con el tiem
po y que stos difieren entre las distintas personas. Las variaciones
23 E n palabras de Becker (1976, pg. 169): L a teora tradicional del con
sumidor es esencialmente una teora del consumidor individual, y es casi estril,
aunque no lo sea totalmente (el importante teorema [sic] de las curvas de
demanda de pendiente negativa lo salva de la esterilidad total). E n contraste,
la nueva teora del consumidor es una teora referente a una familia de varios
miembros con funciones de utilidad interdependientes, y se centra sobre la
coordinacin e interaccin entre los miembros respecto de las decisiones refe
rentes a los hijos, el matrimonio, la divisin del trabajo relativa a las horas
trabajadas y a las inversiones en capacitacin para actividades de mercado ajenas
al mercado, la proteccin de sus miembros contra el azar, las transferencias
intergeneracionales entre sus miembros, etc. . . . L os economistas se encuentran,
por tanto, en el inicio de su tarea de atribuir a la familia ese papel dominante
en la sociedad que tradicionalmente le han atribuido los socilogos, antroplo
gos y psiclogos. Mientras que la teora de la empresa no es hoy bsicamente
diferente de lo que era hace treinta aos, la teora del consumidor ha dejado
de ser un campo estril dentro de la Economa para transformarse en una de
sus reas ms estimulantes y prom etedoras.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

269

no-especificadas de los gustos en el tiempo y las diferencias no-especificadas de gustos entre los individuos pueden explicar, como sabe
mos, casi cualquier comportamiento que podamos observar en la
prctica. Por consiguiente, el nuevo programa de investigacin de
la Economa de la Familia toma su punto de partida en una heurs
tica negativa: de gustibus non est disputandum (sobre gustos no
hay nada escrito). Expresndola positivamente, esta heurstica afirma
que el comportamiento humano generalizado y/o persistente puede
ser explicado por medio del clculo general del comportamiento ma
ximizador de la utilidad, sin necesidad de introducir la cualificacin
de que los gustos permanecen constantes (Stigler y Becker, 1977,
pgina 76; tambin Becker, 1976, pgs. 5, 7, 11-12, 133 y 144).
La razn por la que se postula el supuesto de funciones de prefe
rencias estables y uniformes es, por tanto, francamente metodolgica,
y est destinada a generar predicciones falsables definidas respecto
del comportamiento as como a evitar, siempre que ello sea posible,
explicaciones ad hoc basadas en variaciones de los gustos, diferencias
en los mismos, ignorancia y comportamientos neurticos o impulsi
vos. Podra parecer, por tanto, que el programa de investigacin de
Chicago est firmemente comprometido, en una medida en que pocos
programas de investigacin econmica lo estn, con las normas me
todolgicas establecidas por Karl Popper. Aunque slo fuese por
esta razn, el programa merece nuestra atencin.
Sin embargo, este no es el momento ni el lugar para emprender
una evaluacin a fondo del modelo de produccin familiar de Chicago.
Sus lneas generales estn claras, pero gran parte de sus detalles
requieren mayor elaboracin; la crtica del mismo acaba de empe
zar24, y, sin discusin crtica, no es posible juzgar adecuadamente
los puntos fuertes y las debilidades de un programa de investigacin
incipiente; adems, una evaluacin adecuada del mismo requerira
la consideracin de explicaciones sociolgicas y antropolgicas alter
nativas del comportamiento familiar, lo cual nos llevara a adentrar
nos demasiado en territorio poco explorado. Me limitar, por tanto,
a hacer algunos comentarios polmicos sobre el trabajo de Becker, que
quizs resulten estimulantes para el lector y le empujen a estudiar
24 Pero vase Leibenstein (1974; 1975), Keeley (1975) y Fulop (1977), todos
los cuales tratan nicamente la teora del comportamiento relativo a la fertilidad,
como una rama del nuevo programa de investigacin. Leibenstein (1974, pgi
nas 463, 466 y 468-69) hace algunos comentarios interesantes sobre las diversas
posiciones metodolgicas de los diferentes miembros de la Escuela de Chicago,
pero pierde la razn que poda tener al negar que la capacidad predictiva sea
la contrastacin decisiva de la validez de una teora (1975, pg. 471). Vase
tambin Ferber y Birnbaum (1977), la nica crtica hasta la fecha que trata de
considerar la totalidad de la nueva Economa de la Familia.

11o

L a metodologa de la economa

Im nueva Economa de la Familia y a formarse su propio juicio al


rrpecto.
I n ndhocicidad
( .orno hemos dicho, Becker se manifiesta decidido a minimizar
Iiin estratagemas inmunizadoras, como las denomina Popper, y en
.pedal a evitar el recurso a explicaciones ad hoc cada vez que la
teora queda contradicha por las observaciones. En cualquier caso, es
torprendente la frecuencia con que, de hecho, recurre a supuestos
i.l hoc, con objeto de obtener implicaciones contrastables. Por ejem
plo, la formacin de capital humano aparece en el modelo de pro
duccin familiar disfrazada de inversin en la calidad de los hi
lo s , mientras que la decisin de tener hijos se considera como una
inversin en la cantidad de los mismos; los hijos son considerados,
pues, como si fuesen bienes de consumo duradero cuyos servicios
ilesean consumir los padres. El modelo predice que la renta familiar
estar positivamente correlacionada, no con el nmero de hijos de
In familia, sino con la utilidad derivada de los servicios que los hijos
pioporcionan; la cantidad y calidad de los hijos son consideradas
como sustitutivos en la funcin de produccin familiar. Adems, la
existencia de costes de oportunidad del tiempo que la madre dedica
il cuidado de los hijos hace que el aumento de la renta familiar ge
nere una tendencia ahorradora de tiempo a sustituir la cantidad de
hijos por su calidad; en pocas palabras, los ricos tendrn menos hijos
mejor educados, mientras que los pobres tendrn ms hijos peor
educados. Pero esta conclusin bsica del modelo respecto de la fer
tilidad una relacin negativa entre renta y fertilidad, entre las dis
tintas familias en un momento dado de tiempo y entre todas las
familias en el tiempo queda explicada, no por el propio modelo,
ino por un supuesto auxiliar plausible (a saber, que la elasticidadrenta de la demanda de calidad de los hijos es sustancialmente mayor
que la de la cantidad de los mismos) que se introduce para ayudar
i solventar el problema original de maximizacin (Becker, 1976,
pginas 197 y 199; vase tambin pgs. 105-06).
Igualmente, en la teora de Becker sobre la economa del al
truismo, este autor concluye que un aumento de la renta del donante
uimentar desproporcionadamente sus donaciones caritativas, mien
tras que un aumento de la renta de los beneficiarios de dicha caridad
tendr exactamente el efecto opuesto (pg. 275), y aqu Becker derra
ma su desprecio sobre la considerable adhocicidad que necesita
desplegar el enfoque convencional de la economa de la caridad, para

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

271

generar esta implicacin conocida y contrastada. De nuevo, esta con


clusin depende crticamente de lo que supongamos, tanto respecto
de la forma que adopte la funcin de utilidad del donante como de
la forma en que el bienestar del beneficiario entre como argumento a
formar parte de dicha funcin.
Asimismo, por mencionar un ltimo punto, Becker no puede
obtener algunas de las implicaciones de su teora del crimen, por
ejemplo, la de que la fuerza disuasoria de la posibilidad de ser des
cubiertos es mayor para los criminales que la de la severidad del
castigo una vez convictos, sin necesidad de recurrir a supuestos arbi
trarios respecto de la preferencia que los criminales muestran por
el riesgo (pgs. 48-9). En otras palabras, el propio mtodo de anli
sis utilizado por Becker es casi tan ad hoc como el mtodo conven
cional; el clculo cualitativo del modelo de produccin familiar est
tico para un solo perodo se muestra sencillamente incapaz de generar
conclusiones cuantitativas definidas respecto de diversos aspectos del
comportamiento humano, sin la adicin arbitraria de informacin
extra.
Algunas implicaciones
Los propios escritos de Becker se prestan demasiado fcilmente
a la caricatura, ya que emplean un complicadsimo aparato para ge
nerar implicaciones muchas veces obvias, si no banales25. Su teora
del matrimonio comienza con la observacin de que puesto que los
hombres y las mujeres compiten en la bsqueda de pareja, puede
suponerse que existe un mercado de matrimonios (pg. 206). Una
persona decidir casarse cuando la utilidad esperada del matrimonio
exceda a la obtenida por permanecer soltero, o a la esperada de la
bsqueda adicional de una pareja ms adecuada (pg. 10). Las ven
tajas del matrimonio se derivarn de las complementariedades exis
tentes entre hombres y mujeres en relacin con la productividad del
tiempo invertido en actividades ajenas al mercado y de su capacidad
de adquisicin de bienes de mercado (pg. 211). Para explicar el
esquema de matrimonios efectivamente realizados, Becker aplica la
teora de Edgeworth del ncleo de una economa de intercambios
voluntarios26 para demostrar que los hombres y las mujeres se repar25 Vase la sal gorda con que nos obsequian Blinder (1974) y Bergstrom
(1976) al bromear sobre la economa del cepillado de los dientes el primero
y sobre la economa del sueo el segundo.
26 L a teora del ncleo de Edgew orth considera el caso de un conjunto
de agentes que poseen inicialmente una cierta cantidad de bienes en ausencia de

272

L a metodologa de la economa

trn formando familias de tal forma que se maximice para el con


junto de matrimonios la produccin de bienes, de mercado y ajenos
al mercado, producidos por las familias: Se dice que el reparto de
personas entre diferentes matrimonios es un reparto de equilibrio,
si no resulta posible que las personas que no estn casadas entre s
en dicho reparto contraigan matrimonio y mejoren con ello (p
gina 10). Habiendo analmdo las ventajas del matrimonio de con
veniencia en trminos de las ventajas comparativas de hombres y
mujeres en cuanto a las diferentes tareas, Becker aade el siguiente
comentario:
L as ganancias provenientes del matrimonio dependern tambin de rasgos
tales como la belleza, la inteligencia, la educacin, que afectan a la productividad
7 tambin> Probablemente, a la productividad de mer
cado. E l anlisis del re p a rto . . . implica que un aumento en el valor de los ras* ntq tenen. 1111 e,f ecto .positivo sobre la productividad ajena al mercado,
mantenindose la productividad de mercado constante, aumentarn normalmente
las ganancias obtenibles por medio del matrimonio. Seguram ente esto contribuye
a explicar por qu, por ejemplo, las personas menos atractivas o menos intelir r v r r men s P r o b ^ 8^
o ms inteligentes [pg. 214] 27,

de casarse que las personas ms atractivas

Difcilmente encontraremos en la literatura un ejemplo mejor de


lo que es matar una pulga con un martillo piln.
programa de investigacin de Becker presenta, sin embargo,
una dificultad ms seria, consistente en que el modelo de produccin
nada que se parezca a un sistema de precios; estos agentes son libres de for
mar bloques y coaliciones que les perm itan m ejorar su situacin por medio del
comercio y no se permite redistribucin alguna de bienes va la actividad comer? u j mef i Si qie
y
a , uno de los agentes estn de acuerdo con el
resultado final. A m edida que el nmero de agentes aumenta, puede demos
trarse, cosa que resulta bastante sorprendente, que: 1) el ncleo que contiene
a todos los agentes que estn de acuerdo con la distribucin final de bienes
j
asignacin de equilibrio de los bienes que resultara del funciona^ rr!n;,,nt^V ema
PTeclos en competencia perfecta, y que 2) en el lmite,
el conjunto de asignaciones de equilibrio com petitivo contendr los nicos
resultados que satisfarn las exigencias de la estabilidad del ncleo. Para una
(1978)
SUnpllficada de este tema considerablemente difcil, vase Johansen
n<.27 E s t a a ^ rmacn ignora la cuestin del am or, que sin embargo no supone
una gran diferencia en ningn sentido: A nivel abstracto, el o r y otras
dependencias emocionales, tales como la actividad sexual o el contacto estrecho
^ " ,2a Per.s ona en particular, pueden ser considerados como bienes f a m i l i a r ^
u me,r^ 0 l no habr que aadir por ello gran cosa a nuestro anhsu (Becker, 1976, pg. 233). E l libro est de hecho lleno de tales
afirmaciones que rezuman autocom placenda, p or no decir falta total de gracia.

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

273

familiar est formulado con tal generalidad que resulta compatible


con casi cualesquiera observaciones. La literatura antropolgica de
dicada a estudiar los sistemas matrimoniales a lo largo de la historia
de la humanidad se ha planteado una cuestin crucial: por qu la
monogamia se ha ido convirtiendo en el sistema dominante en todo
el mundo, mientras que la poligamia, que antiguamente era bastante
comn, ha declinado drsticamente en el tiempo? Becker explica el
predominio de la monogamia por ser la forma matrimonial ms
eficiente respecto de los diferentes sistemas de poligamia, basndose
en el supuesto de que las ganancias de productividad que se obtienen
de la unin de hombres y mujeres en familias estn sujetas a rendi
mientos decrecientes (pg. 211). Pero por razonable que este supues
to pueda parecer, se ver fcilmente que, si los hechos sugiriesen
el predominio de familias comunales constituidas por mltiples fami
lias interrelacionadas, esto podra acoplarse fcilmente dentro del
modelo, sin ms que suponer una forma diferente para la funcin
de ganancias obtenibles del matrimonio.
En realidad, el propio Becker admite que existen supuestos sobre
las diferencias de productividad entre hombres que pueden explicar la
poliginia, una versin particular de la poligamia (pg. 239). En otras
palabras, esta teora no puede predecir el predominio de la mono
gamia sin la adicin de diversas limitaciones culturales respecto del
comportamiento generacional. De hecho, la nueva economa de la
familia puede demostrar que las familias se adaptan racionalmente
a la divisin tradicional del trabajo dentro del hogar, pero querr
esto decir que la propia divisin tradicional del trabajo es racional?
Se dice que maridos y esposas asignan las tareas familiares de acuerdo
con el principio de la ventaja comparativa, dadas las limitaciones
que impone el mercado de trabajo, el cual condena en gran medida
a las esposas al estatus de asalariados marginales. Una vez que hemos
invocado la costumbre y la tradicin en relacin con las limitaciones
de las oportunidades que ofrece el mercado, cmo podremos excluir
las como argumentos de las propias funciones de preferencias? (Ferber y Birnbaum, 1977, pgs. 20-1).
Aparte de explicar la prevalencia de la monogamia, la teora del
matrimonio de Becker se encamina tambin a la explicacin de un
fenmeno tan corroborado en la prctica como el del empareja
miento asociativo positivo, en otras palabras, que cada uno tiende
a emparejarse con los de su condicin, entendiendo su condicin
como definida en trminos de rasgos tales como la edad, estatura,
educacin, inteligencia, raza, religin, orgenes tnicos, valor de sus
activos financieros y lugar de residencia. La teora de Becker pre

274

L a m etodologa de la economa

dice, sin embargo, que existir un emparejamiento asociativo negativo


en relacin con la capacidad de obtencin de ingresos de esposos y
esposas, porque stos son sustitutos muy prximos en la produccin

familiar. Esta prediccin resulta ser contradicha por la evidencia disponible, pero aun as Becker argumenta que su teora se refiere a
toda clase de parejas, mientras que la evidencia disponible est ses
gada, ya que tan slo tiene en cuenta a aquellas parejas en las que
la mujer trabaja (pgs. 224-25). Al final de la discusin nos queda
mos, pues, con unas conclusiones casi vacas de contenido, que se
nos presentan como mucho ms dramticas de lo que realmente son:
. . . el enfoque econmico proporciona numerosas implicaciones respecto del com
portamiento que son susceptibles de falsacin. Por ejemplo, implica que los
iguales tienden a casarse entre s, cuando medimos la semejanza entre ellos
en trminos de inteligencia, educacin, raza, orgenes familiares, estatura y otras
muchas variables, y que los desiguales tienden a emparejarse entre s cuando
lo que medimos son ingresos y otras variables. L a implicacin de que los hom
bres con ingresos relativamente altos tendern a casarse con mujeres con ingre
sos relativamente bajos (mantenindose todo lo dems constante) sorprende a
muchos, pero parece ser consistente con los datos disponibles cuando stos se
ajustan de forma que tengan en cuenta la amplia fraccin de matrimonios en los
que la mujer no trabaja. E l enfoque econmico implica tambin que las perso
nas de alta renta se casan ms jvenes y se divorcian con menor frecuencia
que otras, implicaciones que son consistentes con la evidencia disponible, pero
no con las creencias vigentes. O tra implicacin es la que dice que un aumento
de los ingresos relativos de las esposas incrementan la probabilidad de disolu
cin del matrimonio, lo cual explica, en parte, la mayor tasa de disolucin de
stos que se observa entre las familias negras que entre las blancas [pgs. 10-11],

Una y otra vez, esta teora se muestra compatible con toda la


evidencia conocida respecto del matrimonio y el divorcio (pgs. 214,
220, 221 y 224), lo cual no resulta sorprendente dada la flexibilidad
del modelo que utiliza. Por ejemplo, con objeto de combinar los
bienes y servicios adquiridos, con el tiempo y habilidades posedos
por los diferentes miembros de la familia, dentro de un nico agre
gado denominado renta plena, se supone que la tecnologa fa
miliar presenta rendimientos constantes a escala y que no existe
produccin conjunta, y que todas las mercancas producidas por las
familias se ven afectadas de forma similar por los factores que incre
mentan la productividad, tales como la educacin (estos supuestos
garantizan la agregacin de las funciones de microproduccin). El
abandono del supuesto de rendimientos constantes a escala y la in
clusin de la produccin conjunta, as como la multiplicidad de ras
gos por los que difieren entre s los distintos miembros de la familia,

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

275

permite explicar casi cualquier reparto de parejas que pudiera obser


varse (pgs. 226 y 22 8 ) 28.
Justifica mi anlisis la creencia popular de que las mujeres ms
encantadoras, bellas e inteligentes tienden a casarse con los hombres
ms ricos y de mayor xito?, se pregunta Becker (pg. 223). Bueno,
pues s y no: el emparejamiento asociativo positivo es generalmente
el ptimo y, por consiguiente, surgir de forma espontnea, pero no
es invariablemente el ptimo, ya que las diferencias en capacidad de
obtencin de ingresos aconsejan un emparejamiento asociativo nega
tivo. As pues, si las mujeres bellas y con talento se casaran con
hombres pobres y fracasados, sera esto saludado como una sor
prendente confirmacin de la teora? Finalmente, cuando aadimos
el afecto, puede ocurrir cualquier cosa: L a mayora de la gente
i encontrar sin duda extraa y poco realista la idea de una asignacin
de mercado de las parejas amorosas. Y, como hemos demostrado, el
afecto puede modificar en gran medida la asignacin de mercado
entre personas casadas (pg. 235). En realidad, el afecto es per
fectamente capaz de convertir una asociacin negativa en positiva
(pgina 238).
El verificacionismo de nuevo

A pesar de su continua apelacin a las normas metodolgicas


del falsacionismo, la totalidad de los escritos de Gary Becker estn
infectados de la opcin, mucho ms sencilla, del verificacionismo:
partimos de la evidencia disponible sobre el comportamiento humano
en reas tradicionalmente olvidadas por los economistas y entonces
nos congratulamos de haber conseguido explicar dicho comporta
miento con la sola utilizacin de la lgica econmica normal. Pero
lo que nunca hacemos es generar implicaciones realmente sorpren
dentes que dirijan nuestra atencin hacia hechos nuevos hasta
entonces insospechados, es decir, hechos para cuya prediccin la teo
ra no fuese especficamente diseada. Adems, alabamos el enfoque
econmico como superior a cualquier alternativa disponible, pero
restringimos el campo de comparacin en ventaja nuestra y nunca
especificamos de hecho los enfoques alternativos a los que nos esta
28 E l abandono de estos supuestos dificulta tambin la estimacin de las
funciones de proteccin de la familia, y, sin embargo, resulta difcil obtener
evidencia independiente que excluya los rendimientos decrecientes a escala en
la produccin conjunta (vase Pollack y Watcher, 1975, especialmente las pagi
nas 256 y 270; 1977).

L a metodologa de la economa

mos refiriendo 29. Est claro que, con estas reglas del juego, no po
demos perder.
En s mismo, el imperialismo econmico de tipo intelectual no
tiene nada de especialmente recomendable, sobre todo una vez que
se reconoce, como Becker hace (pgs. 8, 9 y 14), que el enfoque eco
nmico no resulta aplicable con el mismo xito a todos los aspectos
del comportamiento humano. Es de suponer que la invasin de otras
reas del conocimiento por parte del economista encuentre su justificacin, bien en la nueva luz que arroja sobre antiguos problemas
de sociologa, antropologa y ciencia poltica, o bien por los efectos de repercusin que tales invasiones puedan tener sobre los temas
tradicionales de la Economa. Cualquiera que sea nuestra opinin
sobre el programa de investigacin de Chicago en el primer aspecto,
no puede negarse su contribucin en el segundo. No cabe dudar del
valor explicativo de los costes no-pecuniarios del consumo, especial
mente los costes del tiempo empleado, dentro del anlisis del com
portamiento relacionado con los viajes, las diversiones, la educacin,
las migraciones, la sanidad y, ciertamente, en el contexto de la bs
queda de informacin sobre las propiedades de los bienes y servicios
de consumo duradero 30.'

Es igualmente cierto que la visin tradicional de los consumido


res relacionndose con empresas en unos mercados de productos y
factores en los que dichos consumidores siguen siendo esencialmente
agentes decisorios individuales nos produce una cierta sensacin de
incomodidad. La cuestin de si el problema del comportamiento fami
liar se aborda mejor considerando a los consumidores como produc
tores en vez de como consumidores sigue abierta, pero, en cualquier
caso, el modelo de produccin familiar nos proporciona algo con lo
que enfrentar el enfoque de la demanda de Lancaster. Finalmente, no
podemos sino alabar un programa de investigacin que se atreve a
prescribir una heurstica positiva fuerte, y qu puede ser ms
fuerte u osado que la premisa de que todo el comportamiento hu
mano refleja un intento nico de maximizar una funcin de utilidad
T ? N o Pretendo>>> se retracta G ary Becker (1976, pg. 206), haber desarro
llado el anlisis suficientemente como para explicar todas las similitudes y dife
rencias existentes entre los sistemas matrimoniales de las diferentes culturas y
pocas. Pero el enfoque econmico se comporta muy bien en este terreno,
y ciertamente mucho mejor que cualquier teora alternativa disponible. Ms
adelante encontramos en este libro varias referencias breves a los estudios de
socilogos y antroplogos y esto es todo lo que se nos dice acerca de los anli
sis alternativos no-econmicos de los diferentes sistemas matrimoniales.
uv -j j
el programa de Chicago puede explicar el fenmeno de la
publicidad bajo condiciones de competencia perfecta (Stigler y Becker 1977
pginas 83-7).

Parte I I I . Evaluacin metodolgica del programa de investigacin...

277

sujeta a unas preferencias plenamente estables y completamente uni


formes? Tal teora est literalmente pidiendo a gritos el ser contras
tada severamente, y si hemos de creer a Popper, la severidad de las
contrastaciones es la piedra de toque del progreso cientfico. Dudo
mucho de que Becker y compaa practiquen siempre lo que predi
can, pero al menos se comprometen claramente con unas normas
metodolgicas con arreglo a las cuales puede juzgrseles.
Nada ms sencillo que destrozar programas nuevos de investiga
cin mediante la acumulacin de objeciones referentes al ncleo
del programa, acompaada de una seleccin sesgada de las teoras
del cinturn protector. El estudio de la metodologa econmica
nos ensea lo difcil que resulta evaluar incluso los programas de
investigacin maduros, cuanto ms los incipientes. El programa de
investigacin de Chicago en Economa de la Familia es hoy una
empresa en marcha que ha atrado a un gran numero de seguidores
Mi impresin personal es que el programa funciona bien respecto del
crimen, menos bien respeto del matrimonio y la fertilidad, y bas
tante mal en cuanto a las interacciones sociales; y ello, no porque
no consiga deducir teoras sobre estos temas, sino porque dichas
teoras no tienen mucho contenido. Sin duda, dentro de cinco aos
pensar de forma diferente; y as es como tiene que ser, ya que hay
que ser un filisteo para juzgar decisivamente un programa de inves
tigacin de una vez por todas.

31 Becker (1976) enumera la mayor parte de las contribuciones hasta 1975.


D esde entonces han aparecido muchas ms: vase, por ejemplo, Becker, Landes
y Michael (1977); y Fair (1978). Vase tambin McKenzie y TuIloch (1975),
una divulgacin a nivel de libro de texto de la nueva Economa de la Familia.

Parte IV
QUE ES LO QUE HEMOS APRENDIDO
HASTA AQUI SOBRE LA ECONOMIA?

Captulo 15
CONCLUSIONES

La crisis de la economa moderna


La dcada de 1960 fue una dcada en la que la estima pblica
de la Economa y la euforia profesional de los economistas lleg
a su punto lgido. La dcada de 1970, por otra parte, se ha visto
plagada de discusiones sobre crisis, revoluciones y contrarre
voluciones, llegndose a veces a una verdadera orga de autocrtica
por parte de algunos de los portavoces ms destacados de la profe
sin. Segn Wassily Leontief (1971, pg. 3), la continua preocu
pacin por lo imaginario e hipottico, en vez de con la realidad obserbable, ha conducido gradualmente a una distorsin de las normas
informales de evaluacin utilizadas en nuestra comunidad acadmica
para valorar y clasificar los logros cientficos de sus miembros. El
anlisis emprico, segn dichas normas de evaluacin, obtiene un
rango ms bajo que el razonamiento matemtico formal. Adems,
acusaba Leontief, los economistas no se preocupan lo suficiente de
la calidad de los datos con los que trabajan, actitud que Leontief
atribua a la perniciosa influencia de la metodologa del instrumentalismo o teorizacin del tipo como-si (pg. 5). Henry Phelps-Brown
(1972, pg. 3) lleg, sin embargo, mucho ms lejos: lo que resulta
bsicamente errneo en la Economa moderna, argumentaba, es que
sus supuestos respecto del comportamiento humano son totalmente
arbitrarios, literalmente cados del cielo, y culpaba a este hbito
de construir mundos ficticios del fracaso obtenido en la formacin de
281

282

L a m etodologa de la economa

economistas que se dediquen al estudio de la Historia. David Worswick (1972, pg. 78) expresaba sentimientos similares, aadiendo
que existen hoy ramas enteras de teora econmica abstracta que
carecen de ligazn alguna con los hechos concretos y que son prc
ticamente imposibles de distinguir de la matemtica pura l.
Benjamn Ward dedic todo un libro a tratar la cuestin de
Qu le ocurre a la Teora Econmica?, y su respuesta fue, en resu
men, que la Economa es bsicamente una ciencia de la poltica nor
mativa que se adorna con la hoja de parra de un positivismo estricto.
En la medida en la cual la Economa es una ciencia positiva, conclua
Ward (1972, pg. 173), el deseo de confrontar sistemticamente la
teora con los hechos no ha constituido un rasgo destacado de la dis
ciplina. Para l, sin embargo, este fracaso en la tarea de perseguir
consistentemente la contrastacin emprica no constituye la dificul
tad central de la Economa moderna (pg. 173). Mi propia opinin
es, por el contrario, que la debilidad primordial de la Economa mo
derna consiste precisamente en su reluctancia a producir teoras que
generen implicaciones refutables claras, seguida de una falta gene
ralizada de disposicin hacia la confrontacin de dichas implicaciones
con los hechos.
Consideremos, por ejemplo, la preocupacin expresada desde
1945 por algunos de los mejores cerebros dentro de la disciplina
econmica por la esoteria de la Teora del Crecimiento, ya que in
cluso los que practican este arte admiten que la moderna teora
del crecimiento no es todava capaz de arrojar luz alguna sobre las
economas reales en crecimiento2. La esencia de la moderna teora
del crecimiento consiste simplemente en el anlisis del estado es
tacionario al estilo antiguo, en el que se introduce un elemento de
crecimiento compuesto, aadiendo el progreso tcnico y aumentos
1 D os economistas, funcionarios gubernamentales, M cD ougall (1974) y Heller
(1975), han hecho declaraciones ms optim istas al respecto, aunque dan la razn
de todos modos a Leontief, Phelps, Brown y W orswick en la mayor parte de
los puntos citados. Para estas y otras expresiones de la crisis de la economa
actual, y de las reacciones ante la misma, vase Hutchison (1977, captulo 4)
O Brien (1974) y Coats (1977).
2 Como admite incluso H icks (1965, pg. 183), destacado terico actual del
crecimiento, la moderna teora del crecimiento ha sido frtil en la produccin
de ejercicios acadmicos, pero, por lo que de momento se puede apreciar, se
trata de ejercicios y no de problem as reales. N i siquiera son problemas reales
hipotticos del tipo de: Q u ocurrira s i . . . ? , donde el s i .. . es algo que
pueda concebiblemente producirse. Son ms bien som bras de los problemas
reales, de tal modo construidos que sea posible encontrarles solucin por pura
lgica.

Parte IV . Q u es lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

283

exgenos de la oferta de trabajo a un modelo que, por lo dems, es


un modelo de equilibrio general, esttico y de un solo perodo. En
vista de las enormes dificultades que presenta el manejo de tipos
de crecimiento distintos del puramente uniforme (aumentos equipro
porcionales de todas las variables econmicas relevantes), la literatura
se ha visto invadida de forma casi exclusiva por ridas y alambicadas
elucubraciones sobre reglas de oro de la acumulacin de capital.
Clara y simplemente: nunca se ha podido observar una economa
en crecimiento uniforme y, adems, existen profundas razones inhe
rentes por las que el crecimiento real es siempre poco uniforme y es
siempre desequilibrado.
La teora del crecimiento se defiende normalmente como una for
mulacin abstracta de las condiciones requeridas para que la eco
noma se reproduzca a s misma de un periodo al siguiente, de forma
invariable en todos los aspectos esenciales, formulacin que se su
pone ser posteriormente til como punto de referencia con el cual
contrastar los diferentes esquemas de crecimiento desequilibrado que
puedan estudiarse. Pero si no existe correspondencia alguna entre
la senda de crecimiento uniforme y la experiencia histrica efectiva
del desarrollo econmico, no resulta fcil ver como puede esperarse
que la teora del crecimiento arroje luz sobre las causas del creci
miento desequilibrado o sobre las polticas que pueden requerirse
para controlar la economa 3. Esto no quiere decir que la teora del
crecimiento sea una prdida de tiempo, pero, dado lo extremada
mente limitado de sus aplicaciones prcticas, podemos cuestionar la
magnitud de recursos que han sido dedicados a dicha teora en los
ltimos aos. Ciertamente, ms parece una actividad dedicada a re
solver problemas lgicos que un desarrollo de la ciencia positiva.
Pero quizs el ejemplo de la teora del crecimiento sea dema
siado fcil. Consideremos en su lugar aquella parte del programa de
investigacin neoclsico que ms se acerca al rigor y la elegancia
de la fsica cuntica: la moderna teora del comportamiento del con
sumidor basada sobre los axiomas de la preferencia revelada, a la
que una larga lista de destacados economistas ha dedicado sus mejores
esfuerzos. Como hemos visto, pocos indicios hay de que este prodigioso esfuerzo haya tenido un gran impacto sobre la estimacin de
curvas de demanda estadsticas. Incluso si no se reconoce este hecho,
3 Recordemos que H ollis y N ell (vase captulo 4) consideraban el estudio
de las condiciones de reproduccin de una economa como la esencia de una
Ciencia de la Econom a como es debido. Pues bien, los sistemas economicos
nunca se reproducen de form a exacta: los nios, por as decirlo, nunca se pare
cen del todo a sus padres.

284

L a metodologa de la economa

difcilmente podr sostenerse que la cantidad y calidad del esfuerzo


intelectual dedicado a la racionalizacin de la pendiente negativa de
la curva de demanda durante los ltimos noventa aos guarda las
debidas proporciones con sus frutos prcticos en el terreno de la
investigacin emprica.
O, para cambiar de tema, consideremos los inacabables argumen
tos de los libros de texto de Economa del Trabajo, respecto de los
supuestos que sustentan la mal llamada teora de los salarios basada
en la productividad marginal a expensas del espacio que se dedica en
ellos a la consideracin de lo que la teora predice realmente acerca
del funcionamiento del mercado de trabajo. Si esto no es poner el
acento en lugar equivocado, pueden decirme qu es? Consideremos
a continuacin el teorema de Heckscher-Ohlin, decisivamente refu
tado en todas sus variedades de diagramas 2 X 2 X 2 , que se ensean
en todos los libros de texto de comercio internacional, y ello no tanto
como una parbola con propsitos pedaggicos sino, muy al contra
rio, como una explicacin simplificada, pero sin duda vlida, de los
esquemas de intercambio de bienes entre pases. Una vez ms, todo
el nfasis recae sobre la enseanza de las sutilezas del teorema de
Heckscher-Ohlin a expensas del tiempo dedicado a considerar la evidencia, realmente aplastante, en contra del teorema.
Tomemos, finalmente, los infinitos refinamientos conseguidos por
Arrow, Debreu, McKenzie y muchos otros, en la formulacin de las
pruebas de existencia del equilibrio general (EG). No puede negarse
que este tipo de trabajo ha generado algunas ideas importantes sobre
las caractersticas lgicas de las teoras econmicas el papel del
inero en los modelos con certeza perfecta, la exigencia de mercados
a futuros de todos los bienes con objeto de asegurar el equilibrio
competitivo, la necesidad de transacciones no-competitivas de desequi
librio para mantener estable el equilibrio competitivo, etc. , pero
lo que puede dudarse con razn es que esta teora del E G haya con
tribuido de forma significativa a incrementar la capacidad predictiva
,e . Economa moderna. Incluso esto no constituira una crtica
decisiva a la teora del EG , si no fuese por el hecho de que el trabajo
realizado en este rea se considera generalmente situado en los pri
meros puestos de la escala intelectual de la profesin de economista,
destinado a constituir una parte esencial de la formacin de los eco
nomistas profesionales. Y, sin embargo, la teora del EG es, como
mximo, una especie de actividad que resuelve problemas que no
sotros mismos hemos creado y el tiempo que se dedica a dominarle
es tiempo que se resta al aprendizaje de los mtodos empricos de
la Economa.

Parte IV .

Q u

e s

lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

285

Medicin sin teora


$ >
Pero, no es cierto que los economistas se ocupan masivamente
de la investigacin emprica? Ciertamente lo hacen, pero, desgracia
damente, una gran parte de esta actividad se parece a la de jugar al
tenis sin poner la red; en vez de tratar de refutar las predicciones
contrastables de su disciplina, los economistas de hoy se contentan
con frecuencia con demostrar que el mundo real se conforma a sus
predicciones, sustituyendo as la falsacin, que es tarea difcil, por
la verificacin, que no lo es tanto. Hemos revisado ya algunos de los
ejemplos ms significativos de esta actitud en la literatura referente
las' fuentes del crecimiento y en el rea de la nueva Economa de
la Familia. Abundan en las revistas especializadas artculos que aplitan el anlisis de la regresin a todos los problemas econmicos con
cebibles, pero no es secreto para nadie que el xito de tales empresas
se basa con frecuencia sobre una econometra tipo receta: exprsese
la hiptesis en trminos de ecuacin, estmese una variedad de for
mas de dicha ecuacin, seleccinese la forma que mejor se^ ajuste,
descrtese el resto y ajstese entonces la argumentacin terica de
forma que racionalice la hiptesis a contrastar (Ward, 1972, pagi
nas 146-52). Marshall sola decir que la explicacin cientfica es sim
plemente una prediccin vista hacia atrs. Pero la proposicion
inversa es falsa, es decir, la prediccin no es necesariamente una
explicacin vista hacia adelante. El trabajo emprico que no consigue
discriminar claramente entre explicaciones alternativas, degenera r
pidamente en una especie de instrumentalismo sin sentido, y no exa
geramos al decir que el grueso de la investigacin emprica actual
en Economa adolece de este defecto.
Exageracin? Quizs, pero muchos otros autores han dicho lo
mismo. Peter Kenen (1975, pg. xvi) expresa esta misma idea en
forma categrica:
Detecto una peligrosa am bigedad en todo nuestro trabajo cuantitativo. No
distinguimos claramente con suficiente cuidado entre la contrastaaon ae una
hiptesis y la estimacin de sus relaciones estructurales. L a ambigedad en
Economa es realmente rampante . . . Deberamos dedicar ms tiempo y estuerzo
intelectual a la construccin de experimentos que pudiesen ayudarnos a discri
minar entre hiptesis que tienen diferentes implicaciones econmicas. N o basta
con demostrar que nuestra teora favorita se comporta tan satisfactoriamente
o mejor incluso que alguna otra teora, a la hora de explicar retrospecti
vamente la evidencia disponible.

Aquellos que explcitamente se rebelan contra la ortodoxia se


muestran con frecuencia afectados de la misma enfermedad. Las lia-

286

L a m etodologa de la economa

I Parte IV . Q u es lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

287

maclas controversias de Cambridge sobre la teora del capital, y cuy


^ Incluso los economistas polticos radicales, un grupo en crecidenominacin ms correcta sera la de controversias sobre la teora | miento en los Estados Unidos, han dedicado la mayor parte de sus
de la distribucin funcional de la renta, han estado clamando durantes [esfuerzos a contar una historia nueva, en la que se da una nueva
ms de veinte aos sin referirse ms que a los llamados hechos estil (interpretacin a los mismos viejos hechos en trminos del paradigma
lizados, tales como la constancia de la relacin capital-producto y I J I de los conflictos de poder, en vez de en trminos del paradigma de
constancia de la participacin relativa del trabajo, que, al ser exal lia maximizacin de la utilidad, como si las ciencias sociales fuesen
minados cuidadosamente, resultan no ser hechos en absoluto. La cues! Ireducibles a ncleos seleccionados a voluntad (ver Worland, 1973;
tin fundamental que se dirime entre Cambridge, Estados Unidos, yi lAplebaum, 1977). Los pocos trabajos empricos aparecidos en la
Cambridge, Reino Unido, nos dice nada menos que Joan Robinson! |RezV> of Radical Political Economics (Revista de Economa Poluna verdadera autoridad en el seno de dicho debate (1973, pg. xii)l Jtica Radical) sobre la economa del imperialismo, sobre la discrimino es tanto el famoso problema de la medicin del capital, sino
Ibacin racial y sexual, sobre los rendimientos financieros de la educuestin de si es el ahorro el que determina la inversin a travs Ifcacin y sobre esquemas de movilidad social adolecen de falta de
de las variaciones de los precios, o si es la inversin la que deterl hiptesis claras bien articuladas que nos permitiesen distinguir las
mina el ahorro va las variaciones de la tasa de beneficios. Es clara predicciones radicales de las ortodoxas (Bronfenbrenner, 1970; Lindque un modelo de crecimiento de tipo keynesiano, que asigna un pal |beck, 1971). Pero los economistas radicales tienen al menos la ex
pe clave a la inversin autnoma, adquiere todo su sentido en una rusa de que manifiestan explcitamente su preferencia en el terreno
situacin en la que el empleo no es pleno. Por otro lado, si las poll metodolgico por la relevancia social y poltica y no por la fiabilidad
ticas fiscal y monetaria consiguen mantener el pleno empleo, parecer nprica, como prueba decisiva de lo que es una buena teora 5.
que el crecimiento depende crticamente del ahorro ms que de Id ti realidad, en la medida en que pueda decirse que los economistas
inversin, en cuyo caso los modelos de crecimientos neoclsicos, ante! adicales comparten una metodologa comn, sta parece ser la del
keynesianos, sern los apropiados. La cuestin de la primaca resl oluntarismo o la de que el pensamiento crea la realidad.
pectiva de la inversin y del ahorro es, por tanto, cuestin que del
Igualmente, los austracos de los ltimos tiempos afirman deri
pender de si creemos que en el mundo real prevalece la situaciffl var sus ideas econmicas del razonamiento a priori sin ayuda de la
de pleno empleo o si pensamos que lo que prevalece es el equilibrio! xperiencia, y, por consiguiente, repudian la contrastacin emprica
con desempleo.
; omo mtodo para establecer la validez de sus conclusiones. De forSin embargo, en la medida en la cual el debate se ha desarrol na similar, los institucionalistas se proponen la construccin de mo
liado en el contexto de la teora del crecimiento uniforme, y puesta mios sobre el comportamiento econmico en trminos de esquemas
que ambos contendientes estn de acuerdo en que el crecimiento efinidos y se contentan con comprender el funcionamiento de
uniforme nunca se aproxima siquiera al del mundo real, las control na economa, incluso si esta comprensin supone escaso poder de
versias de Cambridge, tal como normalmente se formulan, no son prediccin de la sucesin real de los acontecimientos econmicos.
susceptibles de resolucin por medio de la investigacin emprica! Por ltimo, los marxistas se encuentran demasiado comprometidos
cosa que no ha impedido a ambos contendientes el seguir batallando on la filosofa del esencialismo como para sentirse capaces de recoger
sobre cada tema con redoblaba furia. Los protagonistas de tmbofl 1 guante de la contrastacin emprica; por supuesto, esperan que
bandos han descrito la controversia como una guerra de paradigmas! us profecas sean correctas, pero han creado una amplia provisin
pero, de hecho, los dos paradigmas coinciden en muchos puntos a pe estratagemas inmunizadores para proteger al marxismo contra la
en realidad se superponen entre s. Retrica aparte, no hay muchd
campo de eleccin entre los estilos de teorizacin de los dos Caml IK regel (1977). Como revisin ms bien hostil a estas ideas, vase Blaug (1975,
Bptulo 6).
bridges 4.
| 5 Franklin y Resnik (1973, pgs. 73-4) proporcionan una declaracin metoblgica radical tpica: D esde una perspectiva radical, en la que el anlisis
t estrechamente ligado & la defensa de cambios fundamentales en el orden
4 Como revisiones llenas de sim pata hacia las teoras del Cambridge del ocial, un modelo o categora abstracta no es solamente un instrumento esttico
Reino Unido, denominadas a veces economa poskeynesiana (existe una ram |ic), sino que est deliberadamente pensado para apoyar los cambios que se
americana de este grupo que acaba de fundar el Journal of Post-Keynesiari
fienden, o para describir la naturaleza de las barreras que han de saltarse
Econom ics Revista de Economa Post-Keynesiana), vase Asimakopoulos (19771 *i que se produzcan los cambios propuestos.

288

L a metodologa de la economf

Pane IV . Q u es lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

289

..

falta de materializacin en la prctica de cualquiera de sus profe


En suma, los radicales, los austracos modernos, los institucionalist^
y los marxistas tienen todos buenas excusas para no prestar
atencin a los imperativos metodolgicos del falsacionismo.
El falsacionismo una vez ms
Los economistas pertenecientes a la corriente principal del pe
samiento neoclsico no tienen tal excusa. Predican la importandw
de someter las teoras a la contrastacin emprica, pero raramente
mantienen en la prctica sus normas metodolgicas declaradas. Lf
elegancia analtica, la economa de medios tericos y la mayor an
pliacin posible de aplicabilidad conseguida por medio de simplif
caciones cada vez ms heroicas han merecido con frecuencia un
mayor prioridad que la capacidad predictiva y la significacin re!
pecto de cuestiones de poltica. La filosofa de la ciencia vigente e
la Economa moderna puede realmente caracterizarse de falsacit
nismo inocuo.
Es cierto que existen todava algunos, como Shackle y los me
demos austracos, que argumentan an que la prediccin es absoh
tamente imposible en una disciplina como la Economa, ya que <
comportamiento econmico, al estar proyectado hacia el futuro, e
totalmente impredecible. Pero estos economistas se encuentran el
minora. Para la mayor parte de la profesin la batalla en favor de
falsacionismo ha sido ganada en el campo de la Economa (ojal
pudisemos decir lo mismo respecto de otras ciencias sociales). E
problema consiste ahora en persuadir a los economistas de que debei
tomarse el falsacionismo en serio.
La econometra aplicada
No es difcil imaginar poderosas razones por las cuales los eco
nomistas no consiguen practicar la metodologa que predican; ei
efecto, todos los cientficos se aferran tenazmente a programas d<
investigacin degenerados en presencia de otros niveles progresi
vos, pero los economistas son particularmente afectos a esta ten
dencia, aunque slo sea porque el sistema econmico, a diferenci
de los estados de la naturaleza, exigen ser evaluados y no slo estu
diados con olmpico distanciamiento. Adems, la Economa toca cons
tantemente cuestiones de poltica sujetas a polticas gubernamentales
de forma que las principales doctrinas econmicas no son slo pro

gramas cientficos de investigacin (PCI) en el sentido de Lakatos,


sino que son tambin programas de actuacin poltica (PAP). Esta
funcin dual de las teoras econmicas permite situaciones en las
que una determinada teora es simultneamente un PIC degene
rado y un PAP progresivo, es decir, un programa que ofrece a
los gobiernos una agenda expansiva de medidas de poltica. (La eco
noma marxista puede ser un caso de estos, y el monetarismo en su
ltima fase es quizs un ejemplo de la conjuncin exactamente opues
ta.) Tan slo cuando una teora define a la vez un PCI progresivo
y un PAP progresivo tambin es cuando hablamos de una revolu
cin del pensamiento econmico (el ejemplo obvio es la Economa
keynesiana en la dcada de 1930) 6.
Sea como sea, el caso es que la Economa es, entre otras cosas,
una ciencia de la poltica, y que esta es una importante razn que
puede explicar por qu la metodologa de los PCI de Lakatos no se
adeca perfectamente a la historia de la Economa, o por qu se ade
ca a la misma en cualquier caso de forma mucho ms imperfecta
de lo que lo hace a la Historia de la Fsica. Es precisamente por
esta razn por lo que el intento de separar las proposiciones positi
vas de las normativas en Economa, as como de especificar clara
mente las condiciones que permitiran someter las proposiciones posi
tivas a la contrastacin con la experiencia sigue siendo hoy una tarea
tan importante para el progreso de la economa como haya podido
serlo nunca.
t Desgraciadamente, carecemos tanto de datos fiables como de tc
nicas poderosas que nos permitan distinguir claramente entre las
proposiciones vlidas y las menos vlidas en Economa positiva, y
las presiones profesionales en el sentido de publica o perece esti
mulan continuamente el enfoque de jugar el juego del trabajo
cronomtrico que no hace nada por mejorar los datos bsicos o las
cnicas que normalmente se emplean para contrastar las hiptesis
conmicas. Esta debilidad, no tanto de la Econometra terica como
le los procedimientos efectivos seguidos por los econmetras dediados a aplicarla, nos explica en gran parte por qu los economistas
c muestran con frecuencia reluctantes a seguir los preceptos del falacionismo que profesan. En muchas reas de nuestra disciplina
curre que los distintos trabajos economtricos llevan a conclusiones
inflictivas y, dados los datos disponibles, con frecuencia no existen
todos efectivos que permitan decidir cul es la conclusin correcta,
n consecuencia, siguen coexistiendo hiptesis contradictorias a ve
is
durante dcadas o ms.
L
6 D ebo este argumento a R. G . Lipsey.

Parte IV . Q u es lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

29Q

L a metodologa de la economa

Para algunos, esta es una buena razn que justifica el abandono


total de la Economa Aplicada. Pero sta no constituye una alterna
tiva muy atractiva porque dejara a la Economa prcticamente sin
procedimiento alguno para seleccionar, de entre la pltora de posi
bles explicaciones, aquella que mejor explica los acontecimientos eco
nmicos. Aun cuando argumentemos que existen otros mtodos de
contrastacin de las hiptesis econmicas, tales como los mtodos
estrictos de la coligacin practicada por los historiadores de la
Economa, o los mtodos etnogrficos favorecidos por algunos institucionalistas, las exigencias de los responsables de la poltica nos
llevarn de nuevo de todos modos a la utilizacin de la Econome
tra, que es la nica que puede proporcionar un clculo cuantitativo
adems de cualitativo. Nuestra nica esperanza, por tanto, consiste
en mejorar tanto la Econometra terica como la aplicada, y en rea
lidad es en esta ltima donde podramos conseguir mejoras bastante
rpidas con slo que se adoptasen mejores prcticas en el trabajo
del da a da.
.
Thomas Mayer (1980) presenta un cierto nmero de sugerencias
concretas que podran hacer mucho para fortalecer la pretensin de
que la Economa llegue a configurarse como una ciencia fuerte.
En primer lugar, se hace eco de Leontief, al urgimos a poner mucho
ms nfasis en el problema de la recopilacin de datos. En segundo
lugar, deplora la tendencia a considerar los resultados economtricos
como evidencia proveniente de un experimento crucial que nunca
ha de repetirse; por el contrario, la mayor parte de los trabajos de
Econometra Aplicada deberan tratar de repetir resultados anteriores
utilizando diferentes conjuntos de datos; a medida que vayamos ba
sndonos cada vez ms en el peso de muchos elementos de evidencia,
en vez de en un nico experimento crucial, los trabajos de revisin
peridica deberan reunir los diferentes elementos de evidencia con
vistas a resolver las contradicciones que puedan existir entre ellos.
En tercer lugar, sugiere que si las revistas especializadas selecciona
sen los trabajos con base a la probable validez de los resultados que
contienen, y no con base a la sofisticacin tcnica de las tcnicas
empleadas, esto contribuira eficazmente a elevar los niveles de eva
luacin del trabajo economtrico. En cuarto lugar, recomienda que
nos guardemos contra la manipulacin de los datos, exigiendo de los
autores que presenten todas las regresiones que hayan ajustado, y no
solamente la regresin concreta que apoya su hiptesis. Quinto, pro
pone que los autores no utilicen todos sus datos para ajustar sus
regresiones, sino que dejen algunos como reserva que sirva para con
trastarlas; esto nos hace volver a la anterior distincin que seal
bamos entre la estimacin de una relacin estructural y la contrasta-

291

cin de las hiptesis econmicas. Sexto, urge a las revistas especiali


zadas a que publiquen artculos que contengan resultados significativos
y que exijan de los autores la presentacin de sus datos no-publicados
de forma que su trabajo pueda ser fcilmente verificado por otros.
Por ltimo, aade que dadas las mltiples debilidades de las tcni
cas economtricas, deberamos ser suficientemente abiertos como para
aceptar que la verdad no siempre se viste con los ropajes de las
ecuaciones y que no siempre nace en el seno de una computadora.
Hay otras formas de contrastacin, como el recurso a la Historia
Econmica, que no deberan descartarse por arcaicas (Mayer, 1980,
pgina 18).
El mejor camino hacia adelante
He sostenido a lo largo de este libro que el objetivo principal
de la Economa consiste en predecir y no simplemente en explicar
y he llegado a la conclusin de que todas las doctrinas alternativas
del pasado forman parte de una teora ortodoxa de equilibrio esttico
el PCI neoclsico, en suma que se ha mostrado dispuesto a
! dejarse juzgar en trminos de sus predicciones. La Economa orto| doxa puede realmente vanagloriarse de haber incrementado la capa
cidad predictiva de los economistas, pero al mismo tiempo hemos
de subrayar hasta qu punto esa capacidad resulta limitada incluso
hoy en da. No somos capaces de predecir el crecimiento del PNB
j en una economa con ms de un ao de antelacin, y ni siquiera soj mos capaces de predecir el crecimiento del PNN en sectores concretos
[ de la economa con una antelacin mayor a dos o tres aos 1. Esto
7 As, V ctor Zarnowitz (1968, pgs. 435-36) resume los logros obtenidos
en las previsiones sobre el PN B en los Estados Unidos con las siguientes pala
bras: L o conseguido por los que se dedican a hacer previsiones econmicas
deja en general mucho que desear, aunque incluye tambin algunos logros de
importancia y es susceptible de mejoras en el futuro. Segn un estudio reciente
del N B E R , las predicciones anuales sobre el volumen del PN B para 1953-63
realizadas por unos trescientos o cuatrocientos profesionales (economistas de
empresa y grupos de economistas de diferentes industrias, de la administracin
estatal y de instituciones acadmicas) contenan errores que ascendan, por tr
mino medio, a unos 10.000 millones de dlares. Aunque esta cifra slo supone
.alrededor del 2 por 100 del nivel medio del PN B , los errores eran suficiente
mente importantes como para crear diferencias significativas entre aos buenos
y aos malos . . . Si los encargados de tales previsiones hubiesen supuesto que
el PN B iba a aumentar cada ao por el aumento medio experimentado por el
mismo durante los aos de la preguerra, el error medio resultante no hubiese
sido mayor de unos 12.000 millones de dlares. Igualmente, Hans Teil (1966,
captulos 6 y 7) ha demostrado que la utilizacin de un modelo de input-output

292

L a metodologa de la economa

.
constituye ciertamente una mejora respecto de lo que puede obte-,
nerse por mera extrapolacin mecnica de tendencias del pasado*
pero, de todos modos, es insuficiente para justificar una actitud d
complacencia respecto del estado de la moderna economa ortodoxa.
Igualmente, para una amplia gama de problemas funciones de
demanda de bienes de consumo, funciones de inversin, funciones
de oferta y demanda de dinero y modelos economtricos a gran es
cala de la economa en su conjunto resulta que la bondad del ajuste
de una regresin durante el perodo de la muestra se manifiesta
invariablemente como una gua poco fiable de lo que pasa en pero
dos posteriores al cubierto por la muestra (Shupak, 1962; Streisler,
1970; Mayer, 1975, 1980; Armstrong, 1978, captulo 13). Clara
mente, existen an serias limitaciones a la capacidad de los econo
mistas para predecir la evolucin efectiva de los acontecimientos
econmicos y, por consiguiente, existe tambin amplia justificacin
para el escepticismo en lo que se refiere a la corriente principal del
pensamiento econmico actual.
|
Existen hoy un cierto nmero de programas de investigacin en
Economa que expresan esta sensacin de desilucin con los logros
pasados de la doctrina econmica recibida. Los economistas radicales
cuentan con su propio rgano de expresin, The Review of Radical
Political Economy (Revista de Economa Poltica Radical), y los ins
titucionalistas con el suyo (The Journal of Economic Issues Revist
de Cuestiones Econmicas , publicada por la Association of Evolutionary Economics). Una nueva publicacin, el Journal of Post-Key
nesian Economics (Revista de Economa Post-keynesiana), trata de
reunir a aquellos que esperan desarrollar la economa keynesiana en
direcciones nuevas capaces de atacar los problemas de la inflacin
y de la distribucin de la renta. Asimismo, otro grupo de economis
tas se muestra decidido a enfocar su programa de investigacin segn
el concepto de racionalidad limitada de Herbert Simn, demos
trando una preocupacin fundamental por los supuestos motivadonales de la teora econmica, y estn a punto de lanzar un nuevo
Journal of Economic Behavior and Organization (Revista del Com
portamiento y Organizacin Econmicos) que d expresin a su insa
tisfaccin con la teora econmica contempornea. En otras palabras,
parece ser que estamos entrando en una era en la que los programas
para obtener previsiones sobre el valor aadido de veintisiete sectores de la
economa holandesa para un periodo de diez aos, dada la demanda final obser
vada para la economa en su conjunto, predeca mejor que una extrapolacin
simple de la tendencia pasada para perodos de hasta dos o tres aos, pero
predeca mucho peor para perodos superiores a tres aos.

Parte I V . Q u es lo que hemos aprendido hasta aqu sobre la economa?

293

de investigacin en competencia, lejos de ser escasos, abundarn in


cluso demasiado.
| Sena muy conveniente que todos estos programas de investiga
cin alternativos se dedicasen al mismo conjunto de cuestiones que
preocupan dentro del PCI neoclsico, porque, en tal caso, podramos
elegir entre ellos nicamente, o al menos bsicamente, a tenor de
la evidencia emprica. Pero, por desgracia, un rasgo caracterstico
de muchos de los PCI rivales es que se plantean preguntas acerca del
mundo real que son diferentes de las planteadas por el PCI neo
clsico, de forma que la eleccin entre ellos supone difciles enjui
ciamientos sobre su potencialidad, es decir, sobre lo que prometen,
en cuanto a resultados empricos, para el futuro. No es probable,
por tanto, que la metodologa econmica pueda decirnos cul de estos
programas rivales presenta ms probabilidades de realizar en el fu
turo contribuciones sustantivas a nuestro conocimiento sobre el fun
cionamiento de los sistemas econmicos.
Lo que la metodologa puede hacer es proporcionar criterios para
la aceptacin o rechazo de los programas de investigacin, fijando
normas que nos ayuden a discriminar entre el trigo y la paja. Estas
normas, como hemos visto, son jerrquicas, relativas, dinmicas, y
en modo alguno carentes de ambigedades en cuanto a los consejos
prcticos que ofrecen a los economistas en ejercicio. En cualquier
caso, la cuestin ltima que podemos y debemos plantearnos respec
to de cualquier programa de investigacin, es la conocida pregunta
formulada por Popper: cules son los acontecimientos que, caso de
materializarse, nos llevaran a rechazar el programa? Un programa
que no pueda enfrentarse a esta pregunta no alcanza los altos niveles
de exigencia que el conocimiento cientfico puede alcanzar.

APENDICE TERMINOLOGICO

B I B L IO G R A F IA

INDICE DE NOMBRES

Achinstein, P ., 53n, 55n


Ackerman, R. J ., 42n, 46, 69, 268,
297
A gassi, J ., 116, 130n,141-42, 298
Alchian, A. A ., 136-39, 194
Alexander, P ., 20
Alien, R. F., 231
Alien, R. G . D ., 186, 188-89
Alien, W. R ., 194
Ando, A ., 245
Anschutz, R. P ., 89n
Applebaum , E ., 287
Archibald, G . C., 123, 127, 130n,
134, 137-38, 143n, 165-69
Aristtle, 146
.
Armstrong, J . S., 292
Arro^sr, K . J., 213-14, 216, 239, 284
Ashey, W ., 102
Asim akopoulos, A ., 286n
Ayer, A. J ., 33n, 39n, 46, 114,119,
144
Ayers, C. E .,
147

Bachelard, G ., 60n
Bagehot, W.,
103
Barker, S. F., 34, 34n
315

Barnes, B., 160, 298


Barry, N. P., 70
Bartlett, M. S., 42
Baumol, W. J., 195, 202, 206
Bear, D . V. T ., 129n
Becker, G . S., 188n, 224, 250, 254,
256, 267-77
Bergmann, G ., 160
Bergson, A., 164
Bergstrom, F. C., 271n
Berkson, W., 60n
Bhagwati, J ., 237
Bhaskar, R ., 60n, 63, 64
Bird, C 65n
Birnbaum, B. G ., 269n, 273
Black, M ., 35, 151-52
Blaug, M ., 82, 87, 93, 95, 97n, lOln,
147, 164n, 186, 187,201, 220, 222224, 228-29, 231, 249n, 255, 255n,
256, 258, 260
Blinder, A. S., 271n
Bloor, D ., 54n
Bohm-Bawerk, E. von, 111
Boland, L . A., 130n, 134
Bordo, M ., lOOn
Bowley, M ., 79, 81, 163
Bowman, M. J .,
252

316
Brainard, W. C., 245
Braithwaite, R. B., 34n, 41, 42n
Braybrooke, D ., 174
Bridgman, P ., 30, 120-21, 178
Brittan, S., 178
Brodbedc, M ., 72, 86
Bronfenbrenner, M ., 222, 287
Brown, A ., 192-93
Burger, T ., 69n
Burton, J . F., 226

Cahnman, W. J ., 156n
Cairnes, J . E ., 76, 96-108, 112, 124,
163
C am ap, R ., 29, 43n, 115n
Cassel, G ., 187
Caves, R. E ., 239
Chalmers, A. F., 297
Chamberlin, E . H ., 134, 205
Chick, V ., 242n, 246
Churchman, C. W ., 42n, 173n
Clapham, J . H ., 110
Clark, J . M ., 189
Clarkson, G . P. E ., 142, 191
Coase, R. M ., 102n
Coats, A. W ., 98, 189n, 282n
Coddington, A ., 126, 130n, 149n,
216n, 248n
Cohn, M. R ., 35, 90n
Commons, J . R ., 106, 147
Con te, A ., 91
Cooper, R . N ., 245
Copem icus, N ., 50
Corden, W. M ., 240
Coum ot, A ., 187, 199, 207
Culyer, A. J ., 257
Cyert, R. M ., 130n, 202, 205

Darwin, C., 25-6, 26n, 43n


D e Alessi, L ., 130, 132
D eaton, A., 192-93
Debreu, G ., 213-14, 216, 238, 284
de Marchi, N . B., 78n, 94-6, 237-39
Denison, E . F., 255n
D iesling, P., 138
Doland, E . G ., 113

Indice de nombres
Dray W ., 22, 28n
D ror, Y ., 173n
Duhem, P ., 20, 36-7
Durkheim, E ., 27

Eccless, C., 36, 39n, 146


Edgerw orth, F. Y ., 271
Einstein, A., 39, 57
Eltis, W. A ., 231
Euler, L ., 58
Eysenck, H . J ., 65n

Fair, R. G ., 277n
Fawcett, H ., 96
Ferber, M . A ., 269n, 273
Feyerabend, P. K ., 20, 60, 6 3 4 , 297
Ferguson, C. E ., 231-32
Finger, J . M ., 121
Fisher, R ., 42
Franklin, R . J ., 287n
Fraser, L . M ., 88n, 107
Freud, S., 27, 191
Friedman, M ., 123-28, 130-34, 136-38,
140, 148, 176, 177n, 178, 187, 191,
200, 243-49, 298
Fulop, M ., 269n

G albraith, J . K ., 147
G alileo, G ., 36
Ghiselin, M. T ., 26n
G iffen, R ., 187
Goldsm ith, D ., 65n
Gance, R . A ., 119
Goodfield, J 24n, 26n, 297
G ordon, D . F., 121-23
Gordon, S., 161
G osset, W., 106
Gouldner, A. W ., 56n
Green, F., 54n
Green, H . A. J 196, 198
Greenw ood, M. J ., 257
Griinbaum , A., 34n
Grunberg, E ., 130n

Indice de nombres
Hahn, F. H ., 214-16, 224
Hansen, N . R ., 20, 24n, 60-1
Harcourt, G . C., 229, 231-32
H arding, S. G ., 36
Harr, R ., 20, 23, 25, 39n, 92
H arrison, R . S., 147
H arrod, R., 33n, 110, 165n, 221-22
Hayek, F. A., 70, 111, 113, 177n
Heckscher, E . T 235-36, 238
Heilbroner, R. L ., 157-61, 174n, 176
Heller, W. W ., 282n
Hempel, C. G ., 20-2, 28n, 44, 297
Hendrick, C. L ., 202
Hennipman, P., 165-69
H esse, M ., 53n
H icks, J . R., 164, 186, 188-89, 195,
219, 221-22, 222n, 230, 239, 282n
Hindess, B ., 61n
Hirsch, A ., 97n, lOOn, 106, 119
Hirsch, E ., 106, 119
H obbes, T ., 71
Hollander, S., 78, 81n
H ollis, M ., 144-46, 283n
Houthakker, H . S., 191-92
H owson, C., 59
Hudson, W. D ., 152
Hum e, D 23, 30, 33-4, 78, 90- 92,
102n, 151-54
Hutchison, T . W., 78, 88n, 103n,
106, 114-19, 129, 143, 145, 156n,
161-63, 176, 85n, 210, 216n, 282n,
298
Illitch, I., 264
Ingram, J ., 101
y

Jenkin, F., 26n


Jevoiis, S., 92, 101, 106, 186
Johannson, J ., 37n
Johansen, L ., 272n
Johnson, H . G 138n, 222, 247
Jon es, R ., 102n
Ju ster, F. T ., 254n
K aldor, N ., 164
Kant, E ., 5 3 ,8 9 ,9 2

317
Kaplan, A., 25, 28, 41, 88n, 298
Kaufmann, F., 88n, 115n
Kearl, J . R ., 178
Keeley, M. C., 269n
Kenda, M. G ., 106
Kenen, P. B., 241, 285
Kennedy, C., 221
Keynes, J . M ., 110-11, 116, 248, 249
Keynes, J . N ., 76, 101-06, 124, 163,
298
Kindleberger, C ., 238
Kirzner, I. M ., 107, 112, 113n
Klappholz, K., 116, 130n, 141-42, 157,
159, 298
Knight, F 113, 114n, 118-19, 129
Koopmans, F. C., 109, 130n, 134, 138
K oot, G . M., 98
Kanai, J., 209
Kregel, J., 287n
Krimerman, I., 69n
K rupp, S. R., 176n
Kuhn, T. S., 20, 48-52, 54, 58, 60,
64n, 206n, 297

Lachmann, L ., 112
Laidler, D . E . W., 244
Lakatos, I., 20, 42n, 46, 53-60, 86n,
144, 158, 203, 206n, 233, 297
Lamarck, J . B., 26n
Lancaster, K . J 123, 187-88, 196-98,
268, 276
Landes, E . M ., 277n
Lange, O ., 130, 171n, 177
Latsis, S. J., 54n, U 6n , 118, 134,
203-07, 298
Laudan, L ., 53n
Lee, K. K., 26n
Leibenstein, H ., 206n, 269n
Leijonhufvud, A., 243
Leontief, W ., 116n, 237-38, 240- 281
Lem er, A. P., 177
Leslie, C., 101
Lesnoff, M ., 68-9, 162n, 298
Lester, R ., 200
Leverrier, U., 24
Lindbeck, A., 257
Lindblom , C. E ., 174

318
Lindgren, J . R ., 78
Lipsey, R. G ., 143, 177n, 194, 196,
198, 208, 222n, 289
Littlechild, C . C., 113
Loasby, B. J ., 206n, 209, 215, 216n,
217
Locke, J . , 71
Losee, J ., 20, 23, 29, 30, 90n, 92,
297
Low e, A ., 174n
Lukes, S., 69n

McClelland, P. D ., 28n, 130n, 133,


209, 220, 298
McCulloch, J . R ., 79, 102n
M acDougall, D ., 237, 282n
M acfie, A. L ., 77
MacGrimmon, K . R., 189n
Mach, E ., 20, 24, 115n
Machlup, F., 67n, 69n, 70, 72n, 81,
104, 117-18, 120-21,, 128-29, 130n,
132, 134-36, 148, 56n, 177n, 200,
206n
MacKenzie, L ., 284
MacKenzie, R. B., 277n
MacLennan, B., 92
M cRae, R . F ., 89n
Magee, B 39n, 297
M althus, R 26n, 76, 78-9, 82, 85, 88
March, J . G ., 205
M arshall, A., 76, 81, 102, 106, 179,
186, 209, 215, 285
M arx, K ., 56n, 87-8, lO ln, 145, 159,
191
Masterman, M ., 49n
Maxwell, N ., 38
Mayer, T ., 242n, 244n, 290-92
M edaw ar, P. B ., 53n, 89n, 92
Meiselman, D ., 245
Melitz, J 125, 128, 130n, 135
Meltzer, A. M ., 245
Menger, C., 101, 111, 186
Michael, R . T ., 277n
M ili, J ., 79
M ili, J . S , 20, 31, 35, 76, 79-83, 85,
87-97, 99, 101-05, 107, 111-12, 150,
209, 219

Indice de nombres
Indice de nombres
Miller, W. L ., 102n
Mincer, J ., 254, 267
Mises, L. von, 112-13, 115, 129
Mishan, E . J ., 116n, 194, 196
Mitche, E . D ., 62
Mitchell, W. C., 106, 147
M odigliani, F., 245
M orgenstem , O ., 186, 192
Musgrave, A ., 53n, 297
M yrdal, G ., 147, 161

N agel, E ., 28, 35, 41, 68, 69n, 86n,


89n, 90n, 115, 125, 133, 153-55,158,
297
N aqui, K . J ., 232
Naughton, 130n
N ell, E . J 144-46, 233, 283n
Neben, R . R ., 255n
Neumann, J . von, 186
Newton, I., 2 3 4 , 26n, 39n, 44, 57,
77, 140, 146
Meyman, J ., 42-3
N g, Y.-K., 159
N ordhaus, W. D ., 222
N ordquist, G . L ., 200

O Brien, D . P 94, 102n, 123n, 163,


282
Ohlin, B., 235-40
O Neill, J , 69n
Oppenheim, 21-2
Orr, D ., 129n

Papandreou, A. G ., 141-42
Pareto, U ., 162-64, 168-69, 170- 215
Patinkin, D ., 249n
Peacock, A. T ., 170-71
Pearson, E ., 42, 43n
Pen, J 222
Perman, R., 226
Peterson, S., 209
Phleps Brown, E . H ., 281
Plato, 146
Poincar, H ., 20, 24
Polanyi, M ., 20, 44n, 60-1, 65n

Pollak, R. A ., 275n
Pope, C. L 130n, 132
Pope, D 130n, 133
Popper, K ., 20, 26n, 29-34, 36-9, 41-8,
52-7, 59-61, 63, 65-6, 69-72, 110,
114, 119, 124, 142-44, 146, 183,
204n, 233, 269-70, 277, 293, 297
Ptolemy, C., 50n

Resnik, S., 287


Ricardo, D , 76, 78-9, 85, 93-7, 99,
102, 105, 223, 235
Rivett, K ., 85n, 130n
Rizzo, M. J., 112
Robbins, L ., 106-11, 113, 115, 129,
159, 164, 171-72, 298
Robertson, D . M ., 219
Robinson, J ., 142, 177, 227, 232, 256
Rosen, S., 258
Rosenberg, A., 116n, 130n, 133, 142,
185-86
Rosenbluth, G ., 198
Rothbard, M. N ., 112
Rotwein, E 104, 125, 130n, 135 iRowley, C. R ., 170-71
Rudner, R. S., 68-9, 152
Runciman, W. G ., 157
Ryan, A ., 69, 89n, 160, 298

Samuels, W. J ., 159
Samuelson, P . A ., 61n, 113, 119-24,
130-34, 159, 164, 166, 175, 185-86,
190-91, 194, 209, 229-30, 232, 236240'
Santomero, A . M ., 257
Sargant Florence, P ., 189n
Say, J . B., 102n
Schlick, M ., 29, 115n
Schmoller, G ., 101, 102n
Schoeffer, S., 141
Schultz, H ., 110
Schultz, T. W., 250, 254
Schumpeter, J . A ., 56n, 70, 78, 88,
103n, 208
Schwartz, A., 244
Scriven, M ., 25, 26n

319
Seater, J . J., 257
Secord, R. F., 23
Seliger, M ., 56n, 159
Selden, R. T ., 242n
Sen, A. K , 155, 157, 233
Snior, N. W., 76, 79-82, 98, 101-04,
107-08, 111-12, 124, 150, 162-63
Shackle, G . S. L., 209
Shubik, M., 207
Supak, M ., 292
Sidgwick, H ., 101
Simn, H . A., 205, 210, 292
Skinner, A. S., 77-8
Slutsky, E., 186, 188
Smith, A., 76-8, 81n, 82, 92, 99, 102,
175, 209, 214-15
Smyth, R. L ., 163
Solow, R., 220
Sowell, T ., 78, 87
Spencer, H ., 36
Sraffa, P., 145
Steiner, P. O ., 143n
Stem , R. M ., 241
Stewart, I. M. T., 297
Stigler, G . J 187, 189, 195, 269,
276n
Stolper, W ., 238
Streissler, E ., 292
Suppe, F., 19, 22, 28, 51n

Tarascio, V. J., 164


Theil, M 291n
Thirwall, A. P., 221
Thompson, M. F., 78
Thnen, J . H . von, 104
Thurow, L. C., 224
Thurstone, L ., 189n
Toda, M ., 189n
Tom pkins, B., 65n
Tooke, T ., 99
Toender, J . R., 64n
Torrens, R ., 102n
Toulmin, S., 20, 24n, 26n, 28, 51,
60
Trevor-Roper, H . R., 65
Tullock, G ., 277n

320
Urbach, P .,

Indice de nombres
59

Veblen, T ., 106, 147


Velikovsky, E ., 65
Viner, J., 92, 103

Wachter, L . M .( 275n
W ald, A., 43n
Walker, A ., 257
W alras, L ., 163, 186, 212-13, 215,
219
W alters, A. A ., 220n
W ard, B., 144, 147, 157n, 202, 282,
285
W artofsky, M. W ., 297
W atkins, J . W. N ., 51n, 52
Weber, M ., 68, 156-57, 163n
W eintraub, E . R ., 217
Welch, F., 262
W est, J . A ., 64n
Whately, R ., 87-8
Whewell, W., 92
W hitaker, J . K ., 81

I N D I C E D E M A T E R IA S

W icksteed, P ., 107n
W ilber, C. K ., 147
W ildavsky, A ., 173n
W ilde, O ., 44
Williams, K ., 39n
W illiams, P . L ., 209
W ilamson, O . E ., 2 0 2 ,2 0 5
Winch, D ., 81
Winch, P ., 68
Winter, S. G ., 130n, 138-39
W iseman, J., 257
W ittgenstein, L ., 29, 67
Wong, S., 133-34, 191n
W ootton, B., 141
W orland, S. T ., 287
W o rra llJ
60n
W orswick, G . D . N ., 282

Yamey, B. S., 209


Yule, G ., 106

Zarhowitz, V ., 291n
Zeuthen, F., 130
Ziman, J ., 61

aduccin, 35, 40, 89, 294


altruismo, Econom a del, 270
anlisis de actividades, 231
anlisis input-output, 217, 231, 291n
apriorismo, m etodologa del, 75, 8384, 102, 107, 109, 112-14, 119-20,
129, 147, 240, 294
astrologa, 55, 64
axiom atizadn de teoras, 132-33,191

behaviorismo, 68
bien G iffen, 169, 186, 194-97, 233n
brujera, 64-5
bsqueda de empleo, 251, 254, 257

Clculo
cualitativo, 108, 120-23, 142, 200,
209, 228, 246, 296
cuantitativo, 120, 122, 246; ver
tambin prediccin
capital
demanda de, 228
caracterstica-F; ver tesis de la irrelevanda de los supuestos
321

caractersticas, Teora de las de


Lancaster, 196-98, 268, 276
causacin, anlisis de, 23, 90
causas perturbadoras, en la Economa
Clsica, 79, 8 3 4 , 96-7, 103, 106
denda
concepto de, 20, 30-1, 37-8, 64-6
historia de la, 19, 28, 38, 48, 52-5,
57-8, 63, 92
metodologa de la; ver tambin fi
losofa de la, 29, 52-3
normal, 48-9, 50, 52
revolucionaria, 48-51, 59
dentifism o; ver monismo metodolgico
derre de los sistemas tericos, 86
cinturn protector, en Lakatos, 56,
58, 159, 251-52, 277
Crculo de Viena, 20, 29, 114, 120
d usulas ceteris paribus, en Economa,
85-8, 98-9, 105, 115-16, 122, 128,
187
crimen, teora del, 271
crisis de la moderna Teora Econmi
ca, 281-82
Cobb-Douglas, 219, 221
coligadn, mtodo de, 148, 290

>22
comparaciones interpersonales, de uti
lidad, 107, 109, 159, 162
competencia
como proceso, 136-39, 208
factible, 209, 215
concepto de perfecta, 106, 129n,
175, 204, 209, 214-15
competencia monopolstica, teora de
la, 135, 201, 205
comportamiento del consumidor, teo
ra del, 120, 142, 186, 283
contexto
de descubrimiento, 32, 35, 60
de justificacin, 32, 59-60, 167-68
convencionalismo, metodologa del,
24, 77, 136n, 147, 294
contrastacin de los, 130-31
contrastabilidad, ver falsabilidad
corroboracin, grados de, 43-5, 57,
99, 205, 216n
criterio de demarcacin, 29, 30-1, 3738, 56, 63, 65n, 142, 294
curva de demanda
compensada, 188
interpretacin de la, 122
inclinacin negativa de la, 186-88,
188n, 190, 194-95, 198
curva de oferta
con inclinacin positiva, 199
curva de Phillips, 154, 201

deduccin, 20-1, 34-5, 75, 89, 91


demanda
de escolaridad, 252-53, 256, 262,
265-66
efectos, 109
efecto-renta y efecto-sustitucin so
bre la, 188-90, 193, 195
elasticidad de, 108, 222
estudios estadsticos sobre la, 189,
192-94, 196, 283
Ley de la, 185-87, 194-95
teora falsable de la, 166, 169
descriptivismo, metodologa del, 131133, 147, 191n, 295
desempleo, tasa natural de, 247
dinmica, 208, 246

Indice de materias
distribucin, teora de la, 219, 221,
223-24
doctrina del fondo de salarios, 96
doctrina de Verstehen, 67-9, 108,112,
118-19, 125, 297
Durhem, Tesis de Irrefutabilidad de,
37, 45, 61, 135, 142, 295
Econometra, 110-13, 241, 284-85,
288-92
Economa
como ciencia, 79, 110, 179
como un arte, 79
definicin de la, 107, 171
Positiva versus Normativa,
80, 91, 124, 150-51, 160-63, 165,
171-72, 289
Economa de la Familia, 267-77, 255
Economa del Bienestar; ver tambin
optimalidad de Pareto
Economa de la Sanidad, 251, 253,
257, 262
Economa del Desequilibrio, 139,284
Economa Keynesiana, 111, 219, 242,
244-45, 248, 289
Economa N eoclsica, 184, 293
Economa post-keynesiana, 144, 286n,
292
Economa Radical, 144, 287-88, 292
educacin y crecimiento econmico;
ver tambin Teora del Capital Hu
mano
elasticidad de sustitucin, 219, 221
elasticidad-renta, 195
empresa, teora de la, 200-06, 210
equilibrio, concepto de, 121, 147, 210-

211
a largo plazo, 79
estabilidad del, 122-23, 213-14
general versus parcial, 212-13, 245
equilibrio general, teora del, 212-17,
237-39, 245
Escuela Austraca, 107n, 209, 287-88
Escuela Cam egie de comportamiento
de la empresa, 205-06
Escuela Histrica
alemana, 101-03, 108, 140
inglesa, 97, 105

Indice de materias
Escuela Histrica Escocesa, 76-7
esencialismo, metodologa del, 110,
145-46, 232, 287, 295
establecer el antecedente (modus ponens), 32 v
establecer el consecuente, 32
Estadstica, H istoria de la, 106
esttica comparativa, mtodo de, 138,
205, 230
estratagemas inmunizadoras, en Popper,
36-40, 45, 93, 176, 270, 287, 295
explicacin
concepto de, 24-5, 36, 133, 183
estadstica, 28
funcional, 27-8
histrica, 26-8
modelos de, 20-2, 28, 36
extem alidades, 214, 236, 255

falacia, 53
falacia gentica, 61
falacias lgicas, 31-2
falsabilidad, 31, 37-9, 44-5, 114, 116117, 119, 122
falsacin, 30-3, 36, 38, 43, 285
falsacionismo, metodologa del, 29-31,
48, 54-5, 97n, lOOn, 111, 114, 121,
147, 216, 232, 288, 295
ingenuo, 37, 46, 135, 143, 23 9 ,2 5 9
inocuo, 149, 288
sofisticado, 46, 63, 135, 143; ver
tambin estratagemas inmunizadoras
fertilidad, 267, 269n
fiduciaria, 42
filosofa de la ciencia, 19-20, 35, 37n,
46-7, 60, 63
Fsica Cuntica, 41, 44
formacin profesional, general y espe
cfica, 224,254-59,264-65
funcin de ingresos, 258
funciones de produccin, 218-21,227,
239, 274

Galileo, Ley de cada de los cuerpos


de, 36, 86

323
grupos no-competitivos, en Mili y Cair
nes, 105
guillotina de Hum e, 145, 150-55,178
gustos, cambios en los, 268-69

hechos
cargados de teora, 33-4, 62, 144
estadsticos, 41
heurstica, positiva y negativa, en La
katos, 56, 184, 203, 269
hipnosis, concepto de, 24n
hiptesis de la maximizacin de las
ventas, 202
hiptesis del mecanismo-espejo (screen
ing hypothesis), 259-66
hipottico-deductivo
mtodo, 91, 98-9, 102
modelo de explicativo, 20-2, 26,
28, 36, 78-9, 148, 295
H istoria Econmica cuantitativa, 220
homo economicus, concepto del, 80-3,
91, 96, 103-05

ideas recibidas sobre las teoras, 1920, 22, 48, 52, 60-2, 296
ideologa, teora de la, 56n, 142, 159160
igualacin de los precios de los facto
res, teorema de, 134, 236, 239-40
impuesto sobre los beneficios de las
empresas, 202
inconmensurabilidad de las teoras,
46, 57, 62, 206
incrementalismo discontinuo, 173
individualismo
metodolgico, 66, 69-71, 91, 137,
254, 268, 295
ontolgico, 70
poltico, 70
induccin, 20, 30, 34-5, 89, 98, 102103, 295
problema de la, 30, 33-5, 42n, 90,
145
inductivo/a
mtodo, 78, 89

324
inferencia
demostrativa, 34-4
estadstica, 40-3
inductiva, 20
no-demostrativa, 34-5,89
innovacin, teora de la, 222
institucionalistas, 106, 108, 140, 144,
147-48, 189, 288, 292
instrumentalismo, metodologa del,
126-27, 133-34, 147, 200, 2 4 2 4 3 ,
249, 285, 295
introspeccin, 68, 83, 103, 109, 111,

121
juicios de valor, 150, 152-61, 170-71
caracterizadores, 153
evaluativos, 153-54
metodolgicos, 38-9, 153, 155,162
puros e impuros, 154-55

Ley de Boyle, 41
leyes
deterministas, 185-86
en Economa, 185
en la Ciencia, 185
estadsticas, 185-86
universales, 20-1, 25, 27, 30, 141147
leyes de tendencia, 85-8, 94-5, 115,
296
leyes del trigo, .93, 9 5 ,1 0 5
liberalismo, 170-71
libre comercio, 236
lgica
de la confirmacin, 34
de la evaluacin, 54
de la justificacin, 39, 46
del descubrimiento, 39, 46; ver
tambin deduccin, induccin

Macroeconoma, 71, 112, 123, 217,


242; ver tambin Economa Key
nesiana
marxista
Economa, 289

Indice de materias
ideas sobre metodologa econ
mica, 87n, 287
ley del decrecimiento de la tasa
de beneficios, 87-8
matemticas, H istoria de las, 58
maximizacin de los rendimientos, hi
ptesis de la, 125,136-38,200, 202
matriz disciplinaria, 49
maximizacin de beneficios, 199-200,
204
mecnica newtoniana; ver gravedad,
teora de la
mtodos, 77
revolucin, 50-1, 77
mecanismo causal, 25, 133, 183
mecanismo de supervivencia darwiniano
medicin del, 227-28
reversin del, 230-31
mercados a futuros, 284
mercados internos de trabajo, 257,
261, 265
metafsica, en la Ciencia, 56
methodenstreit, 103n
m etodolgico/a
dualismo, 67, 112, 119
monismo, 66-9, 70n, 72, 91, 108,
111, 119, 124, 157, 295
nominalismo, 146
metodolgicas, reglas; ver tambin
juicios de valor metodolgicos, 3940, 48, 54
mtodo abstracto-deductivo, 89, 91-2,

102
en la economa clsica; ver tambin
mtodo hipottico-deductivo
metodologa
agresiva, 54, 191, 294
como disciplina, 48, 54, 293
defensiva, 54, 76, 100, 134, 294
econmica, 76, 293
normativa versus positiva, 48, 52,
54, 60
migracin, 251, 254, 257, 262
Mili, cuatro m todos de, 90-1
M P C I (metodologa de los programas
cientficos de investigacin), en La
katos, 57-9, 203, 207, 251, 296

Indice de materia?
M P P (mejora paretiana potencial),
164-65, 167-70, 296
modelo de explicacin de la ley de
cobertura; ver modelo hipottico-de
ductivo
modelo IS-LM , 245-46
modelos esquemticos, metodologa de
los, 147, 287, 296
monetarismo, 242-49,289
monogamia, 273
motivos no-pecuniarios, en las eleccio
nes ocupacionales, 82, 99

negacin del consecuente (modus tollens), 32


ncleo, en L akatos, 56, 58, 115, 158,
184, 203, 206, 239, 243, 251-53, 268,
277, 287, 95
ncleo, teora del, 271

Occam, cuchilla de, 39


oligopolio, 205, 207-09, 214
operacionalismo, metodologa del, 29,
. 111, 119-21,147, 191n, 239, 296
optim alidad de Pareto, 162, 164-70,
175, 215

paradigmas, en K uhn, 48-52, 58, 62,


214
paradoja de G iffen, 187
paradoja de Leontief, 237-38
parapsicologa, 56
participaciones relativas, 221-24
P C I (programas cientficos de investi
gacin), en Lakatos, 55, 62, 296
degenerados, 55, 57, 59, 205, 242,
251, 288
incipientes, 59, 198, 206, 269, 277
progresivos, 55, 57-9, 198, 239,
251, 276-77, 288, 296
planificadores versus partidarios del li
bre mercado, 176-79
pleno empleo, 213

325
pragm atistas, 20
praxeologa, 112
praxis, metodologa de la, 65
prediccin, 21-2, 24, 27, 36, 41, 4344, 96, 106, 109, 112, 124, 130, 143144, 147, 204-05, 213, 241, 249, 288
previsiones econmicas, 23, 290-92
previsin perfecta, supuesto de la,
145-46, 203
positivism o lgico, 19, 29-30, 144
preferencia revelada, teora de la, 186,
190-92
principio de correspondencia de Sa
muelson, 120-21, 123
proposiciones
analticas, 29, 115-16, 294
operativas, 121-22
sintticas, 29, 31, 115-16, 144, 296;
ver tambin proposiciones auxiliares
proposiciones analticas, ver proposi
ciones
proposiciones auxiliares, 36, 55-6, 86,
127, 133, 142, 203, 243
proposiciones sintticas, ver proposi
ciones
psicologismo, 70
publicidad, 197, 201, 276n

racionalidad, principio de; ver tam


bin homo economicus,
71, 105,
117, 210, 292
realismo de los, 123-28, 139-40
relatar, contar historias (storytelling),
147-48, 296
rendimientos a escala
constantes, 239, 274
crecientes, 214, 226
decrecientes, 275n
rendimientos decrecientes, 79, 96,273
ley de los, 104, 107-08, 185
renta permanente, hiptesis de la, 244
retom o de las tcnicas, fenmeno del,
228-33
revolucin copernicana, 50-1
revolucin darwiniana, 51
revolucin Einstein-Planck, 50-1

Alianza Universidad
326
satisfacer, 199
segmentacin de los mercados de tra
bajo, 259, 264
seleccin natural, en Darwin, 25-6,
29, 43n
silogismo, hipottico, 21, 31-2
simplicidad, concepto de, 4 4 ,1 2 5 ,1 3 4 135
situacin-problema, en Popper, 183
sociologa
del conocimiento, 33
de la ciencia, 52
supuestos
en Economa, 105, 110, 122, 123,
126-28

titonnement, 213
tautologa, 115-16
telepata, 62
teorema de la mano invisible, 168-69,
175, 177n, 215, 295
teoremas de existencia en, 213, 286
Teora Cuntica del dinero, 244,248
teora darwiniana de la evolucin, 2527, 29, 175
teora de la gravedad, 23-4, 29, 44,
57, 72, 77-8, 86, 140
teora del crecimiento, 282-83, 286
teora de las curvas de indiferencia,
189-90
teora de la productividad marginal,
136, 219-28, 239, 284
teora de la relatividad, 44, 57, 175
teora malthusiana de la poblacin, 7879, 82, 88, 100
teora ricardiana de la renta, 100

Indice de materias
teoras, concepto de, 20, 28-9, 44,
55n, 142
teoras del ciclo productivo en el co
mercio internacional, 237, 240-41
termodinmica, 86
Tesis de Alchian, 125, 136-39, 208,
294
teora de los estadsticos de NeymennPearson, 40-2, 152, 296
Teora del Capital Hum ano, 250-59,
267
tesis de simetra, 22, 36, 94, 133, 296
T H O (Teorema Heckscher-Ohlin), 235241, 284
tesis de la irrelevancia de los supues
tos, en Friedm an, 123-34, 138,140,
295
tipos ideales, en Weber, 68
totalismo, metodolgico, 69, 71

V olm en es publicados
273

Karl Jaspers: Origen y meta de la

historia
274

Manuel Garca-Pelayo: Los mitos

polticos
275
276

277
278
279
280

Nicols Ramiro Rico: El animal


ladino y otros estudios polticos
Leszek Kolakowski: Las principa
les corrientes del marxismo. 1. Los
fundadores
Benjamn Ward: Qu le ocurre a
la teora econmica?
Francisco J. Ayala: Origen y evo
lucin del hombre
Bernhard Rensch: Homo sapiens.
De animal a semidis
J. Hintikka, A. Macintyre, P. Winch
y otros: Ensayos sobre explicacin

y comprensin
281 Antologa de la literatura espaola
de mediados del siglo XVII a me
diados del XVIII. Seleccin y no
tas de Germn Bleiberg

ultraempirismo, metodologa del,


129, 296

117,

verificabilidad, 31, 296


como principio de significacin, 29
verificacin, 30, 32, 75, 101, 111-12,
130, 134, 285
verificacionismo, metodologa del, 75,
85, 94-5, 97n, 275
verosimilitud, grados de; ver tambin
corroboracin, 29, 45
voluntarismo, metodologa del, 287

T. W. Moore: Introduccin a la
teora de la educacin
283 E. H. Carr, R. W. Davies: Histo
ria de la Rusia Sovitica. Bases
de una economa planificada (1926282

1929). Volumen I, 1.* parte


284

E. H. Carr, R. W. Davies: Histo


ria de la Rusia Sovitica. Bases
de una economa planificada (1926-

285

Alberto Recarte: Cuba: economa


y poder (1959-1980)

286

Kurt Gdel: Obras completas

1929). Volumen I, 2.1 parte

287. y . A. Hobson: Estudio del imperia

lism o

288

W ertfreiheit,

156-62
289
290

291
292
293
294

Francisco Rodrguez Adrados: El


. mundo de la lrica griega antigua
H1. J. Eysenck: La desigualdad del
hombre
Santiago Ramn y Cajal: Recuer
dos de mi vida: Historia de mi
labor cientfica
Mark Nathan Cohn: La crisis ali
mentaria de la prehistoria
Wolfgang Stegmller: La concep
cin estructuralsta de las teoras
Norman Cohn: En pos del Milenio
Imre Lakatos: Matemticas, cien
cia y epistemologa

295 P. D. King: Derecho y sociedad en


el reino visigodo
296 Gerd Brand: Los textos fundamen
tales de Ludwig Wittgenstein
297 Preston Cloud: El cosmos, la Tierra
y el hombre
298 Emilio Lamo de Espinosa: La teora
de la cosificacin: de Marx a la
Escuela de Francfort
299 Elliot Aronson: El animal social, in
troduccin a la psicologa social
300 Jos Ferrater Mora y Priscilla
Cohn: Etica aplicada. Del aborto a
la violencia
301 Mara Cruz Mina Apat: Fueros y
revolucin liberal en Navarra
302 Cario M. Cipolla: Historia econ
mica de la Europa preindustrial
303 Jess Mostern: La ortografa fonmica del espaol
304 J. Blondel, M. Duverger, S. E. Fner, S. M. Lipset y otros: El Go
bierno: estudios comparados
305 Curt Paul Janz: Friedrich Nietzsche. 1. Infancia y juventud
306 Jonathan Bennett: La Crtica de la
razn pura de Kant. 2. La dialc
tica
307 G ilbelrt Harman. Jerrold J. Katz,
W. V. Quine y otros: Sobre Noam
Chomsky: Ensayos crticos
308 Henri Frankfort: Reyes y Dioses
309 Hannah Arendt: Los orgenes del
totalitarismo. 1. Antisemitismo
310 William Berkson: Las teoras de
los campos de fuerza. Desde Faraday hasta Einstein
311, y 312 Franco Venturi: El populis
mo ruso
313 Ramn Tamames: El mercado co
mn europeo
314 Leszek Kolakowski: Las principales
corrientes del marxismo. II. La
edad de oro
315 Gerald Holton: Ensayos sobre el
pensamiento cientfico en la po
ca de Einstein
316 Atlas de msica
317 Vctor Snchez de Zavala: Funcio
nalismo estructural y generativismo
318 Jean Piaget: Estudios sobre lgica
y psicologa

319 A. J. Ayer: Parte de mi vida


320 Cristbal Coln: Textos y docu
mentos completos
321 Lloyd de Mause: Historia de la
Infancia
322 Sir Macfarlane Burnet y David
O. White: Historia natural de la
enfermedad infecciosa
323 Stuart Hampshire: Spinoza
324 Marvin Harris: El materialismo
cultural
325 Ferrn Valls i Taberner, Ferrn
Soldevila: Historia de Catalua
326 Talcott Parsons: El sistema social
327 Kathleen Newland: La mujer en el
mundo moderno
328 Anthony Kenny: Wittgenstein
329 Jos Lorite Mena: El animal para
djico
330 Joseph D. Novak: Teora y prcti
ca de la educacin
331, 332 Edmund Husserl: investigacio
nes lgicas
333 Jean Piaget y otros: Investigacio
nes sobre las correspondencias
334 Antonio Gmez Mendoza: Ferroca
rriles y cambio econmico en Es
paa ( 1855-1913 )
335 Hannah Arendt: Los orgenes del
totalitarismo. 3. Totalitarismo
336 Svend Dahl: Historia del libro
337 Harald Fritzsch: Los quarks, la ma
teria prima de nuestro Universo
338 Ramn Tamames: Estructura eco
nmica internacional
339 Frederick J. Newmeyer: El primer
cuarto de siglo de la gramtica generativo-transformatoria ( 1955-1980)
340 Pedro Lan Entralgo: La medicina
hipocrtica
341 Richard Sennett: Autoridad
342 Julin Zugasti: El bandolerismo
343 Curt Paul Janz: Frledrich Nietzsche, 2
344 Francisco Toms y Valiente: Go
bierno e Instituciones en la Espaa
del Antiguo Rgimen
345 John Tyler Bonner: La evolucin
de la cultura en los animales
348 Roberto Centeno: El petrleo y la
crisis mundial

347
348
349

350
351
352
353
354
355
356
357

Javier Arce: El ltimo siglo de la


Espaa romana ( 284 -409 )
Guillermo Araya: El pensamiento

de Amrico Castro
Imre Lakatos: La metodologa de
los programas de investigacin
cientfica
Howard F. Taylor: El juego del C.l.
Bernard d'Espagnat: En busca de
lo real
Pedro Lan Entralgo: Teora y rea
lidad del otro
K. S. Schrader-Frechette: Energa
nuclear y bienestar pblico
Alvin W. Gouldner: Los dos mar
xismos
Jos Luis Martnez: Pasajeros de
indias
Julin Maras: Antropologa meta
fsica
Polica y sociedad democrtica.
Compilado por Jos Mara Rico

Luis Diez del Corral: El pensa


miento poltico europeo y la mo
narqua de Espaa
359 Crisis en Europa 1560-1660 . Com
358

pilacin de Trevor Aston

i. Bernard Cohn: La revolucin


newtoniana y las transformacio
nes de las ideas cientficas
361 Leszek Kolakowski: Las principales
corrientes del marxismo, III
362 Jos Manuel Snchez Ron: El ori
gen y desarrollo de la relatividad
360

363

Gustav Henningsen: El abogado de

las brujas. Brujera vasca e Inqui


sicin espaola
364

Margaret S. Mahler, Otto F. Kernberg y otros: Diez aos de psico

anlisis en los Estados Unidos


( 1973- 1982 ).

Compilacin

de

Ha-

rold P. Blum
365
366
367
368

369

E. H. Carr: Las bases de una eco


noma planificada 1926-1929
Agustn Albarracn Teuln: La teo
ra celular
Robin J. Wilson: Introduccin a la
teora de grafos
I. Prigogine e I. Stengers: La nue
va alianza (Metamorfosis de la
ciencia)
Teodor Shanln: La clase incmoda

370

Pedro Lan Entralgo: La relacin

371

Enrique Ballestero: Teora econ


mica de las cooperativas
Michael Ruse: La revolucin darwinista
Julin Maras: Ortega. 1. Circuns
tancia y vocacin
Julin Maras: Ortega. 2. Las tra
yectorias
Paro e Inflacin. Perspectivas ins
titucionales y estructurales. Com

372
373
374
375
376

mdico-enfermo

pilacin de Michael J. Piore


Carlos Pereyra: El sujeto de la His

toria
377 Howard Newby y Eduardo SevillaGuzmn: Introduccin a la sociolo
ga rural
378 Manuel Ballb: Orden pblico y mi
litarismo en la Espaa constitucio
nal ( 1812-1983 )
379 Anthony A. Long: La filosofa he
lenstica
380 Dennis C. Mueller: Eleccin p
blica
381 M.* Carmen Iglesias: El pensa
miento de Montesquieu
382 Rita Vuyk: Panormica y critica
de la epistemologa de Piaget, 1
( 1965-1980 )

383 Juan Marichal: Teora e historia


del ensayismo hispnico
384 G. W. F. Hegel: Lecciones sobre
filosofa de la religin. 1. Intro- duccin y concepto de la religin
385 B. J. McCormick: Los salarios
386 Enrique Anderson Imbert: La cr
tica literaria: sus mtodos y pro
blemas
387 Del clculo a la teora de con
juntos, 1630-1910 . Una introduccin
histrica. Compilacin de I. Gattan-Guinness

388 Earl J. Hamilton: El florecimiento


del capitalismo
389 Haran Lae: El nio salvaje de
Aveyron
390 Howard E. Gruber: Darwin sobre
el hombre
391 Gwyn Harries-Jenkins S Charles
C. Moskos Jnr.: Las fuerzas ar
madas y la sociedad
392 Pedro Lan Entralgo: La espera y
la esperanza
393 Carlos Moya: Seas de Leviatn

394 Jess Mostern: Conceptos y teo


ras en la ciencia
395 Arno J. Mayer: La persistencia del
Antiguo Rgimen
396 E. Roy Weintraub: Microfundamentos
397 Antonio Tovar: Vida de Scrates
398 Cartas de particulares a Coln y
relaciones coetneas. Recopilacin
399

y edicin de Juan Gil Fernndez


y Consuelo Varela
Jeremy Cherfas: Introduccin a la

ingeniera gentica
400 Adam Ferguson: Cuando muere el
dinero
401 E. H. Carr: Historia de la Rusia
sovitica. Bases de una economa
planificada 1926-1929. Volumen III,
parte I
402 E. H. Carr: Historia de la Rusia
sovitica. Bases de una economa
planificada 1926-1929. Volumen III,
parte II

403 E. H. Carr: Historia de la Rusia


sovitica. Bases de una economa
planificada 1926-1929. Volumen III,
parte III

404 Paul Veyne: Cmo se escribe la


historia
405 Paul Forman: Cultura en Weimar,
causalidad y teora cuntica 19181927
406 Daniel Bell: Las ciencias sociales
desde la Segunda Guerra Mundial
407 La nueva historia econmica. Lec
turas seleccionadas. Compilacin
de P. Temin

408 Robert K. Merton: Ciencia, tecno


loga y sociedad en la Inglaterra
del siglo XVII
409 Marc Ferro: La Gran Guerra (19141918)
410 Carlos Castilla del Pino: Teora de
la alucinacin
411 Douglas C. North: Estructura y
cambio en la historia econmica
412 Jos Ferrater Mora: Fundamentos
de filosofa
413 Javier Tusell: Franco y los cat
licos
414 Curt Paul Janz: Friedrich Nietzsche. 3. Los diez aos del filsofo
errante
415 Antonio Domnguez Ortiz y Ber
nard Vincent: Historia de los mo
riscos

416

Luis Angel Rojo: Keynes: su tiem

po y el nuestro
417

Jean-Paul Sartre: El ser y la nada

418

Juan Pablo Fusi: El Pas Vasco.

419

Antonio Rodrguez Huscar: Pers

Pluralismo y nacionalidad

pectiva y verdad

420

Jos Mara Lpez Plero: Orge

nes histricos del concepto de


neurosis

421

Hermann Heller: Escritos polticos

422

Camilo J. Cela Conde: De genes,


dioses y tiranos. La determinacin
biolgica de la moral