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Serge Nicolas

La mmoire
2e dition

Dunod, 2016
5 rue Laromiguire, 75005 Paris
www.dunod.com
ISBN 978-2-10-075061-0

Sommaire

Introduction

Chapitre 1
Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire
I

II

Deux traditions dtude de la mmoire

11

1. La tradition pathologique: Thodule Ribot (1881)


2. La tradition exprimentale: Hermann Ebbinghaus (1885)

11
14

La priode behavioriste: ltude de lapprentissage

17

1. Les situations classiques dapprentissage


2. Behaviorisme et mmoire

20

III La priode cognitiviste: limportance de la mmoire

Dunod - Toute reproduction non autorise est un dlit.

1. Arguments contre une vue unitaire de la mmoire


2. Un premier modle gnral de la mmoire:
Atkinson et Shiffrin (1968)

17

22
23
26

Chapitre 2
Les mmoires lgendaires
I

II

Les mnmotechniciens

29

1. Lhistoire de la mnmotechnie:
quelques jalons historiques (voir les ouvrages de Lieury)
2. Les mthodes mnmotechniques bases sur limagerie mentale
3. Les mthodes mnmotechniques bases sur des stratgies verbales

34

Les mmoires professionnelles

35

1. La mmoire des grands calculateurs


2. La mmoire des joueurs dchecs

36

29
32

35

La mmoire

III Consquences pratiques:

analyse des facteurs conduisant un meilleur souvenir

38

1.
2.
3.
4.

38

Rle de limagerie
Rle de la catgorisation et de lorganisation desconnaissances
Rle de la prgnance
Rle de llaboration

42
45
49

Chapitre 3
Les mmoires pathologiques
I Exemples de quelques pathologies svres

II

de la mmoire

52

1. Les syndromes amnsiques lsionnels


2. Les syndromes amnsiques dmentiels:
le cas de la maladie dAlzheimer
3. Les amnsies de type transitoire:
le cas des traumatiss crniens

52

58

Les chelles de mesure clinique de la mmoire explicite

60

1.
2.
3.
4.

Les tests gnraux dvaluation (MMS, Mattis, BEM 144, BEC 96)
Lchelle clinique de mmoire de Wechsler (1991)
Les preuves de Rey (1958, 1959)
preuves verbales rcentes:
le California et le Grober et Buschke

56

61
62
65
67

III Explications de lamnsie et de loubli

69

1. Les thories du dficit dacquisition


2. Les thories du dficit de stockage de la trace
3. Les thories du dficit de rcupration

69
70
71

IV Rducation des troubles de la mmoire

72

1. Les exercices de rptition


2. Les stratgies (imagerie visuelle et organisation)

73
74

Sommaire

Les capacits prserves dapprentissage


et de mmoire long terme
1. Les capacits dapprentissage prserves
2. Les capacits de mmoire prserves
3. Lapprentissage de connaissances complexes

76
76
78
79

VI Consquences thoriques: vers une partition

de la mmoire en plusieurs composantes

80

1. Les mmoires pisodique et smantique


2. Les mmoires dclarative et procdurale
3. Les mmoires perceptives

81
81
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Chapitre 4
La structure et le fonctionnement delammoire
I

La mmoire court terme ou mmoire de travail

84

1. Les premiers travaux sur la mmoire court terme


2. Le modle de mmoire de travail (MT) de Baddeley
3. La MCT comme sous-systme activ de la MLT

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II Existe-til une ou plusieurs MLT?


1. Une distinction descriptive: mmoire implicite et mmoire explicite
2. Les modles structuraux de la mmoire: Tulving et Squire
3. Base critique des modles structuraux de la mmoire
III Les thories fonctionnelles de la MLT
1. Les thories de lactivation/rcupration
2. Les thories procdurales de la mmoire

86
90
93
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96
99
104
104
109

Bibliographie

118

Index

126

Introduction

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La mmoire humaine est ici envisage du point de vue psychologique. Son tude scientifique date de plus dun sicle et les recherches
qui sont menes aujourdhui pour en tudier la structure et le fonctionnement sont de plus en plus nombreuses. Elle est lun des phnomnes biologiques, psychologiques et humains les plus intrigants,
considre aujourdhui par certains savants comme la Pierre de
Rosette du IIIemillnaire. Cest certainement cause de son importance que dans lAntiquit, la mmoire, dans le cadre dune pense
religieuse, a fait lobjet dun culte qui la fit apparatre sous forme de
puissances sacres, dpassant lhomme et le dbordant alors mme
quil en prouve au-dedans de lui la prsence.
La mmoire est une facult impressionnante de lesprit qui a t
cultive pendant des sicles une poque o le livre imprim, les
carnets de notes et les agendas lectroniques ne rgissaient pas la vie
quotidienne. cette ralit qui gouvernait leur vie, les Grecs donnrent une forme mythologique. Cette sacralisation de la mmoire
se trouve pleinement exprime dans la Thogonie dHsiode qui est
sur ce point riche denseignements. En prsentant lorigine de toutes
choses et leur dploiement dans une srie de gnalogies successives,
Hsiode va sappuyer sur la mmoire. Il est le premier pote connu
parler de Mnmosyne (la desse de la mmoire) qui prside la
fonction potique, sans conteste dessence divine chez les Grecs :
elle sait et elle chante tout ce qui a t, tout ce qui est et mme tout
ce qui sera. Le nom de Mnmosyne signifie le pouvoir de remmoration quelle transmet par lintermdiaire des Muses, ses filles. En
effet, Mnmosyne est de la race des Titans, fille dUranus (le Ciel)
et de Gaa (la Terre); mais surtout elle est une des pouses de Zeus
avec qui elle aura neuf filles: les Muses de lHlicon. Celles-ci, selon
la lgende, taient: la posie pique (Calliope), lhistoire (Clio), la
musique (Euterpe), la tragdie (Melpomne), la danse (Terpsichore),
la posie lyrique (Erato), le chant sacr (Polymnie), lastronomie

La mmoire

(Uranie) et la comdie (Thalie). Ce sont les Muses quHsiode a


rencontres au pied du divin Hlicon et qui lui ont enseign le secret
des origines. Le don que dispensent ces divinits vise un ressouvenir
profond qui permet au pote daccder directement une ralit
primordiale.
Mais la remmoration du pass a comme contrepartie ncessaire
loubli du temps prsent. Cest ainsi que Lth, desse de loubli, et
Mnmosyne, desse de la mmoire, formeront un couple de puissances religieuses complmentaires loracle de Labade, ce prtre
qui mimait dans lantre de Trophonios une descente dans lHads.
Entre autres crmonies prcdant la descente au sein de la terre, le
rituel exigeait que le consultant boive successivement deux sources
voisines: la source de Lth et la source de Mnmosyne, la premire
pour perdre le souvenir du pass de lexistence humaine et profane,
incapable daccder une connaissance universelle, et la seconde
pour conserver en mmoire tout ce quon devait voir et entendre
dans lantre. Au sortir de lpreuve, les prtres faisaient asseoir le
consultant sur le trne de Mnmosyne et linterrogeaient sur ce quil
avait vu et entendu. Leau de Mnmosyne avait pour effet de prserver, dans lme de liniti, lempreinte du souvenir qui laissait en
lui la vision de la ralit primordiale; le contact avec lau-del lui
avait apport la rvlation du pass et de lavenir. Si dans lAntiquit
grecque la mmoire est ainsi exalte, cest en tant que puissance ralisant la sortie du temps et le retour au divin.
Mais la valeur minente accorde la mmoire par les Grecs ne
concerne pas le pass personnel de lindividu, elle nest quexaltation de la source du savoir en gnral et un instrument de libration lgard du temps. De ces formes archaques de la mmoire
la mmoire telle quelle est tudie en psychologie aujourdhui, la
distance est grande. Si nous avons insist sur lorigine divine de la
mmoire, cest pour souligner limportance de cette fonction qui
rgle souvent inconsciemment notre comportement et dont on napprhende les formes dexpression consciente quau travers des actes
de souvenir et de connaissance. La mmoire considre comme
conservation des expriences vcues est aujourdhui une dfinition
largement consensuelle en psychologie. La proprit fondamentale

Introduction

de cette mmoire chez les tres vivants est son pouvoir dactualisation. Lactualisation dans le comportement des expriences stockes
peut devenir consciente travers lacte de souvenir ou inconsciente
travers les automatismes et les habitudes. Ainsi, le souvenir nest
que lexpression consciente de la mmoire; il nest pas la mmoire
elle-mme. Il y a un abus de langage lorsquon dfinit la mmoire
par le souvenir. Pour employer une image, on peut considrer que
le souvenir conscient nest que la partie visible de liceberg; la partie
immerge reprsente toute cette mmoire inconsciente qui guide
notre comportement chaque instant. La technique du psychologue est dapprhender la mmoire totale travers le rpertoire
comportemental des individus, cest--d ire travers les processus
dactualisation que lon considre comme la fentre partir de
laquelle sa structure et son fonctionnement psychologiques peuvent
tre tudis.
Cet ouvrage dbute par un premier chapitre historique sur la notion
de mmoire qui va nous permettre danalyser le rle des facteurs
pragmatiques, sociaux et idologiques qui ont t impliqus dans
les recherches exprimentales sur la mmoire depuis plus dun
sicle. Nous adopterons ensuite la dmarche qui consiste tudier
la mmoire dans ses manifestations extrmes: si lexceptionnel que
lon voit surgir chez les experts permet danalyser les facteurs importants ncessaires la ralisation dun bon souvenir, la maladie, en
tant quelle affecte dabord les fonctions suprieures, dcouvre les
phnomnes psychologiques plus rudimentaires et plus automatiques. Nous passerons ainsi dans le second chapitre ltude des
mmoires prodigieuses alors que le troisime chapitre sera consacr
ltude des mmoires pathologiques qui se trouvent tre la base
du cadre de la psychologie structuraliste de la mmoire. Nous aborderons dans le quatrime chapitre le problme de la structure et du
fonctionnement de la mmoire en analysant les faits qui conduisent
aujourdhui nous interroger sur la question de lunicit ou de la
multiplicit des mmoires.

Chapitre 1

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Quelques repres historiques


destravaux sur la mmoire
Nous faisons ntre le mot de Neisser (1982, p.10): Ceux qui
ntudient pas lhistoire sont condamns la rpter. Depuis
lAntiquit, la mmoire humaine a attir un nombre impressionnant de penseurs et de chercheurs. Jusquau Haut Moyen ge,
elle fut une fonction psychique adule, surtout dans ses aspects
de mnmotechnie, avant que lon ne rserve dautres notions
la faveur des analyses et des rf lexions thoriques. Si la fin du
xix e sicle fut une priode o se sont dvelopps les premiers
travaux exprimentaux sur ce sujet, larrive du behaviorisme
en psychologie a rorient les investigations dans ce domaine de
la recherche. En effet, la psychologie no-a ssociationniste amricaine a cart pendant prs de quarante ans ce concept parce
quil tait associ aux tudes introspectives mais a tudi cette
fonction travers la question de lapprentissage et du conditionnement. Il a fallu attendre le dbut des annes 1960 avec larrive
du cognitivisme en psychologie pour que de nouvelles recherches
soient entreprises. Le dveloppement des travaux sur ce thme a
bnfici, dune part, de laffaiblissement thorique et paradigmatique du behaviorisme et, dautre part, du dveloppement des
sciences de la cognition.

I Deux traditions dtude de la mmoire


1. La tradition pathologique: Thodule Ribot (1881)
Louvrage du philosophe franais Thodule Ribot (18391916) sur
Les Maladies de la mmoire dit en 1881 fut la premire monographie publie sur cette question. Il ne sagit cependant pas de se

12

La mmoire

tromper sur le thme du livre: lintrt de Ribot est plus port sur
ltude de la mmoire normale que sur ses maladies.
La proposition fondamentale de Ribot est que la mmoire est, par
essence, un fait biologique; par accident un fait psychologique
(Ribot, 1881, p.1). En effet, la mmoire, telle quon lentend couramment et que la psychologie ordinaire la dcrit, loin dtre la
mmoire tout entire, nen est quun cas particulier, le plus lev, le
plus complexe; elle est le dernier terme dune longue volution. Il
convient donc de distinguer la mmoire dans son sens large dorganique (la vraie mmoire) de la mmoire au sens strict de psychologique (qui implique une conscience piphnomne). Ribot (1881,
p.2) souligne que dans la dfinition courante du mot, la mmoire,
de lavis de tout le monde, comprend trois choses: la conservation
de certains tats, leur reproduction, leur localisation dans le pass.
Ce nest l cependant quune certaine sorte de mmoire, celle quon
peut appeler parfaite. Ces trois lments sont de valeur ingale: les
deux premiers sont ncessaires, indispensables; le troisime, celui
que dans le langage de lcole on appelle la reconnaissance, achve
la mmoire mais ne la constitue pas. Ce troisime lment, qui est
exclusivement psychologique, se montre donc surajout aux deux
autres : cest lapport de la conscience dans le fait de la mmoire;
rien de plus.
La mmoire consciente nest quun cas particulier de la mmoire
naturelle; elle a t considre comme la mmoire tout entire
par les philosophes parce quils lont tudie par une mauvaise
mthode : lintrospection. Or la mmoire psychique implique la
conscience qui nest quun accompagnement du processus nerveux. Selon Ribot, il ny a pas de forme de lactivit mentale qui
tmoigne plus hautement en faveur de la thorie de lvolution
(Ribot, 1881, p.47):
En somme, on voit quil est impossible de dire o la mmoire soit
psychique, soit organique finit. Dans ce que nous dsignons sous ce
vocable de mmoire, il y a des sries ayant tous les degrs dorganisation,
depuis ltat naissant jusqu ltat parfait. Il y a un passage incessant de
linstable au stable; de ltat de conscience, acquisition mal assure,
ltat organique, acquisition fixe. Grce cette marche continuelle vers

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

lorganisation, une simplification, un ordre se font dans les matriaux,


qui rendent possible une pense plus haute. Rduite elle seule et sans
contrepoids, elle tendrait lanantissement progressif de la conscience,
elle ferait de lhomme un automate.
(Ribot, 1881, p.49.)

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Comprendre son mcanisme suppose de ltudier dans ses formes


anormales et surtout pathologiques qui en dcouvrent la gense.
Cest le propre de la mthode pathologique inaugure par Ribot.
Lobjectif de son ouvrage tait en effet de montrer ce que la
mthode pathologique pouvait nous apprendre sur la nature et
le fonctionnement normal de la mmoire. Selon cette mthode,
cest sous langle de ltude de la pathologie dune fonction que
nous pouvons apprhender son fonctionnement et sa structure.
Dans les amnsies compltes, labolition de la mmoire est quasiment complte, sauf en ce qui concerne les formes organiques.
Ce qui caractrise la majorit des amnsies, cest que la perte de
mmoire porte sur les souvenirs (mmoire psychique) et non pas
sur les habitudes et les aptitudes (mmoire organique). Les amnsies dmentielles sont celles qui, par un travail de dissolution lent
et continu, conduisent labolition complte de la mmoire psychique puis organique. Selon Ribot, la marche de la maladie est
trs instructive parce quen nous montrant comment la mmoire
se dsorganise, elle nous apprend comment elle est organise. Pendant la priode initiale, le malade est sujet de frquents oublis
qui portent toujours sur les faits rcents (quand il interrompt un
travail, il est oubli; les vnements de la veille, de lavant-veille,
une consigne donne, tout cela est aussitt effac). Il se produit
ensuite un affaiblissement gnral et graduel de toutes les facults,
qui finit par rduire lindividu une vie toute vgtative. Ainsi,
la perte de mmoire suit un ordre; aprs avoir t limite dabord
aux faits rcents, elle stend aux ides, puis aux sentiments et aux
affections et finalement aux actes. La destruction de la mmoire
suit une loi qui consiste en une rgression du plus nouveau au plus
ancien, du complexe au simple, du volontaire lautomatique, du
moins organis au plus organis: cest la loi de rgression ou loi de
Ribot, trs connue aujourdhui dans le domaine de la pathologie

13

14

La mmoire

de la mmoire. Linfluence du livre de Ribot fut considrable tant


en France qu ltranger.
Il reste toujours dactualit car il contient des ides aujourdhui en
vogue:
une dfinition biologique de la mmoire;
une conception structuraliste de la mmoire selon laquelle il existerait plusieurs types de systmes mnsiques;
lide selon laquelle la mmoire normale doit aussi tre tudie par
le biais de la pathologie.

2. La tradition exprimentale: Hermann Ebbinghaus (1885)


Hermann Ebbinghaus (18501909) fut le premier, en 1885,
publier un travail exprimental densemble sur la mmoire humaine
et dfendre avec originalit une conception de la mmoire quil
ne rduisait pas au souvenir conscient des vnements. Lorsquon
aborde ltude psychologique de la mmoire, le premier problme
auquel on est rapidement confront est bien celui de son valuation
exprimentale. Quel est en effet lindicateur (le type de test) le plus
pertinent que lon va utiliser pour la mesurer? Si on teste la mmoire
dun texte ou dune srie de mots, on a gnralement tendance la
juger par le nombre de phrases ou de mots restitus au bout dun
certain laps de temps. Mais cette mthode de rappel ne rvle pas
toute la mmoire car un matriel absolument non rappelable
est parfois cependant encore reconnaissable. La reconnaissance
serait-elle alors le meilleur indicateur de la mmoire? De la mmoire
consciente peut-tre, mais il existe aussi une mmoire inconsciente.
En effet, en labsence dvocation et de reconnaissance, il est impossible daffirmer quil ne subsiste aucune trace du pass car on peut
encore prsenter par exemple une certaine facilit rapprendre le
mme matriel, le relire, le percevoir Ces effets facilitateurs
constituent une des formes dexpression de la mmoire qui ne peut
tre apprhende que par des preuves qui ne mesurent pas simplement le souvenir explicite et conscient des sujets. Si lon conoit aisment aujourdhui en psychologie que la mmoire nest pas rductible
au souvenir, il a cependant fallu attendre ces dernires annes pour

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

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que de nouveaux tests de mmoire soient spcifiquement conus


pour mesurer certains aspects inconscients des contenus mnsiques.
Cest certainement ici que le gnie dEbbinghaus apparat clairement
puisquil a choisi de mesurer la mmoire au sens large (la mmoire
naturelle) et non pas au sens strict (la mmoire sociale du souvenir
et des connaissances).
Ds les premires pages de son ouvrage, Ebbinghaus souligne
clairement le fait que nos expriences personnelles enregistres en
mmoire ne svanouissent pas ds quelles ne sont plus prsentes
dans notre conscience; la mmoire de nos expriences antrieures
ne cesse pas dexister mme si elles demeurent inconscientes parfois
tout jamais. Ainsi, la mmoire ne peut tre rduite ltude de
sa plus stricte expression, le souvenir conscient. Afin de ltudier,
Ebbinghaus a dvelopp une technique permettant de capter les
contenus mnsiques, quils soient conscients ou non: cette mthode
est connue aujourdhui sous le nom de mthode dconomie au
rapprentissage. Elle est compose dun matriel simple, homogne
et sur lequel on ne peut pas appliquer facilement de procds mnmotechniques, compos exclusivement de sries sans signification
de syllabes facilement verbalisables. Ebbinghaus, ralisant des expriences sur lui-mme, en a construit deux mille trois cents, souvent
formes en plaant une voyelle entre deux consonnes. Chaque srie
de syllabes, en gnral constitue de treize soixante-quatre syllabes, est lue haute voix au rythme rapide denviron deux syllabes
par seconde. Aprs une pause de quinze secondes, une seconde
lecture commence. Les lectures successives se succdent jusqu
ce quon soit certain de sa capacit prdire les syllabes suivantes.
Les lectures sarrtent enfin ds quon peut rciter la srie complte
correctement et dans lordre (restitution srielle). La vitesse dapprentissage est mesure soit par le temps total ncessaire lapprentissage, soit par le nombre dessais raliss pour apprendre la ou
les sries. La phase de test nest pas diffrente de la phase dtude
puisquon rpte lactivit dapprentissage prcdente (do le nom
de mthode de rapprentissage). Il faut souligner ici quon nentreprend aucun effort de souvenir sur les sries pralablement prsentes. Lconomie ralise en dure dapprentissage ou en nombre
dessais constitue une mesure indirecte du taux de rtention.

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La mmoire

Ebbinghaus a ainsi tudi, pour la premire fois dans lhistoire, de


manire quantitative, un grand nombre de phnomnes: leffet de
rptition, despacement des prsentations, de la signification Son
exprience la plus clbre reste la premire dmonstration quantitative de loubli. Pour mesurer loubli, il a appris cent soixante-t rois
sries de treize syllabes, soit plus de deux mille syllabes. Il a programm leur rapprentissage dans des dlais stalant de dix-neuf
minutes un mois. Les rsultats montrent que loubli est extrmement rapide ds les premires heures et que 80 % du matriel
est oubli au bout dun mois. Lexemple est donn et, partir de
cette poque (1885), de nombreux chercheurs vont se lancer dans
ltude exprimentale de la mmoire. Cette mthode, amnage
par la suite avec Georg Elias Mller (18501934), fut mme utilise
ds le dbut du xx e sicle avec des sujets amnsiques qui paradoxalement ont montr une conomie au rapprentissage alors quils
ne se souvenaient mme pas de la phase dapprentissage: on tait
en prsence dune mmoire inconsciente chez les amnsiques. Ce
type de rsultat ne fut cependant pas exploit au niveau thorique
cette date. Cest partir de cette poque que de nombreuses autres
mthodes de mesure de la mmoire ont commenc prendre le
pas sur la mthode de rapprentissage qui na malheureusement
plus aujourdhui la faveur des chercheurs, essentiellement cause
de la difficult de sa mise en uvre. Ds la fin du sicle dernier, les
chercheurs ont prfr utiliser deux autres mthodes dtude de la
mmoire: le rappel et la reconnaissance, qui sont deux mthodes
de mesure du souvenir. Sans rellement le vouloir, les psychologues
ont ainsi renforc lassimilation conceptuelle entre la mmoire et
le souvenir en scartant de la conception de la mmoire daprs
Ebbinghaus dont le livre avait eu une influence considrable. Si les
tudes se sont dveloppes dans toutes les directions, elles suivent
cependant le schma exprimental classique promulgu par Ebbinghaus qui consiste confronter les sujets un vnement (ou
une srie dvnements) puis rechercher ce que devient celui-ci au
bout dun certain temps en interrogeant leurs souvenirs conscients.
Par exemple, nous verrons dans le prochain chapitre que le psychologue franais Alfred Binet (18571911) a tudi dans les annes
1890, avec les mthodes de rappel et de reconnaissance, la mmoire

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

des calculateurs prodiges, celle des joueurs dchec et autres mnmotechniciens de profession. En collaboration avec son lve Victor
Henri (1894), il a aussi tudi pour la premire fois la mmoire des
rcits et les effets de la suggestion avant que ces thmes ne redeviennent la mode au cours des annes 1970. Victor et Catherine
Henri (1897) feront la premire enqute sur les souvenirs denfance
sur laquelle Freud fondera sa thorie de lamnsie infantile. Lcole
exprimentale franaise de Paris participera activement au dveloppement de la comprhension du fonctionnement de la mmoire
humaine.

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II La priode behavioriste: ltude de lapprentissage


Dans les annes 19131920, le behavioriste John Broadus Watson
(18781958) jette les bases dune nouvelle psychologie scientifique
base sur lanalyse des comportements observables. Ce courant est
n dun rejet des divers courants de pense alors en vogue en psycho
logie (le structuralisme et le fonctionnalisme) qui avaient tous en
commun de situer lorigine de la conduite dans le psychisme. Or,
pour connatre la cause dune conduite, la seule mthode employer
est lintrospection (observation par la personne de ce qui se passe
dans sa tte). La mthode tait tout fait en accord avec lide quon
se faisait de lorigine de la conduite. Sur la base des rsultats exprimentaux obtenus par le Russe Ivan Pavlov (18491936) dans des
situations de conditionnement chez les animaux, Watson cre ce
nouveau courant de pense (le behaviorisme) contre la philosophie
introspective classique, qui menaait les premires tentatives exprimentales du tournant du xx esicle.

1. Les situations classiques dapprentissage


Cest Pavlov qui le premier a tudi exprimentalement une situation dapprentissage simple: le conditionnement rpondant, appel
aussi conditionnement classique ou rflexe conditionn. Pour produire ce comportement, il faut dabord priver un chien de nourriture
pendant un certain temps. On le place ensuite dans un harnais et
on installe un conduit dans sa bouche pour recueillir sa salivation

17

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La mmoire

au moment o elle se produira. On fait sonner une cloche puis on


prsente, laide dun appareil, un morceau de nourriture que le
chien peut manger. Quelques secondes plus tard, on fait entendre
de nouveau le son de la cloche puis on prsente un autre morceau de
nourriture. chaque essai, cest--d ire chaque fois quon prsente
le son de la cloche puis un morceau de nourriture, on enregistre
la quantit de salive scrte par lanimal au moment o la cloche
se fait entendre. Les rsultats montrent que le chien arrive saliver
au son de la cloche, cest--d ire avant mme que la nourriture ne
lui soit prsente. Le conditionnement est tabli, il sagit dune des
formes dapprentissage les plus simples qui puisse tre mise en place
du point de vue exprimental.
On oppose souvent au conditionnement classique (pavlovien) le
conditionnement instrumental. Ltude de ce type de conditionnement a commenc vers la fin du xix e sicle avec les travaux de
Thorndike (1898).
Une de ses expriences typiques se droule de la manire suivante.
Il place un chat affam dans une cage dont la porte est tenue ferme
par un loquet, puis il dpose un morceau de poisson tout prs,
lextrieur de la cage. Au dbut, le chat tente dattraper la nourriture
en allongeant la patte travers les barreaux. Quand cette tentative
choue, le chat se dplace dans la cage, et sadonne une varit
de comportements diffrents. un moment donn, il frappe le
loquet accidentellement, se libre et va manger le poisson. Le chercheur le replace alors dans la cage et dpose un nouveau morceau de
poisson lextrieur. Le chat rpte peu prs le mme rpertoire
de comportements jusqu ce qu nouveau il lui arrive de frapper
le loquet. Au cours de ses essais, le chat limine graduellement plusieurs de ses comportements inutiles pour en arriver directement
soulever le loquet de faon efficace et se librer ds quil est
dpos dans la cage. On peut donc dire ce moment-l que le chat a
appris ouvrir la porte pour obtenir de la nourriture. Cette description peut donner limpression que le chat agit de faon intelligente
mais Thorndike a insist sur le peu dintelligence en cause dans cette
situation. aucun moment, le chat ne semble avoir une intuition
se rapportant la solution du problme. Au contraire, le rendement

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

de lanimal samliore graduellement avec les essais. Le chat semble


donc sadonner un comportement par essais et erreurs et lorsque
une rcompense suit immdiatement lun de ces comportements,
lapprentissage de laction est renforc. Lauteur a appel ce renforcement loi de leffet.
Burrhus Frederic Skinner (19041990) est responsable de lintroduction de nombreux changements dans la faon dont les chercheurs conoivent et tudient le comportement oprant. Sa mthode
dtude, plus simple que celle de Thorndike, est la plus employe.

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Dans une exprience type de Skinner, on place un animal affam


(gnralement un rat ou un pigeon) dans une bote. Lintrieur est
vide sauf quil sy trouve, sur lune des parois, une barre en saillie
au-dessus dun rcipient de nourriture. Laiss dans cette bote, le
rat se dplace et explore lenvironnement. loccasion, il regarde la
barre qui sert de levier et appuie dessus. Le taux initial de pression
sur le levier devient le niveau de base de ce comportement. Une fois
ce niveau de base tabli, lexprimentateur branche derrire la paroi
o se trouve le rcipient un appareil qui distribue automatiquement
de la nourriture. Ds que le rat va appuyer sur le levier, une petite
boulette de nourriture va tomber dans le rcipient. Le rat mange
la boulette et rpte ses actions jusqu satit. Cest la nourriture
qui renforce ici laction de presser le levier et le taux de ses pressions
augmente de faon spectaculaire.
Jusque dans les annes 1950, lambition des psychologues fut de
faire graviter la psychologie autour de lapprentissage et lapprentissage autour du conditionnement. Le conditionnement nest
quune des formes possibles des apprentissages ou plus prcisment que lune de ses manifestations dans le comportement. Cest
la forme la plus archaque mais aussi la plus universelle puisquon
retrouve les mmes lois dans toute lchelle animale. Ltude de
lapprentissage sest limite au conditionnement pendant les premires dcennies du xx e sicle pour plusieurs raisons, la fois
mthodologiques (les situations sont simples et les variables sont
bien contrles), mais aussi pour des raisons thoriques (cest un
soutien aux conceptions associationnistes au sens o le mcanisme dapprentissage sexplique par de nouvelles associations

19

20

La mmoire

stimulus-rponse, ou S-R). Le conditionnement est ainsi devenu


le prototype de tout apprentissage. Un certain nombre de psychologues ont pu un moment donn de lhistoire considrer quavec
la raction conditionnelle, ils tenaient un lment psychologique
susceptible de les conduire une interprtation exhaustive de
lactivit psychique. travers la notion dapprentissage, les behavioristes ont ainsi tudi une forme de mmoire. Pourtant, cette
dernire notion a t rpudie par les thoriciens du behaviorisme
eux-mmes (Watson, Skinner), qui comprenaient la mmoire dans
son acception de souvenir conscient et ne la considraient pas
dans son acception globale.

2. Behaviorisme et mmoire
La rvolution behavioriste allait en fait avoir une incidence
importante sur les travaux dvelopps sur le problme de la
mmoire consciente (souvenir). En effet, la rcente volution dans
les recherches exprimentales tous azimuts sur les phnomnes
mnsiques fut en partie stoppe par le dveloppement, partir
des annes 1920, de la psychologie no-a ssociationniste (behavioriste) qui, pendant prs de quarante ans, a cart le concept
de mmoire au profit dautres entits psychologiques, et frein
du mme coup lclosion des travaux sur ce thme. Le terme
mmoire, parce quil tait associ aux tudes introspectives,
a mme t banni des notions psychologiques la mode. La
mmoire est assimile lhabitude afin dtre tudie travers
lapprentissage et le conditionnement classique ou oprant. Les
behavioristes ont ainsi systmatiquement nglig les situations de
reconnaissance et de rappel libre mais ont tout de mme tudi les
situations de rappel verbal sriel ou par couples pour des raisons
mthodologiques (elles prsentent une analogie avec le paradigme
behavioriste) et thoriques (elles sont facilement interprtables
en termes S-R). Les situations dapprentissage par couples permettent une application aise des principes de conditionnement
(association S-R , renforcement, gnralisation, discrimination).
Le schma thorique de Gibson (1940) illustre tout fait lapplication des lois de conditionnement classique aux situations dapprentissage verbal pouvant tre traites en termes S-R , en mettant

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

laccent sur lintervention dun processus de diffrenciation des


termes S qui remplit une double fonction : celle de diminuer le
nombre et la force des liaisons incorrectes, et celle daccrotre la
force des liaisons correctes entre les lments associer. Cette
inf luence thorique explique aussi lutilisation dominante des
mthodes dapprentissage et de rapprentissage comme instruments essentiels dtude des phnomnes de mmoire. Il est alors
facile de comprendre dans ce contexte la popularit qua connue
la mthode dEbbinghaus. Toutes les formes de mmoire ont t
assimiles lhabitude.

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La position thorique dominante de lpoque est incontestablement


la thorie associationniste qui admet que le mcanisme de recouvrement de linformation est celui de lassociation par contigut ou par
similarit. Lassociation forme entre un stimulus et une rponse
est considre comme le mcanisme fondamental des processus de
rcupration en mmoire. Les termes de rcupration et dassociation sont dailleurs souvent utiliss de manire interchangeable. La
variable traditionnellement avance pour rendre compte des performances mnsiques est celle de la force de lassociation qui renvoie
une force de rponse.
Durant cette priode, il est noter que les recherches du psychologue anglais Frederic Charles Bartlett (18861969) publies dans
son livre Remembering (1932) ont anticip les travaux les plus
rcents. Sappuyant sur les publications dun proche collaborateur
de Binet au laboratoire de la Sorbonne, Jean Philippe, il a dvelopp
des ides novatrices pour lpoque en montrant que linexactitude de
la mmoire est la rgle et non lexception. Ainsi, aprs lecture dune
histoire complexe, les rappels successifs de celle-ci font apparatre des
omissions de plus en plus nombreuses ainsi quun nombre croissant
derreurs et de faux souvenirs. Pour Bartlett, le souvenir nest pas une
simple reproduction passive ni un simple retour dune exprience
antrieure, comme le pensent les tenants de la thorie de la trace.
Le souvenir est plutt une (re)construction imaginative active, selon
la thorie des schmas, o un schma est dfini comme lorganisation gnrale dune histoire ou dun vnement qui sert de cadre ou
dorganisation active pour reconstruire une ralit errone.

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22

La mmoire

III La priode cognitiviste:


limportance de la mmoire
On peut affirmer sans conteste que le no-associationnisme behavioriste a domin le monde scientifique jusquau dbut des annes
1960. Cependant, ds cette poque, ce courant thorique a t
trs attaqu. Dune part, il est apparu que les principes de conditionnement oprant avaient du mal sappliquer lapprentissage
du comportement verbal. Dautre part, le besoin sest fait sentir
dtudier la bote noire par des mthodes appropries car il devenait impossible de progresser dans lexplication psychologique sans
essayer de sy introduire. Cette crise de la thorie behavioriste sest
amplifie avec lessor de la technologie informatique, qui a dplac
petit petit le centre dintrt de la psychologie exprimentale des
phnomnes dapprentissage ceux de mmoire. Lapprentissage,
mme si son objet est lacquisition des habitudes et donc dune
forme de mmoire, a perdu la place de choix quil occupait.
On admet gnralement que le dveloppement du cognitivisme,
contrairement la rvolution behavioriste, est advenu de manire
trs lente, graduelle et progressive sur une priode denviron trente
annes. Ce que lon appelle aujourdhui les sciences de la cognition
sont en effet nes la suite de problmes rencontrs dans diverses
disciplines dont la psychologie, la linguistique et linformatique. Ces
trois branches dactivit ont commenc sinterroger sur le problme
de la connaissance afin de rsoudre les difficults auxquelles elles
taient confrontes. Ltude de la mmoire en tant que problmatique centrale des sciences de la cognition est ainsi apparue dans un
contexte de recherches sur lorganisation des connaissances et leur
reprsentation. Il a fallu attendre la libration des contraintes pistmologiques du behaviorisme, conscutive aux difficults dapprhension des activits humaines complexes o les reprsentations mentales
semblaient jouer un rle dterminant, pour quapparaissent une vritable mancipation de lapproche exprimentale de la mmoire et sa
constitution en domaine spcifique de recherche par la psychologie.
Lanalyse cognitive de la mmoire en psychologie a t inaugure la
fin des annes 1950 par le dveloppement de nouvelles expriences

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

sur le rappel en mmoire court terme (MCT). Presque la mme


priode se sont dvelopps des travaux sur les processus dorganisation en mmoire long terme (MLT) qui ont soulign limportance
des stratgies dencodage en mmoire. La thorie behavioriste de
lpoque ne parvenait pas rendre compte de ces nouvelles donnes
de la littrature dans la mesure o elle postulait que la mmoire
dpendait dun seul systme de trace et reposait sur la formation
automatique et passive de liaisons S-R . la fin des annes 1960,
lorientation cognitive de la recherche a peu peu clips lapproche
behavioriste classique. Les recherches sur la MCT et la MLT se
sont dveloppes de manire vertigineuse. La richesse des rsultats obtenus dans les travaux a favoris ainsi lmergence de divers
modles et conceptions thoriques.

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1. Arguments contre une vue unitaire de la mmoire


Les recherches de Broadbent en 1958 relatives lattention marquent
lune des tapes les plus importantes en psychologie cognitive
puisquelles annoncent le paradigme de traitement de linformation. Mais ce nest que quelques annes plus tard quest introduit
un modle de la mmoire destin rendre compte des problmes
lis au stockage de linformation. En reprenant une distinction dj
avance par William James (1890), Waugh et Norman (1965) laborent un modle incluant une mmoire primaire, responsable du
stockage de linformation court terme, et une mmoire secondaire
responsable du stockage de linformation long terme.
Un des arguments les plus puissants contre une vue unitaire de la
mmoire provient de la dmonstration que certaines tches semblent
avoir deux composantes sparables et diffrencies. La tche la plus
tudie de ce point de vue est lpreuve de rappel libre au cours de
laquelle on donne aux sujets une liste de mots sans lien les uns avec
les autres et on leur demande den rappeler autant que possible sans
tenir compte de lordre de prsentation. Postman et Phillips (1965)
puis Glanzer et Cunitz (1966) ont montr que lorsque le rappel
tait immdiat, les derniers items avaient tendance tre les mieux
rappels. Ce type deffet, connu depuis la fin du xix esicle (Ebbing
haus, Jacobs, Mller, etc.), a t dsign sous le nom deffet de

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24

La mmoire

rcence. Aprs un court intervalle de temps occup une activit


quelconque, leffet de rcence disparat alors que la performance
pour les items prsents en premier nest pas affecte par lintervalle
de temps. Une interprtation simple de ces rsultats tait dadmettre
que les derniers items taient stocks dans une MCT et les autres
dans la MLT.
Un deuxime argument contre une interprtation unitaire provient
du fait que la mmoire primaire (ou registre court terme ou MCT)
possde une capacit de stockage limite mais un temps dacquisition et de rcupration relativement rapide. La mmoire secondaire
en revanche possde une norme capacit et tend tre lente pour
enregistrer et rcuprer une nouvelle information. Les faits en accord
avec lide dune capacit limite de la MCT proviennent principalement de tches comme la mesure de lempan mnsique pour
lequel les sujets semblent capables de garder en mmoire environ
sept units (chunks) dinformation (cf.Miller, 1956). Dans un travail
examinant le temps quil faut pour rcuprer des items en mmoire,
Waugh (1970) trouve que les rponses en provenance de la partie
de la courbe correspondant leffet de rcence sont systmatiquement plus rapides que les rponses aux items prcdents, ce quelle
interprte comme indiquant que la rcupration est plus rapide en
MCT quen MLT. Incidemment, les partisans dune sparation de
la mmoire en plusieurs composantes ont aussi pris en compte le
fait que larchitecture des ordinateurs comportait aussi gnralement
deux types de mmoire. Lune, dun accs relativement lent, possde
une grande capacit de stockage, utilisant gnralement des disques
magntiques; lautre se comporte comme une mmoire de travail
avec un temps dcriture et daccs trs court, mais avec une capacit
de stockage relativement limite. Ce paralllisme fut utilis comme
une justification supplmentaire de lexistence de deux systmes
mnsiques diffrents.
Conrad (1964) dcouvre que lorsque des sujets doivent rappeler des
squences de consonnes prsentes visuellement, ils commettent
des erreurs dintrusion qui ont tendance tre proches des lettres
cibles sur le plan phonologique. Conrad et Hull (1964) ont montr
ultrieurement que lempan mnsique tait plus faible pour des

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Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

squences de lettres phonologiquement semblables en anglais (D,


C, B, T, P, V) que pour des squences dissemblables (L, W, K,
F, R, T). Ces rsultats semblaient indiquer que la MCT avait tendance encoder le matriel selon une dimension phonologique.
Dans une srie de recherches, Baddeley dcide de tester cette hypothse. Dans une premire tude (1966a), Baddeley utilise des mots
et oppose la ressemblance phonologique la ressemblance smantique. Pour cela, il demande ses sujets de rpter immdiatement
des squences de mots phonologiquement semblables (tas, pas,
bas, etc.) ou dissemblables (pot, vol, riz, etc.) et smantiquement
semblables (grand, large, vaste, etc.) ou dissemblables (beau, froid,
cher, etc.). Les rsultats de cette tude montrent que les mots semblables phonologiquement sont plus difficiles rappeler que les
mots dissemblables phonologiquement. En revanche, la ressemblance smantique nexerce pas deffet important. Ces rsultats suggrent que les sujets essaient de mmoriser les items en fonction de
leur sonorit mais pas en fonction de leur sens. Dans une seconde
recherche, Baddeley (1966b) propose la mme tche mais allonge le
dlai entre la prsentation et le test de rappel. Les rsultats montrent
quau bout de vingt secondes, la variable ressemblance phonologique cesse dtre importante alors que la ressemblance smantique devient la variable dominante. Ces rsultats suggrent que la
MCT utilise un codage phonologique alors que la MLT utilise un
codage smantique.
lss
Cependant, il semble bien que ltude des patients crbro-
(porteurs de lsions crbrales) fournisse une des meilleures justifications de la sparation entre une MCT et une MLT. Milner (1966)
dcrit le cas de H.M. (Henry Molaison, 19262008), un patient
prsentant une amnsie svre la suite dune rsection des lobes
temporaux et des rgions hippocampiques dans le but de traiter
une pilepsie rebelle. Malgr ce problme de mmoire pour les faits
rcents, ce patient possde un empan mnsique normal. Ce fait suggre que sa MLT est perturbe alors que sa MCT est intacte. Ce
problme est explor en dtail par Baddeley et Warrington (1970).
Ces deux auteurs montrent galement que des patients amnsiques
ralisent des performances normales divers tests impliquant la

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26

La mmoire

MCT (empan mnsique, effet de rcence) alors quils prsentent de


trs mauvais rsultats dans des tches impliquant la MLT (effet de
primaut et rappel diffr). Les patients amnsiques peuvent donc
avoir une MCT intacte et une MLT perturbe.

2. Un premier modle gnral de la mmoire:


Atkinson et Shiffrin (1968)
Les tudes sur leffet de rcence, les codes mnsiques, les capacits de
stockage et doubli ainsi que les donnes neuropsychologiques ont
fait qu la fin des annes 1960, lide dune distinction entre deux
systmes mnsiques tait largement accepte. Le modle le plus populaire lpoque est incontestablement celui labor par Atkinson et
Shiffrin (1968) et connu sous le nom de modle modal. En effet, la
formulation la plus complte et la plus connue encore aujourdhui
dune mmoire plusieurs structures est mettre au crdit de ces
deux chercheurs amricains qui proposrent un cadre thorique
gnral de la mmoire humaine en donnant une signification cohrente de nombreux travaux labors antrieurement. Le modle prsent dcrit les processus de contrle et la structure hypothtique de
la mmoire humaine en distinguant les magasins sensoriels (MS), un
magasin court terme (MCT) et un magasin long terme (MLT).
Linformation en provenance du monde extrieur est tout dabord
traite en parallle par un ensemble de magasins ou processeurs sensoriels (MS). Linformation des diffrentes modalits sensorielles est
maintenue pendant une brve priode de temps dans ces MS. Le
MS permet de maintenir momentanment une information (par
rmanence des traitements sensoriels) utilisable aprs la disparition
du stimulus physique. Ces magasins fournissent de linformation
la seconde composante du modle: le magasin ou mmoire court
terme (MCT). Ce magasin possde une capacit limite, linformation y est code sous forme phonologique et sa dure de stockage y
est brve. Son rle est de maintenir temporairement de linformation ncessaire la rsolution dune tche particulire (mmoire de
travail temporaire). Du MCT, linformation peut tre transfre au
magasin long terme (MLT): ce transfert est explicitement envisag par les auteurs comme une copie de linformation dans le MCT

Quelques repres historiques destravaux sur la mmoire

et non comme un dplacement de celle-ci. De ce fait, linformation


peut simultanment avoir t transfre dans le MLT et continuer
rsider dans le MCT. Linformation peut tre thoriquement rappele partir de lun ou lautre de ces systmes. Les auteurs font
lhypothse dun MLT correspondant chaque modalit sensorielle. Il ny a en principe aucune limite en termes de dure et de
capacit. Les informations y sont codes de manire smantique.
Les processus de contrle sont des programmes qui donnent la dynamique du systme. Ils sont sous le contrle des sujets et vont de lanalyse des informations aux procds mnmotechniques en passant
par des programmes de dcision. Les processus de contrle les plus
importants pour rendre compte de la dynamique du systme sont
lautorptition et le codage. Lautorptition est un processus grce
auquel linformation est maintenue dans le MCT. On a souvent crit
que lautorptition tait le mcanisme fondamental utilis pour transfrer linformation du MCT au MLT. Comme Raaijmakers (1991) la
soulign, cette assertion ne repose en fait que sur une mauvaise interprtation des crits dAtkinson et Shiffrin (1968). Lautorptition
maintiendrait linformation dans le MCT alors que le codage permettrait lenregistrement de linformation dans le MLT. Dans des analyses
ultrieures, Shiffrin (1975) a clarifi cet aspect en remplaant respectivement les termes autorptition et codage par les expressions
autorptition de maintien et autorptition laborative. En
gnral, plus linformation est maintenue longtemps dans le MCT,
plus elle a de chances dtre transfre dans le MLT grce la mise en
uvre du processus de codage appropri. Un des tudiants dAtkinson
et Shiffrin, Rundus (1971), a montr dans une jolie exprience que
plus un item tait rpt, plus il avait de chances dtre rappel.
Ce modle gnral de la mmoire va tre lorigine de lexplosion des
travaux exprimentaux et thoriques dans le champ de la psychologie
cognitive de la mmoire humaine (voir Nicolas et Piolino, 2010).

27

Chapitre 2

Les mmoires lgendaires


On ne peut pas dire, mme peu prs, quel est le niveau normal de
la mmoire. Ce niveau est variable dun individu lautre et, comme
le remarque Ribot, il ny a pas de commune mesure : lamnsie
de lun peut tre lhypermnsie de lautre. Bien plus, nul ne sait
quelle est la puissance naturelle de la mmoire en chacun. Nous
ne saurions plus du tout ce quon peut exiger de la mmoire et ce
quon est en droit dattendre si des cas exceptionnels ne venaient
nous avertir des ressources latentes de cette facult dune puissance
insouponne parce que gnralement sous-employe. Le philosophe franais Georges Gusdorf (19122000) a affirm cependant
que ltude des mmoires extraordinaires ntait daucune utilit
pour le problme de la mmoire en gnral. Cette condamnation
est-
elle dfinitive? Laccumulation et lanalyse des donnes que
nous possdons aujourdhui montrent au contraire que ltude des
manifestations supra normales de la mmoire est susceptible daugmenter notablement notre comprhension de la nature et du fonctionnement de cette fonction psychologique. En effet, ltonnante
capacit se souvenir que possdent certaines personnes apporte
de nombreux lments ltude psychologique de la mmoire en
faisant apparatre les facteurs qui permettent une bonne rtention
de linformation.
Dans un article dj ancien, un lve de Ribot du nom de Ludovic
Dugas (18571942) classait les mmoires extraordinaires sous
deux formes: les mmoires brutes et les mmoires organises. Les
mmoires extraordinaires brutes sont, selon Dugas, leffet dune
qualit native des tissus crbraux, sorte de capacit anormale demmagasinement. Cest sur cette capacit que certains
tudiants comptent lors des examens de fin danne et qui leur
permet daccumuler une quantit norme de faits et de formules.

Les mmoires lgendaires

Ce don demmagasinement massif se retrouve aussi bien chez les


dbiles que chez des penseurs minents tels Ampre ou Comte.
Les mmoires extraordinaires organises rsultent au contraire de
la volont et de lintelligence. Elles reposent sur des techniques
telles que la classification, la structuration et lordre logique. De
ces deux formes daptitudes, la premire semble, premire vue,
indispensable pour expliquer certains exploits de ces calculateurs
que lon appelle classiquement prodiges; cest plutt la seconde
que lon trouve luvre dans le travail mnmotechnique proprement dit. Nous traiterons dans un premier temps de ces exaltations
extraordinaires de la mmoire avant den analyser les consquences
thoriques et pratiques.

I Les mnmotechniciens

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1. Lhistoire de la mnmotechnie:
quelques jalons historiques (voir les ouvrages de Lieury)
Si on consulte les crits des auteurs de lAntiquit (Cicron, Quintilien), ils nous apprennent que limage visuelle est dune aide
trs efficace pour la mmorisation, bien que cette efficacit soit
plutt limite aux concepts concrets. La grande invention de cette
poque reste la mthode des lieux attribue Simonide de Cos
(556468) au v e sicle avant J.-C. Daprs Cicron (De oratore,
lib.II), cet homme fut invit chanter, moyennant finances, les
louanges de son hte, un Thessalien riche et noble du nom de
Scopas. En fait, seule une moiti de ses vers fut ddie Scopas.
Lautre tant un loge des divins jumeaux Castor et Pollux.
Scopas, irrit, refusa de payer davantage que la moiti de la somme
promise. De nombreux invits taient encore attabls lorsquon
vint lui annoncer que deux jeunes gens le demandaient dehors.
Ces mystrieux visiteurs ntaient autres que Castor et Pollux en
personne, qui avaient trouv ce moyen pour rcompenser Simonide de son pangyrique. Mais il ne vit personne et peine le
pote eut-il quitt la salle que le toit scroula, enfouissant tous
les convives sous un monceau de dcombres. Lorsquon voulut les
inhumer, on ne put les reconnatre, tant ils taient dfigurs sous

29

30

La mmoire

les ruines; mais Simonide se rappelant en quelle place tait chacun


deux, les fit reconnatre et, selon la lgende, cette exprience
devait lui suggrer la forme classique de lart de la mmoire dont il
est cens tre linventeur. Cicron, pour qui la mmoire tait lune
des cinq grandes composantes de la rhtorique, explique ainsi la
dmarche de Simonide:
Il dduisit que les personnes dsireuses dduquer cette facult devaient
choisir des lieux, puis former des images mentales des choses dont elles
souhaitaient se souvenir; elles pourraient alors emmagasiner les images
dans ces diffrents lieux, de sorte que lordre de ces derniers prserverait
lordre des choses, tandis que les images voqueraient les choses elles-
mmes; nous utiliserions ainsi les lieux et les images de la mme faon
quune tablette de cire et les lettres quon y trace.

Lart de Simonide, qui domina la pense europenne jusquau


Moyen ge, fut prsent en dtail dans certains textes. Louvrage
le plus connu et le plus couramment utilis est un trait crit vers
8682 avant J.-C. et connu sous le nom dAd herennium, attribu
souvent tort Cicron. Nous trouvons dans ce livre de nombreuses
choses intressantes. Dabord, lauteur montre que les vnements
inhabituels, bizarres ou saillants sont plus faciles mmoriser que
les vnements communs:
Si nous voyons, si nous entendons quelque chose dexceptionnellement bas, honteux, inhabituel, grand, inoubliable ou ridicule, nous
nous le rappelons longtemps. La seule raison qui rende cela possible,
cest que les choses ordinaires glissent facilement hors de la mmoire,
tandis que les choses frappantes et nouvelles restent plus longtemps
prsentes lesprit. La nature montre quelle nest pas trouble par un
fait commun, ordinaire, mais quelle est secoue par un vnement
nouveau ou frappant. Nous devons donc crer des images capables
de rester le plus longtemps possible dans la mmoire. Et nous russirons si nous crons des images qui ne soient ni nombreuses, ni vagues
mais actives; si nous leur attribuons une beaut exceptionnelle ou
une laideur particulire; si nous ornons quelques-u nes, avec des couronnes par exemple ou des manteaux de pourpre, de faon rendre
la ressemblance plus vidente; si nous les enlaidissons dune faon ou
dune autre, en introduisant, par exemple, une personne tache de
sang, souille de boue ou couverte de peinture rouge de faon ce

Les mmoires lgendaires

que laspect en soit plus frappant; ou encore si nous donnons un effet


comique nos images. Car cela aussi nous garantira plus de facilit
nous les rappeler.

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Quintilien (3595) mit ensuite en usage un procd (Institution


oratoire, I. xi, 2) consistant transformer en images les lments
que lon doit apprendre et placer chacun deux dans un lieu selon
un itinraire bien connu et reprsent mentalement. Cette mthode
eut un immense succs jusqu la fin du Moyen ge. lapoge
de la mmoire, avant la diffusion de limprimerie, la mnmotechnie
tait une ncessit pour le rhtoricien, le pote, tout comme pour le
mdecin, lhomme de loi ou le prtre. Les premires grandes uvres
piques qui naquirent de la tradition orale furent prserves grce
aux arts mnmotechniques tout comme les actes de notre mmoire
collective (lois, rites, liturgies, etc.). Mais avec lapparition du livre
imprim, vritable substitut de la mmoire, les performances spectaculaires cessrent dtre admires, devenant de simples curiosits. La
mmoire perdit de son prestige. En 1580, Montaigne crit quune
bonne mmoire est gnralement synonyme dabsence de jugement.
Et les intellectuels du temps de renchrir: Rien nest plus commun,
disaient-ils, quun imbcile dou de mmoire.
Mais en mme temps que lempire de la mmoire dclinait sur le
quotidien, lmergence du noplatonisme en pleine renaissance
redonnait vie et importance la mmoire. Platon, en effet, disait
que lme se souvient des formes idales. Or voici que de talentueux mystiques (par exemple Giulio Camillo, Pic de la Mirandole)
inventaient une nouvelle technologie de la mmoire. Elle cessait
dtre un simple aspect de la rhtorique, une servante du discours,
pour devenir une alchimie; lart hermtique dcouvrait les replis
cachs de lme humaine. partir du xv e sicle apparaissent les
premires tentatives de fabriquer des systmes de mmoire capables
denglober toute la connaissance. Cest dans le contexte encyclopdique et hermtico-cabalistique que se dveloppent vritablement
les premires mthodes logiques, dj entrevues par Mtrodore de
Scepsis au iersicle avant J.-C., et bases sur lorganisation logique
de la mmoire avec les catgories et les hirarchies (Giulio Camillo,
Giordano Bruno, Pierre de la Rame). Avec le dveloppement de

31

32

La mmoire

limprimerie, les xviie et xviiiesicles sont caractriss par labandon


de limage au profit des mthodes bases sur le langage, en particulier les procds phontiques et surtout lapparition du code
chiffre-lettre. Tout au long du xix esicle, le code chiffre-lettre, un
procd plutt compliqu, connat un succs comparable celui de
la mthode des lieux pendant lAntiquit. Il sert de base de nombreuses mthodes dont la table de rappel est lapplication la plus
labore. Dans le domaine des procds mnmotechniques, rien
de nouveau na en fait t dcouvert depuis les mnmonistes du
xix esicle. (Voir Lieury pour une synthse.)

2. Les mthodes mnmotechniques


bases sur limagerie mentale
La mthode des lieux de Simonide est la plus connue. Elle repose
sur le principe topologique et procde en trois tapes. La premire
consiste se crer en esprit une image prcise et dfinitive dun
lieu (rue, maison, etc.). Dans une seconde tape, on y dpose
mentalement les images des notions dont on veut retenir la squence
selon un parcours mental. La dernire tape consiste simplement
parcourir en esprit le parcours initial (il semble que la mnmotechnie des Anciens avait surtout pour but de retenir un ordre, par
exemple les lments dun discours prononcer par cur).
Dans un exemple classique, une liste dpicerie est mmorise en
distribuant les items dans divers lieux sur un parcours. Les ufs
sont placs sur le lit, le pain dans le couloir, les biscuits dans lescalier, la moutarde dans la salle de bains, et ainsi de suite. Cette
mthode permet lapprentissage presque parfait dune liste de quarante ou cinquante mots. Lefficacit de cette mthode est maximale
lorsquon place un objet par lieu. On a par exemple dcouvert que
certaines personnes possdant des mmoires prodigieuses utilisaient
ce procd spontanment.
Le cas le plus connu en psychologie sappelle Veniamin, il a t
minutieusement dcrit par le neuropsychiatre russe Luria (1970):
En lisant une longue liste de mots, il voyait une image correspondant
chacun de ces mots. Mais si la liste tait trs longue, Veniamin avait

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Les mmoires lgendaires

recours au procd qui consistait en disposer les lments en file,


procd quil utilisa durant toute sa vie. Le plus souvent, il alignait
ces images le long dune route. Tantt ctait une rue de sa ville natale
ou la cour de la maison o il passa son enfance et dont limage stait
fortement grave dans sa mmoire. Tantt ctait une rue de Moscou.
Il suivait frquemment cette rue, la rue Gorki le plus souvent, en partant de la place Maakovski; il la descendait lentement et disposait les
images devant les maisons, les portes cochres ou les vitrines des magasins, et puis, sans savoir comment, il se trouvait de nouveau dans son
Torjok natal et terminait la promenade devant la maison de son enfance
[]. Cette facult de transformer une range de mots en une range
dimages expliquait la facilit avec laquelle Veniamin reproduisait une
longue liste, soit dans un sens, soit en sens inverse, ou nommait le mot
qui prcdait ou suivait un autre. Pour le faire, il navait qu commencer
sa promenade partir du dbut ou de la fin de la rue []. Lorsque nous
emes constat que ltendue de la mmoire de Veniamin navait pratiquement pas de limite [] nous avons videmment abandonn toute
tentative de mesurer sa mmoire et avons abord le problme sous
un angle diffrent: tait-il capable dOUBLI? Nous nous sommes alors
appliqus relever chaque omission commise par Veniamin. De tels cas
se produisaient en effet []. Ces omissions sexpliquaient toujours trs
simplement. Pour peu que Veniamin place une image de manire
quil lui soit difficile de la voir, par exemple dans un endroit mal
clair ou bien l o elle risquait de se confondre avec le fond et devenait
peu distincte, cette image lui chappait la relecture et Veniamin
passait devant elle sans lapercevoir []. Ainsi la cl de ses erreurs
tait fournie par la psychologie de la perception et non par la psychologie de la mmoire.
(Luria, 1970, p.3435.)

La mthode des crochets est aussi une mthode trs utilise. Le


principe consiste crer une image interactive intgrant les mots
retenir avec des repres, des crochets. Lutilisation de cette
mthode demande dabord que lon associe un mot concret, servant
de crochet, qui, pour plus de facilit, rime avec un nombre. Ces
rimes peuvent tre les suivantes: un est un Hun, deux est un
nud, trois est un roi et ainsi de suite, jusquau nombre de
crochets dsirs. Aprs avoir mmoris parfaitement ce systme, on
lutilise pour y associer les mots inclus dans une liste retenir. Cette

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La mmoire

association se fait en formant une image mentale intgrant chaque


item apprendre avec le mot crochet. Par exemple, si le premier item
est un crocodile, on peut imaginer un guerrier Hun tuant un crocodile; si le second item est un livre, on peut limaginer entour dune
ficelle ayant un nud son extrmit. Grce la numrotation qui
est inhrente au systme, il est possible deffectuer le rappel des mots
dans lordre requis. Cette mthode est particulirement efficace si on
laisse entre cinq et dix secondes au sujet afin quil puisse former une
image mentale intgrative. La plupart des gens trouvent quils sont
capables de se rappeler presque tous les items correctement aprs un
seul essai dapprentissage; cest bien plus que ce quoi on pourrait
sattendre si on navait pas utilis ce procd mnmotechnique. Ce
systme peut aussi tre utilis pour apprendre des mots abstraits,
bien que dans ce cas, cela ncessite un peu plus dimagination pour
trouver une reprsentation imageable. On peut par exemple se reprsenter le mot justice sous la forme dune balance, le mot force sous la
forme dun homme fort soulevant un norme poids, et ainsi de suite.

3. Les mthodes mnmotechniques bases


sur des stratgies verbales
Il sagit ici de dvelopper des stratgies dans le but de faciliter le
rappel de connaissances dj mmorises. Ce type de stratgie ne
fait pas appel limagerie, mais plutt un recodage verbal structur des premires lettres ou syllabes en un mot ou en une phrase
plus faciles retenir. Un bon exemple est celui fourni par les deux
mthodes suivantes: la mthode de codage rductif et la mthode
de codage laboratif. Supposons que lon veuille se souvenir de
lordre des couleurs du spectre, cest--d ire: rouge, orange, jaune,
vert, bleu, indigo et violet. La mthode de codage rductif consiste
utiliser les lettres initiales pour crer un acronyme prononable
et facilement rptable tel que ROJUBIV (V = U dans lalphabet
romain). Lavantage des procds de rduction de codage est quils
peuvent tre rpts trs rapidement et maintenus verbalement lors
de lexcution dune autre tche. La mthode de codage laboratif
considre aussi les lettres initiales, mais en les utilisant de faon
gnrer une phrase telle que Roger Organise Jeudi Vers Bordeaux
Une Initiation la Voile.

Les mmoires lgendaires

II Les mmoires professionnelles


Dautres mmoires sont prodigieuses par la quantit des connaissances acquises dans un domaine. Ce sont les mmoires professionnelles : celles du chimiste, de lhistorien, du littraire, etc.
Les capacits des joueurs dchecs et des calculateurs mentaux en
sont un cas particulier parfois fascinant. Le psychologue franais
Alfred Binet (18571911) tudia la mmoire de ces professionnels
il y a maintenant plus dun sicle. Si Alfred Binet passe en gnral
pour lhomme des tests dintelligence, luvre de ce psychologue est
remarquable sur bon nombre de sujets: ltude de la mmoire chez
les experts en calcul mental et au jeu dchecs en est un exemple frappant. Il a runi en 1894 le rsultat de ses travaux dans un ouvrage
toujours dactualit intitul Psychologie des grands calculateurs et
joueurs dchecs (Binet, 1894).

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1. La mmoire des grands calculateurs


Au cours des annes 18921893, Binet a fait ltude, la premire du
genre, de deux calculateurs mentaux de profession: Jacques Inaudi
et Pricls Diamandi. Jacques Inaudi (18671950), dorigine italienne et issu dune famille pauvre, tait connu lpoque comme
un grand calculateur mental de profession. Il oprait de tte sur les
nombres dont son frre lui avait appris les noms. Install Paris
partir de 1880, il tait connu pour excuter mentalement, avec une
rapidit surprenante, des oprations arithmtiques portant sur un
grand nombre de chiffres. Lors de sa prsentation lAcadmie des
sciences en 1892, on nomma une commission o sigeaient plusieurs
mathmaticiens (Darboux, Poincar, Tisserand) ainsi que le neuropsychiatre Jean-Martin Charcot (18251893). Binet fut immdiatement convi par Charcot tudier avec lui un sujet si intressant.
Dans les premiers mois de lanne 1893, Binet eut aussi lopportunit
dtudier un autre calculateur dorigine grecque, Pricls D
iamandi.
Celui-ci, dou pour le calcul mental, eut connaissance des succs
dInaudi et dcida de se mesurer lui.
Les rsultats de ces tudes dmontrent dabord la ralit de leur
puissance de calcul. Si Inaudi et Diamandi sont capables deffectuer

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36

La mmoire

rapidement de tte des oprations arithmtiques compliques, la


base de leur succs repose avant tout sur une capacit prodigieuse
maintenir de nombreux chiffres en mmoire. Par exemple, alors
que la mesure de leur empan de mmoire (capacit rpter immdiatement aprs leur nonciation une srie de chiffres) est beaucoup
plus importante (quarante cinquante chiffres) que la moyenne (six
sept chiffres), leur mmoire gnrale reste tout fait dans la normale. Le plus tonnant est la dmonstration par Charcot et Binet
(1893) de lexistence de deux types de mmoire, lune visuelle (chez
Diamandi) et lautre auditive (chez Inaudi). Diamandi se reprsente les chiffres visuellement alors quInaudi ne se sert pas dans
ses oprations dimages visuelles, mais dimages auditives (il entend
les chiffres mais ne les voit pas). Si on prsente visuellement Diamandi cinq nombres de cinq chiffres disposs en chiquier, il sera
capable en un temps record de les retrouver de mmoire suivant telle
ou telle direction (diagonale du carr par exemple) contrairement
Inaudi qui aura beaucoup plus de difficults cause de sa stratgie
qui consiste en un recodage auditif (il est le seul exemple connu
dun grand calculateur mental qui ne soit pas visuel). Enfin, Binet
dmontre surtout que seul un exercice rpt des stratgies utilises
contribue produire et maintenir la supriorit que possdent dans
leur spcialit les calculateurs prodiges. Le fait que la supriorit des
experts sur les novices repose sur des stratgies a t superbement
dmontr par Ericsson en 1980. Pendant plusieurs mois, Ericsson
a entran un tudiant qui avait un empan normal pour la mmoire
des chiffres augmenter ses capacits mnsiques dans ce domaine.
Trs intress par les records en athltisme, le sujet avait utilis une
stratgie de regroupement des chiffres pour atteindre la fin de son
apprentissage un empan proche de 100. Ainsi, lexpert encoderait
une nouvelle information en saidant de connaissances dj acquises
au cours de sa pratique et en les regroupant sa convenance.

2. La mmoire des joueurs dchecs


Lintrt de Binet pour les joueurs dchecs qui jouent sans voir
lui est venu lpoque o un jeune Alsacien, Alphonse Gtz
(18651934), avait jou huit parties en simultan et en aveugle au
Caf de la Rgence Paris. Stimul par les crits du philosophe

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Hippolyte Taine, il fit lhypothse que ce joueur avait utilis sa


mmoire visuelle pour accomplir un tel prodige. la demande de
Binet, Gtz publia son auto-observation o il soutenait lide que
le joueur, sans voir, calcule et raisonne mais nutilise pas sa mmoire
visuelle car il ne se reprsente pas lchiquier comme sil le voyait.
Intrigu par cette explication que donnera aussi Siegbert Tarrasch
(18621934), Binet demanda dautres joueurs de sexpliquer sur ce
point et les rsultats montrrent nanmoins que plusieurs joueurs de
premire force ne partageaient pas lopinion de Gtz.
La difficult de la question intrigua Binet qui admit que le jeu
sans voir repose sur la mmoire des souvenirs et des connaissances
anciennes, la mmoire visuelle et la mmoire des positions, des raisonnements et des calculs. Il existe des diffrences interindividuelles
importantes. Les joueurs qui se servent de la mmoire visuelle se
reprsentent la couleur des cases, la couleur, la forme et les dtails
caractristiques des pices. En gnral, ils parviennent imaginer
les positions et ne voient devant eux distinctement que la partie de
lchiquier sur laquelle le combat est actuellement engag. Ainsi, la
vision mentale de lchiquier se fait par portions successives. Mais
dautres joueurs, tels Gtz et Tarrasch, ne se servent que dune
mmoire visuelle abstraite (intellectuelle) o ne sont conserves
dans limage que la couleur des cases et les formes des pices caractristiques de leur puissance (on parlerait aujourdhui de mmoire
oprative). Le joueur mmorise sur le plan intellectuel la position
des pices sur lchiquier et leurs rapports spatiaux, ce qui explique
le rle de la mmoire verbale et de la logique chez ces joueurs. Limportance de ce code organisationnel a t tudie quelques dcennies plus tard par De Groot (1966), qui a montr quen prsentant
des positions de pices des joueurs sur un chiquier durant environ
cinq secondes, la position modle tant ensuite cache, les joueurs
les plus forts au jeu dchecs se montraient aussi suprieurs cette
tche, si et seulement si les positions prsentes taient connues et
techniquement plausibles
; cette supriorit disparaissait lorsque
les positions utilises taient des positions alatoires des pices sur
lchiquier, et non plus des positions correspondant des parties
relles et donc dj organises en mmoire.

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38

La mmoire

III Consquences pratiques: analyse des facteurs


conduisant un meilleur souvenir
La rptition et la distribution de lapprentissage ont souvent t
invoques comme le mcanisme universel dune bonne rtention
en mmoire. Cependant, la rptition seule ne garantit pas une
bonne mmoire. En effet, dautres processus beaucoup plus efficaces ont t dgags des tudes exprimentales et ont confirm
les rsultats obtenus chez les mnmotechniciens et dautres personnages pourvus dune mmoire supra normale. partir de ltude
des mmoires prodigieuses, on peut dgager les principaux facteurs qui conduisent une meilleure rtention de linformation:
limagerie, llaboration smantique, lorganisation logique et la
prgnance.

1. Rle de limagerie
Si ds lAntiquit on avait remarqu que limage tait le meilleur moyen pour fixer les souvenirs, il a fallu attendre la fin du
xix esicle pour le dmontrer exprimentalement avec les premires
recherches amricaines ralises par Kirkpatrick (1894) et Mary
Whiton Calkins (1898). La recherche fondamentale sur limage ne
sest pourtant vritablement dveloppe quavec lessor des moyens
visuels de communication (cinma, bandes dessines, tlvision)
au cours des annes 1960, principalement sous limpulsion du
chercheur canadien Allan Paivio. De nombreux travaux entrepris
au cours de la dcennie suivante ont permis, dune part, de dterminer les conditions de cette supriorit et, dautre part, dlaborer
des modles et des thories psychologiques permettant den rendre
compte.
Les recherches de Paivio sur limage ont dbut en 1956 par le
constat selon lequel lapprentissage tait meilleur lorsquil portait sur des paires de mots nom-adjectif (cest--d ire o le nom
prcde ladjectif) que lorsquil portait sur des paires de mots
adjectif-nom, pourtant plus compatibles avec les habitudes grammaticales de la langue anglaise. Linterprtation donne fut
que dans de telles paires, le nom plac comme terme stimulus

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Les mmoires lgendaires

fonctionne comme une cheville de rappel. En 1963, Paivio a


dvelopp cette hypothse de la cheville conceptuelle et suggr
que lefficacit des noms, comme stimulus-chevilles, dpendait
de leur capacit voquer une image susceptible de mdiatiser le
rappel du terme rponse, comme cest le cas dans les techniques
mnmoniques utilisant des mots-cls, comme la mthode des crochets. Les noms concrets tant supposs, du fait de leurs associations antrieures avec des rfrents perceptibles, voquer des
images avec plus de facilit que les noms abstraits, Paivio a prdit
et observ un meilleur apprentissage des paires noms-adjectifs
lorsque le terme stimulus tait un nom concret que lorsquil sagissait dun nom abstrait. Plusieurs recherches furent ensuite consacres dmontrer que la concrtude du matriel renvoyait bien
la valeur dimagerie de ce matriel, cest--d ire lactivit dimagerie quil pouvait voquer spontanment chez lindividu. Mais
les travaux initiaux de Paivio navaient considr les variations de
lactivit dimagerie que par rapport un attribut linguistique du
matriel apprendre (noms concrets versus noms abstraits). Par la
suite, il prit galement en considration les processus de reprsentation image mis en jeu chez les sujets par la prsentation directe
de matriels concrets, en gnral des dessins. Il fit lhypothse
que la sollicitation directe dun codage mnmonique sous forme
dimage visuelle tait plus efficace que limagerie spontanment
voque par des noms concrets. Cest partir de ces travaux quil
fit lhypothse selon laquelle la supriorit de la mmoire des dessins sur celle des mots tait due une disponibilit plus leve du
code imag dans le premier cas que dans le second (Paivio et al.,
1968):
Quelle est la raison de lavantage des dessins? Notre interprtation
est que les dessins dobjets familiers peuvent tre cods et stocks en
mmoire sous une forme verbale et, de plus, ils veillent de manire
associative les images mnsiques concrtes des choses quils reprsentent
[]. La probabilit de rappel est plus importante parce que la rponse
verbale approprie peut tre retrouve partir de lun ou lautre mode
symbolique. Les noms concrets peuvent voquer probablement des
images non verbales mais la probabilit de double codage est apparemment moins leve que dans le cas des dessins.

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La mmoire

Si lon considre les principales thories explicatives qui ont t avances depuis ces trente dernires annes afin de rendre compte de
cette supriorit de limage sur le mot, on saperoit quelles ont
toutes en commun le fait que les dessins vhiculent des codes plus
labors et plus distinctifs que ne le font les reprsentations des mots
crits correspondantes. La thorie la plus souvent cite dans la littrature psychologique, celle du double codage, fut pleinement dveloppe par Paivio en 1971 afin de rendre compte de la supriorit de
limage sur le mot. Daprs lhypothse du double codage, les performances dans les preuves de rappel et de reconnaissance sont plus
leves pour les dessins que pour les mots en raison de la pleine disponibilit de deux codes mnmoniques lors du codage du matriel
imag et en raison de la supriorit intrinsque du code imag sur
le code verbal. En effet, le dessin dun objet serait cod et stock en
mmoire sous une double forme: une forme verbale correspondant
au mot qui dsigne lobjet, et une forme image refltant les caractristiques figuratives prsentes dans le dessin. Au moment du rappel,
la rponse correspondant un item donn pourrait tre retrouve
partir de lune ou lautre de ces deux reprsentations mnsiques.
La supriorit du rappel des dessins sur celui des noms doit tre
attribue, dune part la plus grande probabilit dun codage imag
supplmentaire dans le premier cas que dans le second et, dautre
part, au fait que le double codage des noms concrets ne serait pas
aussi efficace que le double codage des dessins. Cette thorie prdit
donc que des mots concrets sont mieux mmoriss que des mots
abstraits puisque les premiers sont mme dvoquer des images plus
facilement que les seconds, et ont donc une probabilit plus leve de
faire lobjet dun double codage.
Il est possible dtablir des situations dans lesquelles on ne retrouve
plus la supriorit de limage sur le mot. La procdure la plus connue
consiste prsenter successivement des mots et des dessins trs rapidement (dans un temps infrieur 200 millisecondes). La prsentation trs rapide des dessins va empcher leur verbalisation implicite
ou explicite; celle des mots va empcher la reprsentation image du
mot. On aura donc des performances quivalentes pour le rappel des
dessins et des mots.

Les mmoires lgendaires

Tableau2.1 Disponibilit des deux systmes de codage


en fonction du type de stimulus
Type de codage

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Stimulus
Dessin
Mot concret
Mot abstrait

Codage imag

Codage verbal

+++
+

+++
+++
+++

Bien que la thorie du double codage soit la plus connue, dautres


explications ont t avances pour rendre compte de la supriorit de
limage sur le mot. Une des plus labore est le modle smantico-
sensoriel de Nelson (1979; Nelson, Reed et McEvoy, 1977). Contrairement Paivio, Nelson pense que lon peut accder directement
la signification dun dessin sans passer par un processus de dnomination verbale et que la dnomination des dessins nest pas un processus spontan. Ainsi, lhypothse du double codage ne permettrait
pas dexpliquer leffet de supriorit des dessins en mmoire sur les
mots dune manire gnrale. Si leffet de supriorit des dessins ne
peut tre attribu en toutes circonstances leur double codage, alors
cet effet peut tre d des diffrences qualitatives dans la nature de
la reprsentation mnsique du dessin par rapport celle de son rfrent verbal. La supriorit des images sur les mots serait due des
diffrences lies un certain niveau de traitement: soit la reprsentation sensorielle dun dessin est plus diffrencie que celle de son
rfrent verbal, soit sa reprsentation smantique est plus efficace
que celle du mot correspondant. Avec une tche de mmorisation
de paires ditems associs, Nelson, Reed et Walling (1976) ont fait
varier le type de stimuli (dessin versus mot), leur similarit conceptuelle (faible versus forte), leur similarit physique (faible versus forte)
et le temps de prsentation (1,1seconde versus 2,1secondes). Si la
diffrence entre les dessins et les mots est due des codes sensoriels
diffrents, alors une forte similarit physique entre les dessins devrait
liminer ou inverser leffet de supriorit des dessins. En revanche,
cette similarit physique devrait avoir peu deffet si la configuration
visuelle des dessins nest pas traite ou si les codes sensoriels sont
accessoires. Les rsultats montrent que lorsque la similarit physique

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La mmoire

et conceptuelle des items est importante, les performances des sujets


sont considrablement altres, et ce dautant plus que le temps de
prsentation est rapide. Lorsque la similarit physique des dessins est
faible, leffet de supriorit des dessins sur les mots survient quel que
soit le temps de prsentation des items. En revanche, lorsque la similarit physique des dessins est forte, non seulement leffet classique
de supriorit des dessins disparat avec un temps de prsentation
long, mais est invers avec un temps de prsentation rapide. Ainsi,
lavantage des dessins nest pas tant quils voquent des codes smantiques suprieurs ou diffrents, mais que leurs codes sensoriels sont
plus distinctifs et donc moins sensibles aux interfrences.
Ainsi, le concept de distinctivit physique est apparu une place
centrale dans le modle de Nelson (1979). Pour rendre compte de la
supriorit des dessins sur les mots, ce modle explique la supriorit
habituelle des dessins sur les mots en postulant que:
1. les dessins possdent des codes sensoriels plus distinctifs que
les mots;
2. les dessins sont mieux mme daccder directement un traitement de nature smantique que leurs dsignations verbales correspondantes.
En dfinitive, les explications avances diffrent toutes par les processus de codage postuls. Mme si le problme thorique nest pas
encore totalement rsolu, tout le monde saccorde pour dire que les
dessins sont encods de manire plus labore et plus distinctive que
ne le sont les mots.

2. Rle de la catgorisation et de lorganisation


desconnaissances
Ltude du rle de lorganisation dans la mmoire fut ds lorigine
circonscrite lapproche de la psychologie gestaltiste europenne
avec des auteurs comme Katona (1940). Il fallut cependant attendre
les annes19501960 pour que se dveloppent des recherches sur le
rle de lorganisation dans la mmoire. La dmonstration de limportance de lorganisation dans lapprentissage humain constitue

Les mmoires lgendaires

lune des avances majeures des annes 1960. Lide que lorganisation facilite lapprentissage repose sur trois sortes de preuves:
face des donnes ple-mle, les sujets tentent spontanment de
les organiser;
le matriel organis est plus facile apprendre quun ensemble
dsordonn dlments;
les consignes dorganisation facilitent lapprentissage.

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Jenkins et Russell (1952) ont remarqu que lorsque des listes de mots
apprendre contenaient des associations videntes du type homme-
femme ou fourchette-couteau, et bien que ces mots ne soient pas
prsents successivement pendant ltude, les sujets avaient tendance les rappeler par paires. Lanne suivante, Bousfield (1953)
a clairement montr que si la mmorisation concernait des listes de
mots mlangs mais provenant de catgories conceptuelles usuelles
(fleurs, oiseaux, mtiers, etc.), les sujets avaient tendance reconstituer les catgories au rappel.
Deese (1959) a approfondi les rsultats prcdents en prsentant trois
sortes de listes de quinze mots chacune. La premire tait compose
de mots que lon pouvait associer de faon vidente au vocable en
tte de liste, par exemple papillon auquel on associe naturellement:
mite, insecte, aile, oiseau, mouche, jaune, filet, joli, fleur, punaise,
cocon, couleur, chenille, bleu, abeille. La seconde liste comportait
des mots dont lassociation tait moins vidente, les mots de la troisime liste nentretenaient aucun rapport les uns avec les autres. Les
rsultats ont montr que le taux de rappel augmentait avec le degr
dorganisation (7,35; 6,08; 5,5).
La dmonstration la plus influente dans ce domaine a cependant
t apporte par Tulving (1962), qui a prsent plusieurs reprises
une liste de mots ses sujets qui devaient la rappeler. chaque essai,
lordre des mots changeait; nanmoins lordre dans lequel les sujets
rappelaient le matriel tendait devenir de plus en plus strotyp,
comme si le sujet avait construit une structure dorganisation interne,
le degr dorganisation subjective augmentant dun essai lautre.
La catgorisation est donc apparue certains comme une possibilit
dorganisation et a donn lieu de nombreux travaux.

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La mmoire

Un matriel organis est gnralement beaucoup plus facile


apprendre quun matriel dsorganis.
Dans une exprience de Bower (1969), le rle des catgories a t
tudi dans lapprentissage (trois essais prsentation-
rappel), en
comparant un groupe de sujets qui apprenait les cinquante-quatre
mots dune liste groups en dix-huit catgories un groupe de sujets
qui apprenait la liste avec des mots mlangs. Voici les rsultats:
Tableau2.2 Titre complter sur preuves
Prsentation
Mots groups
Mots au hasard

Essai 1

Essai 2

Essai 3

17
11

28
20

39
29

On observe une supriorit de lapprentissage en fonction du groupement des mots par catgories conceptuelles. Leffet de catgorisation sur lapprentissage est trs important. Ds le premier essai, le
rappel est de dix-sept mots, il est de trente-neuf au troisime essai.
Lorsque les mots sont prsents mlangs au hasard, on constate que
le rappel est seulement de onze au premier essai et de vingt-neuf au
dernier.
Dans une exprience classique, Bower, Clark, Lesgold et Winzenz
(1969) ont dmontr lefficacit dune organisation smantique hirarchise. Les sujets auxquels on a prsent le matriel sous forme
hirarchise rappelaient en moyenne soixante-treize mots sur cent
douze, alors que la moyenne tombait vingt et un pour des sujets
ignorant ce classement.
Si une organisation hirarchique est particulirement puissante,
dautres formes dorganisation, telle une matrice comprenant des
lignes et des colonnes, peuvent savrer galement efficaces.
Limportance de lorganisation est aussi dmontre par les tudes sur
lapprentissage incident au cours desquelles les sujets sont appels
organiser le matriel de diffrentes faons, avant dtre tests avec
une tche de rappel. Dans une tude ralise par Mandler (1967),
les sujets appels sparer les mots en catgories, sans consignes

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particulires pour les apprendre, retenaient le matriel aussi bien que


les sujets ayant bnfici des consignes dapprentissage. La catgorisation smantique nest bien sr pas la seule possibilit dorganisation du matriel exprimental. La sriation, qui en est un exemple,
consiste organiser les items en un ordre donn. Mandler et Dean
(1969) ont montr que des sujets qui lon prsentait plusieurs fois
des listes de mots dans le mme ordre avaient tendance les rappeler
dans la mme chronologie.

3. Rle de la prgnance
Nous regroupons sous le terme prgnance les travaux sur leffet de
la saillance et sur leffet de la distinctivit des informations. La saillance dun objet se dfinit directement par rapport un contexte
donn alors que la distinctivit serait inhrente lobjet lui-mme.

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Dfini par ce qui est en vidence et en relief, par ce qui ressort du


contexte et simpose lattention, leffet de saillance des informations a t tudi par le biais de leffet disolement.
La premire vritable tude exprimentale connue sur le rle de la
saillance est due lassistante du psychologue gestaltiste allemand
Wolfgang Khler (18871967), Hedwig von Restorff (19061962).
Ltude de von Restorff (1933) sinscrit dans le cadre de la psychologie gestaltiste, qui a eu tendance considrer lapprentissage en
termes de principes dorganisation drivs des travaux sur la perception. Les rsultats classiques issus de ce paradigme sont que lorsquun
item appartenant une liste donne diffre sur une ou plusieurs
dimensions, il sera mieux rappel lorsquil est isol (exemple : 2
15 VXQ 9 16) que lorsquil appartient une liste contenant
le mme type de matriel (exemple : FGR KUJ VXQ BNG
WSZ). Les sujets ont donc tendance faire moins derreurs en rappelant les caractres isols et atypiques, un phnomne de saillance
que von Restorff a reli leffet perceptif de similarit et figure-
fond. Leffet von Restorff a t appliqu une large gamme de
situations qui ont en commun la saillance dune information particulire par rapport aux autres. Si la saillance nest cre que par
rapport au contexte dtude immdiat (lequel fait ressortir litem
cible), un item peut tre saillant dun point de vue perceptif ou dun

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La mmoire

point de vue conceptuel. Dans le premier cas, on opre un changement daspect physique dun item afin quil soit unique au sein du
contexte dtude (par exemple un mot crit en lettres majuscules au
sein dune liste de mots crits en lettres minuscules dimprimerie).
Dans le second cas, la saillance conceptuelle nest pas cre par laspect physique de litem, mais par son appartenance une catgorie
conceptuelle diffrente du reste des items de la liste (un nom de
vhicule moteur au sein dune liste de noms danimaux). Ce phnomne a t intensivement tudi dans les annes 19501960, il
est revenu la mode depuis les annes 1980. Les rsultats montrent
que leffet de saillance est dautant plus marqu que les items qui
ressortent dans la liste sont moins nombreux.
La diffrence centrale entre la saillance et la distinctivit dune
information est que cette dernire ne se dfinit pas par rapport
un contexte donn, mais est une qualit inhrente linformation
elle-mme. La distinctivit dune information est dfinie comme ce
qui permet de ne pas la confondre avec quelque chose danalogue,
de voisin. Comme pour la saillance, il est possible denvisager deux
sortes de distinctivit, lune de nature perceptive et lautre de nature
conceptuelle. Un item sera conceptuellement distinctif sil ne peut
pas se confondre avec un autre item dune mme catgorie conceptuelle. Par exemple, des exemplaires atypiques de catgories smantiques ont des caractristiques conceptuelles plus distinctives que
les exemplaires types des mmes catgories. En revanche, les items
dune liste sont perceptivement distinctifs lorsquils ont chacun des
caractristiques physiques particulires qui permettent de ne pas les
confondre les uns avec les autres. Par exemple, des mots comportant
des lettres rares (comme kiwi, blockhaus, crypte) ont plus de caractristiques perceptivement distinctives que des mots ne comportant
que des lettres frquentes. Les mots qui sont orthographiquement
saillants contiennent des combinaisons de lettres ou possdent des
apparences visuelles qui les rendent atypiques parmi les membres de
la catgorie des mots dune langue.
Les mots que les sujets considrent comme saillants sont mieux
rappels et reconnus que les autres. Le mme phnomne a t
dcrit avec un matriel compos de visages. Aujourdhui, leffet

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de distinctivit physique le plus tudi est leffet de bizarrerie. La


procdure classique consiste prsenter des phrases dont les mots
cibles crits en lettres majuscules doivent tre mmoriss par les
sujets qui doivent se former une image mentale de la scne normale
(exemple: Le PCHEUR sortit le HOMARD du TONNEAU)
ou bizarre (exemple : Le HOMARD sortit le PCHEUR du
TONNEAU). Une autre procdure consiste comparer le souvenir de dessins normaux et bizarres construits par multiplications
dattributs (par exemple landau dix roues). Wollen, Weber et
Lowry (1972) ont demand leurs sujets de former une image dun
cigare et dun piano. Dans la condition dtranget interactive, il
leur fallait former limage dun piano fumant un cigare. Dans la
condition normale interactive, les sujets devaient former limage
dun cigare pos sur un piano. Le souvenir est meilleur pour le
matriel form dimages tranges. Bien que, comme nous lavons
vu, les origines de lutilisation de limagerie bizarre remontent
lAntiquit, ce nest que depuis une trentaine dannes que lon
tudie du point de vue exprimental ce phnomne qui apparat
dans des conditions spcifiques. Les rsultats montrent que gnralement leffet de bizarrerie, comme leffet orthographique, apparat
avec des preuves de rappel libre et lorsque des listes panaches sont
prsentes aux sujets.
Les thories explicatives de leffet de saillance et de distinctivit sur
la mmoire sont relativement nombreuses: hypothses de lencodage
diffrentiel, hypothses de la rcupration diffrentielle, hypothse
de la distinctivit. Un premier type dexplication thorique stipule
que ces effets surviennent parce que le matriel inhabituel suscite
des processus dencodage diffrents de ceux mis en uvre pour le
matriel habituel. Les items inhabituels bnficient dun traitement
supplmentaire par rapport aux items communs. Dans ce cadre plusieurs mcanismes peuvent tre lorigine de la supriorit des items
prgnants:
processus dactivation accrue des connaissances qui conduit une
meilleure richesse laborative de linformation encode;
processus de surprise qui viole les attentes et contribue ainsi
augmenter lassociation entre les items inhabituels;

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48

La mmoire

processus attentionnels qui suscitent lintrt et conduisent un


temps de traitement plus long pour les items prgnants.
Un second type dexplication thorique stipule que ces effets surviennent cause du stockage des attributs du matriel inhabituel
qui servent ainsi dindices de rcupration supplmentaires. Dans ce
cadre, plusieurs mcanismes peuvent tre lorigine de la supriorit
des items prgnants:
interfrence moins importante pour linformation inhabituelle,
qui est plus htrogne (lhtrognit de linformation conduit
une rduction de linterfrence proactive et rtroactive);
organisation catgorielle mieux dfinie pour linformation inhabituelle qui peut tre regroupe en petites catgories (la probabilit
de rappel des items dune petite catgorie est plus importante que
la probabilit de rappel des items appartenant des catgories plus
vastes).
Le dernier type dexplication thorique, le plus cit actuellement,
est celui dvelopp par Hunt et ses collaborateurs depuis les
annes 1980. Cette conception, qui repose principalement sur le
concept de distinctivit, stipule que les processus dencodage permettent dabstraire deux types dinformations sur les items prsents
(information relationnelle et information lie un item spcifique)
et que ces deux types dinformations ont des fonctions diffrentes
lors de la rcupration dun matriel cible. Linformation relationnelle dfinit les liens quentretiennent les items dune liste. Lors de
la rcupration, cette information peut tre utilise pour dlimiter
un espace de recherche. linverse, linformation spcifique lie
un item caractrise linformation spcifique fournie par chacun des
items de la liste. Cette information permet de diffrencier les items
au sein dun ensemble et permet de dfinir quels sont les items cibles
rappeler au sein dune liste donne. Ainsi, dans les cas de saillance
des informations, linformation relationnelle aura une importance
particulire car elle contribuera extraire les relations quun item
saillant entretient avec les autres items prsents dans le contexte
dtude. En revanche, parce que, dun point de vue purement descriptif, la distinctivit dun vnement est inversement proportionnelle au nombre dattributs partags par cet vnement et les autres

Les mmoires lgendaires

informations, les items distinctifs contiennent gnralement des


informations intrinsques inhabituelles, exagres, atypiques. Ainsi,
les items distinctifs bnficient plus de linformation lie un item
spcifique puisquils contiennent des informations individuelles qui
facilitent leur discrimination entre les items dun ensemble. En ce
qui concerne les mcanismes en jeu lors de la rcupration, cette
conception suppose que les items saillants ou distinctifs seront plus
facilement et prcisment reconstruits partir des informations disponibles lors de la rcupration.
Ltude des effets de prgnance est aujourdhui trs la mode. Les
chercheurs ont mme adopt lopinion selon laquelle le meilleur souvenir pour des stimuli caractre motionnel tait le rsultat dun
effet de saillance. Ainsi, linsertion dune photo rotique lintrieur
dune srie plus habituelle de photos de magazines conduit les sujets
un meilleur souvenir du stimulus caractre sexuel. De mme, un
traumatisme motionnel ou des nouvelles choc peuvent accrotre
le souvenir de ces situations particulires. Lhumour conduit aussi
des souvenirs plus vivaces.

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4. Rle de llaboration
Ltude exprimentale de leffet positif de llaboration sur le souvenir drive des travaux sur les niveaux de traitement (Craik et Lockhart, 1972) et sur la production du matriel (Slamecka et Graf,
1978).
Cest dans le contexte de la critique du modle dAtkinson et Shiffrin
que Craik et Lockhart (1972) ont dirig lattention sur lide que les
processus danalyse du stimulus pouvaient tre considrs comme
une srie continue de niveaux danalyse partant dune analyse des
traits sensoriels et physiques vers des tapes ultrieures concernes
par la reconnaissance des formes et lextraction du sens. Cette hirarchie a t exprime par la notion de profondeur de traitement.
Un traitement profond implique une analyse smantique et un
enrichissement associatif qui produit des traces hautement durables
conduisant amliorer les performances mnsiques. linverse, un
traitement superficiel implique une analyse structurale et physique du stimulus qui donne naissance des traces relativement

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50

La mmoire

transitoires. La proposition de Craik et Lockhart (1972) a eu une profonde influence sur les recherches psychologiques durant les annes
1970. La thorie des niveaux de traitement postule que la rcupration consciente en mmoire est dautant plus facile que lon traite
linformation au niveau smantique. Il est bien connu aujourdhui,
aprs les trs nombreuses recherches effectues, que les variations
apportes dans le niveau de traitement du matriel exercent souvent
une forte influence sur le souvenir: les performances en rappel et en
reconnaissance sont gnralement plus leves aprs un traitement
de type laboratif ou smantique quaprs un traitement de type
structural ou phonmique.
Craik et Tulving (1975) ont publi une longue srie dexpriences
dans le but dexplorer lhypothse des niveaux de traitement de Craik
et Lockhart (1972). Les sujets taient placs dans une situation dapprentissage incident au cours de laquelle on ne leur demandait pas
de mmoriser la srie de mots prsente. Diffrentes questions leur
taient poses sur les mots prsents de faon provoquer un traitement plus ou moins profond. Ainsi, dans la situation dencodage
superficiel, la question portait sur une caractristique visuelle du
mot prsent, par exemple: Le mot est-il crit en caractres majuscules dimprimerie? Dans la situation dencodage intermdiaire,
on posait une question caractre phontique du genre: Le mot
rime-til avec avion? Enfin, la situation dencodage profond portait sur une caractristique smantique du mot, par exemple: Le
mot peut-il tre insr dans la phrase: Il a rencontr un _____ au
zoo? ou une autre question du genre: Est-ce un animal? Aprs
la prsentation de lun de ces types de questions, un mot apparaissait
lcran auquel le sujet devait rpondre par oui ou par non le plus
rapidement possible. Aprs une srie dessais, le sujet devait excuter
un test de mmoire sur les mots utiliss lors de la tche dorientation. Les rsultats montrent que la rtention mesure par des tests
de rappel et de reconnaissance dpend de la nature qualitative des
oprations dencodage; plus un encodage est profond, meilleur est
le souvenir du mot correspondant.
Linfluence du degr dactivit du sujet sur lefficacit des acquisitions a t constate depuis longtemps par les pdagogues et mise en

Les mmoires lgendaires

vidence de nombreuses fois par les psychologues travaillant dans le


domaine de la mmoire. Cest une manifestation de cette activit du
sujet que Slamecka et Graf (1978) ont tudie sous le nom deffet de
production. On parle de production lorsque les donnes fournies au
sujet ne sont pas suffisantes pour lui permettre dnoncer la rponse
qui lui est demande par lexprimentateur sans faire appel une
procdure spcifique lexprience ou/et des connaissances gnrales que le sujet est suppos possder. On parle deffet de production
lorsque le souvenir de linformation est meilleur dans cette situation
que dans une situation contrle qui est une situation de lecture dans
la plupart des cas. Le paradigme de production peut tre oprationnalis laide de diffrentes techniques qui se distinguent suivant la
rgle que le sujet doit appliquer pour produire linformation qui lui
est demande. Ainsi, on peut demander aux sujets:
dordonner des lments qui leur sont prsents en suivant une
rgle pr-impose ;
de trouver un mot partir dindices spcifiques (par exemple :
fragments de mots) ou de rgles appliquer (par exemple : synonymes, rimes, etc.).
Cet effet de production, ainsi nomm par Slamecka et Graf (1978),
a t maintes fois reproduit en utilisant des tches de rappel libre,
de rappel indic et de reconnaissance. Par exemple, Jacoby (1983) a
publi une srie dexpriences o il a manipul le type de traitement
appliqu sur le matriel cible en demandant aux sujets soit simplement
de lire les mots prsents (par exemple: XXXXX FROID), soit de
les lire dans le contexte de leur antonyme (CHAUD FROID), soit
encore de les produire partir de ce dernier (CHAUD ?????). Les
rsultats montrent que les mots produits sont mieux reconnus que
les mots lus en contexte, qui eux-mmes sont mieux reconnus que
les mots lus isolment. Nous donnerons en dtail dans le chapitre
consacr aux thories de la mmoire linterprtation originale que
Jacoby a apporte ses propres rsultats et qui se rattache lide
dun codage conceptuel plus ou moins labor.

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Chapitre 3

Les mmoires pathologiques


Si les mmoires prodigieuses apportent au psychologue des lments
pouvant attiser sa curiosit, il en est de mme des mmoires pathologiques. Mais au-del de cette perversion de la mmoire que constitue
lamnsie, les faits accumuls depuis quelques annes fournissent au
psychologue des donnes qui interrogent directement la structure
de la mmoire.
Les troubles de la mmoire, en particulier ceux dorigine organique,
constituent une source riche denseignements pour ltude de la structure et du fonctionnement de la mmoire humaine. La slectivit de
la dtrioration mnsique a favoris lmergence de nouvelles hypothses et recherches dans le domaine de la mmoire depuis les annes
1970. Nous traiterons dans un premier temps des syndromes amnsiques les plus connus en prsentant leurs principales caractristiques,
les sites anatomiques impliqus ainsi que les tches habituellement
utilises dans le diagnostic des troubles de mmoire avant daborder
les causes de lamnsie et de loubli et les techniques de revitalisation
de la mmoire. Puis nous traiterons des capacits dapprentissage et
de mmoire long terme prserves dans lamnsie qui ont conduit
les chercheurs admettre la slectivit de la dtrioration mnsique.
Enfin nous aborderons la prsentation des principaux systmes de
mmoire qui ont t avancs pour rendre compte de lamnsie organique et des capacits prserves de mmoire long terme.

I Exemples de quelques pathologies svres


de la mmoire
1. Les syndromes amnsiques lsionnels
Les syndromes amnsiques sont nombreux et comportent tous des
perturbations trs profondes de la mmoire. Les patients amnsiques

Les mmoires pathologiques

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prsentent quelques lments caractristiques communs : une


amnsie antrograde (incapacit plus ou moins svre se souvenir
dvnements rcents survenus depuis le dbut de la maladie ou
du traumatisme) et une amnsie rtrograde (perte plus ou moins
tendue de souvenirs antrieurs lvnement pathologique). Malgr
ces graves dficits de la mmoire, ils conservent gnralement leurs
souvenirs anciens et leur stock culturel (langage, rgles de syntaxe,
signification des concepts et matriels, etc.). De plus, en dpit dun
grave dficit antrograde, ces patients nont pas perdu pour autant
toutes leurs facults mnsiques comme en tmoigne la prservation
relative de leur capacit de mmoire immdiate ou court terme.
Les causes du dficit mnsique constat dans les syndromes amnsiques sont nombreuses : alcoolisme chronique, traumatismes crniens, chirurgie du lobe temporal, encphalites, accidents vasculaires
crbraux, tumeurs, etc. Les lsions bilatrales du systme limbique
sont lorigine de cette amnsie svre qui, en fonction du sige
lsionnel, peut revtir des traits smiologiques caractristiques. Les
lsions au niveau des structures diencphaliques (corps mamillaires,
noyaux thalamiques) sont lorigine du syndrome de Korsakoff et
les lsions au niveau du lobe temporal mdian (hippocampe, amygdale), lorigine du syndrome bi-h ippocampique. Dans louvrage
dOliver Sacks intitul LHomme qui prenait sa femme pour un chapeau (19851988), on trouve une magnifique illustration du syndrome amnsique de Korsakoff. Le cas JimmieG., admis en 1975
dans un hpital de New York, est en effet exemplaire.
Jimmie tait un bel homme aux cheveux gris, foisonnants et boucls;
quarante-neuf ans, il respirait la sant, il tait gai, amical, chaleureux.
Il me donna son nom et sa date de naissance, et voqua la petite ville,
dans le Connecticut, o il tait n. Il me la dcrivit avec des dtails qui
disaient son attachement ce lieu et en dessina mme le plan. Il parla des
maisons o sa famille avait vcu il se souvenait encore de leur numro
de tlphone. Il voqua avec enthousiasme le temps quil avait pass
dans la Marine il avait alors dix-sept ans et sortait tout juste du lyce,
lorsquil fut incorpor en 1943. Avec ses talents dingnieur ctait un
radio et un lectronicien n et aprs un cours acclr au Texas, il se
retrouva assistant radio sur un sous-marin. Il se rappelait les noms des
diffrents sous-marins sur lesquels il avait servi, leurs missions, leurs

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54

La mmoire

lieux de stationnement, les noms de ses compagnons de bord. Il se


rappelait le morse et savait encore envoyer des messages; il connaissait
aussi la dactylographie Quand il sagissait de se rappeler, de revivre
les vnements, Jimmie tait trs anim; il ne donnait pas limpression
de parler du pass mais plutt du prsent, et je fus trs frapp par son
changement de temps lorsquil passait des souvenirs de scolarit ceux
de sa priode dans la Marine : il avait employ le pass, il employait
maintenant le prsent Un brusque et invraisemblable soupon me
saisit. En quelle anne sommes-nous, Monsieur G.? Quarante-cinq,
mon gars. Pourquoi? Nous avons gagn la guerre, Roosevelt est mort.
Truman est la barre. Et vous, Jimmie, quel ge avez-vous donc?
Voyons, je dois avoir dix-neuf ans, Docteur L, lui dis-je, et je lui
tendis une glace. Regardez dans la glace et dites-moi ce que vous voyez.
Est-ce bien quelquun de dix-neuf ans que vous voyez dans la glace? Il
plit brusquement et agrippa les bords de la chaise. Mon Dieu, dit-il
dans un souffle, Dieu, que se passe-til? Que mest-il arriv? Cest un
cauchemar? Je suis fou? Cest une blague? Il tait affol, hors de lui.
a va, Jimmie, dis-je avec douceur. Cest une erreur. Aucune raison
de sinquiter, hein! Je lamenai vers la fentre. Nest-ce pas une belle
journe de printemps? Regardez les enfants qui jouent au base-ball! Il
reprit des couleurs et recommena sourire; je mloignai furtivement
en emportant lodieux miroir. Deux minutes plus tard, je rentrai dans
la pice Bonjour, Docteur! dit-il. Belle matine! Son visage franc
et ouvert nexprimait pas le moindre signe de reconnaissance. Est-ce
que nous nous sommes dj rencontrs, Monsieur G.? demandai-je dun
air dtach. Non, je ne crois pas. Quelle barbe vous avez! Je ne vous
aurais pas oubli Et ici, o est-on ici? Quel est cet endroit? Je
vois des lits et des malades partout. On dirait une sorte dhpital. Mais,
Bon Dieu, quest-ce que jirai faire lhpital? Il se trouve que joublie
des choses de temps en temps des choses qui viennent de se passer.

Oliver Sacks tait en prsence dune exceptionnelle amnsie. Si les


tests dintelligence montraient que Jimmie tait remarquablement
dou, tout ce que lon pouvait lui dire ou lui montrer tait oubli en
lespace de quelques secondes. Il sagissait dun syndrome de Korsakoff, d une dgnrescence des tubercules mamillaires lie
lalcoolisme. Ses vritables problmes taient survenus lorsquil avait
quitt la Marine en 1965. Ctait un buveur invtr, son alcoolisme
saggrava encore en 1970. Aux alentours de Nol, cette anne-l,
il tait soudain sorti de ses gonds : lexcitation et la confusion

Les mmoires pathologiques

lavaient gagn, jusquau dlire. Cest ce moment quil fut amen


dans un premier hpital et que lon constata son amnsie massive
pour les faits rcents. Cette amnsie avait aussi rtroactivement supprim vingt-cinq ans de sa vie. Le cas Jimmie illustre le profil de
lamnsie diencphalique. Les sujets korsakowiens prsentent une
amnsie antrograde avec une priode damnsie rtrograde assez
svre auxquelles sassocient des activits fabulatoires, des fausses
reconnaissances, une dsorientation spatiale et une anosognosie
(absence de conscience du trouble). Lamnsie de type diencphalique peut aussi sobserver chez des patients porteurs de lsions thalamiques ou dune tumeur au niveau du troisime ventricule.

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Quelques autres patients porteurs de lsions diencphaliques ont


t dcrits dans la littrature. Le cas le plus connu est le patient
N.A., devenu amnsique en 1960 la suite dun accident lors dune
passe darmes au fleuret. Ce patient ne prsentait cependant pas les
troubles additionnels caractristiques des patients korsakowiens et
son amnsie rtrograde tait moins prononce; en cela, ses traits de
comportement se rapprochaient plus de ceux que lon associe aux
patients porteurs de lsions bi-temporales.
En effet, lautre grand profil de syndrome amnsique, appel syndrome bi-h ippocampique, a t observ au cours de lsions bilatrales de la rgion interne des lobes temporaux, lsions incluant la
circonvolution de lhippocampe et le noyau amygdalien. Les observations initiales sont le fait du chirurgien canadien William Beecher
Scoville (19061984), qui pratiqua au dbut des annes 1950 une
ablation des lobes temporaux dans le but dliminer une pilepsie
grave et incurable par les moyens thrapeutiques de lpoque. En
1957, Scoville et Milner ont dcrit les premiers cas de patients ayant
dvelopp un important syndrome amnsique survenu la suite
dune lobectomie temporale bilatrale. Un de leurs sujets a t trs
soigneusement et trs longuement tudi par Brenda Milner et il
est rentr dans lhistoire de la neurologie sous les initiales de son
nom: H.M. (Henry Molaison, 19262008). Cest ltude de ce cas
qui a convaincu les thoriciens de la mmoire au cours des annes
1960 du bien-fond de lhypothse selon laquelle il existerait deux
types de mmoire : la MCT et la MLT. Actuellement, lamnsie

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La mmoire

bi-h ippocampique sobserve plutt soit aprs une encphalite herptique soit dans les squelles danoxie ou de ramollissements bi-
temporaux.

2. Les syndromes amnsiques dmentiels:


le cas de la maladie dAlzheimer
La dmence conduit un affaiblissement qui altre les fonctions
intellectuelles et dsintgre les conduites sociales. Dans la troisime
dition rvise du Diagnostic and Statistical Manual of Mental
Disorders (DSM), on trouve associs la dmence les critres objectifs suivants:
un trouble de la mmoire court terme et de la mmoire long
terme;
soit une perturbation de la pense abstraite, soit des problmes
de jugement, soit des troubles des fonctions corticales suprieures
(aphasie, apraxie, agnosie), soit encore une altration de la personnalit;
les troubles dcrits prcdemment doivent interfrer avec les activits sociales ou professionnelles;
cette altration ne doit pas tre exclusivement associe un tat
confusionnel aigu;
un facteur organique doit tre dcel ou, dfaut, on doit pouvoir
carter toute cause psychologique.
Il reste cependant que la dmence est un syndrome trs souvent
caractris cliniquement par des dficits cognitifs multiples o les
troubles de la mmoire sont prvalents.
Comme pour les syndromes amnsiques lsionnels, la classification des syndromes dmentiels nest pas encore fermement tablie.
Cependant, sur le plan tiologique, il existe deux grands types de
dmence : les dmences non dgnratives et les dmences dgnratives. Les premires sont extrmement varies (dmences
vasculaires, neurochirurgicales, toxiques, infectieuses, etc.). Les
secondes sont les plus frquentes puisquelles reprsentent 60% de
lensemble des dmences. La plus connue des dmences de nature

Les mmoires pathologiques

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dgnrative est la dmence de type Alzheimer (DTA). La maladie


dAlzheimer est la cause la plus frquente des dmences chez le
sujet g puisquelle reprsente environ 45% du total des dmences
et 75 % des dmences dgnratives. Lexpression clinique de la
maladie dAlzheimer est caractrise par des troubles mentaux
affectant presque toujours les capacits mnsiques et intellectuelles.
Ces atteintes conduisent progressivement la perte dautonomie
personnelle. Les lsions histopathologiques majeures de la maladie
dAlzheimer touchent les structures mdianes du lobe temporal
et les zones de jonction entre les lobes temporaux, paritaux et
occipitaux. Lhypofonctionnement parito-temporal bilatral reprable par les techniques dimagerie crbrale est trs vocateur de
la maladie dAlzheimer. Cependant le diagnostic de la maladie
dAlzheimer ne peut tre retenu que si lon observe dans le cerveau des plaques sniles et une dgnrescence neurofibrillaire en
quantit anormalement leve. Ces deux lsions ne peuvent, actuellement, tre mises en vidence que par le moyen dune biopsie, souvent difficile raliser et parfois peu informative, ralise du vivant
du malade ou lautopsie. Cest pour cela que souvent par manque
de donnes neuropathologiques, le diagnostic de la maladie
dAlzheimer ne peut tre port quen termes de probabilit.
Si la dmence de type Alzheimer (DTA) reprsente la forme la plus
frquente des dmences, il est noter que parmi les nombreux travaux qui ont t raliss dans le domaine de ltude de la mmoire
dans les dmences dgnratives, les chercheurs se sont beaucoup
cortical
intresss des dmences dites point de dpart sous-
comme la maladie de Huntington (MH) et la maladie de Parkinson
(MP). La maladie de Huntington est une affection hrditaire au
cours de laquelle le patient va prsenter des mouvements anormaux
et involontaires de type chorique, une modification de la personnalit, des troubles psychiatriques et un syndrome dmentiel.
Dans la maladie de Parkinson, les troubles cognitifs (atteintes mnsiques, bradyphrnie, syndrome dysexccutif) conduisant un tat
dmentiel sont rgulirement observs au cours de lvolution de la
maladie. Dans tous les cas, des troubles de la mmoire plus ou moins
importants apparaissent.

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58

La mmoire

3. Les amnsies de type transitoire:


le cas des traumatiss crniens
Les syndromes amnsiques lsionnels ont attir lintrt des chercheurs parce que le trouble mnsique y est relativement pur. Il existe
cependant aussi des troubles transitoires de la mmoire antrograde
o lon constate que les capacits de souvenir des patients cessent
temporairement de fonctionner normalement. On trouvera ci-aprs
les impressions publies en 1946 dans le Journal de psychologie
normale et pathologique dun prisonnier de guerre, le psychologue
Maxime Chastaing, qui fit lexprience dune amnsie conscutive
un choc traumatique. Laccident qui causa sa perte de mmoire
date du 12septembre 1942, quinze jours aprs larrive des captifs
(venant de Lbben) au camp de Munster. Il se produisit durant la
seconde mi-temps dune partie de football, la premire que jourent
les prisonniers partis de Lbben. Pour les spectateurs, la scne se
prsenta ainsi: le gardien de but, en plongeant dans les jambes dun
attaquant, fut frapp la tte, svanouit, reprit, aprs quelques
minutes, ses fonctions et les remplit avec un brio exceptionnel. Le
compte rendu de cette exprience, rdig le soir mme de laccident,
commence avant la fin de la partie, au moment o le joueur bless
vingt minutes auparavant prend connaissance de son amnsie.
Je reviens moi. Robert mappelle, moffre de lalcool de menthe, puis
sloigne : Je vais te faire remplacer. Quest-ce quil veut dire? Je
regarde autour de moi. O suis-je? Je regarde Quest-ce que ceci? Un
but, un terrain de football Quest-ce que je fais en joueur de football,
sur un terrain de football? Jexamine le sol, les joueurs, les spectateurs,
les btiments cela ne mapprend rien. Cela na pas de sens Je vois la
petite affiche, sur le mur de pltre: Match, samedi 16heures 45.
Oh, a doit tre le match Ah! comme ma tte est pesante, comme je
me sens pesant. Je suis certain cependant que cette partie, cest celle de
laffiche. Pourquoi? Ma pense ne rpond pas. O trouver une rponse?
Je regarde les btiments gris, je ne les reconnais pas. Je ne sais mme
pas o je suis. Une farce: je reconnais les joueurs je suis des yeux les
dix joueurs de lquipe, les uns aprs les autres, et je mattache minutieusement dire leur nom Jai reconnu immdiatement Robert, et je
ne reconnais pas lendroit o je suis. Est-ce que les autres se doutent de
cette plaisanterie. Je suis seul. En mme temps, je me surprends penser

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Les mmoires pathologiques

que jtais en train de jouer au moment que je me suis rveill Il faut


rflchir, chercher voir clair. Quest-ce que tu sais? Je suis prisonnier.
Je me retourne, japerois les barbels. Daccord. Mais prisonnier o? Je
dois habiter un de ces btiments. Lequel? Je les regarde; je les compte.
Quatre. Ce chiffre est muet. Il me semble cependant entendre comme
une voix lointaine qui me souffle que je demeure dans le deuxime
btiment. Si cest vrai, o est ma chambre? Jinspecte chaque fentre.
En vain. O irai-je aprs le match? Je demande aux spectateurs, derrire
le but, si la partie est bientt finie. Quelques secondes encore. Mais
alors quai-je fait pendant plus de vingt minutes? Les autres savent. Pas
moi. Coup de sifflet final. On se prcipite vers moi, on mentoure, on me
demande comment je vais Je demande: Quest-ce qui sest pass?
Des visages tonns. En mme temps, je me rappelle les deux buts marqus en premire mi-temps Jai limpression de chercher le pass dans
un sac; je mapproche de lui; je le touche. Je sais maintenant que le
jeu o je me suis retrouv, cest ce jeu de championnat qui commena
16h45. Je me souviens mme dun blocage au dbut de la seconde
mi-temps. Mais aprs? La lumire a disparu, lcran est uniformment
sombre. Que me dit-on? On me raconte laccident. On me flicite. Ta
blessure ta fait du bien. Si tu joues toujours comme a Jai bien
jou, moi? Cest comme si javais dormi. On moffre des prcisions.
Alors, du fond de la nuit, viennent, appendus aux paroles que jentends,
quelques fragments dimages. Je me sens sauter, et je sens un tiraillement dans mon bras droit, et mon corps qui tombe et se retourne
Touch, le bois du poteau. Et le ballon?. Deux shoots dtourns en
corner Un bruit dapplaudissements au moment o je marche vers le
but et des voix qui disent Repose-toi, et aussi la question que je pose
aux spectateurs Ont-ils marqu? Je sens que moi, jai fait, jai dit
cela. Moi. Mais o? Je ne sais dans quel monde. En rve, peut-tre.

Lamnsie rtro-antrograde massive dont est frapp le prisonnier est


manifeste ici. Dun ct, lamnsie rtrograde concerne non seulement
ce qui a prcd immdiatement laccident, mais encore les vnements
plus anciens (arrive au camp il y a quinze jours), de telle sorte que, bien
que connaissant sa condition de captif, il ignorait quil tait prisonnier
au camp de Munster. En sveillant, il vivait encore Lbben. Dun
autre ct, lamnsie antrograde apparat de deux faons : dabord
comme absolue puisquil ne se souvient pas des vnements survenus
entre laccident et le rveil conscient; ensuite comme partiellement

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60

La mmoire

contredite par quelques souvenirs et le tmoignage de lentourage. Le


retour la conscience pleine et entire est un retour la mmoire sous
sa forme de souvenance, et celle-ci est donc une condition ncessaire de
celle-l. Il est noter que ce cas met aussi en lumire lexistence dune
mmoire inconsciente durant lpisode amnsique puisquil a le sentiment quil demeure dans le deuxime btiment. La conscience nette
de son lieu dhabitation lui apparatra aprs le jeu; la conscience du
numro de la chambre et de ltage apparatra larrive devant le bloc.
Dans les syndromes amnsiques de type transitoire, la perte plus ou
moins svre de la mmoire antrograde est la consquence dun
dysfonctionnement crbral rsolutif. Ces perturbations mnsiques
peuvent donc survenir la suite dun traumatisme crnien, comme
cest le cas ci-dessus, mais aussi la suite dune thrapie lectro-
convulsive ou dune absorption mdicamenteuse. Ainsi, des sujets
ayant subi des lectrochocs bilatraux prsentent pendant un certain
temps dimportantes perturbations mnsiques mesures avec des tests
traditionnels de mmoire. De plus, les drogues telles que lalcool,
la scopolamine et certaines benzodiazpines comme le Diazpam
rduisent les performances de rappel et de reconnaissance des souvenirs. Dautres perturbations mnsiques transitoires peuvent aussi survenir la suite dun svre traumatisme motionnel, dune maladie
psychologique ou dune suggestion hypnotique. Les donnes que
nous possdons aujourdhui sur cette perturbation des capacits de
souvenir provoque par un vnement ou un traitement instigateur
indiquent que les vnements passs sont en partie ou totalement
oublis par les sujets. Nous entrons l dans le domaine de lamnsie
fonctionnelle. La dpression nerveuse et la schizophrnie peuvent
aussi conduire des troubles mnsiques, nanmoins quantitativement
beaucoup moins importants que dans les cas dcrits prcdemment.

II Les chelles de mesure clinique


de la mmoire explicite
Lvaluation des troubles de la mmoire pose deux problmes :
celui de leur ralit et celui de leur signification. Il est donc ncessaire dutiliser des preuves standardises. Une perturbation de

Les mmoires pathologiques

la mmoire peut tre isole mais elle peut souvent tre associe
dautres troubles affectant le fonctionnement cognitif. Il est
donc indispensable de raliser dabord une valuation gnrale du
comportement intellectuel (surtout si le sujet est une personne ge)
avant dutiliser des preuves spcifiques de mmoire.

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1. Les tests gnraux dvaluation


(MMS, Mattis, BEM 144, BEC 96)
Lexamen clinique standardis le plus utilis aujourdhui est le Mini-
Mental State Examination (MMS) de Folstein (Folstein et Hugh,
1975). Ce test permet lexploration simple et rapide des fonctions
suprieures, en particulier de la mmoire. Il comprend vingt questions
et il est divis en quatre sections. La premire section est constitue
par cinq questions dorientation temporelle: en quelle anne sommes-
nous?; quelle saison?; quel mois?; quel jour du mois?; quel jour de
la semaine? La deuxime section est constitue par cinq questions
dorientation spatiale: dans quelle ville sommes-nous?; quel est le nom
du dpartement?; dans quelle rgion?; quel est le nom de lhpital?;
quel tage? La troisime section est constitue par deux questions
portant sur la mmoire de faits rcents (rappel immdiat de trois mots:
cigare, fleur, porte; rappel diffr de ces mmes mots) et une question
de contrle mental (comptage partir de 100 en retirant 7 chaque
fois; pellation du mot monde lenvers). La dernire section est
constitue par sept questions destines mesurer la facult de langage
et de visuoconstruction, incluant deux questions de dnomination
dobjet (stylo-bille et montre), une question de rptition de phrase,
deux questions concernant des consignes excuter, une question de
copie de dessin et une dernire question demandant au sujet dcrire
une phrase. Cette chelle permet de constater assez rapidement lexistence dun dficit mnsique ou dautres perturbations potentielles.
Il existe en langue franaise plusieurs autres types de batteries comme
lchelle de S. Mattis (1976) ou la Batterie dvaluation cognitive
(BEC 96) de J.-L . Signoret (1989). La BEC de Signoret est constitue par huit preuves notes chacune sur douze points, lensemble
pouvant raliser un total de quatre-v ingt-seize points, do le nom
de BEC96. Lestimation des activits mnsiques constitue la base de

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62

La mmoire

la batterie. Trois preuves ont t slectionnes dans le but dvaluer


les capacits mnsiques: une preuve de rappel, une preuve dapprentissage et une preuve dorientation. Lors de lpreuve de rappel,
le sujet doit dnommer six images (avion, tasse, poisson, pantalon,
trfle, sapin). Aprs un dlai de quelques minutes, un rappel est
demand avant lpreuve de reconnaissance. Lors de lpreuve dapprentissage, le sujet doit mmoriser une liste de huit mots (journal,
piano, nuage, valise, mouton, balai, serrure, fusil) en trois essais. Lors
de lpreuve dorientation, le sujet doit rpondre cinq questions
concernant son orientation dans le temps et dans lactualit (ge,
anne, mois, date, nom du prsident de la Rpublique). Les activits
organisatrices sont testes laide de trois nouvelles preuves: une
preuve de manipulation mentale (nonciation lenvers des jours
de la semaine), une preuve de rsolution de problmes (problmes
arithmtiques et problmes verbaux) et une preuve de fluence verbale (vocation en une minute de mots appartenant la catgorie des
animaux). Les activits verbales ne sont testes que par une preuve
de dnomination de douze images reprsentant des objets appartenant un vocabulaire plus ou moins courant (maison, ciseaux,
lphant, champignon, robinet, parachute, ancre, domino, chelle,
cloche, hlicoptre, crocodile). De mme, les capacits perceptivo-
motrices ne sont testes que par une preuve de visuoconstruction
o le sujet doit dessiner successivement deux figures gomtriques
(cube, triangle) dont le modle lui est prsent. Lavantage de ce type
de batterie est quelle est trs rapide et trs facile faire passer aux
sujets. Tout score infrieur 9/12 pour chacune des huit preuves
traduit un dficit pathologique.

2. Lchelle clinique de mmoire de Wechsler (1991)


La trs populaire chelle clinique de mmoire WMS (Wechsler Memory
Scale) de David Wechsler (18961981) est trs certainement le test de
mmoire le plus utilis au monde. Elle a t conue pour tre, suivant les termes de lauteur, rapide, simple et pratique (Wechsler,
1945) et a donc t limite dans son approche des fonctions mnsiques cliniquement importantes. Dans sa premire forme traduite en
franais (1968), elle nincluait quun seul test mesurant la mmoire
du matriel visuel, et donc la note totale de mmoire obtenue valuait

Les mmoires pathologiques

essentiellement son aspect verbal. Les sous-tests taient entirement


centrs sur la mmoire court terme au dtriment des mesures de la
mmoire long terme du matriel appris. Elle comprenait sept sous-
tests censs mesurer diffrents aspects de la mmoire:
renseignements personnels et information gnrale;
orientation immdiate (dans le temps et dans lespace);
contrle mental (rciter lalphabet, compter rebours, etc.);
mmoire logique (mmoire de rcits);
empan mnsique ( lendroit et rebours);
mmoire de dessins;

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mmoire de paires de mots (fortement ou faiblement associs).


Outre son caractre assez complet, lavantage de ce type dchelle
trs standardis rside dans sa facilit et dans sa rapidit dadministration, dans son trs bon talonnage et dans son universalit.
La premire version de cette chelle permettait en outre daboutir
par addition et transformation des notes aux sous-tests un quotient mnsique (QM). Cette chelle fut cependant critique sur cet
aspect parce que le QM tait la somme de mesures trs htrognes.
Dune part, deux sujets prsentant le mme QM pouvaient avoir
en fait des aptitudes mnsiques trs diffrentes. Dautre part, lobservation dun QM infrieur 75 permettait de conclure autant
lexistence dun trouble de la mmoire qu celle dun trouble attentionnel. Dans la nouvelle version de lchelle, la notion de QM a
disparu, remplace par une note de mmoire gnrale et une note
dattention-concentration.
En effet, plus rcemment, cette chelle clinique de mmoire a t
rvise (1984) avant dtre traduite et talonne pour la population
franaise (1991). Sous sa forme la plus rcente, la WMS-Rvise
comprend toute une srie de sous-tests:
information et orientation immdiate (donnes biographiques,
orientation dans le temps et dans lespace et informations courantes
de mmoire long terme);
contrle mental (comptage rebours de 20 1; rcitation de lalphabet; comptage de 3 en 3);

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64

La mmoire

mmoire figurative (prsentation de dessins abstraits reconnatre);


mmoire logique court et long terme (mmoire de deux rcits);
mmoire de figures couples court et long terme (six associations dune couleur avec une figure abstraite);
mmoire des mots coupls court et long terme (quatre paires de
mots faiblement associs et quatre paires de mots fortement associs);
mmoire de reproduction visuelle court et long terme (mmoire
de quatre figures gomtriques simples);
mmoire immdiate verbale (empan de chiffres en ordre direct et
en ordre inverse);
mmoire immdiate visuelle (empan visuel en ordre direct et en
ordre inverse).
Aprs avoir obtenu les notes totales pour chacun des sous-tests de
la WMS-R , lexaminateur doit pondrer les notes brutes, sommer
ces notes et les transformer en indices talonns par ge. Deux
indices rsument les rsultats: une note de mmoire gnrale (qui
inclut les sous-tests n 3, 4, 5, 6 et 7) et une note dattention-
concentration (qui inclut les sous-tests n 2, 8 et 9). De plus, les
sous-tests contribuant lindice de mmoire gnrale sont spars
suivant leur contenu verbal (n4 et6) ou visuel (n3, 5 et7) afin
dvaluer les patients prsentant diverses sortes de dysfonctionnements neurologiques. Un indice de rappel diffr est aussi fourni.
On peut considrer quun trouble de la mmoire est notifi lorsque
les valeurs des indices sont infrieures 80 (la note 100 tant considre comme moyenne de lchantillon). Si la notion de QM disparat dans cette nouvelle version de lchelle clinique de mmoire, la
WMS-R relve dune dmarche trop quantitative de dtection des
troubles mnsiques. De plus, elle napporte rien quant la nature
du dficit mnsique car il nest pas possible didentifier si celui-ci
est li des troubles attentionnels, la non-utilisation dune stratgie efficace ou encore lincapacit dentreprendre le traitement
appropri; cest pour cela quil est ncessaire de lui coupler, voire
de lui substituer, dautres types dpreuves de nature plus qualitative. Dautres preuves du mme genre ont essay de simposer en
France comme la Batterie defficience mnsique (BEM 144) de J.-L .

Les mmoires pathologiques

Signoret (1991), mais la WMS-R reste le test standardis le plus


utilis. Il est noter quune version rvise encore plus rcente du
test de mmoire de Wechsler existe aujourdhui (MEM IV, 2012).

3. Les preuves de Rey (1958, 1959)


La plus ancienne de ces preuves est le Test de mmoire des mots
invent par le psychologue suisse douard Claparde (18731940)
en 1919. Claparde a invent trois listes de quinze mots concrets
appartenant diffrentes catgories smantiques, chacune considre par son auteur comme tant de mme difficult dapprentissage. Voici, pour mmoire, les trois listes utilises par Claparde:
srie A : tambour, rideau, ceinture, caf, cole, parent, soleil,
jardin, casquette, paysan, moustache, dindon, couleur, maison,
rivire;
srie B: pupitre, berger, moineau, soulier, fourneau, montagne,
lunette, ponge, nuage, bateau, mouton, fusil, crayon, glise,
poisson;

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srie C : orange, fauteuil, crapaud, bouchon, voiture, menton,


rivage, savon, htel, cheval, insecte, toilette, marmite, soldat, serrure.
La procdure originale consistait lire voix haute au sujet, la
vitesse dun mot toutes les deux secondes, les quinze mots dune
de ces listes puis de les rciter, sans tenir compte de lordre, dix
secondes aprs la fin de la lecture. Claparde valua la stabilit
test-retest de ses listes et fournit des normes dtailles pour les
enfants, les adolescents et les adultes. Au milieu des annes 1920,
des traductions du test de mmoire des mots avaient t publies
en Allemagne, en Italie et en Espagne. Le fameux test dapprentissage auditivo-verbal dAndr Rey (19061965) drive directement
de lpreuve initiale de son matre Claparde. En effet, ces listes ont
t utilises telles quelles par Rey dans ses premiers travaux destins
mesurer la mmoire dans les traumatismes. Ce nest quen 1958,
dans son ouvrage intitul LExamen clinique en psychologie, quil
dcrira son test intitul par lui-mme Mmorisation dune srie de
15mots en 5rptitions, aujourdhui connu sous le nom de test des
quinze mots de Rey. Contrairement celle utilise par Claparde,

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66

La mmoire

la procdure originale utilisait cinq tests de rappel suivis dun test


de reconnaissance au cours duquel le sujet devait identifier les mots
de la liste au sein de quinze autres mots distracteurs. Ce test eut un
succs considrable et fut mme traduit en anglais en 1959.
Dans les nombreuses versions verbales actuelles de lpreuve de Rey,
on demande au sujet dcouter attentivement une liste de quinze
mots (srie A) puis de dire aprs chaque audition tous les mots dont
il se souvient (rappel libre) en procdant cinq essais dapprentissage. Immdiatement aprs, on prsente une seconde liste (srie B)
en demandant le rappel des items la constituant. Enfin, on procde
au rappel de la premire liste (srie A), immdiatement aprs le rappel
de la seconde (srie B). Dans certaines versions de ces preuves, on
procde ventuellement un rappel retard de la srie A, puis
une preuve de reconnaissance incluant les items des sries A et B
mlangs des distracteurs smantiques et phonmiques. Lavantage
de ce type de test est:
la possibilit de construire une courbe dapprentissage de la srieA;
davoir une ide grossire de linterfrence rtroactive (effet de
lapprentissage de la srieB sur le souvenir de la srieA);
de comparer les performances entre, dune part, le rappel libre et le
rappel diffr, dautre part, entre le rappel libre et la reconnaissance.
Cependant, ce type dpreuve comporte certains inconvnients:
labsence totale de contrle de lencodage correct des items;
labsence dpreuve de rappel indic qui permettrait de voir si lindiage aide au rappel;
limpossibilit dinterprter les faux rappels cause du manque de
contrle strict des relations (phonmiques et smantiques) intra-et
inter-listes.
Il existe aussi dautres preuves mises au point par Rey dont la
fameuse figure complexe de Rey et le PRM (profil de rendements
mnsiques; 1966) qui mesure la mmoire de petits dessins au trait
reprsentant vingt objets, animaux et vgtaux faciles identifier et
nommer. Le PRM est form par les rsultats de sept sous-tests qui
permettent de suivre, chez le patient, les effets quantitatifs dune

Les mmoires pathologiques

srie dactivits, allant de la perception visuoverbale leur vocation


diffre, en passant par quelques formes de reconnaissance ou de
rappel indic induits par les donnes initiales prsentes sous forme
schmatise et appauvrie (par effacement de certains traits des dessins). Trs bien talonne, cette preuve permet destimer les performances du sujet par rapport son groupe dappartenance. Ce type
dpreuve prsente deux avantages:
on est certain que le codage en mmoire est ralis dans la mesure
o, dune part, le sujet doit dnommer les items, et, dautre part,
dans la mesure o des rappels immdiats successifs sont administrs
au cours de lapprentissage;
lautre avantage rside dans lexistence de cinq versions diffrentes
pouvant tre administres des priodes diffrentes de la vie du
patient permettant ainsi de suivre lvolution des atteintes ou des
rcuprations mnsiques au cours du temps.
Ces versions font appel aux mmes activits et seule varie la forme
des donnes fixer puis reconnatre et voquer.

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4. preuves verbales rcentes:


le California et le Grober et Buschke
La structure gnrale du California Verbal Learning Test (1985)
est trs proche du test verbal de Rey. Elle comprend lapprentissage
dune srie A, linterpolation dune srie B, un test de rappel libre
immdiat suivi dun test de rappel diffr de la srie A puis dun
test de reconnaissance. La diffrence fondamentale par rapport
lpreuve des quinze mots de Rey est que les listes sont constitues
de mots non prototypiques appartenant des catgories smantiques bien dfinies. La premire liste comprend seize mots appartenant quatre catgories diffrentes (A, B, C et D). La seconde liste
comprend seize mots appartenant aux catgories A, B, E et F. Ces
mots sont prsents dans un ordre pseudo-a latoire, et le sujet doit
construire au cours de son apprentissage cette catgorisation smantique. Les avantages par rapport lpreuve de Rey sont doubles:
la construction des listes permet de calculer la mise en uvre de
stratgies de regroupement smantique au cours de lapprentissage,

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68

La mmoire

de mieux tudier les phnomnes dinterfrence entre listes et de


donner une signification aux intrusions lors du rappel (prototype
des catgories dans les cas les plus classiques ou intrusions extra-
catgorielles dans les cas les plus graves de troubles mnsiques);
il est possible dutiliser le nom des catgories smantiques pour
inclure une condition de rappel indic. On peut donc comparer,
pour le mme matriel, les performances en rappel libre (immdiat
ou diffr), en rappel indic (immdiat ou diffr) et en reconnaissance (diffre). Si les performances sont assez indiffrencies chez
les sujets normaux jeunes, une hirarchie dans les performances se
met en place au cours du vieillissement normal (rappel libre <rappel
indic <reconnaissance).
De plus, si dans certaines dmences point de dpart sous-cortical,
comme dans la dmence de Huntington, les patients continuent
dans une certaine mesure bnficier de lapport des indices, il
apparat que dans les dmences point de dpart cortical, comme
dans la dmence de type Alzheimer, les patients ne bnficient plus
de leffet positif des indices de rappel et en arrivent mme les utiliser pour produire de nombreux faux rappels.
Si le test California constitue un rel progrs au niveau du contrle
des stratgies dorganisation mises en uvre par les sujets et au
niveau des conditions de rcupration de linformation, ce type de
test reste insuffisant en ce qui concerne le contrle de la perception et de lencodage de linformation, de sorte quon ne peut pas
parler de trouble mnsique pur tant que lon nest pas certain que
le sujet a encod linformation quon lui prsente. Cette dernire
condition se rencontre dans lpreuve de Grober et Buschke (1987),
qui est actuellement le test de mmoire le plus complet existant sur
le march. Cette preuve, comme les prcdentes, implique lapprentissage de seize mots. Adapte en langue franaise par Calicis, Wyns,
van Der Linden et Coyette, elle a t conue pour tre facilement
matrise par des sujets prsentant de graves dficits : les items
mmoriser sont toujours prsents par groupes de quatre. Lors de
la premire tape (dite dencodage contrl), on montre au sujet un
carton sur lequel sont inscrits quatre items. Lorsque lexprimentateur donne une catgorie smantique (par exemple: poisson), le

Les mmoires pathologiques

sujet doit procder une recherche visuelle de litem correspondant


(par exemple: hareng) en procdant un pointage moteur et une
lecture du mot cible. Une fois les quatre mots correctement encods,
on procde un rappel indic immdiat avant de passer aux trois
cartons de quatre mots suivants. La seconde tape consiste en une
srie dpreuves de rappel. On demande dabord au sujet de dire
tous les mots dont il se souvient; puis on procde un rappel indic
catgoriel pour tous les mots non rappels. On procde ainsi trois
sries successives de rappel libre et de rappel indic, spares par
de brves priodes de comptage rebours. La dernire tape est
une preuve de reconnaissance oui/non au cours de laquelle sont
prsents les mots cibles, des distracteurs smantiques et des distracteurs neutres (appartenant dautres catgories smantiques). Selon
Grober et Buschke (1987), la mesure qui permet le mieux de diffrencier, parmi les personnes ges, celles qui sont normales et celles
qui ne le sont pas (amnsies ou dmence) est la somme des mots
redonns en rappel libre et en rappel indic.

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III Explications de lamnsie et de loubli


En considrant lamnsie comme un oubli pathologique, on a tabli
un parallle entre ces deux perturbations de la mmoire. Dans
lensemble, les thories ont eu tendance tre associes avec les
tapes hypothtiques du traitement de linformation mnsique,
savoir lacquisition, le stockage et la rcupration. Les chercheurs
ont donc essay disoler ltape du processus mnsique laquelle se
produit le dficit.

1. Les thories du dficit dacquisition


On oublie parce que linformation nest pas encode convenablement; elle na pas bnfici dun traitement approfondi. Une thorie
du dficit dacquisition chez les patients amnsiques qui a eu beaucoup dinfluence a t propose au dbut des annes 1970 par Laird
Cermak et Nelson Butters. Ces deux chercheurs ont suggr que
les amnsiques ne sengageaient pas dans le traitement smantique
du matriel. Lencodage ne se situerait pas un niveau smantique
profond mais plutt des niveaux moins levs. Linterprtation

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La mmoire

propose tait sduisante plus dun titre. Dune part, elle avait
lavantage de se situer dans un cadre thorique dj existant: celui
de la thorie des niveaux de traitement de Craik et Lockhart (1972).
Dautre part, elle laissait esprer une possibilit de remdiation au
dficit mnsique en provoquant des traitements plus profonds sur le
matriel. Cependant, quelques annes plus tard, Cermak et Reale
(1978), ralisant une tude en sinspirant de la procdure standard
utilise par Craik et Tulving (1975), nont pas russi valider leur
hypothse. En effet, en demandant leurs sujets amnsiques Korsakoff et tmoins deffectuer diffrents types de codage (structural,
phonologique ou smantique) sur les mots, les rsultats ont montr
leffet standard des niveaux de traitement dans les deux groupes de
sujets, avec un meilleur souvenir pour lencodage le plus profond
bien que les niveaux de performances aient t moindres chez les
patients amnsiques. Lhypothse aujourdhui soutenue par ces deux
chercheurs est que les amnsiques ne sengagent pas spontanment
dans un traitement de nature smantique.
Plus rcemment, dautres chercheurs ont affirm que les patients
amnsiques prsentaient une difficult dencodage de linformation
contextuelle. Warrington et Weiskrantz (1982) ont par exemple soulign limportance du dficit de stockage de linformation contextuelle chez les patients amnsiques.

2. Les thories du dficit de stockage de la trace


On oublie parce que linformation na pas t convenablement consolide en mmoire; lenregistrement est trop labile. La premire version dune thorie du dficit de la consolidation de la trace chez les
patients amnsiques fut originellement formule par Brenda Milner
(1959, 1966), qui a mis lhypothse que le systme hippocampo-
mamillo-t halamique tait responsable du stockage de linformation
mnsique. Les patients dont le systme est endommag, sont incapables de mmoriser une information de faon stable en MLT, le
passage de linformation de la MCT la MLT ne pouvant se raliser
(cette thorie sinscrit directement dans le cadre du modle modal
dAtkinson et Shiffrin, 1968). Au dbut des annes1980, Mayes et
Meudell ont prfr soutenir lhypothse selon laquelle les patients

Les mmoires pathologiques

amnsiques apprenaient normalement mais oubliaient plus vite


cause dune mauvaise consolidation de la trace mnsique. Cette
thorie suppose donc que les problmes de mmoire rencontrs chez
les patients amnsiques soient directement la consquence dun effacement rapide de linformation contenue en MLT. Si leurs premiers
rsultats ont indiqu quun ensemble de phnomnes observs chez
les amnsiques pouvait tre simul en testant les sujets normaux sous
des conditions de mmoire affaiblie (en prsentant linformation trs
rapidement ou en augmentant lintervalle de rtention entre ltude
et le test), dautres tudes ont aussi montr que certains phnomnes
damnsie ne pouvaient pas tre simuls chez les sujets normaux et
que de plus les patients amnsiques ne semblaient pas oublier plus
vite que les sujets normaux.

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Lhypothse de dficit au niveau du stockage de linformation la plus


en vogue aujourdhui est certainement celle dveloppe par Squire
et ses collaborateurs au dbut des annes 1990. Lencodage serait
prserv dans lamnsie mais la consolidation initiale prendrait place
dans des structures associatives no-corticales de MLT endommages. Lide fondamentale est quil existerait plusieurs MLT (nous
reviendrons plus loin sur lorigine de la partition de la MLT en
plusieurs structures), seule serait endommage dans lamnsie la
mmoire des faits verbaux (mmoire dclarative).

3. Les thories du dficit de rcupration


On oublie parce que les vnements qui se sont drouls depuis perturbent le recouvrement de linformation (hypothse de linterfrence rtroactive). Ce sont Warrington et Weiskrantz (1970) qui ont
avanc la premire explication en termes de dficit de la rcupration. Ces deux auteurs ont suggr quil tait possible que les amnsiques soient particulirement sensibles aux effets dinterfrence.
Lamlioration des performances de ces patients lorsque des indices
appropris sont donns sexplique par llimination, et donc par une
diminution de linterfrence de candidats potentiels. Linterprtation en termes dinterfrence resta pendant plusieurs annes trs
influente mais fut finalement rejete par Warrington et Weiskrantz
(1978) eux-mmes, la suite dexpriences qui tentaient dexplorer

71

72

La mmoire

de faon directe les effets dinterfrence entre des listes successives.


Ils dcouvrirent que les amnsiques taient autant affects que les
sujets normaux lors dpreuves faisant varier le degr dinterfrence.
Actuellement, sur le plan fonctionnel, les thories de lamnsie et
de loubli normal les plus en vogue sont les thories contextuelles.
Certains chercheurs ont suggr que les amnsiques avaient des
difficults dencodage de linformation contextuelle (Hirst, 1982).
Cette hypothse drive des travaux de Tulving dans les annes1970
o ce chercheur canadien a mis en avant limportance des effets de
contexte dans le domaine de la mmoire. Les patients amnsiques
auraient ainsi de plus grandes difficults tablir des liens conscients
entre des expriences nouvelles et leur contexte denregistrement, de
sorte que les indices de rcupration ne seraient pas suffisants pour
retrouver le matriel cible de ltude. Si le dficit chez les patients
amnsiques est de nature fonctionnelle, que faut-il faire pour amliorer leurs performances?

IV Rducation des troubles de la mmoire


Les dficits mnsiques constituent une des squelles les plus frquentes dune atteinte crbrale. Ainsi, des troubles de la mmoire
durables apparaissent dans 50 % des cas de traumatisme crnien
grave, une des causes organiques les plus frquentes de la perte
de mmoire. cause des avances spectaculaires dans le domaine
mdical et technologique, de plus en plus de gens survivent ces
chocs crniens. De ce fait, les demandes dans les services de rducation sont de plus en plus fortes, relayes en cela par celles de plus
en plus nombreuses de personnes ges atteintes dun affaiblissement
normal ou pathologique (tat dmentiel) de la mmoire. La rducation des troubles mnsiques est actuellement un vritable dfi pour la
psychologie clinique et exprimentale. On sait que les perturbations
mnsiques sont une des consquences les plus graves dune maladie
ou dun traumatisme car elles peuvent rduire considrablement lautonomie et les capacits dinsertion familiale et sociale dun patient.
Avant dvaluer les diffrentes mthodes de rducation des troubles
mnsiques, il est ncessaire de donner une dfinition au terme

Les mmoires pathologiques

rducation. La rducation est laction de refaire lducation


dune fonction lse par accident. Cette dfinition comme dautres
du mme genre semble impliquer, dune part, que le but atteindre
est de rendre au patient le fonctionnement normal ou presque
normal de la fonction psychologique lse et, dautre part, que les
outils que nous avons notre disposition et les procdures que nous
pouvons mettre en uvre existent vritablement. Malheureusement,
il nexiste pas ou peu de preuves dune relle restauration de la fonction mnsique dans son ensemble chez des patients prsentant des
troubles organiques de mmoire. Sil ny a pas dinstrument ou de
technique miracle utilisable pour restaurer les capacits de mmoire
chez des patients qui prsentent des troubles mnsiques, il existe en
revanche des types de mthodes qui ont parfois t efficaces sous
certaines conditions, pour certains patients, avec certains types de
matriel. Mais dans tous les cas, les progrs ont t modestes. Deux
mthodes principales de rducation ont t examines depuis une
vingtaine dannes: les exercices de rptition et lenseignement de
stratgies, compltes par lutilisation des aides externes destines
restructurer lenvironnement interne et externe du patient.

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1. Les exercices de rptition


Lide selon laquelle la pratique rpte facilite le souvenir est si
commune quelle peut facilement tre mal interprte. Ce que lon
oublie parfois de dire, cest que les effets de la pratique rpte augmentent seulement la mmoire pour le matriel que lon rpte, il
ny a aucune preuve que la pratique rpte amliore la mmoire
dun point de vue gnral. Mme si la plupart des psychologues ne
croient plus que la mmoire soit un muscle qui ait besoin dtre
entran pour devenir performant, la conviction quune mmoire
endommage peut tre amliore de faon gnrale par des exercices
rpts continue persister chez les personnes qui soccupent de rducation. Il est vrai que ces techniques dexercice de rabchage sont
encore trs rpandues. Cependant, on a pu valuer que celles-ci ne
conduisaient pas les patients prsentant des troubles de la mmoire
amliorer de manire globale leur rendement mnsique. Malgr
cette constatation, on voit apparatre aujourdhui sur le march des
logiciels informatiques dentranement cognitif de la mmoire qui

73

74

La mmoire

sont utiliss pour la rducation. Ces logiciels nont aucune valeur


thrapeutique, ils se basent sur lapprentissage rpt de matriels le
plus souvent sans signification comme les lettres, les chiffres et des
formes. En rsum, lapprentissage rptitif naide pas restaurer la
fonction mnsique, cest plutt en revanche lenseignement et lapplication rpte des facteurs doptimisation de lencodage relevs
lors de lvaluation cognitive (cf. chapitre prcdent) qui peuvent
aider la restauration partielle de la fonction lse dans les cas les
moins graves.

2. Les stratgies (imagerie visuelle et organisation)


La technique mnmonique la plus communment utilise est limagerie visuelle. On sait depuis fort longtemps que les sujets normaux
retiennent plus facilement les images que les mots. Cest parce que
leffet dimagerie a t le plus document dans la littrature que la
technique dimagerie (mthode des lieux, mthode des crochets,
etc.) est certainement la plus populaire des stratgies de rducation.
Une autre classe de stratgies, centre sur la composante verbale
plutt que visuelle, est base sur lorganisation verbale ou llaboration smantique du matriel apprendre (par exemple: stratgie
de rduction de codage, laboration de phrases avec le matriel
apprendre, cration dune histoire ou recherche de catgories).
Les tentatives qui ont t faites pour amliorer de faon gnrale les
capacits mnsiques des patients par ces techniques nont cependant
pas t couronnes de succs. Premirement, les effets obtenus avec
des populations prsentant des troubles organiques de la mmoire
sont variables et il est difficile de conclure sur leur efficacit. De
plus, jusqu prsent, il nexiste pas de preuves attestant que ces
stratgies soient utilises spontanment par les patients amnsiques
ou quelles se gnralisent au-del du contexte de leur acquisition.
Enfin, il est assez probable que les patients avec des troubles lgers
ou modrs de la mmoire puissent bnficier de ces techniques
de laboratoire, alors que les patients qui prsentent des troubles
svres de la mmoire ne peuvent pas en bnficier. Deuximement, la majorit de ces recherches ont employ des paires de mots
associs ou des listes de mots comme matriel apprendre, matriel

Les mmoires pathologiques

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qui gnralement na aucune utilit pour les patients dans leur vie
de tous les jours. En effet, ces techniques ont pour objectif de
fournir aux patients des procdures quils soient capables dappliquer dans leur vie quotidienne. En fait, on a montr que mme en
laboratoire les patients narrivaient pas spontanment les mettre
en uvre.
Deux raisons ont t invoques pour expliquer lchec de lapplication des procds mnmotechniques se gnraliser dans les
situations de la vie de tous les jours. Tout dabord, de nombreux
problmes de la vie de tous les jours ne conduisent pas en eux-mmes
utiliser limagerie ou lorganisation et sont plus facilement rsolvables laide dautres solutions. En fait, mme les sujets normaux
utilisent rarement ces techniques dans la vie quotidienne. Un procd tel que la technique des mots crochets peut tre utile pour se
rappeler des choses comme une liste de courses que lon a faire
mais, comme certains le pensent, il est prfrable dcrire cette liste
sur un morceau de papier. Ensuite, lutilisation des stratgies requiert
un traitement cognitif qui demande beaucoup defforts, ce quil
nest peut-tre pas raisonnable de demander des patients aux capacits dj limites. La prsence dun syndrome frontal ou dun tat
dmentiel est en effet peu compatible avec la mise en place de telles
stratgies moins que la procdure soit extrmement simplifie. En
dpit de ces limitations, des tentatives sont aujourdhui poursuivies
afin de trouver des applications dans la vie de tous les jours, telle
lassociation visage-nom. La majorit des patients amnsiques ont
dnormes difficults se souvenir des noms des personnes quils
rencontrent dans leur vie quotidienne. Des tentatives ont t faites
en utilisant limagerie visuelle pour se souvenir de ces associations
(crire le nom et imaginer le visage en se servant de quelques traits
prominents dans le visage). Les rsultats sont encourageants pour
des patients prsentant une amnsie peu svre.
En rsum, on peut conclure que les bnfices que lon peut tirer de
ces techniques sont plutt limits. Les seules personnes qui semblent
capables den tirer profit semblent tre celles qui prsentent les dficits les moins svres. Labsence de preuves convaincantes de lefficacit des stratgies mnmoniques a rcemment conduit les chercheurs

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76

La mmoire

se centrer sur des mthodes de rducation plus cologiques telles


que lutilisation daides externes (par exemple : agendas, carnets
mmoire) pour assister les patients surmonter leurs problmes
mnsiques ou de nouvelles techniques de rducation centres sur
un apprentissage spcifique reposant sur des capacits de mmoire
prserves.

V Les capacits prserves dapprentissage


et de mmoire long terme
Nous avons vu quil semble extrmement difficile damener les
patients prsentant des troubles mnsiques graves utiliser spontanment des procds ou des stratgies susceptibles damliorer
leur mmoire dans la vie de tous les jours. Depuis quelques annes,
un changement assez radical dans les stratgies rducatives des
patients amnsiques a t suscit par les travaux qui ont rvl chez
ces patients lexistence de capacits de mmoire prserves. Il est en
effet aujourdhui reconnu que le dficit de la mmoire antrograde
chez les sujets amnsiques ne peut tre gnralis toutes les tches.
On a constat que ces patients avaient parfois des performances normales ou quasi normales dans diverses tches dapprentissage et de
mmoire qui ne requraient pas laccs intentionnel aux connaissances stockes, alors que la plupart du temps, ils ne se souviennent
pas de la situation dapprentissage et ne peuvent donc pas analyser la
base de leur succs.

1. Les capacits dapprentissage prserves


Le neuropsychiatre russe Sergue Korsakoff (18531900) fut le premier en 1889 clairement souligner, dans une srie dobservations,
que la mmoire rcente de ses patients amnsiques pouvait sexprimer
dans leur comportement moteur ou intellectuel. Il nota ainsi:
Il arrive quon entre chez un malade pour la premire fois, il tend la
main, il dit bonjour. On sen va et on revient deux, trois minutes aprs;
le malade ne dit plus bonjour et cependant, quand on lui demande sil
vous a vu, il rpond ngativement. Cependant, on peut apercevoir dans
sa manire dagir que la trace du souvenir davoir vu la personne est dans

Les mmoires pathologiques

son me et agit dune manire ou dune autre sur les manifestations de


son activit intellectuelle. Enfin ce qui prouve que les traces des perceptions reues pendant la maladie, lorsque lamnsie tait trs prononce,
subsistent.
(Korsakoff, 1889, p.512.)

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Cest en 1911 que le psychologue suisse douard Claparde


(18781940) va rapporter sa fameuse anecdote de lpingle qui
montre la mise en place dun conditionnement oprant chez une
patiente Korsakoff:
Jai fait sur elle lexprience suivante assez curieuse: pour voir si elle
retiendrait mieux une impression intense, mettant en jeu son affectivit, je lui piquai fortement la main avec une pingle dissimule entre
mes doigts. Cette petite douleur a t aussi vite oublie que les perceptions indiffrentes, et quelques instants aprs la piqre, elle ne se
souvenait plus de rien. Cependant, lorsque japprochais de nouveau ma
main de la sienne, elle retirait sa main, dune faon rflexe, et sans
savoir pourquoi. Si, en effet, je lui demandais la raison du retrait de sa
main, elle rpondait dun air ahuri: Mais est-ce quon na pas le droit
de retirer sa main? et si jinsistais, elle me disait: Il y a peut-tre
une pingle cache dans votre main. ma question: Qui peut donc
vous faire souponner que je veuille vous piquer?, elle reprenait son
refrain: Cest une ide qui ma travers la tte, ou quelquefois elle
essayait de se justifier: Il y a quelquefois des pingles caches dans
les mains. Mais jamais elle ne reconnaissait cette ide de piqre pour
un souvenir.
(Claparde, 1911, p.85.)

Depuis plus dune quarantaine dannes, ltude approfondie de plusieurs sujets amnsiques a rvl exprimentalement des capacits
rsiduelles dapprentissage sur un trs grand nombre de tches verbales ou non verbales (pour une revue, cf. Nicolas, Carbonnel et
Tiberghien, 1992). Ainsi, on a montr que le fameux patient H.M.
pouvait dvelopper de nouvelles aptitudes perceptivo-
motrices
(dessin en miroir, poursuite de cible, apprentissage dun parcours
dans un labyrinthe, etc.) mme si ses performances ngalaient pas
celles des sujets normaux. Certains de ces apprentissages peuvent
tre retenus pendant des semaines ou des mois.

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La mmoire

2. Les capacits de mmoire prserves


La prsence de capacits de mmoire prserves chez les patients
amnsiques a amen Warrington et Weiskrantz au tournant des
annes1970 tudier la mmoire long terme dun matriel verbal
et imag. Ils ont utilis dans un premier temps comme matriel des
sries de dessins et de mots plus ou moins fragments. La procdure
consistait demander dans un premier temps aux sujets (normaux et
amnsiques) didentifier des versions plus ou moins identifiables par
effacement des traits. Lorsque le sujet se trouvait dans lincapacit
de rpondre, une version moins fragmente lui tait donne, et ce
jusqu lidentification complte. Pour le test de rtention, la mme
procdure tait rpte et les sujets devaient utiliser les formes fragmentes pour identifier les stimuli pralablement tudis. Les rsultats ont montr que les sujets amnsiques et tmoins prsentaient de
manire identique des progrs en r-identification dessai en essai
et dun jour lautre. Ces premiers rsultats constituaient la preuve
dune rtention long terme pour un matriel verbal et pictural.
Au dbut des annes1970, Warrington et Weiskrantz ont conduit
une recherche afin de dterminer si la mthode consistant fournir
une information incomplte pouvait tre tendue un matriel prsent de telle manire quaucune contrainte perceptive ne soit exerce
sur le sujet. Ils se sont servis pour cela dune procdure diffrente.
Le matriel verbal tudier tait constitu de listes de mots prsents
en version non fragmente. Lors du test, lexaminateur prsentait des
indices de trois lettres correspondant au dbut dun mot auquel le
sujet avait t confront la phase dtude prcdente. Face ces trigrammes, les sujets ont interprt la tche comme tant de produire
spontanment un mot. Les rsultats ont montr que la capacit de
production des mots cibles par les patients amnsiques tait identique
celle des sujets tmoins, alors mme que les amnsiques se souvenaient beaucoup moins bien du matriel cible de ltude, comme en
tmoignent leurs performances en rappel libre et en reconnaissance.
En 1984, Graf, Squire et Mandler rapportent la premire exprience
o lon a fait varier systmatiquement les consignes en soulignant ou
non laspect remmoratif lors du test chez les patients amnsiques
et tmoins. Les auteurs de cette tude ont prsent leurs sujets

Les mmoires pathologiques

des indices de trois lettres correspondant aux trois premires lettres


de mots qui avaient t prsents antrieurement ou alors aux trois
premires lettres de mots nouveaux. La tche tait soit de donner le
premier mot qui leur venait lesprit (compltement de trigrammes),
soit de saider de ces indices lexicaux pour retrouver le matriel de
ltude (rappel indic). Les patients amnsiques ont ralis des performances comparables celles des tmoins dans le test de compltement, alors que celles en rappel indic taient beaucoup moins
leves chez les premiers.
Depuis une quinzaine dannes, de trs nombreux travaux ont
t raliss avec des sujets amnsiques en utilisant des tches qui
ne mesurent pas directement le souvenir mais qui indiquent que le
comportement des individus sorganise en fonction dexpriences
passes.

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3. Lapprentissage de connaissances complexes


Malgr leurs difficults se souvenir consciemment dexpriences
rcentes, les patients amnsiques peuvent nanmoins acqurir plus
ou moins normalement de nouvelles connaissances smantiques
(comme de nouveaux mots du vocabulaire) ou de nouvelles procdures complexes. Elisabeth Glisky et ses collaborateurs ont t les
premiers montrer que des patients amnsiques pouvaient apprendre
le vocabulaire et les oprations ncessaires lutilisation dun ordinateur. Lapprentissage du vocabulaire a t ralis en utilisant une
mthode destompage o lon prsentait au patient une srie de dfinitions (par exemple : enregistrer un document); celui-ci devant
trouver le mot correspondant (sauvegarder). En cas dchec, la
premire lettre du mot lui tait fournie, puis on ajoutait de nouvelles
lettres chaque chec jusqu ce que le mot correct soit produit.
lessai suivant, on fournissait le nombre de lettres qui avait t ncessaire lessai prcdent moins une, et ce jusqu ce que le patient
puisse trouver le mot sans aucun indice. Cette technique sinspire
nettement des travaux conduits dans le champ de la mmoire implicite avec la mthode de compltement.
En collaboration avec Daniel Schacter, Glisky (1987, 1988, 1989) a
mme russi insrer une patiente amnsique en milieu professionnel.

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La mmoire

La tche tait de prlever des informations sur des fiches et de les


rentrer dans un tableau plusieurs colonnes affich sur lcran. Elle
a tendu ce travail en 1992 tout un groupe de sujets amnsiques
et a montr que tous les patients avaient pu acqurir les procdures
dintroduction des donnes au mme rythme que les sujets tmoins
normaux. En revanche, les informations factuelles associes la ralisation de la tche ont t acquises plus lentement que chez les sujets
tmoins normaux.
Ultrieurement, Glisky (1995) a montr que les sujets amnsiques
pouvaient non seulement apprendre en laboratoire une tche complexe de traitement de texte mais quils pouvaient aussi utiliser
spontanment cette comptence dans un environnement quotidien
mme si la flexibilit de cet apprentissage tait moindre que pour des
sujets normaux.
Lensemble de ces faits tend montrer que si la mmoire dans sa
ci
forme pleinement consciente est altre dans lamnsie, celle-
continue oprer un niveau subconscient fournissant ainsi un
espoir dadaptation cette population. Mais il reste sur le plan thorique rendre compte des diffrentes expressions plus ou moins
conscientes de la mmoire.

VI Consquences thoriques: vers une partition


de la mmoire en plusieurs composantes
Comment rendre compte sur le plan thorique des donnes de la
pathologie de la mmoire? Les thoriciens ont t amens utiliser
de nombreuses distinctions entre diverses sortes de mmoire ou
diffrentes formes de connaissances qui ont t proposes depuis
une quarantaine dannes. Parmi ces distinctions, certaines ont t
avances par les psychologues cognitivistes qui travaillent dans le
domaine de la mmoire, alors que dautres ont t proposes par
des chercheurs travaillant dans le domaine de lintelligence artificielle ou des neurosciences. Dans cette optique, un systme de
mmoire, celui sous-tendant la mmoire des souvenirs conscients,
serait endommag dans lamnsie alors que les autres seraient prservs.

Les mmoires pathologiques

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1. Les mmoires pisodique et smantique


Dans un article publi en 1972, Endel Tulving a distingu, de
manire heuristique, deux systmes indpendants de traitement de
linformation: la mmoire pisodique et la mmoire smantique.
La mmoire pisodique est un systme qui reoit et stocke linformation concernant des pisodes ou des vnements temporellement
dats ainsi que les relations spatio-temporelles entre ces vnements.
La mmoire smantique est la connaissance que le sujet possde
sur le monde qui lentoure (les mots ou autres symboles verbaux,
leur signification et attribution, etc.). Cette distinction a rapidement t adopte dans le domaine de la pathologie mnsique par
de nombreux auteurs pour qui le systme pisodique serait endommag dans lamnsie (le rappel et la reconnaissance dvnements
rcents tant perturbs), alors que le systme smantique resterait
intact, tmoignant ainsi des effets damorage quasi prservs chez
ces patients. Tulving a dvelopp la distinction originelle entre ces
deux formes de mmoire dans son ouvrage Elements of Episodic
Memory (1983). Il a soulign que les deux systmes pouvaient tre
diffrencis non seulement selon leurs fonctions cognitives, mais
aussi en termes de structures crbrales oprant indpendamment
lune de lautre. Sa position a t plus nuance tout au long des
annes1980 puisquil a admis par la suite que les mmoires pisodique et smantique taient en constante liaison. Ainsi, la mmoire
pisodique ne peut oprer sans laide de la mmoire smantique,
qui elle-mme est dpendante de la mmoire procdurale. Lapparition du terme de mmoire procdurale provient dun autre courant
de recherches dsireux dintgrer les rsultats de la pathologie de
la mmoire.

2. Les mmoires dclarative et procdurale


Les rsultats de capacits dapprentissage et de mmoire prserves
dans lamnsie avaient conduit certains chercheurs dans le domaine
neuropsychologique adopter une distinction, dj utilise en intelligence artificielle depuis le milieu des annes 1970, qui oppose la
mmoire dclarative la mmoire procdurale ou non dclarative
(Cohen et Squire, 1980; Squire, 1987; Squire et Zola-Morgan,

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La mmoire

1988). Les connaissances dclaratives ou propositionnelles sactualisent dans le langage naturel ou sous forme dimages mentales et
sont accessibles la conscience. Les connaissances non dclaratives
sexpriment seulement au cours des activits perceptivo-motrices et
cognitives des sujets. Les savoir-faire perceptivo-moteurs et cognitifs, lhabituation, le conditionnement et les effets damorage sont
des exemples o la mmoire procdurale est directement implique
puisquelle nest accessible quau travers de la performance des sujets
engags dans ces tches caractre implicite. Si lexpression comportementale de cette mmoire procdurale est automatique, la question pose la fin des annes1980 par Tulving a t de savoir sil
ne fallait pas plutt attribuer certains effets damorage un autre
systme prcurseur de la mmoire pisodique ou smantique.

3. Les mmoires perceptives


Au dbut des annes1990, Tulving et Schacter ont en effet mis lhypothse que les effets damorage dans les tests implicites de nature
perceptive et lexicale dpendaient dune classe de systmes de reprsentation pr-
smantique de nature perceptive. Cette hypothse
des systmes perceptifs tait surtout motive par deux ensembles
de rsultats obtenus avec les sujets neurologiquement sains. Dune
part, les tches implicites ne requirent pas un traitement smantique lors de ltude et sont sensibles aux manipulations physiques
introduites entre la phase dtude et de test. Dautre part, certains
effets damorage sont tributaires de systmes qui oprent sur une
information perceptivo-structurale mais pas smantico-associative.
Cest ainsi que sont apparus dans la littrature dorientation thorique les systmes perceptifs de reprsentation (SPR), comme le systme pr-smantique de la forme visuelle des mots et le systme de
la forme visuelle des objets. Les SPR joueraient un rle crucial dans
les effets damorage de nature perceptive et lexicale. supposer que
les SPR soient indpendants des systmes de mmoire pisodique
et smantique, ils interagiraient avec les autres systmes mnsiques.
Nous tudierons par la suite les principaux modles structuraux de
la mmoire en nous posant la question de la ralit psychologique de
cette partition des mmoires.

Chapitre 4

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La structure et le fonctionnement
delammoire
Au niveau biologique, nous navons encore aucune certitude sur la
structure et le fonctionnement exacts de la mmoire. Ce que lon peut
simplement dire, cest que les reprsentations mnsiques prennent
trs probablement les neurones comme supports. Chaque reprsentation est-elle localise sur un neurone particulier? Plusieurs lments plaident contre cette hypothse. Premirement, on na jamais
pu dmontrer avec certitude que lexcitation dun neurone particulier ramenait la conscience un souvenir particulier. Deuximement,
malgr la perte de nombreuses cellules au cours du vieillissement
normal ou au cours dun traumatisme crnien, le cerveau continue
fonctionner globalement de la mme manire, les souvenirs anciens
ne sont pas abolis. Il semble en effet que la mmoire soit reprsente
de manire distribue sur une partie ou sur lensemble des neurones.
Considrer la mmoire comme reposant sur une structure neuronale
en interconnexion est lhypothse aujourdhui la plus probable. Si de
nombreuses simulations informatiques ont t ralises jusqu ce
jour, elles ne semblent pas apporter de preuves tangibles en faveur
dune mmoire fonctionnant comme un ordinateur de la dernire
gnration. La ralit psychologique est bien plus complexe que ce
que nous suggrent de telles tentatives de simulation. Lhomme nest
pas un ordinateur, sa mmoire est un systme encore plus complexe
que ceux que lon peut aujourdhui imaginer.
Le dveloppement des travaux en psychologie exprimentale ainsi
que surtout les donnes de la pathologie ont forc les thoriciens
de la mmoire se poser la question de lexistence possible de plusieurs mmoires indpendantes ayant chacune sa structure et son
fonctionnement propres. Le dbat est aujourdhui ouvert entre les

84

La mmoire

thoriciens structuralistes et les thoriciens fonctionnalistes qui


nadmettent pas la partition de la mmoire en plusieurs systmes
plus ou moins indpendants.

I La mmoire court terme ou mmoire de travail


1. Les premiers travaux sur la mmoire court terme
Les recherches sur la mmoire court terme (MCT) sont directement issues de lintrt suscit par un certain nombre de problmes
pratiques. la fin du xix esicle, un matre dcole, Joseph Jacobs
(18541916), stait assign pour objectif la mesure de la capacit
intellectuelle de ses lves. Pour ce faire, il mit au point en 1887
la technique connue sous le nom de mesure de lempan mnsique.
Cette procdure consiste prsenter un sujet une liste ditems (le
plus souvent des chiffres) et lui demander de rpter cette liste dans
lordre. En rgle gnrale, on commence par donner au sujet des listes
courtes, puis on augmente la taille de la liste jusquau moment o le
sujet nest plus capable de rpter correctement la liste dans lordre.
La taille de la liste pour laquelle on obtient du sujet une rptition
correcte a t dfinie comme tant lempan mnsique. Faisant suite
aux travaux de Jacobs, de nombreuses tudes sur lempan mnsique
ont t publies jusquau dbut du xx esicle avant dtre abandonnes sous la priode behavioriste.
La possibilit dune distinction entre MCT et MLT (mmoire long
terme) a t avance par Hebb (1949), qui a suggr deux systmes
spars de stockage de linformation dans le cerveau. La conception selon laquelle la mmoire peut tre dcompose en plusieurs
sous-systmes ntait cependant pas nouvelle. Dj en 1890, William James avait propos de distinguer la mmoire primaire de la
mmoire secondaire : la mmoire primaire concerne linformation
qui demeure prsente dans la conscience aprs quelle a t perue
(et qui constitue une partie de notre prsent psychologique), alors
que la mmoire secondaire a trait linformation qui a quitt la
conscience (et qui constitue notre pass psychologique). Cependant,
ltude de la MCT en tant que domaine spcifique dinvestigation
sest surtout dveloppe durant les annes 1950, poque laquelle

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La structure et le fonctionnement delammoire

la cyberntique a connu un franc succs. En 1958, un chercheur


anglais du nom de Donald E. Broadbent (19261993) a prsent
un modle dans lequel il suggrait lexistence de deux structures
mnsiques htrognes, une MCT et une MLT, communiquant
par un canal capacit limite. Son systme de MCT comprenait
lui-mme deux parties lies entre elles : la premire tait responsable du stockage de linformation sensorielle provenant de diverses
sources et la seconde tait responsable du traitement squentiel de
linformation transmise par la premire. Brown (1958), qui partageait ce point de vue, a conu la premire situation exprimentale
qui tentait de sparer fonctionnellement ces deux types de mmoire.
Il a montr que la structure CT tait caractrise par un oubli
massif et rapide si on interdisait au sujet lautorptition. Aux tats-
Unis, lintrt pour la MCT a t initialement suscit par un article
thorique de George Armitage Miller (1956) intitul The magic
number seven qui soulignait que la capacit de la MCT tait de sept
plus ou moins deux lments (chunks). Cest dans ce contexte que
Peterson et Peterson (1959) aux tats-Unis ont eux aussi dcouvert,
de manire indpendante aux travaux de Brown, que des squences
ditems trs courtes (par exemple, trois consonnes) taient rapidement oublies (aprs moins de vingt secondes) si on empchait la
rptition du matriel en demandant au sujet deffectuer pendant le
dlai une autre tche (par exemple, une tche de comptage). Loubli
en MCT semblait reflter une dgradation de la trace mnsique
alors que loubli en MLT tait classiquement interprt comme la
consquence dun phnomne dinterfrence. Ainsi, ces deux types
doubli devaient tre bass sur des systmes spars.
Les annes1960 ont, quant elles, t domines par un dbat anim
portant sur le nombre de stocks mnsiques quil tait ncessaire de
postuler. lorigine de ce dbat, il faut signaler le travail de Melton
(1963), qui a suggr que linterfrence tait suffisante pour rendre
compte de tous les phnomnes doubli en MCT et en MLT, ce qui
liminait la ncessit dune distinction structurale entre les deux systmes. De nombreuses tudes furent ainsi menes afin de recueillir
des donnes justifiant ou non la distinction entre MCT et MLT. Le
premier de ces modles a t luvre de Waugh et Norman (1965),

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La mmoire

qui ont formalis la MCT en tant quentit thorique. Ils ont dpartag analytiquement un systme de stockage temporaire, quils ont
appel aprs William James mmoire primaire, dune mmoire
secondaire ( long terme). Mais le modle encore aujourdhui le
plus connu est certainement celui dAtkinson et Shiffrin (1968)
que nous avons prsent dans le premier chapitre. Ce modle fut
lorigine du dveloppement de trs nombreux travaux qui conduisirent les chercheurs une critique de la structure thorique ainsi
propose. Premirement, le postulat selon lequel le traitement de
linformation par la MCT constitue la voie royale pour lentre dans
la MLT ne semblait pas justifi. Deuximement, il est devenu de plus
en plus vident que lidentification de la MCT avec un codage phonologique et de la MLT avec un codage smantique constituait une
simplification excessive. Les critiques avances vis--vis de ce modle
ont conduit quelques auteurs proposer des alternatives.
Au dbut des annes 1970, le modle modal tait de plus en plus
attaqu dans ses fondements. Les diverses critiques que nous avons
prsentes (parmi dautres) ont srieusement branl les modles
plusieurs mmoires. Cette approche structurale a progressivement
t supplante par une approche fonctionnelle qui mettait plutt
laccent sur les traitements effectus durant les activits mnsiques:
cest la perspective adopte par Craik et Lockhart (1972). Pour ces
auteurs, la dure de la trace mnsique est une consquence directe
des oprations dencodage: un encodage plus profond et plus labor conduit des traces mnsiques plus durables quun encodage
superficiel. Le stockage de linformation LT provient dun traitement en profondeur lintrieur de la MLT, et non pas du transfert
dune mmoire lautre. Un autre type de critique a t plus fortement ax sur le concept de MCT. Alan Baddeley a mme dvelopp
un nouveau modle spcifiquement centr sur la notion de MCT,
quil a nomm mmoire de travail (MT).

2. Le modle de mmoire de travail (MT) de Baddeley


Cest au dbut des annes1970 que le terme de mmoire de travail est apparu dans la littrature, dans certains des crits consacrs aux modles de la mmoire (cf. Atkinson et Shiffrin, 1971)

La structure et le fonctionnement delammoire

mais aussi dans les tudes visant modliser les activits cognitives
complexes (Newell et Simon, 1972). Cest en 1971 quAtkinson
et Shiffrin ont confr la MCT le statut de mmoire de travail
(MT). Cependant, Baddeley et Hitch (1974) ont remarqu que cette
conception ne reposait pas sur des donnes exprimentales solides.
Ils ont ralis une srie dexpriences dans le but de rpondre aux
questions suivantes:
Les tches dapprentissage, de raisonnement et de comprhension
mettent-elles en jeu un mme systme de MT?
Quelle relation ce systme entretient-il avec la MCT?

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Baddeley et Hitch (1974) ont tudi deux manifestations de la limitation de la MCT: lempan mnsique et leffet de rcence.
Ils ont tudi le rappel libre en employant des techniques de prcharge et de charge concurrente. Ces techniques consistent prsenter aux sujets avant la liste de mots (prcharge) ou, plusieurs
reprises, pendant la liste (charge concurrente) un certain nombre
ditems (chiffres, lettres) maintenir en mmoire et reproduire
par crit aprs le rappel de la liste de mots. Les rsultats obtenus
indiquent que leffet de rcence nest pas affect par la charge
mnsique, et donc que lempan et leffet de rcence ne dpendent
pas dun mme systme de stockage. Baddeley et Hitch ont aussi
montr que lorsque la MCT tait sature (par des techniques de
prcharge ou de charge concurrente) les sujets parvenaient parfaitement effectuer des tches de raisonnement verbal impliquant
aussi daprs le modle dAtkinson et Shiffrin (1971) la MCT. Les
rsultats de ces expriences ont suggr Baddeley et Hitch que les
tches cognitives telles que le rappel libre, le raisonnement verbal
et la comprhension mettaient en jeu un mme espace de travail,
lui-mme diffrent de la MCT. Cette MT, de capacit limite, serait
alloue, de manire flexible, soit au stockage des informations, soit
leur traitement. Si lon assure que la mmoire de travail est implique
dans les activits cognitives complexes comme la lecture et la rsolution de problmes, cette mmoire nest pas une simple MCT telle
quelle a t dcrite la fin des annes1960. En effet, la mmoire de
travail assure une double fonction de traitement et de stockage, cest
en fait une mmoire primaire au sens large o ces deux fonctions

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La mmoire

sont confondues. On peut en fait rserver le terme de MCT la


fonction de stockage de la mmoire de travail. La premire hypothse de Baddeley et Hitch (1974) a t de considrer que la MT
tait constitue dun processeur central ou administrateur central et
de deux systmes priphriques fonctionnant comme des systmes
esclaves par rapport au processeur central.
En 1974, Baddeley et Hitch ont en effet envisag un systme
trois composantes : lune, centrale, assurant le traitement, les
deux autres, priphriques, permettant le stockage temporaire
des informations visuelles et verbales. La formulation du modle
va ensuite tre prcise dans plusieurs publications au cours des
annes 19801990. La MT est compose dun systme central
(Central Executive) responsable de la slection et de lexcution des
oprations de traitement; sa capacit de traitement est limite et
une partie de cette capacit peut tre utilise des fins de stockage.
Ce systme central gre deux systmes esclaves: une boucle articulatoire et un bloc-notes (ou bloc croquis) visuospatial. Les travaux de Baddeley ont essentiellement port sur les caractristiques
fonctionnelles de ces deux systmes. Il existe une analogie entre les
deux systmes esclaves: ils stockent tous les deux, de manire passive, des informations perceptives et sont dots dun mcanisme de
contrle capable de maintenir les informations actives pour ainsi
retarder leur oubli.
La boucle articulatoire est un systme qui a pour rle de stocker du
matriel verbal ou prononable de manire ordonne, pendant une
dure limite. Dans les premires tudes, on a considr que le systme utilisait une opration de rptition articulatoire pour maintenir disponibles les items. La boucle articulatoire a t imagine
comme une bande de magntophone qui achevait sa boucle dans un
intervalle dune seconde et demie. Un tel systme permet de rendre
compte de divers rsultats exprimentaux:
leffet de similitude phonologique dj observ par Conrad et
Hull (1964; cf. premier chapitre) : des items phonologiquement
semblables sont moins bien rappels en rappel immdiat que des
items dissemblables car ils seraient plus difficiles discriminer sur la
base du code articulatoire dans lequel ils sont stocks;

La structure et le fonctionnement delammoire

leffet de longueur du mot selon lequel lempan mnsique pour


des mots courts est meilleur que lempan pour des mots longs (ce
rsultat est li au fait que la boucle articulatoire, qui est limite au
niveau temporel, pourrait contenir plus de mots courts que de mots
longs puisque les mots courts sont plus rapidement articuls et, de
ce fait, un plus grand nombre dentre eux peut tre contenu dans la
boucle temporellement limite);

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leffet de larticulation concurrente (articuler de manire itrative


un item non pertinent comme le mot le) qui a pour consquence
la suppression articulatoire qui provoque une diminution de lempan
mnsique.
Le bloc croquis visuospatial est un systme de stockage temporaire
capable de former et de maintenir des images visuospatiales, et dont
le fonctionnement peut tre perturb par des traitements concurrents de type spatial. Comme la boucle articulatoire, le stockage
des informations visuospatiales serait de nature passive avec lintervention possible dun mcanisme actif de rafrachissement spcialis pour linformation visuospatiale. Ce mcanisme serait impliqu
pour le maintien des images mentales en mmoire et la construction
dimages mentales complexes. Plus rcemment Baddeley (1992) a t
conduit tablir une distinction entre les reprsentations visuelles et
spatiales, auxquelles correspondraient deux sous-registres distincts
(lun spatial et lautre visuel). Cette nouvelle partition a conduit
lide dune extension possible du nombre de systmes de mmoire
de travail trs spcifiques (tactile, gustatif, musical, etc.). Pour
rendre compte de donnes non explicables dans le cadre du modle
dorigine, les chercheurs sont aujourdhui tents de postuler lexistence dun systme spcifique li une modalit sensorielle, au type
de codage ou la nature du matriel mmoris.
Le centre excutif (ou administrateur central) est une composante
essentielle du systme. Il assurerait essentiellement le contrle, la
slection, la planification, la coordination et lexcution des oprations de traitement. Il sagirait dun systme attentionnel. Une des
premires fonctions attribues ladministrateur central a t la coordination de la boucle phonologique et du calepin visuospatial. Une
autre fonction serait le partage de lattention entre les demandes de

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La mmoire

stockage et les demandes de traitement de linformation; une partie


des ressources serait alloue au stockage lorsque les demandes sont
trop fortes pour tre gres par les systmes esclaves. Lallocation
de ces ressources varierait selon les sujets et les populations, ainsi
les personnes ges alloueraient la majorit de leurs ressources aux
fonctions de traitement dans les tches complexes, diminuant ainsi
la quantit de ressources disponibles pour la fonction de stockage de
linformation (ce qui rendrait compte des problmes mnsiques spcifiques cette population). Comme les dficits du centre excutif se
retrouveraient plus particulirement lors de la lsion des lobes frontaux (conscutive par exemple un traumatisme crnien o un dysfonctionnement du systme attentionnel est observ), il semblerait
que ladministrateur central soit un systme compos dune somme
de processus de contrle interactifs et indpendants. Ainsi, si ladministrateur central nest pas un systme unifi plusieurs fonctions
comme le pensait Baddeley lorigine, il reste que ce concept est
encore utile parce quil permet de se focaliser sur les caractristiques
attentionnelles de la mmoire de travail et parce quon lui attribue
diffrentes fonctions.

3. La MCT comme sous-systme activ de la MLT


La MT est conue par Baddeley et par de nombreux chercheurs en
neuropsychologie comme un sous-systme cognitif qui possde une
structure et un fonctionnement propres. Cependant le dbat concernant larchitecture de la mmoire est loin dtre clos. En effet, si
les chercheurs actuels acceptent lutilit heuristique dune distinction entre MT ou MCT et MLT, on pourrait considrer la MCT
comme un sous-ensemble activ de la MLT sur laquelle des oprations seraient engages. Ainsi, les modles dactivation nimpliquent
pas de sparation structurale entre MCT et MLT car ils sont censs
considrer la nature des liens entre ces deux types de mmoire
(contrairement au modle de Baddeley).
Un des modles les plus connus ce sujet est celui de Nelson
Cowan (1988, 1995). Comme le modle dAtkinson et Shiffrin, le
modle de Cowan dcrit les processus de contrle et la structure
hypothtique de la mmoire humaine en distinguant les magasins

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La structure et le fonctionnement delammoire

sensoriels (MS), un magasin court terme (MCT) et un magasin


long terme (MLT). Linformation en provenance du monde extrieur est tout dabord traite en parallle par un ensemble de magasins ou registres sensoriels (MS) qui prservent les caractristiques
physiques du stimulus. Ces magasins fournissent de linformation
la seconde composante du modle, le magasin ou mmoire court
terme (MCT), considre cette fois-ci non comme une structure
part entire mais comme le rsultat dune activation automatique de
linformation en MLT. Si toutes les informations actives font partie
de la MCT, seule une partie dentre elles reste dans la conscience
du sujet. Les informations correspondant aux stimuli auxquels le
sujet est habitu sont hors de la conscience alors que les stimuli nouveaux ou ceux qui prsentent une signification spciale pour le sujet
entrent dans le focus attentionnel contrl par ladministrateur central (le focus attentionnel pouvant tre considr comme la mmoire
de travail) qui permet la slection attentionnelle de certains lments. Comme ladministrateur dirige lattention et contrle aussi
le traitement volontaire, lactivation volontaire des stimuli en MLT
conduit placer intentionnellement linformation dans la conscience.
Il existerait ainsi deux modes de stockage en MLT: un systme de
stockage procdural impliqu chaque fois que linformation perceptive modifie la MLT, un systme de stockage pisodique o seuls
les stimuli conscients peuvent tre lobjet dune rcupration volontaire. Mais quelle est la capacit de stockage et de traitement de cette
mmoire de travail (MT) ou MCT?
Pour Cowan (2001), un lment dinformation nest utilisable que
lorsque son niveau dactivation est suprieur une valeur seuil. Seulement la MCT serait limite seulement quatre lments dinformation et non pas sept, comme lavait dabord pens Miller (1956). Ces
limites de lactivation dterminent la capacit de la mmoire de travail. Mais cette capacit, mesure par la quantit dactivation disponible pour rcuprer les informations en mmoire, est variable selon
les individus (Just et Carpenter, 1992; Cantor et Engle, 1993). La
MT est considre comme un ensemble de processus et de ressources
qui oprent dans les tches quotidiennes (comprhension, rsolution
de problmes, etc.). Les mcanismes de stockage et de traitement

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La mmoire

seraient aliments par son activation. La capacit de la mmoire de


travail est la somme maximale dactivation disponible pour les fonctions de stockage et de traitement. Or cette capacit voluerait avec
lge des sujets; do des variations importantes entre individus.
Ainsi, chez les enfants, la mmoire de travail deviendrait de plus en
plus efficiente avec lge alors que les personnes ges alloueraient
plus de ressources aux fonctions de traitement au dtriment des fonctions de stockage, expliquant ainsi la baisse de leurs performances
en MCT. Mais lamlioration des performances est toujours possible,
comme le montrent les travaux dEricsson et de ses collgues.
En effet, certaines recherches ont montr que la capacit de la MCT
dpendait de la possibilit du sujet de structurer rapidement les stimuli, en utilisant une connaissance antrieure stocke dans la MLT.
Ericsson et al. (1980) ont par exemple demand un sujet normal de
consacrer deux cents heures, distribues sur une priode de dix-huit
mois, mmoriser des sries de chiffres. Au bout de dix-huit mois,
le sujet pouvait rappeler parfaitement une srie de quatre-v ingt un
chiffres lus la vitesse dun chiffre par seconde. Le sujet avait dvelopp des stratgies pour grouper les chiffres et, en particulier, une
stratgie base sur ses connaissances des performances en course
pied: il associait certaines sries de chiffres des records raliss lors
de comptitions dathltisme. Le temps mis pour crer ces codages
complexes ne lempchait pas de traiter les autres chiffres mesure
quils taient lus. Ainsi, lexpertise implique non pas lamlioration
de la capacit de la MCT ou des traitements impliqus en MCT mais
plutt lamlioration de leur capacit utiliser et exploiter leur
MLT en effectuant des regroupements stratgiques appropris.
Ericsson et Kintsch (1995) ont plus rcemment propos un modle
qui postule une mmoire de travail long terme sur la base des travaux raliss avec des sujets experts dans divers domaines impliquant
la mise en uvre de la mmoire. Il apparat ainsi que le sujet expert
dveloppe des activits dencodage labores conduisant llaboration de structures abstraites facilement rutilisables et servant de
guides pour le rappel. On aboutit donc une forte intrication entre
la mmoire court et la mmoire long terme o un cloisonnement nest en aucun cas envisageable comme le voudrait Baddeley;

La structure et le fonctionnement delammoire

cest de cette ide dintrication quest n le concept un peu trange


de mmoire de travail long terme (MTLT). La MTLT implique
lintervention de schmas de rcupration dans lesquels les informations sont encodes et stockes en MLT, o elles sont associes avec
leurs indices appropris de rcupration. Ce type de mcanisme peut
expliquer le comportement mnsique hors norme des calculateurs
prodiges, comme Inaudi dont nous avons parl plus haut, et des
joueurs dchecs professionnels.
Si la pertinence dune mmoire court terme structurellement isole
de la mmoire long terme est aujourdhui discute, quen est-il
de lide selon laquelle il existerait de nombreuses mmoires long
terme structurellement indpendantes?

II Existe-til une ou plusieurs MLT?

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1. Une distinction descriptive:


mmoire implicite et mmoire explicite
La multiplication des tests de mmoire a conduit un classement
accept par la plupart des chercheurs actuels qui distinguent la
suite de Graf et de Schacter (1985) les tests explicites des tests implicites de mmoire. Graf et Schacter ont ainsi dcrit des tches de
mmoire implicite ou explicite selon que lon mesure ou non le souvenir conscient des sujets. Daprs Schacter et ses collgues, on peut
parler de tche de mmoire explicite lorsque les consignes du test
induisent des stratgies conscientes de recherche de lvnement;
on parle de tche de mmoire implicite lorsque les consignes lors
de la rcupration du matriel cible ninduisent pas un tel type de
stratgie. Empruntons Rochon-Duvigneaud la description, publie
dans le Journal de psychologie normale et pathologique de lanne
1936, dune motion provoque par un souvenir inconscient qui
permet dtablir cette distinction entre la mmoire implicite et la
mmoire explicite:
Il y a quelques annes, en feuilletant un atlas de plantes colories, japerois une petite touffe de fleurs violettes (miroir de Vnus), et je suis pris
instantanment dune motion profonde et incomprhensible! Presque
boulevers, je ferme le livre, je louvre nouveau, et la vue de la mme

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La mmoire

fleur rveille la mme motion peine attnue. Le lendemain, les jours


suivants, je rpte lexprience, et toujours, quand je revois le miroir de
Vnus, lmotion, bien quavec une intensit dcroissante, se manifeste
encore. Je ne trouvais du reste aucune explication. Jtais devant une
nigme. Mais au bout de plusieurs jours, alors que je commenais
oublier, la fleur mapparat dans son cadre naturel! Je la vois dans un
petit champ de bl maigre et clairsem, constell de bleuets et de nielles
des bls, sur un sol rougetre plein de pierres grises, et dans la lumire
et la chaleur de juin. Pas un instant de doute! Cest un champ de bl
du Quercy, plus exactement du Causse de Gramat, le pauvre et pittoresque pays de Rocamadour et de Padirac, des dolmens et des gouffres,
pays de mes vacances denfant et de jeune homme, dont jai t pntr
jusquaux moelles. Mais ce pays, jamais je ne lavais vu au temps des
moissons et des fleurs, toujours aux grandes vacances avec des champs
rass et calcins, ou bien Pques avec le bl en herbe. Si, pourtant! Je
me rappelai que, en 1871, pendant la premire guerre franco-a llemande,
quelque circonstance du moment avait chang lpoque de notre voyage
au pays maternel et nous avait fait passer lt dans le Causse de Gramat.
Cest alors que jy avais mang les seules cerises dont jaie le souvenir
dans ce pays, et vu les plus pauvres mais les plus jolis champs de bl
que lon puisse voir. Du tout petit bl, clairsem, avec autant de fleurs
bleues et rouges que dpis et au ras du sol, dans la chaleur renvoye
par les pierres, les touffes violettes du miroir de Vnus! Voil donc prcises lorigine et la date du souvenir qui dormait en moi depuis plus
de soixante ans. Sil y a quelque chose dintressant dans cette auto-
observation, cest lmotion sans cause consciente, souleve par la vue
dun objet qui avait perdu, dans le moment, toute signification. Un souvenir latent, effac depuis de longues annes, avait conserv une puissance vocatrice. Comment un souvenir mort peut-il mouvoir?

Si, en psychologie exprimentale, les tests de mmoire explicite


regroupent les mesures classiques que sont le rappel et la reconnaissance, les tests de mmoire implicite incluent un trs grand nombre
dpreuves diffrentes. En effet, tester indirectement les contenus
mnsiques suppose, par exemple, de mesurer la performance des
sujets dans diverses tches caractre perceptif, lexical ou conceptuel. Une des tches implicites les plus connues et les plus anciennes
utilises dans les recherches sur la mmoire est certainement celle
de compltement de trigrammes (Warrington et Weiskrantz, 1970).
Lors du test de compltement de trigrammes, on prsente aux sujets

La structure et le fonctionnement delammoire

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trois lettres (par exemple: cra), la tche tant de produire le premier


mot qui vient lesprit commenant par ce radical. Lorsque les items
cibles ont t tudis lors dune phase prcdente (par exemple :
cravate), on constate gnralement quils ont plus de chance dtre
gnrs ultrieurement (biais de rponse) cette preuve de compltement alors que dautres solutions sont possibles (dans notre
exemple: crabe, cratre, crapaud, etc.). Il savre que lon retrouve
cet effet facilitateur (biais, rapidit ou prcision de la rponse selon
les cas) lorsquon utilise de nombreuses autres preuves de mmoire
implicite de nature lexicale (compltement de mots fragments,
dcision lexicale, dnomination), perceptive (identification perceptive, clarification perceptive) et conceptuelle (association catgorielle, association libre). Cet effet, souvent dsign sous le nom
deffet damorage direct, reprsente linfluence automatique, parfois mme inconsciente, de la mmoire dans une tche donne.
Depuis quelques annes, lorientation des travaux consiste examiner les relations entre ces deux ensembles de mesures car les
rsultats diffrent souvent selon les sujets employs et les facteurs
exprimentaux manipuls. Ainsi, de nombreuses recherches font
apparatre que les patients amnsiques porteurs de lsions crbrales ralisent des performances similaires celles des sujets
tmoins lorsquils sont tests avec des tches de mmoire implicite (pour une revue, cf. Nicolas, Carbonnel et Tiberghien, 1992)
alors quils prsentent de trs srieuses difficults pour rappeler
ou reconnatre le matriel cible. De plus, la littrature accumule
depuis quelques annes avec les sujets normaux indique que certains facteurs exprimentaux traditionnels comme les niveaux de
traitement, la production, lintervalle de rtention, le format et la
modalit de prsentation exercent gnralement des effets diffrents sur ces deux types de mesures (pour des revues, cf. Schacter,
1987; Nicolas, 2000). Ainsi, un traitement smantique de linformation cible conduit des performances beaucoup plus leves quun traitement de type structural ou phonmique lorsque
lon mesure le souvenir des sujets avec des tches de rappel et
de reconnaissance mais naugmente pas de manire significative
lamplitude des effets damorage. De plus, alors que lon constate
leffet classique de production du matriel lorsque des tests

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La mmoire

explicites sont utiliss, un effet inverse dit de lecture apparat


souvent avec des tests implicites de nature perceptive ou lexicale.
Le dclin temporel des performances varie aussi selon les tests
considrs. Lorsque certaines tches implicites sont utilises (par
exemple : compltement de mots fragments, identification perceptive), les effets damorage peuvent perdurer sur de trs longues
priodes alors que le souvenir des sujets pour le matriel est trs
affaibli. Au contraire, leffet damorage peut disparatre au bout
de quelques heures (par exemple: compltement de trigrammes,
association libre) alors que les sujets ont encore en mmoire le
souvenir dune grande partie du matriel. La manipulation des
variables lies la forme physique de prsentation des items (auditive versus visuelle; image versus verbale) indique que lamplitude
des effets damorage est profondment affecte par les changements de modalit et de format de prsentation entre ltude et
le test quand des preuves de nature perceptive ou lexicale sont
utilises pour mesurer la mmoire du matriel.
Lexistence de ces nombreuses dissociations a conduit poser le problme de lunicit ou de la multiplicit des mmoires. Si les chercheurs travaillant surtout dans la tradition neuropsychologique ont
privilgi une approche thorique qui postule des systmes indpendants de mmoire, les chercheurs travaillant dans le cadre de la
psychologie cognitive chez le sujet normal ont plutt favoris une
approche unitaire de la mmoire.

2. Les modles structuraux de la mmoire:


Tulving et Squire
Cette conception thorique prconise le fractionnement de lesprit
en de nombreux systmes ou modules qui dpendent de diffrentes
rgions anatomiques du cerveau. Si des interactions entre les systmes
peuvent se produire, laccent est mis sur leur sparation et leur indpendance. Parmi les modles les plus connus aujourdhui, on trouve
le modle hirarchique de Tulving et le modle parallliste de Squire.
Dans son modle de 1985, Tulving avait adopt lhypothse des
systmes de mmoire embots. Il a ainsi class les mmoires
pisodique et smantique comme deux systmes de la mmoire

La structure et le fonctionnement delammoire

dclarative ou propositionnelle et la mmoire des procdures et


aptitudes comme une mmoire procdurale. Tulving affirme que
la mmoire procdurale peut oprer sans laide des autres systmes;
la mmoire smantique, en revanche, ne peut fonctionner indpendamment de la mmoire procdurale mais peut tre dtache de
la mmoire pisodique qui, elle-mme, est lie aux deux autres
systmes. De plus, ce modle spcifie des niveaux de conscience
associs chacun des trois systmes de mmoire. La mmoire pisodique est associe la conscience autonotique (conscience de
soi), la mmoire smantique est associe la conscience notique
(conscience de savoir) et la mmoire procdurale la conscience
anotique (inconscience). Plus rcemment, Tulving (1995) a repris
la distinction avance par Bergson entre une mmoire oprant
sur les reprsentations et une mmoire reposant sur laction. Il
dfinit le systme daction que constitue la mmoire procdurale
en opposition aux systmes mnsiques de reprsentation constitus
des mmoires pisodiques, court terme, smantique et perceptive dont lagencement par embotement postule que les systmes
hirarchiques suprieurs dpendent des systmes infrieurs. Mme
si lhypothse dembotement des systmes est sujette critiques
et si certains modles no-connexionnistes ont simul des donnes selon lesquelles les connaissances smantiques mergeaient
partir de la mmoire pisodique, ces diverses distinctions restent
toujours dactualit. Cest en particulier sur le statut de la mmoire
pisodique que lattention des chercheurs sest concentre.
Tableau4.1 Modle hirarchique de la mmoire de Tulving
Systmes mnsiques
Mmoire pisodique
Mmoire de travail
Mmoire smantique
Mmoire perceptive
Mmoire procdurale

Niveaux de conscience
Autonotique
Notique
Anotique

Les recherches utilisant les techniques dimagerie fonctionnelle crbrale (par exemple: la TEP ou tomographie par mission de positons,
PET en anglais) ont montr que le cortex prfrontal tait impliqu
dans la mmoire pisodique. Tulving et ses collaborateurs ont propos

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La mmoire

en 1994 un modle dasymtrie hmisphrique (HER A: Hemispheric


Encoding/Retrieval Asymetry) o le cortex prfrontal gauche jouerait un rle prfrentiel dans lencodage en mmoire pisodique et
dans le rappel dinformations smantiques et o le cortex prfrontal
droit interviendrait dans le rappel dinformations pisodiques. Cette
forte implication du cortex prfrontal dans la mmoire pisodique a
conduit plus rcemment Wheeler, Stuss et Tulving (1997) reprciser
ce concept en le dfinissant par la conscience autonotique.
Le statut de la mmoire procdurale a volu au cours des annes
dans les crits successifs de Larry Squire, qui a popularis cette distinction au cours des annes 1980 en proposant un modle parallliste de la mmoire. lorigine (Squire, 1987), la mmoire des
savoir-faire perceptivo-moteurs et cognitifs, la mmoire des habitudes et la mmoire des effets damorage taient des exemples o
la mmoire procdurale tait directement implique puisquelle nest
accessible quau travers de la performance des sujets engags dans ces
tches caractre implicite. Si son ancien lve Neal Cohen continue
aujourdhui encore adopter ce point de vue, les crits successifs de
Squire montrent lvidence que le statut de la mmoire procdurale
a chang puisque depuis 1988, il la considre comme un systme
parmi dautres (amorage, conditionnement, etc.) appartenant la
mmoire non dclarative (par opposition la mmoire dclarative
comprenant les mmoires pisodique et smantique). La mmoire
procdurale a donc t restreinte aux aptitudes motrices, perceptives et cognitives. Encore plus rcemment, Squire (1994) a assimil la mmoire dclarative la mmoire explicite et la mmoire non
dclarative la mmoire implicite, accentuant ainsi les problmes
terminologiques et les confusions propos de la distinction entre
mmoire implicite et mmoire explicite.
Tableau4.2 Modle parallliste de la mmoire selon Squire
Mmoire dclarative
(explicite)
Mmoire pisodique
Mmoire smantique

Mmoire non dclarative


(implicite)
Mmoire procdurale
Mmoire damorage
Autres mmoires

La structure et le fonctionnement delammoire

Les connaissances dclaratives, propositionnelles ou explicites sactualisent dans le langage naturel ou sous forme dimages mentales et
sont en principe accessibles la conscience. Les connaissances procdurales sexpriment seulement au cours des activits perceptivo-
motrices et cognitives des sujets. Ces deux modes de manifestations
correspondent des modes distincts de reprsentation. La mmoire
des faits (smantique) et la mmoire des vnements (pisodique)
sont, selon Squire et ses collaborateurs, deux capacits de la mmoire
dclarative ou explicite. La mmoire procdurale est un systme daction qui se construit progressivement. Anderson (1982) a distingu
trois grandes phases dans llaboration dune procdure. La premire,
dite dclarative, renvoie une analyse consciente et verbalise de la
procdure encoder ( ce stade la mmoire de travail, doue dune
capacit de stockage limite, joue un rle primordial puisquelle
permet dlaborer une procdure partir dinformations dclaratives). La seconde phase, dite de compilation, renvoie au maintien
temporaire en mmoire dinformations dclaratives, permettant ainsi
dajuster la procdure en cours dlaboration. La dernire phase, dite
procdurale, correspond lautomatisation de la procdure labore
o la mmoire dclarative ne joue plus aucun rle.

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3. Base critique des modles structuraux de la mmoire


La logique dissociative fut la premire tre avance au cours des
annes 1980 pour appuyer lhypothse des systmes de mmoire
indpendants. En effet, deux systmes de mmoire peuvent tre
dclars fonctionnellement distincts lorsque de nombreuses
variables affectent diffremment les performances obtenues deux
mesures diffrentes supposes reflter ces systmes. Les arguments
le plus souvent invoqus lappui des systmes distincts de mmoire
sont lindpendance fonctionnelle (comportementale, stochastique
et double dissociation) et les donnes rcentes en neuro-imagerie
fonctionnelle.
Les dissociations fonctionnelles ont t les premires invoques
en faveur de lexistence de systmes mnsiques indpendants. La
logique des dissociations exprimentales ncessite la mise en place
dune exprience au cours de laquelle il y a manipulation dune

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La mmoire

variable et comparaison des effets de cette manipulation dans deux


tches de mmoire de nature diffrente. Une dissociation se produit
si lon trouve que la variable en question affecte diffremment la
performance des sujets selon les tches considres. Si des dissociations entre les performances aux tches implicites et explicites de
mmoire sont dcouvertes, alors on possde des lments en faveur
de lexistence de diffrents systmes mnsiques. De nombreux rsultats ont en effet montr des diffrences selon les sujets employs et
les facteurs exprimentaux manipuls lorsque des mesures implicites et explicites de mmoire taient utilises. Ainsi, les patients
amnsiques prsentent des performances prserves lorsquils sont
tests avec des tches de mmoire implicite alors quils ont de trs
srieuses difficults dans le rappel et la reconnaissance consciente.
De plus, la littrature accumule depuis quelques annes avec les
sujets normaux indique que certains facteurs exprimentaux traditionnels comme les niveaux de traitement, la production et lintervalle de rtention exercent gnralement des effets diffrents sur ces
deux types de mesures. Par exemple, un traitement smantique de
linformation cible conduit des performances beaucoup plus leves quun traitement de type structural ou phonmique lorsquon
mesure le souvenir des sujets avec des tches de rappel et de reconnaissance mais naugmente pas de manire rellement significative lamplitude des effets damorage. Il est cependant apparu
que certaines variables ou certaines situations ne produisaient pas
deffets dissociatifs. Par ailleurs, la prsence de dissociations ne
conduit pas toujours prdire lexistence de systmes diffrents car
lexistence dune indpendance fonctionnelle peut tout aussi bien
tre invoque pour dfendre la position selon laquelle les performances obtenues avec les diverses mesures de rtention sont bases
sur lexistence dun seul systme de mmoire mais que ce sont des
processus diffrents qui sont impliqus dans les tches explicites et
implicites de mmoire. En effet, une dissociation peut aussi bien
reflter des processus diffrents de rcupration que des systmes
distincts de stockage. un niveau plus fondamental, les distinctions entre pisodique et smantique ou entre dclaratif et procdural ne prsentent pas des hypothses testables puisquelles ne
fournissent pas de procdures pour prdire dans quelles conditions

La structure et le fonctionnement delammoire

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une dissociation pourrait se produire et encore moins le sens des


interactions. En effet, la forme de linteraction entre une variable
indpendante et les tests de rtention nest pas prdite par ce genre
de thorie puisque laccent est plus mis sur les structures composant la mmoire (ainsi que leur agencement) que sur le fonctionnement effectif des systmes. Les auteurs qui supposent lexistence de
ces diverses distinctions en mmoire nont pas clairement tabli la
nature des mcanismes responsables des nombreuses dissociations
exprimentales observes. Sans cette spcification, il est difficile de
savoir quelles sont les variables manipuler (et les situations utiliser) afin de produire un effet dissociatif et de prdire la forme
exacte que cette dissociation prendra.
La logique des relations statistiques nest pas fonde sur la
comparaison des performances moyennes entre deux types de tests
de mmoire puisquelle se base sur la relation prdictive entre la
performance un item particulier lors dun premier test et celle
ce mme item lors dun second test. Si aucune relation prdictive
nest trouve, les tests sont supposs indpendants. Sur la base de
la thorie des systmes de mmoire, on devrait sattendre une
indpendance statistique (dite stochastique) entre les performances
dans les tests explicites et implicites de mmoire puisque ces deux
ensembles de tches ne sappuient pas sur les mmes reprsentations
en mmoire, ni probablement sur les mmes mcanismes dencodage, de stockage et de rcupration. La technique la plus utilise
pour tester cette hypothse est de faire tudier des sujets une liste
ditems et de tester deux fois le mme matriel en utilisant dabord
une premire tche de mmoire (tche 1) suivie par une seconde
tche (tche2). Chaque combinaison item-sujet est alors enregistre
dans une table de contingence selon lchec ou le succs la tche1
et la tche2. Une mesure dassociation est habituellement calcule
sur les donnes afin dobtenir une valeur de relation entre les tches.
Tulving a toujours soutenu lide selon laquelle lindpendance stochastique entre les mesures explicites et implicites fournissait un
bon argument pour dmontrer lexistence de systmes mnsiques
indpendants. Cependant de nombreux chercheurs ont vivement
critiqu lindpendance stochastique en tant que preuve de lexistence effective de systmes mnsiques indpendants. Premirement,

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La mmoire

puisque ltablissement dune indpendance stochastique requiert


de mesurer un mme sujet deux fois de suite (avec un test implicite
et un test explicite) en utilisant le mme matriel, il est fort probable
que les rsultats obtenus soient artfactuels cause de linfluence de
la premire preuve sur la seconde. Deuximement, il est toujours
difficile dinterprter les rsultats obtenus car il existe souvent une
faible association positive (bien que gnralement statistiquement
non significative) entre les performances. Enfin, certains chercheurs
ont trouv une indpendance stochastique entre des tests qui taient
censs capter le mme systme de mmoire. Les difficults associes aux techniques de calcul des contingences rendent impossible
aujourdhui une conclusion dindpendance entre tests de mmoire
implicite et tests de mmoire explicite et par consquent largument
dindpendance stochastique ne constitue pas une preuve incontestable de lexistence de mmoires indpendantes.
Les neuropsychologues cognitivistes se sont beaucoup servis de la
logique des dissociations afin de fractionner les mcanismes psychologiques en modules ou systmes. Si un patient prsente une lsion
qui provoque des effets sur ses performances la tcheX mais pas
sur celles la tche Y (et pas non plus dautres tches associes),
alors on peut infrer lexistence dun module ou dun systme slectivement ls et ncessaire la rsolution de la tcheX. La confirmation de cette dissociation est mieux taye si un deuxime patient
porteur dune autre lsion prsente le pattern inverse de rsultats
(cest--dire des performances normales la tcheX mais affectes
la tcheY). De telles doubles dissociations, prdites par les thories
multisystmes, sont malheureusement rares en neuropsychologie de
la mmoire humaine et souvent sujettes critiques. De plus, dun
point de vue logique, les doubles dissociations ne prouvent pas lindpendance des systmes. Enfin, le statut particulier accord la double
dissociation en neuropsychologie comme instrument de validation
scientifique a t fortement critiqu. De telles doubles dissociations
peuvent simplement se produire lorsque les processus impliqus dans
les deux tests nont rien en commun mais quune lsion affecte slectivement chez un sujet les mcanismes requis pour la russite la
premire tche alors quune autre lsion affecte slectivement chez un
autre sujet les mcanismes requis pour la russite la seconde tche.

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La structure et le fonctionnement delammoire

Les tudes de neuroimagerie fonctionnelle fournissent de prcieux lments allant dans le sens de lexistence de systmes mnsiques dissocis. Il sagit aujourdhui de largument principal avanc
par les structuralistes. La distinction pisodique/smantique est
aujourdhui conforte par deux ensembles de faits: les tudes lsionnelles et les tudes en imagerie crbrale. Les travaux en pathologie
montrent que la mmoire pisodique est altre lors de lsions au
niveau des parties mdianes et antrieures du lobe temporal incluant
lhippocampe mais aussi aprs des lsions diencphaliques, du gyrus
latrales et ventro-
mdianes du
cingulaire et des parties dorso-
cortex prfrontal alors que la mmoire smantique semble impliquer
de larges zones du cortex associatif essentiellement au niveau de
lhmisphre gauche, au moins dans sa composante verbale, comme
les parties mdianes, infrieures et postrieures du lobe temporal,
le gyrus angulaire ou mme les zones prfrontales dorso-latrales.
Dun autre ct, les tudes PET plus rcentes ont confirm dans leurs
grandes lignes les donnes pathologiques. Dautres travaux confirment lexistence dun systme pr-smantique de nature perceptive
ou perceptivo-lexicale localis dans le cortex occipital ou postrieur.
La mmoire explicite et la mmoire implicite dpendraient ainsi de
structures distinctes (hippocampe et cortex prfrontal versus cortex
occipital). Ces recherches ne spcifient cependant pas exactement les
zones incrimines ni la localisation du dficit. Larchitecture fonctionnelle de la mmoire est aujourdhui encore dcouvrir et on
peut esprer que les tudes dimagerie fonctionnelle permettront dy
avoir accs. Cependant, elles connaissent encore des limites du point
de vue technique mais aussi du point de vue mthodologique qui
conduisent leurs utilisateurs privilgier une vision modulaire de la
mmoire.
Aujourdhui, on constate que des systmes de mmoire sont spcifiquement crs pour rendre compte de ses diffrentes manifestations. Bien quune grande partie des donnes de la littrature
puisse tre explique par ladjonction de ces nouveaux systmes,
le dbat est controvers car les thories multisystmes ne reposent
pas sur des preuves scientifiques solides qui pourraient lgitimer
lexistence de systmes de mmoire indpendants. De plus, la dynamique de ces systmes nest pas du tout claire puisque leurs rgles

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104

La mmoire

de fonctionnement nont jamais t explicites. Enfin, la multiplication des systmes de mmoire semble mener terme une impasse,
puisquon ne peut pas crer de nouveau systme de mmoire pour
chaque dissociation observe. Lutilit de cette extension multisystmes est dailleurs plus descriptive et heuristique quexplicative et
un psychologue ne doit pas se contenter dune simple approche descriptive. En effet, lapproche structurale de la mmoire doit ncessairement tre complte dune approche fonctionnelle privilgiant
lanalyse des processus cognitifs mis en jeu dans les tches. Cest
justement aux psychologues dessayer de comprendre le fonctionnement de la mmoire.

III Les thories fonctionnelles de la MLT


Si la dernire classe de thories que nous venons de prsenter sest
principalement applique dcrire la structure de la mmoire
humaine en termes de systmes, nous allons aborder une autre classe
de thories qui sest plus intresse en dcrire les mcanismes de
fonctionnement. Le dnominateur commun des thories dites fonctionnelles est lide selon laquelle un seul systme de mmoire est
requis pour rendre compte de son activit. Les principales thories
fonctionnelles peuvent aujourdhui tre classes en thories dites de
lactivation/rcupration et en thories procdurales qui se basent
sur lanalyse des oprations ralises sur le stimulus entre les phases
dencodage et de test.

1. Les thories de lactivation/rcupration


La notion dactivation est surtout connue aujourdhui avec le dveloppement des nombreux travaux entrepris en psychologie cognitive et en intelligence artificielle depuis la fin des annes 1960 sur
lorganisation en mmoire permanente. La plupart de ces recherches
ont considr la mmoire comme un rseau contenant un grand
nombre dunits lmentaires de reprsentation massivement interconnectes. Ces units, relativement rsistantes aux changements,
ont t diversement dsignes, entre autres termes, par les concepts
de nuds, logognes, codes, etc. Le fonctionnement de
cette mmoire est conu en termes dactivation de ces structures de

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connaissances et de diffusion de lactivation aux concepts voisins.


Par exemple, quand un mot amorce est prsent, le concept correspondant en mmoire est plus ou moins activ et, partir dun
certain seuil, lactivation diffuse vers les autres concepts qui lui sont
associs.
Cest Ross Quillian qui a propos en 1967 un modle de stockage
de linformation smantique en sappuyant sur lorganisation de la
mmoire dun ordinateur. Dans ce modle, chaque mot est stock
sous la forme dun nud inclus dans un rseau hirarchis, chaque
nud tant associ un certain nombre de proprits. La signification dun concept est fournie par le pattern de relations auquel
il participe. Les temps de dcision une question sont fonction du
niveau hirarchique des proprits (Collins et Quillian, 1969). Il faut
en moyenne 1300millisecondes pour rpondre une proposition
du type Un canari peut-il chanter?, 1 400 millisecondes pour
rpondre la question Un canari peut-il voler? et 1500millisecondes pour rpondre la question Un canari a-til de la peau?.
Ainsi, le temps de dcision varie directement en fonction du nombre
de niveaux sparant les nuds en mmoire les uns des autres. Dans le
premier cas, la proprit de chanter est directement associe au nud
canari, ce qui entrane une rponse rapide. Cependant la proprit
de voler est directement associe au nud oiseau (et non pas
canari), un concept hirarchiquement sur-ordonn par rapport au
nud canari. Enfin, la proprit peau est directement associe au
nud animal, un concept hirarchiquement sur-ordonn par rapport au nud oiseau et au nud canari. Cependant, certaines
recherches ultrieures ont montr que si lorganisation est en gnral
hirarchique, les critres de hirarchisation ne semblent pas aussi
rigides que les rsultats initiaux le laissaient supposer. En rponse
aux objections adresses au modle de Quillian, Collins et Loftus
ont propos en 1975 un modle dynamique de fonctionnement de
la mmoire smantique bas sur les concepts de diffusion de lactivation et de distance smantique selon laquelle des concepts fortement
lis sont trs proches spatialement, ce qui permet une diffusion de
lactivation trs rapide. Par exemple, la question Un canari a-til
des ailes? va activer les concepts canari et ailes, lesquels vont
activer toutes les relations correspondantes. Lorsque les activations

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La mmoire

respectives des deux concepts vont se rencontrer, le sujet rpondra


positivement la question pose. Mais cette rponse positive sera
encore plus rapide pour la question Un canari est-il de couleur
jaune?, car les concepts canari et jaune sont fortement lis et
les activations respectives se rencontrent trs rapidement.
Stockes en mmoire smantique ou lexicale, ces units abstraites
voluent trs lentement dans le temps et ne prservent pas les
informations qui se rapportent des vnements particuliers mais
conservent la proprit dtre actives momentanment. Les effets
damorage direct en mmoire implicite sont justement attribuables
lactivation temporaire de ces reprsentations prexistantes en
mmoire permanente. Comment sont reprsentes les informations
affectives dans un rseau de ce type? Gnralement, une motion
ngative, un tait dpressif ou une induction ngative provoquent
des dficits mnsiques importants alors quune motion positive ou
une induction positive provoquent une excitation mnsique. Ces
effets de congruence reposent sur la similitude entre ltat affectif du
sujet et la valence motionnelle de linformation traite: les sujets
dhumeur positive mmorisent mieux linformation motionnellement positive tandis que les sujets dhumeur ngative mmorisent
mieux linformation motionnellement ngative. Lmotion conduirait donc limplication de processus cognitifs diffrents voire un
biais de traitement. Daprs les modles dactivation dans les rseaux
associatifs, les tats motionnels (joie, tristesse, peur, colre, dgot,
surprise) sont reprsents, au sein de la mmoire smantique, sous
forme de nuds relis des propositions qui dcrivent les vnements au cours desquels lmotion a t prcdemment ressentie.
Selon Bower (1981), lorsque lactivation du nud motionnel
dpasse un certain seuil, lexcitation est transmise aux nuds qui
dclenchent le comportement physiologique et cognitif associ
lmotion ressentie. Les premiers rsultats exprimentaux qui ont
valid ce modle taient bass sur la mise en vidence deffets de
congruence avec lhumeur. Lhumeur positive favoriserait une plus
large propagation automatique de lactivation dans le rseau smantique, qui deviendrait plus permable, et un changement dorganisation en provoquant une perception accrue des relations entre
les informations positives, supposes plus nombreuses, plus riches

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et mieux intgres en mmoire. linverse, lhumeur ngative des


sujets dpressifs ou anxieux structurerait linformation et orienterait
de manire dlibre et stratgique les processus dactivation vers la
rcupration privilgie de souvenirs ngatifs.
Parmi les modles de lactivation, celui de Mandler (1980, 1990) prsente toutes les caractristiques dun modle gnral de la mmoire.
Il suppose que la prsentation dune information dclenche lactivation automatique des reprsentations correspondantes en mmoire.
Lactivation provoque un accroissement de lintgration de lunit
mentale, qui devient ainsi plus compacte. Ce processus dintgration a pour effet de rendre la reprsentation mentale temporairement plus disponible pour un usage ultrieur. Lactivation rsiduelle
provoque par lexposition pralable du matriel, combine avec la
ractivation provoque par lindice de test, rend la reprsentation
cible plus accessible. Mandler suppose aussi lintervention dun
autre mcanisme en mmoire, llaboration, qui permet la mise en
relation de diffrentes units mentales et est directement responsable de la formation de nouvelles reprsentations. Llaboration
permet ltablissement de nouvelles organisations ou connexions
qui rendent laccs conscient aux reprsentations mnsiques plus
facile en augmentant lefficacit des processus de recherche utiliss
dans les preuves de rappel et partiellement dans les preuves de
reconnais
sance. Pour George Mandler (1980), la reconnaissance
dpend dun jugement de familiarit, cest--d ire dun sentiment
subjectif de dj-v u ou de dj entendu, mais peut aussi dpendre
dune recherche de contrle utilise en rappel. La familiarit
rsulterait dun processus dintgration des caractristiques sensorielles et perceptives du stimulus (intgration intra-vnement), alors
que la mise en uvre doprations de recherche en mmoire serait
le rsultat dun processus dlaboration reliant un vnement son
contexte ou un autre vnement (intgration inter-vnements).
Le premier type de traitement reposerait sur la ractivation automatique de la mmoire, alors que le second correspondrait un
traitement contrl, ncessitant un effort cognitif et attentionnel.
Dans la perspective de Mandler, le jugement de familiarit et la
recherche contrle interviendraient paralllement au moment de la
prsentation du matriel lors du test. Mais comme les oprations

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108

La mmoire

de recherche sont plus lentes, le jugement de familiarit correspondrait au processus initial de rcupration. Plus rcemment, deux
paradigmes spcifiques ont t dvelopps de faon procder en
reconnaissance une distinction opratoire entre les rponses issues
dun sentiment de familiarit et les rponses issues de la rcupration consciente en mmoire : le paradigme R/K de Tulving et le
paradigme PDP de Jacoby (pour une prsentation, cf.Clarys, 2001).
Lutilisation de ces deux paradigmes dans le cadre des recherches
actuelles plaide en faveur de lexistence de deux processus indpendants o seuls les processus conscients de recherche seraient altrs
avec lge et la pathologie, expliquant ainsi la dgradation des performances en rappel et partiellement en reconnaissance (puisque
celle-ci peut tre ralise sur la base du processus de familiarit). Les
fabulations par exemple, souvent prsentes chez les patients amnsiques korsakowiens dont on connat les atteintes prfrontales, ont
t considres comme la consquence dun dficit des processus
stratgiques de recherche de linformation. Mais il existe de nombreux exemples de souvenirs errons chez le sujet normal tudis
exprimentalement par les psychologues. Lillusion de mmoire la
plus commune est certainement lillusion du dj-v u. Nous avons
tous quelque connaissance dun sentiment qui nous envahit accidentellement, et nous fait croire que ce que nous disons et faisons
a dj t dit et fait il y a longtemps; que nous avons t entours,
en des temps anciens et vagues, par les mmes figures, les mmes
objets, les mmes circonstances; que nous savons trs bien ce qui
va suivre, comme si nous nous le rappelions soudainement. Cest
probablement la facilit de traitement de lvnement prsent qui
cre ce sentiment trange de familiarit. Dun autre ct, les reconnaissances errones peuvent tre dues des mcanismes associatifs.
Deese (1959) a rapport les rsultats dun paradigme qui a montr
des effets robustes de faux rappels aprs la prsentation de listes de
mots. Il avait construit ses listes partir de normes dassociations
verbales en slectionnant des mots lis smantiquement avec un mot
cible. Par exemple les mots colline, valle, ascension, sommet et cime
sont tous lis au mot cible montagne. Deese a prsent des listes de
douze mots lis puis a mesur le taux dintrusion des mots cibles
non tudis, tels que montagne. Pour les listes o il y avait une forte

La structure et le fonctionnement delammoire

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probabilit de production, le taux dintrusion en rappel tait assez


lev. Roediger et McDermott (1995) ont remis au got du jour le
paradigme de Deese, en reproduisant le phnomne du fort taux de
rappel et en montrant en particulier que les mots faussement rappels ou reconnus taient lis un sentiment de souvenir conscient
alors quils navaient pas t tudis. Lorsque cette analyse tendue
est ralise sur le matriel de ltude, les taux de faux rappel et de
fausse reconnaissance baissent significativement. On peut ici supposer que ces faux souvenirs sont dus des mcanismes associatifs;
la prsentation de la liste activerait consciemment ou inconsciemment le mot cible associ, crant une source possible de confusion
entre la source externe (la liste de mots effectivement prsente) et la
source interne (le mot cible) lors du rappel ou de la reconnaissance.
Le modle de Mandler rend aussi facilement compte dun ensemble
important de donnes. Par exemple, leffet damorage nest pas sensible la manipulation des niveaux de traitement ou dautres variables
conceptuelles. Cette activation rsiduelle est prserve chez les patients
amnsiques, seuls les processus laboratifs ncessaires au souvenir
seraient perturbs. Cependant de nombreux rsultats exprimentaux
posent des problmes cette conception thorique telle quelle est
formule aujourdhui. Les thories de lactivation rendent difficilement compte des effets damorage pour de nouvelles reprsentations
non prsentes en mmoire permanente et des effets damorage long
terme (puisque lactivation est cense tre de courte dure). La rsolution de ces difficults exige que soit pose la question de la cration
et de lvolution de ces structures, nuds, codes ou concepts; une
proccupation que lon retrouve dans les conceptions procdurales.

2. Les thories procdurales de la mmoire


La mmoire est-elle un lieu o sont dposes nos connaissances,
comme le pensent celles et ceux qui adhrent gnralement aux propositions structuralistes, ou un ensemble de procdures, doprations ou de faons dencoder linformation, comme le pensent celles
et ceux qui considrent que lexpression de la mmoire nest que
la consquence dune interaction entre le systme cognitif dclenchant certaines oprations mentales et les demandes particulires

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La mmoire

de lenvironnement? Pendant des sicles, on a considr la mmoire


comme une entit ou un espace contenant les informations acquises
par le sujet. Elle a ainsi t vue comme un rceptacle dans lequel
linformation tait organise selon sa structure hypothtique. Les
mtaphores utilises par les philosophes et les psychologues furent
nombreuses : tablette de cire, bibliothque, ordinateur, magasins,
dictionnaires, etc. Cette manire de considrer la mmoire a eu pour
consquence de concevoir que le stockage dans celle-ci tait localis. Selon cette perspective localisationniste, une certaine unit
dinformation est cense occuper une place prcise dans la structure
considre, linformation lintrieur de cette structure pouvant
tre organise sous forme de rseaux associatifs, de rseaux hirarchiques ou de propositions. Mais les ides ont commenc voluer
partir des annes 1970 sous limpulsion des psychologues et des
informaticiens. Historiquement, les travaux du psychologue canadien Endel Tulving et surtout les tudes de son compatriote Paul
Kolers portant sur la lecture et la mmoire des textes ont t lorigine des conceptions fonctionnalistes de la mmoire que Roediger
et son cole ont contribu mettre au got du jour. En effet, Roediger et ses lves (cf. Roediger et Craik, 1989) ont oppos lcole
structuraliste une conception fonctionnelle originale de la mmoire
(cf. Kolers et Roediger, 1984). Selon cette approche thorique de la
mmoire, il est admis que:
les performances sont la consquence de reprsentations pisodiques nouvellement acquises et non pas de reprsentations abstraites (supposes dans les modles dactivation);
les performances dpendent de la concordance entre les circonstances dapprentissage et de test.
Selon la loi (ou hypothse) de la spcificit de lencodage (Tulving et
Thomson, 1973), le souvenir dun vnement, ou de certains de ses
aspects, a lieu si et seulement si les proprits de la trace de cet vnement sont suffisamment similaires linformation de rcupration
donne par les indices de recouvrement.
Lune des expriences sur les effets de contexte les plus connues et
les plus spectaculaires en psychologie exprimentale est celle mene
par Alan Baddeley et Duncan Godden en 1975 avec comme sujets

La structure et le fonctionnement delammoire

dexprience des plongeurs sous-marins professionnels. La situation


exprimentale consistait prsenter une liste de mots apprendre
par les sujets soit sur la plage soit sous leau. Ils devaient par la suite
rappeler cette mme liste dans le mme environnement ou dans un
environnement diffrent. Les rsultats ont montr un effet net de
dpendance par rapport au contexte. Quand les sujets avaient appris
la liste dans un environnement particulier et devaient ensuite effectuer le rappel dans un autre, il y avait une chute de la performance
mnsique de 40% par rapport aux cas o lencodage et la restitution avaient lieu dans le mme environnement. On a souvent dcrit
des cas dalcooliques qui, ayant cach de largent et de lalcool alors
quils taient saouls, taient incapables par la suite de les retrouver
en tat de sobrit, mais qui y arrivaient cependant trs bien lors de
leur beuverie suivante.

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Lorsque les indices manquent, nous sommes confronts des


expriences subjectives parfois dsagrables. J.T. Hart (1965) a t
le premier tudier le sentiment de savoir et a rapport que des
questions sur des connaissances gnrales pour lesquelles le sujet
indiquait un sentiment de savoir fort, sans pour autant rappeler
la bonne rponse, avaient plus de chances de mener une bonne
reconnaissance du mot que des questions associes un sentiment
de savoir faible.
Un exemple particulirement commun de ce sentiment se produit
lorsquon a le mot sur le bout de la langue, phnomne tudi exprimentalement pour la premire fois par Roger Brown et David Mac
Neill (1966). Ils donnent leurs sujets des dfinitions de mots peu
courants dans la langue, en demandant de restituer le mot ainsi
dfini; chez certains sujets, ltat souhait est induit: si on demande
ceux-ci de produire les mots auxquels la dfinition les fait penser,
et de les comparer au mot quils ne parviennent pas restituer (mot
cible), dans 50% des cas ils sont capables de dire par quelles lettres
il commence et finit, et de prciser le degr de similarit smantique
entre les mots inadquats et le mot cible. Il est noter que lorsque
de nouveaux indices sont fournis au sujet, la rcupration du mot
cherch est souvent possible. Cependant, lorsque ces indices font
dfaut, cela peut conduire des confusions de mmoire regrettables.

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La mmoire

Ainsi, beaucoup de gens croient parfois que quelque chose leur


est rellement arriv alors quen ralit ils ne lont quimagin. Ils
pensent avoir vu ou lu quelque chose qui leur a t seulement suggr, confondent ce quune personne a dit avec les propos dune
autre, affirment quils savent depuis longtemps ce quils ont seulement entendu rcemment, dclarent quune ide leur appartient
alors quelle a t avance par quelquun dautre, et sont influencs
par des faits qui ne sont en ralit que des fictions. En gnral,
plus une personne passe de temps imaginer un vnement fictif
ou une action non ralise, plus elle juge ultrieurement que cet
vnement ou cette action a bien eu lieu. De telles confusions se
produisent parce que linformation est incompltement rcupre
ou ambigu et parce que les processus valuatifs (qui se basent sur
diverses qualits de linformation telles que la quantit et le type
de dtails perceptifs, contextuels, affectifs, smantiques et cognitifs) responsables de lattribution de linformation des sources sont
imparfaits.
Si Tulving a surtout considr le principe de concordance en termes
dinformations avec le principe dencodage spcifique. Certains
indices permettent de penser quil aurait pu le concevoir, comme
la fait Kolers, en termes doprations de traitement. Lhypothse
de concordance des traitements dans loptique de Kolers semble
aller au-del du principe dencodage spcifique de Tulving car la
russite la phase de rcupration dpend non pas seulement de
la concordance des informations entre la phase dencodage et de
recouvrement mais surtout de la concordance des oprations de traitement. la mme poque Kolers va en effet dvelopper une srie
dexpriences sur la mmoire des textes destine montrer que la
connaissance drive du codage en mmoire de procdures (suites
organises dactions perceptivo-
cognitives) mises en uvre pour
lacqurir. Cette approche fonctionnelle considre que la mmoire
est de nature procdurale et quelle merge par lentremise de la
rapplication de ces procdures quand un message, ou une partie de
ses composantes, est nouveau prsent quelque temps plus tard. En
affirmant que la mmoire nest donc pas un lieu o sont dposes
nos connaissances mais plutt un ensemble de procdures, doprations ou de faons dencoder un stimulus qui changent en fonction

La structure et le fonctionnement delammoire

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des rencontres avec celui-ci, Kolers a prsent une nouvelle manire


daborder ltude de ce concept. Kolers est en effet du nombre de
ceux qui ont abord la mmoire en termes de processus ou doprations mentales plutt quen termes de structures. En prsence dun
stimulus, le sujet mettrait en uvre des oprations dont rsulterait
la nature de la trace mnsique comme lont aussi montr Piaget et
Inhelder (1968). Lengramme correspondant un enregistrement
sur un mot ou un ensemble de mots peut tre considr comme un
assemblage de traitements de natures diverses qui ont une cohsion
associative (loi de contigut spatio-temporelle). Cest le manque
dorganisation ou la dsorganisation de cette cohsion associative
qui conduit des difficults de mmoire.
Morris et ses collaborateurs ont rapport en 1977 une exprience
destine savoir comment une manipulation du niveau de traitement des stimuli affectait la performance lors de diffrents tests
de mmoire. On sattend gnralement ce quun traitement plus
approfondi favorise plus la rtention quun traitement qui encourage seulement le codage des caractristiques superficielles ou de
surface (hypothse des niveaux de traitement de Craik et Lockhart).
Morris et ses collaborateurs ont crois une condition phonmique
(rime) et une condition smantique lors de la phase dtude et lors
de la phase de test. Les sujets tudient un mot comme aigle
dans des phrases destines induire un encodage phonmique ou
un encodage smantique ( ----- rime avec seigle , ou ----- est un
trs grand oiseau). Les sujets rpondent oui ou non chacune des
phrases, et on ne prend en compte que les items ayant induit une
rponse positive. La mmoire des sujets fut teste de deux faons
diffrentes. La moiti des sujets avaient subi une preuve classique de
reconnaissance o lon sattendait une meilleure performance aprs
un encodage smantique quaprs encodage phonmique. Lautre
moiti des sujets avaient t confronts une preuve de reconnaissance de rimes. On leur disait que, parmi les items prsents au test,
certains mots rimaient avec les items prcdemment tudis, et les
sujets devaient discriminer entre les mots qui rimaient et ceux qui
ne rimaient pas avec les items cibles. ce test de reconnaissance de
rimes, leffet standard des niveaux de traitement tait invers. La
performance tait meilleure si lencodage avait t phonmique que

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114

La mmoire

sil avait t smantique, ce qui est en conformit avec le principe de


spcificit de lencodage. Pour interprter leurs rsultats, Morris et
al. (1977) adoptent une argumentation gnrale voisine de celle de
la loi de spcificit de lencodage, mais de nature plus gnrale: les
conditions dencodage permettent une performance correcte lors de
tests ultrieurs dans la mesure o le test permet un transfert correct
des connaissances acquises lors de la phase dtude.
Roediger et ses collaborateurs ont plus rcemment propos une
hypothse alternative la thorie des systmes multiples en fusionnant les ides contenues dans les travaux de Tulving, de Kolers, de
Jacoby et de Morris et al. Lapproche dcrite par Roediger (Roediger et Craik, 1989), qui constitue lhypothse de la concordance
la plus labore actuellement, est base sur quatre principes susceptibles dexpliquer les relations entre les performances aux tests
implicites et explicites. Selon le premier principe, les performances
aux tests de mmoire sont dautant plus leves que les oprations
requises lors du test correspondent celles mises en uvre lors de
la phase dencodage. Selon le second principe, les tests implicites
et explicites de mmoire requirent habituellement des formes distinctes doprations de rcupration ou accdent diverses sortes
dinformations, et par consquent bnficient de diffrents types
de traitements mis en uvre durant lapprentissage. Selon le troisime principe, les tests implicites de mmoire, qui sont sensibles
aux variations apportes laspect perceptif du matriel, font prvaloir des traitements (perceptifs) guids par les donnes. Enfin, selon
le dernier principe, les tests explicites de mmoire, qui sont sensibles
au traitement smantique, au codage laboratif, limagerie mentale ou dautres facteurs semblables, font prvaloir des traitements
(conceptuels) guids conceptuellement.
La thorie de la concordance des traitements (version Roediger) rend
relativement bien compte de nombreux cas de dissociation obtenus
chez les sujets normaux lors de la manipulation de diverses variables
indpendantes. Lorsque une tche est considre comme principalement guide par les donnes, on sattend ce que les performances
ne soient pas affectes par les variables dencodage qui favorisent
llaboration de linformation, mais le soient en revanche lors de

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La structure et le fonctionnement delammoire

la manipulation de linformation de surface (par exemple : les


changements de modalit et de format). Par opposition, les tches
considres comme tant principalement guides par les concepts
ne sont pas affectes par les changements perceptifs apports entre
les situations dtude et de test alors quelles sont influences par les
facteurs laboratifs (profondeur de traitement, production). Lavantage de cette thorie est justement de prdire la forme des interactions et non pas seulement lexistence dune interaction (comme
avec lapproche en systmes multiples). La thorie de la concordance
peut aussi saccommoder des rsultats montrant lexistence dune
dissociation croise (qui est par ailleurs attendue par les thoriciens
de lcole structuraliste), comme celle illustre par Jacoby (1983).
Jacoby (1983) a utilis la distinction entre traitements guids par
les donnes (traitements perceptifs) et traitements guids par les
concepts (traitements conceptuels). Lexprience ralise tait destine montrer que le poids des traitements dirigs par les donnes et
les concepts pouvait varier en fonction du contexte original dencodage. Lors dune premire phase, le traitement appliqu sur le matriel cible tait manipul en demandant aux sujets soit simplement
de lire les mots prsents (par exemple : XXXXX FROID), soit
de les lire dans le contexte de leur antonyme (CHAUD FROID),
soit enfin de les produire partir de ce dernier (CHAUD ?????).
Pour chaque situation, on supposait que les sujets effectuaient un
traitement sur le matriel tout fait diffrent. En effet, la lecture de
mots isols privilgie des oprations de traitement guides par les
donnes, la production de mots privilgie des oprations de traitement guides par les concepts, alors que la situation de lecture en
contexte permet un quilibre de ces deux types de traitement.
Les rsultats obtenus par lauteur des tests de reconnaissance
mnsique (test de mmoire explicite) et didentification perceptive
(test de mmoire implicite) montrent que les performances sur le
matriel cible varient selon les situations dencodage considres.
Ainsi, les mots lus isolment sont mieux identifis perceptivement
mais moins bien reconnus que les mots lus en contexte, qui eux-
mmes sont mieux identifis mais moins bien reconnus que ceux
qui ont t gnrs la phase prcdente. Ainsi, laugmentation des
performances en reconnaissance (test de mmoire essentiellement

115

116

La mmoire

guid par les concepts) concide avec laugmentation des traitements


guids par les concepts. Inversement, laugmentation des performances en identification perceptive (test de mmoire guid par les
donnes) concide avec laugmentation des traitements guids par
les donnes. Le manque de concidence ou dappariement entre les
informations (et donc les traitements) la phase dtude et la phase
de test conduit des performances mdiocres. On suppose ainsi que
les patients amnsiques prsentent des difficults de mise en uvre
dans les traitements conceptuels.
Ainsi, la reprsentation de la connaissance nest pas autre chose que le
produit de linteraction de lorganisme avec le monde extrieur. Plus
spcifiquement, lexpression de la mmoire nest que la consquence
dune interaction entre le systme cognitif dclenchant certaines
oprations mentales et les demandes particulires de lenvironnement. Ce sont en effet les demandes de la situation qui dterminent
la manire dont le systme cognitif fonctionne. Dans cette optique,
la mmoire interviendrait dans toutes les activits de lesprit et serait
la base mme du fonctionnement psychique de lindividu. Ce point
de vue mnmocentriste est soutenu par Jacoby et Kelley (1987),
qui ont tabli une distinction importante entre la mmoire traite
comme un outil quand on effectue une activit mentale quelconque
ou comme un objet quand la tche est de se souvenir. La mmoire
peut donc sexprimer de diverses manires, implicitement dans le
comportement (par exemple: la lecture ou toute autre activit) ou
explicitement dans les actes de mmoire proprement dits (souvenirs).
Le souvenir nest pas comme les structuralistes le pensent enregistr
dans un systme de mmoire particulier (par exemple: pisodique,
dclaratif). Quand une personne prtend quelle se souvient, cest
quelle impute sa rponse une cause particulire: le pass. Cette
attribution au pass ne peut donc se faire qu partir dun acte de
jugement implicite ou explicite de la part du sujet. Cette dclaration
a pour consquence de repenser compltement lacte de souvenir
qui est lexpression explicite de la mmoire. Comme Bartlett (1932)
la soulign, lvocation du souvenir est un regard dans le pass
et constitue une activit reconstructive (cf. Schacter et al., 1995),
rpondant aux besoins du moment et conduisant parfois laborer
des faux souvenirs sous linfluence de la suggestion.

La structure et le fonctionnement delammoire

Depuis quelques annes les thoriciens des approches fonctionnelles


et structurelles de la mmoire tendent sallier pour proposer de
fonctionnelles. Cest Tulving
nouvelles modlisations structuro-
en 1995 qui a ouvert la voie avec son modle SPI (Sriel, Parallle, Indpendant) qui sintresse la nature des relations entre les
diffrents systmes mnsiques reprsentationnels (mmoires pisodique, de travail, smantique, perceptive) quil suppose en troite
relation hirarchique les uns avec les autres. Selon Tulving, linformation dentre est dabord traite par la mmoire perceptive correspondante (visuelle, auditive, etc.) puis successivement, de manire
srielle, par les autres mmoires (dans lordre : smantique, de
travail, pisodique). Cette information va laisser des traces mnsiques multiples de nature diffrente en parallle au sein de chaque
mmoire particulire. La rcupration de linformation stocke dans
chaque systme mnsique seffectue indpendamment des autres
systmes, selon les demandes de la tche. Malgr lintervention de
cette dimension dynamique, les rapports inter-systmes sont encore
cependant peu spcifis.
Actuellement, ce sont les liens entre les systmes de mmoire pisodique et smantique (et de leurs relations) qui retiennent toute lattention des chercheurs. La mmoire pisodique est vue aujourdhui
non seulement comme se rapportant au souvenir dun vnement
personnellement vcu mais renvoie galement la capacit de revivre
celui-
ci dans son contexte spatio-
temporel dencodage (voyage
mental) avec des dtails phnomnologiques. Les liens suggrs par
Tulving entre mmoire et identit sont lorigine dun renouveau
des travaux sur la mmoire o le concept de mmoire autobiographique retient de plus en plus lattention des chercheurs. Dun autre
ct, les travaux sur la mmoire collective (Halbwachs) ou sociale
prennent de plus en plus dimportance dans la recherche actuelle
(cf.Boyer et Wertsch, 2011) ainsi que les applications pdagogiques
de ltude de lapprentissage et de la mmoire (cf.Brown, Roediger
et McDaniel, 2014).

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Index
A

acquisition, 69
activation, 47, 91, 104
administrateur central, 88-89, 91
Alzheimer, 56-57
amnsie, 13, 25, 52, 58, 100
amnsie antrograde, 53, 58-60, 76
amnsie rtrograde, 53, 59
amnsiques, 16
amorage, 82, 95, 98, 106
apprentissage, 11, 19-22, 65, 76-77,
80-81
association, 21, 113
Atkinson (R.C.), 26, 70, 86-87
autorptition, 27

Baddeley (A.), 25, 86-87, 90, 110


BEC 96, 61
behaviorisme, 11, 17, 22
Binet (A.), 16, 35, 37
bloc croquis visuo-spatial, 88-89
boucle articulatoire, 88-89

calculateurs, 35
California, 67-68
catgorie, 48
catgorisation, 42
codage, 25, 27, 34
code, 26
cognitivisme, 11, 22
concordance, 112
conditionnement, 11, 17, 20, 77
conscience, 12, 14, 20, 82, 84, 97,
99
contexte, 49, 72, 110
Cowan (N.), 90-91
Craik (F.I.M.), 49-50, 70, 86, 113

dmence, 56
dissociations, 99, 114

distinctivit, 45-47

Ebbinghaus (H.), 14, 21


chelles, 60
conomie au rapprentissage, 15-16
effet de production, 49, 51, 95
effet de rcence, 23-24, 26, 87
effet de saillance, 30, 45, 49
effets de niveaux de traitement, 49,
70, 95, 100, 113
laboration, 49
motion, 106
empan, 24, 36, 64, 87

faux souvenirs, 109, 116


fonctionnement de la mmoire, 52,
104

Grober et Buschke, 67

H.M., 55, 77

image, 32
imagerie, 29, 38, 74-75
inconscient, 15-16, 93, 97
interfrence, 42, 48, 66, 71

Jacoby (L.L.), 51, 108, 114-116


joueurs dchecs, 35-36, 93

Kolers (P.A.), 112-113


Korsakoff (S.), 53-54, 77

loi de Ribot, 13
loi de leffet, 19

Index

Dunod - Toute reproduction non autorise est un dlit.

maladie de Huntington, 57, 68


maladie de Parkinson, 57
Mandler (G.), 45, 107, 109
Mattis (S.), 61
MCT, 55, 70, 84, 92
mmoire court terme (MCT), 23
mmoire long terme (MLT), 23
mmoire auditive, 36
mmoire de travail, 84, 92, 97
mmoire dclarative, 81, 98-100
mmoire pisodique, 81, 97-98,
100, 103
mmoire explicite, 93, 98, 100-101,
114
mmoire implicite, 82, 93, 98, 100101, 103, 106, 114
mmoire inconsciente, 60, 80
mmoire organique, 12-13
mmoire perceptive, 82, 88, 97
mmoire primaire, 23, 84, 86
mmoire procdurale, 82, 97-100
mmoire psychique, 12-13
mmoire secondaire, 23-24, 84, 86
mmoire smantique, 81, 97, 100,
103, 105
mmoire sensorielle, 27, 91
mmoire visuelle, 36, 89
mmoires extraordinaires, 28
mmoires pathologiques, 52
mthode des crochets, 33, 74-75
mthode des lieux, 29, 74
mthode pathologique, 13
MLT, 55, 70, 84, 91-92
MMS, 61
Mnmosyne, 7
mnmotechniciens, 38
mnmotechnie, 11, 27, 29, 74
modle smantico-sensoriel, 41
mot sur le bout de la langue, 111
Muses, 7
mythologie de la mmoire, 7

organisation, 12, 31, 42, 45, 48,


75, 105
oubli, 8, 16, 26, 69, 85, 88

Paivio (A.), 38, 41


pathologies de la mmoire, 52
prgnance, 45, 49
profondeur de traitement, 49

rappel, 14, 16, 23, 50-51, 66-68,


79, 107
rapprentissage, 15-16
reconnaissance, 12, 14, 16, 50-51,
67, 78, 107, 111, 115
rcupration, 24, 71, 100, 110
rducation, 72, 76
rptition, 16, 38, 73
Rey, 65-66
Ribot (T.), 11, 28
Rdiger (H.L.), 109-110, 114

Schacter (D.L.), 79, 82, 93, 95, 116


sentiment de savoir, 111
Shiffrin (R.M.), 26, 70, 86
Simonide, 29-30, 32
souvenir, 14, 20, 37, 51
spcificit de lencodage, 110, 114
Squire (L.R.), 71, 81, 96, 98
stockage, 24, 70-71, 87, 89-90,
100, 110
stratgie, 74-75, 92
structure de la mmoire, 14, 26, 52,
80, 83, 101
syndromes amnsiques, 52, 60

tests de mmoire, 15
thorie de la concordance, 115
thorie du double codage, 40
traumatiss crniens, 58
traumatisme crnien, 72
Tulving (E.), 43, 50, 70, 81-82, 96,
98, 110, 112

von Restorff (H.), 45

Wechsler (D.), 62

127

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