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Aux sources de la dmocratie librale : Benjamin Constant


par Paul DELBOUILLE
| Presses Universitaires de France | Revue d'Histoire Littraire de la France
2006/2 - Vol. 106
ISSN 0035-2411 | ISBN 978-2-1305-5544-5 | pages 259 270

Pour citer cet article :


Delbouille P., Aux sources de la dmocratie librale : Benjamin Constant, Revue d'Histoire Littraire de la France
2006/2, Vol. 106, p. 259-270.

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Les trois articles qui suivent sont issus de communications prsentes lors de la
journe dtude organise par la Socit dHistoire littraire de la France le
samedi 26 novembre 2005 la Sorbonne. Cette journe faisait suite celles qui
staient tenues sur le mme thme, Littrature et dmocratie , du 28 au
30 septembre 2004, Fribourg-en-Brisgau, en Allemagne (voir Revue dHistoire
littraire de la France, avril-juin 2005, 105e anne, n 2).

AUX SOURCES DE LA DMOCRATIE LIBRALE :


BENJAMIN CONSTANT
PAUL DELBOUILLE*

Lintrt quon porte, notre poque, aux crits politiques de


Benjamin Constant mrite un mot de commentaire. Ce nest pas daujourdhui que date la curiosit que lcrivain lausannois inspire aux observateurs de la vie littraire et de ses -cts. Connu de son vivant pour son
action politique, cest grce quelques crits o il avait mis, entre autres
rflexions sur lhomme en gnral et sur lui-mme en particulier, la quintessence de ses expriences sentimentales, quil a chemin, aprs sa mort,
sur le chemin de la gloire littraire. Mais si lcrivain Constant a t ainsi
peu peu reconnu, au point de gagner une place non ngligeable au panthon de lhistoire littraire, lhomme Constant est rest assez longtemps
peu frquentable et sa dimension politique a t moins justement apprcie quelle naurait d ltre, en raison, tout la fois, des mandres de sa
carrire dans une poque particulirement trouble et de ses faiblesses
personnelles, qui sont indniables : il donnait par l matire des oprations de dnigrement que nont pas manqu de monter contre lui des gens
qui ne partageaient pas ses ides ou des gens dont la vocation tait de
battre monnaie sur les dfauts des autres.
Le vent a tourn, pour lui, assez rcemment, lorsquon sest avis que
des crits rests mconnus taient devenus accessibles. La reconnaissance
* Universit de Lige.
RHLF, 2006, n 2, p. 259-270

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des dimensions vritables de quelquun qui navait pas seulement une


plume acre, une loquence redoutable et un got prononc pour lrudition, mais qui savait galement penser juste et faire reposer ses actes sur
dautres mobiles que son intrt personnel ou la satisfaction de ses vices,
sest fait jour pour dboucher il y a un quart de sicle sur un projet de
publication de ses uvres compltes. Lance par lUniversit de
Lausanne1, elle mobilise travers lEurope des bonnes volonts mises au
service, non dune rhabilitation partisane, mais dune rvaluation pose
des crits de Constant, aussi bien dans la sphre prive de sa correspondance et de ses notes de travail que dans la sphre publique de ses
ouvrages, de ses brochures et de ses discours2.
Lentreprise ditoriale, qui est encore loin de son aboutissement3, est
cependant suffisamment avance pour quon puisse ds prsent mesurer
mieux lattachement de Constant un mode de gouvernement inspir par
lidal dmocratique.
Entre les premiers mouvements que font natre en lui, ds sa jeunesse,
les branlements de la Rvolution et la part active quil prend, tout la fin
de sa vie, ltablissement de la Monarchie de Juillet, on peut voir comment se dveloppe et saffermit sa conviction que lavenir appartient une
forme de gouvernement du peuple par le peuple, qui garantisse la fois le
bien commun et les liberts individuelles.
Il est remarquable que ses crits thoriques soient nourris, indissolublement, de la lecture des philosophes de la chose politique, tant franais
qutrangers (notamment anglo-saxons) et dune exprience personnelle
acquise sur le terrain. Le cas nest pas si frquent dun vrai penseur politique qui soit en mme temps un homme daction, soumettant ses ides
la pierre de touche de lexprience quotidienne.
Lorsquil arrive Paris, sous le Directoire, dans les bagages de
Mme de Stal, il a dj un semblant dexprience de la vie politique pour
avoir t au service dune principaut allemande ; il est riche aussi de lectures faites Edimbourg et de conversations suivies avec Mauvillon, lami
et ancien collaborateur de Mirabeau ; il a dj galement, derrire lui,
notamment, une traduction de lAnglais Gillie, relative la Discipline des
Romains, une petite tude sur La Rvolution de Brabant, sujet plus proche
et dune actualit plus brlante, et, parat-il, une Rfutation de Burke sur
1. Cest en 1980, lissue dun congrs tenu Coppet, qua t lance lide de ldition des
uvres compltes. Les premiers volumes ont vu le jour en 1993.
2. Ldition se prsente, sous le titre gnral uvres compltes de Benjamin Constant, en
deux sries, celle des uvres et celle de la Correspondance gnrale. Lensemble est publi, en
franais, prcisons-le, aux ditions Max Niemeyer, Tbingen.
3. Dun ensemble qui devrait comprendre une cinquantaine de volumes, quinze ont paru ce
jour, douze dans la srie uvres, trois et bientt quatre dans la srie Correspondance gnrale.

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la Rvolution franaise, dont on na malheureusement pas gard trace.


Cest alors le temps, pour lui, des crits dactualit et des travaux mercenaires, comme ses discours pour Louvet, membre de la Convention et par
ailleurs auteur du clbre Faublas, mais cest aussi, tandis quil publie ses
premires brochures, De la Force du gouvernement actuel, Des ractions
politiques ou Des effets de la Terreur, le temps de la rflexion thorique
de longue haleine, partir de lessayiste anglais William Godwin, dont il
entreprend une traduction qui est en mme temps adaptation et rfutation
dun ouvrage sur la Justice politique4. Ce premier travail denvergure sera
aussi son premier livre vou rester dans les cartons. Lentreprise nest
cependant pas sans intrt, puisquil sagit de se colleter avec un crivain
libertaire sur le rle de ltat : beau et vaste sujet pour un jeune homme
qui est en train dassister aux soubresauts du Directoire et se frotte aux
grands de ce petit monde dont il tudie les diverses pratiques tout en thorisant, par exemple, sur le thme de la possibilit dune constitution rpublicaine dans un grand pays.
Ce second livre, premier ouvrage vraiment personnel, crit dans les
annes 1799-1803, est condamn son tour dormir dans les tiroirs, son
auteur lui-mme lui donnant un peu plus tard le titre de Fragments abandonns sur la possibilit dune constitution rpublicaine dans un grand
pays.
Sil a d attendre de trs longues annes5 avant dtre rendu accessible, ce long texte nourri de rflexions sur le fonctionnement dmocratique nest pas rest tout fait lettre morte. Constant sen est en effet
servi, quelques reprises, comme point de dpart de rflexions particulires sur des sujets limits. Cest ainsi que le chapitre qui traite de la
sparation des pouvoirs, o lauteur reste dans la perspective trace par
Montesquieu, nourrira la brochure quil fera paratre htivement, en 1814,
avant la publication de la Charte et en prvision de ce quelle dira. Cest
ici galement que se trouve lbauche dune brochure bien connue de la
Restauration, relative La responsabilit des ministres. Et cest encore
dans cet ouvrage que Constant saffirme (contrairement un Sieys, un
Roederer ou un Cabanis) partisan de llection populaire simple et directe
et souligne la ncessit de nenvoyer au Parlement que des propritaires,
raison pour laquelle il estime que le mandat ne doit pas tre rmunr.
Mais le problme central de louvrage, conu en un temps o lide dun
4. On lit aujourdhui cette traduction dans les uvres compltes, uvres, t. II, dit. Laura
Saggiorato et Mauro Barberis, 2 vol., 1998.
5. Publi pour la premire fois par Henri Grange, Paris : Aubier, 1991, il figure aujourdhui
dans les uvres compltes, uvres, t. IV, dit. Maria Lusa Sanchez-Meja et Ana Portuondo,
2005, volume o lon trouve galement le texte des discours au Tribunat, tabli par Anne
Hofmann, Boris Anelli et Paul Delbouille et comment par Alain Laquize et Kurt Kloocke.

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retour la monarchie nest gure envisageable, est celui des relations


entre lexcutif et le lgislatif et la manire dont il importe de les quilibrer en rprimant leurs vellits dexcs : nat ainsi lide du pouvoir
neutre ou prservateur qui, ntant pas exerc par un souverain, le sera par
un organe constitu de membres nomms vie et qui ne peuvent tre lus
dautres fonctions. On voit poindre ici les craintes que lauteur ne cessera de nourrir sur les risques de drive de toute forme de pouvoir, mme
lorsquil est exerc au nom du peuple et au service de lintrt gnral. On
peut comprendre, videmment, pourquoi le systme imagin, inspir par
le spectacle des murs directoriales, perd de son actualit au moment o
une nouvelle constitution donne vie un autre mode de gouvernement.
Le 18 Brumaire ne va pas seulement contraindre Constant remiser
son ouvrage. la fin de dcembre 1799, il entre au Tribunat, assemble
cre par la constitution de lan VIII. Nul doute quil ait pens, ce
moment, que souvrait lui une grande carrire de reprsentant dans une
assemble nationale dlibrante. Il se mettra du reste au travail avec une
belle dtermination. Lexprience durera deux ans, jusquau renouvellement partiel du Tribunat, qui interviendra la fin de 1801, et elle aura
pour lui deux effets majeurs.
Elle va, dabord, lui donner loccasion dexercer son talent oratoire.
La lecture de ses discours au Tribunat fait voir lvidence que les qualits qui seront celles de lun des brillants orateurs de la Restauration sont
dj toutes prsentes, nayant plus qu se perfectionner en se confirmant.
Lexprience tribunitienne amne aussi Constant, sur un tout autre
plan, dcouvrir ce quest larbitraire dans un rgime fort. Il a certes un
peu cherch, par son attitude de franchise manifestement inconsciente, la
sanction qui va le frapper, mais le coup nen sera pas moins rude pour
quelquun qui croyait aux vertus du rgime parlementaire sans avoir
encore bien mesur la tentation que tout gouvernant nourrit naturellement
de gouverner sans partage.
Dpossd de son mandat, rendu pleinement la seule condition de
citoyen, Constant exercera les talents quil sent en lui dans diverses directions. La littrature la toujours tent : il va donc y consacrer une part de
ses loisirs, crivant une tragdie daprs Schiller qui ne sera jamais reprsente, mais est flanque, dans son dition, dun texte important, aux yeux
des historiens de la chose thtrale, sur Wallstein et le thtre allemand6.
La rflexion politique a sans aucun doute reu un coup de fouet de ses
expriences vcues, autant que de ses lectures et de ses conversations. Il a
6. Le texte de Wallstein et de sa prface, publi lpoque (Genve : Paschoud, 1809) et
rdit, beaucoup plus prs de nous, par Jean-Ren Derr (Paris : Belles Lettres, 1965), est accessible aujourdhui dans uvres compltes, uvres, t. III, dit. Martine de Rougemont et JeanPierre Perchellet, 1993.

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lu et approch Sieys, il a lu et approch Necker, il voit journellement


Mme de Stal, qui a crit Des circonstances actuelles, dont, on le sait, il
a fait son miel7. En ralit, il a en chantier, depuis quelque temps dj, un
grand trait de politique auquel il va consacrer le meilleur de ses efforts.
Louvrage sintitule Principes de politique et sera men quasiment son
terme en quelques annes. Le texte que nous en possdons, qui date de
18068, traite en profondeur dun certain nombre de problmes essentiels
du fonctionnement dmocratique qui navaient pas t dvelopps dans le
projet prcdent. la table des matires, on voit apparatre des considrations relatives lautorit sociale, oppose aux droits individuels, un
dveloppement sur larbitraire et un autre sur le coup dtat, sujets dont
linspiration nest pas malaise dcouvrir, deux chapitres entiers, consacrs lun la libert de la pense et lautre la libert religieuse, un chapitre intitul De la guerre , puis un chapitre relatif laction du gouvernement sur les lumires . Mais llan de lauteur va se trouver
fortement ralenti puis mis larrt par les circonstances. Il ne sagit plus
tant des soubresauts de la politique, dans un Empire qui parat bien install, que des vnements de sa vie intime : les dplacements qui lui sont
imposs par lexistence itinrante de Mme de Stal et lui font perdre sinon
le got tout le moins les occasions de travailler ; les retrouvailles ensuite
avec Charlotte de Hardenberg, quil avait connue dans sa jeunesse en
Allemagne et dont il fait sa matresse lautomne 1806, avant dtre
entran dans la longue et pnible aventure dune rupture et dun mariage
qui le conduisent ranger sa plume politique pour tailler celle do sortira
la premire rdaction dAdolphe. Nous perdons ainsi le fil qui permettait
de suivre les tapes de la maturation des Principes de politique, et les
manuscrits quon en possde ne livrent semble-t-il aucun renseignement
sur un ventuel travail postrieur la date que nous avons indique.
Neuf annes, en fait, vont scouler avant que Constant sadonne
nouveau la rflexion politique. Ces neuf annes sont consacres des
tribulations sentimentales, puis une nouvelle installation en Allemagne,
o Benjamin et Charlotte devenus mari et femme vivent assez paisiblement : elle, heureuse de retrouver sa famille ; lui, repris par le dmon
de lrudition, frquentant alors les bibliothques universitaires et travaillant darrache-pied un vieux projet, conu dans sa jeunesse, souvent
repris et souvent abandonn, dune tude sur les religions. Ils assisteront
de loin aux dboires de lEmpire et Constant se contentera de noter la
7. Voir la copie partielle quil en a faite dans uvres compltes, uvres, t. IV, dit. Kurt
Kloocke, 2005.
8. Sa premire dition a t procure, avec une tude attentive de la gense et un commentaire, par tienne Hofmann, Genve, Droz, 2 vol., 1980. Il fera lobjet dans les uvres compltes, uvres, du tome V ( paratre).

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hte dans son journal intime les brves rflexions que lui inspirent les vnements, jusquau jour o il sent renatre lespoir de jouer un rle sur la
scne politique, aux cts dun Bernadotte qui serait rendu par la Sude
sa patrie dorigine. Mais ces temps nouveaux, prmices de la premire
Restauration, ninspirent alors Constant que des crits dicts par les circonstances et les espoirs dun retour laction. Ce nest gure quune fois
ces espoirs-l dus, la premire Restauration installe et teinte la brutale
et dvorante passion quil nourrit, rentr seul Paris, pour une Juliette
Rcamier toujours belle et toujours imprenable, quil se remettra la
rflexion sur lorganisation politique.
On se doit de faire un sort, ici, passant sous silence cette uvre
incongrue et en quelque sorte inclassable qui sappelle Florestan et est
une sorte de pome pique dont on a un peu trop rapidement fait une pope anti-napolonienne9 , deux textes qui montrent combien lcrivain, durant son sjour allemand et ds son retour en France, est rest un
tmoin attentif et avis du jeu qui se joue Paris.
Lun de ces deux textes nest autre que De lesprit de conqute et de
lusurpation, lun des plus clbres de ses pamphlets politiques, dirig
contre lEmpereur, et qui reprend, sous ce couvert, de nombreux lments
des Principes de politique de 1806. Louvrage, qui date des annes 18131814, posait videmment son auteur, aux yeux de lopinion europenne
(louvrage sera publi en Allemagne et en Angleterre avant de ltre en
France10), en contempteur de lEmpire, de ses pompes et de ses uvres,
prenant en mme temps bien soin de ne pas imputer aux Franais les
crimes de leur guide suprme.
Le second de ces deux textes, crit plus htivement encore, mais qui
est peut-tre pour cette raison mme plus alerte, a un titre moins agressif :
Rflexions sur les constitutions, la distribution des pouvoirs et les garanties dans une monarchie constitutionnelle. Lauteur veut en quelque sorte
prendre de vitesse la Charte que le souverain rentrant de son exil anglais
entend donner un pays o la royaut ne peut tre rtablie que sous une
forme constitutionnelle. Il sagit ici du premier trait de politique de
Constant qui ait t imprim, et donc diffus, et cest pourtant de tous le
moins connu. La forme de louvrage, lie aux conditions de sa rdaction,
9. Florestan, dont une version avait t publie par Victor Waille sous le titre Le Sige de
Soissons, pope anti-napolonienne de Benjamin Constant, Poligny, Imprimerie Gustave Cottez,
1892, vient de faire lobjet dune dition savante par les soins de Jean-Marie Roulin dans uvres
compltes, uvres, t. VIII, 2005.
10. ditions en franais Hanovre : [Hahn], 1814 ; Londres : J. Murray, 1814 ; Paris : Le
Normant et Nicolle, 1814 ; traduction allemande par J. J. Stolz Hanovre : Hahn, 1814 ; sudoise
par L. A. Mannerheim Stockholm : Gadelius 1815. Diverses rditions modernes existent, dont
la dernire dans les uvres compltes, uvres, VIII, 2005 par les soins dAnd Cabanis et Kurt
Kloocke.

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y est sans doute pour quelque chose. Il se prsente en effet, aprs une
introduction relativement substantielle, comme une sorte de canevas, une
esquisse constitutionnelle ainsi que lappelle Constant lui-mme. Les
ttes de rubrique noncent trs succinctement un principe et sont suivies
d observations qui en donnent la fois, dune plume nerveuse, les
justifications et les modalits dapplication11.
Le pari fait par lauteur de prcder lcrit officiel ne sera pas tenu,
puisque les deux textes ont en ralit le mme ge, la Bibliographie de la
France annonant les Rflexions le 4 juin 181412, le jour mme o la
Charte est prsente aux deux Chambres. Personne na gagn, mais personne nest content, le texte constitutionnel ne faisant en ralit le bonheur daucune partie de lopinion : il a pourtant fallu longtemps lhistoriographie elle-mme pour reconnatre que laccueil fait la Charte
avait t frais et ne pouvait pas tre autre. La suite de lHistoire (avec un
grand H) montrera dailleurs suffisance que le calme nest revenu en
France quen apparence et pour un temps limit.
Bien dcid se faire entendre sous le rgime dune monarchie qui
nest pas aussi librale quil laurait voulu, Constant va faire paratre,
ct dassez nombreuses contributions circonstancielles moins ambitieuses,
une brochure qui sinscrit dans le prolongement de ses rflexions sur les
constitutions et traite De la responsabilit des ministres ; une autre, qui est
aussi, dune certaine manire, sortie de ses considrations thoriques, mais
porte sur le sujet ses yeux essentiels de la libert de la presse : De la
libert des brochures, des pamphlets et des journaux, considre sous le
rapport de lintrt du gouvernement. On aimerait pouvoir parler un peu
11. On est loin, pour la forme, des textes constitutionnels o chaque terme est pes et o les
phrases, corsetes, ne doivent pas laisser le moindre jeu linterprtation. Lensemble, ici, nest
en fait rbarbatif quen apparence. Il est mme dune certaine manire plaisant, grce un mode
de rdaction qui donne un trait en principe svre des allures de propos de salon. Je ne me permettrai quun exemple. Il sagit de justifier lexistence de la sanction royale, frein ncessaire la
multiplication des lois : La multiplicit des lois flatte dans les lgislateurs deux penchans naturels, le besoin dagir et le plaisir de se croire ncessaire. Toutes les fois que vous donnez un
homme une vocation spciale, il aime mieux faire plus que moins. Ceux qui sont chargs darrter les vagabons sur les grandes routes, sont tents de chercher querelle tous les voyageurs.
Quand les espions nont rien dcouvert, ils inventent. Il suffit de crer dans un pays un ministre
qui surveille les conspirateurs, pour quon entende parler sans cesse de conspirations. Les lgislateurs se partagent lexistence humaine, par droit de conqute, comme les gnraux dAlexandre
se partageaient le monde.
Cest limprudente multiplicit des lois, qui, de certaines poques, a jet de la dfaveur sur
ce quil y a de plus noble, sur la libert, et fait chercher un asyle dans ce quil y a de plus misrable et de plus bas, dans la servitude.
Le veto est donc ncessaire (uvres compltes, uvres, dit. Batrice Fink et Kurt
Kloocke, t. VIII, 2005, o lon trouve les deux ditions du texte parues en mai 1814 ; p. 975 et
1084 pour notre citation).
12. Paris, Nicolle et Gide fils, 1814 ; traduction allemande de J. J. Stolz, Bremen, J. G. Heyse,
1814.

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longuement de ces rflexions qui sont bien dans le droit fil du fonctionnement efficace et contrl dun tat rellement dmocratique, mais dautres
morceaux, plus substantiels requirent davantage notre attention13.
Deux textes importants, pour des raisons toutes diffrentes, vont en
effet tre crits par Constant cette poque o la France balance entre
Empire et Restauration. Le premier, qui sintitule, nouveau, Principes de
politique, nest pas autre chose que la rcriture, sous une forme plus
concise, des Principes de 1806, remis dans la perspective du moment. Ces
Principes de 1815 dont le projet tait peut-tre inspir, dans un premier
temps, par la volont dinflchir la Premire Restauration vers un vritable libralisme sest trs vite concrtis, avec le retour de lAigle, en un
plaidoyer pour une ouverture aux justes aspirations de la France.
Les institutions doivent se prmunir contre la drive populaire, insiste
Constant, car la souverainet du peuple, quil raffirme, nest pas illimite. Le monarque doit jouer un rle dterminant la tte de ltat en
veillant au bien commun. Il peut sopposer laction de ses ministres, si
elle est dangereuse, en les destituant ; il peut contrecarrer les dlibrations
de la Chambre des pairs, si elles deviennent prilleuses, en changeant la
composition de lassemble par la nomination de nouveaux membres ; il
peut opposer son veto la Chambre lective et, sil le faut, la dissoudre ;
il peut exercer son droit de grce si la magistrature condamne indment.
Le rle essentiel du monarque est ainsi moins de gouverner que de sopposer lventuelle tentation despotique des autres pouvoirs. Reste
organiser lexercice de ceux-ci de manire quaucun dentre eux ne
prenne le pas sur les autres. Les liberts, quant elles, font lobjet des six
derniers chapitres de louvrage.
Nourri de rflexions formules sous lEmpire, mais tirant aussi les
leons des maladresses de la Premire Restauration, le contenu de ces
Principes de 1815 nest pas loign de ce quon peut lire dans lActe additionnel aux Constitutions de lEmpire. Les faits sont l, qui montrent bien
que les contemporains ne se sont pas tromps en donnant son petit nom
cette constitution de la France : la benjamine. Quon le veuille ou non, ce
texte, sollicit par Napolon, est sorti pour lessentiel de la plume de celui
qui, la veille mme du retour aux Tuileries, agonisait lEmpereur dinjures, le comparant Attila et Genghis Khan14. Toute la question serait
13. Les deux brochures, parues respectivement en 1814 et en 1815, ont eu aussi les honneurs
de la traduction en anglais et en allemand ; on les lit aujourdhui, dites par Kurt Kloocke et
Andr Cabanis pour De la libert, par Kurt Kloocke et Lucien Jaume pour De la responsabilit, dans uvres compltes, uvres, t. IX, 2001.
14. LActe additionnel, les Principes de politique (de 1815), mais aussi le pamphlet publi le
19 mars 1815 par le Journal des Dbats sont repris et prsents respectivement par Kurt Kloocke
et Andr Cabanis, par Kurt Kloocke et Olivier Devaux et par le seul Kurt Kloocke dans les
uvres compltes, uvres, t. IX, 2001.

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de savoir comment il faut interprter le fait indniable ; de savoir, autrement dit, si le Diable revenu de lle dElbe stait fait ermite ou si la palinodie du penseur libral est relle. Mais lHistoire na pas voulu que nous
le sachions, et nous sommes condamns, comme souvent, spculer sur
nos ignorances. Une seule chose est sre : la parent des deux textes est
patente. Or les Principes de 1815 doivent bel et bien lessentiel de leur
inspiration aux Principes de 1806.
Si les Principes de 1815 ne sont quune sorte de commentaire ou de
justification de lActe additionnel, celui-ci ne peut apparatre que ce quil
est : une manire de libraliser lempire. Ce nest pas Constant mais
Chateaubriand qui a dit Louis XVIII, dans son Rapport sur ltat de la
France : Cest votre Charte amliore . Le propos nest pas malais
interprter quand on prend en compte les garanties judiciaires et les
articles relatifs aux liberts qui apparaissent dans ce texte phmre, dont
la vie effective na dur que du 22 avril au 18 juin 1815.
LActe additionnel contient des dispositions qui nattirent pas ncessairement lattention, mais qui sont pourtant bien le signe dune volont
dorganiser la dmocratie dune manire particulire. Il en va ainsi, par
exemple, du travail des assembles, o lon interdit la lecture, du haut de
la tribune, de discours pralablement rdigs, imposant au contraire la
pratique de limprovisation, seule technique propre nourrir et faire
avancer les dbats. La disposition est commente dans les Principes de
1815 en des termes qui ne laissent aucun doute sur la volont de lauteur
de favoriser lchange de vues, seule manire de conduire des dcisions
collectivement rflchies. Cest du reste dans le mme esprit quest garantie la libert pour tout citoyen dimprimer et de publier ses penses, en
les signant, sans aucune censure pralable .
Mais cet Acte additionnel possde une autre particularit trs singulire : celle dtre sorti, pour lessentiel, de la plume dun crivain patent,
dont la clbrit ne tient pas ce texte qui pourrait navoir t d, en
croire en tous cas ses pires ennemis, qu un moment dgarement.
Trve de plaisanterie : lActe additionnel marque de toute vidence
une date importante dans la longue suite des textes qui jalonnent lhistoire
dune France la recherche de ses meilleures rgles de conduite, mme
sil a t frachement accueilli par lopinion. Beaucoup de constitutionnalistes ont vu et ont dit en quoi lActe mritait attention ; combien il donnait une impulsion nouvelle la recherche dun quilibre entre les courants qui font la force et la grandeur dun tat moderne. Un homme
daujourdhui ne peut pas nier le caractre innovant de ces dispositions
qui tirent la leon de lexprience passe depuis 1789 et des excs mmes
des rgimes qui se sont succd. Dominique de Villepin, sans tre un
admirateur inconditionnel de Constant, est tout naturellement conduit

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vanter les mrites de son texte quand il crit que la somme des concessions obtenues entendons les concessions faites par lEmpereur au
thoricien libral aboutit un texte mesur, sans doute le meilleur de
ceux forgs depuis 1791 pour ce qui concerne lquilibre des pouvoirs et
les liberts en gnral. 15
Nous ninsisterons pas sur la manire dont Constant a plaid sa
propre cause, contre ses dtracteurs, dans le livre quil a intitul Mmoires
sur les Cent Jours16. Nous nallons pas non plus retracer la carrire de
celui qui va devenir, aprs son retour dun bref exil en Angleterre, o il
a publi son Adolphe, lune des figures de proue de lcole librale sous
la Seconde Restauration. On pourrait dire que le thoricien du constitutionnalisme quil tait jusque-l va se muer dfinitivement alors en
homme de terrain, se contentant en quelque sorte dexploiter son fonds de
commerce.
Une telle vision serait pourtant caricaturale car, durant la Seconde
Restauration, il arrive encore Constant de reprendre, pour les dvelopper, des thmes qui lui taient chers. Cest ainsi, par exemple, quil rdigera et publiera lun de ses textes les plus connus, De la libert des
Anciens compare celle des Modernes17.
Ce texte est particulirement instructif. Il ne convient pas den faire,
simplement, un plaidoyer en faveur des liberts individuelles, comme si
Constant, prnant ces dernires, abandonnait du coup on ne sait quel
triste sort la libert que nous devons au contraire continuer dexercer
dans la sphre politique. La dernire page montre on ne peut plus clairement que les deux types de libert doivent se conjuguer18.
Plus prs encore de la fin de son parcours, Constant sen prendra aux
apologistes du dveloppement conomique qui, certes, doit assurer au
peuple laisance matrielle, mais risque de le conduire lapathie civique.
Prfigurant ce que Tocqueville lui-mme crira plus tard, Constant verra
que si lconomie de march appelle la libert et le crdit, elle peut aussi
anesthsier les populations dont le niveau de vie slve, et il plaidera, au

15. Dominique de Villepin, Les Cent-Jours ou lesprit de sacrifice, Paris, Perrin, 2001, p. 290.
16. Louvrage est bien connu. dit plusieurs reprises du vivant de son auteur, il la t
notre poque par Olivier Pozzo di Borgo (Paris, Pauvert, 1961). On le lit aujourdhui, prsent
par Kurt Kloocke et Andr Cabanis, dans uvres compltes, uvres, t. XIV, 1993.
17. Il sagit dun discours prononc lAthne, sans doute en fvrier 1819, et reproduit au
vol. IV, Huitime partie, du Cours de politique constitutionnelle (p. 238-274), Paris, Bchet
an, 1820. Il a inspir le titre du recueil De la libert chez les Modernes - crits politiques,
Textes choisis, prsents et annots par Marcel Gauchet, Paris, Le Livre de Poche, 1980.
18. La pense de lauteur nest pas de donner le pas aux liberts individuelles sur la libert
politique, mais de les faire contribuer leur panouissement mutuel. Voir l-dessus la belle mise
au point de Lucien Jaume dans Lindividu effac ou le paradoxe du libralisme franais, Paris,
Fayard, 1997, p. 82-86.

AUX SOURCES DE LA DMOCRATIE LIBRALE

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nom de la libert individuelle, contre lindustrialisme transform en productivisme scientiste19.


Il est vrai, cependant, que les dix dernires annes de la vie de
Constant sont davantage occupes par la politique de terrain que par la
lente et longue rflexion thorique. Encore ne faudrait-il pas oublier que
ce nest pas un crime de mettre en actes ce quon a abstraitement conu et
que laction politique, pratique comme elle doit ltre, nest pas en soi
dshonorante. Dautant que les causes au service desquelles Constant va
militer tout au long des dernires annes de sa vie, de la libert de la
presse labolition de lesclavage en passant par le soutien au peuple grec
en lutte pour lindpendance de son pays, sont autant de nobles causes
dont personne aujourdhui ne pourrait remettre en question la lgitimit.
Cest bien lidal dmocratique de Benjamin Constant que la jeunesse de son temps rendait hommage lorsquelle a conduit sa dpouille au
Pre Lachaise, un jour de dcembre 1830. Ces jeunes avaient-ils tort,
avaient-ils raison ? Si lon veut bien faire un instant abstraction de la distance qui sest creuse, au fil du temps, entre lide mme de la dmocratie telle quelle tait conue son poque et telle quelle est conue
aujourdhui, on comprend pourquoi cet homme-l, malgr ses faiblesses,
a pu apparatre beaucoup de ses contemporains comme un guide ou
comme un symbole. Cest quil y avait en lui une rigueur de pense et un
attachement des principes quon ne peut pas nier quand on relit dans
leur contexte lensemble de ses crits. Cest aussi quil y avait en lui, audel des apparences, une sorte de candeur ou de navet qui le conduisait
faire confiance aux hommes et parier sur leur bonne foi. On ne peut
qutre frapp de la manire dont il a pu, avec les dfauts quon lui prte,
ne pas se garder, son propre dtriment, de la duplicit ou de la malignit
des autres, parmi lesquels certains de ses contemporains clbres, qui sont
aujourdhui nos yeux comme des parangons du vice. Larriviste quon
nous dpeint prsente une curieuse particularit, par rapport ceux qui
seraient ainsi ses congnres : cest quil nest jamais, lui, vraiment parvenu. Quil sest au contraire, souvent, plac volontairement ou navement, comme on voudra, contre-courant : expuls du Tribunat pour
crime dopposition, exil volontaire aux cts de Mme de Stal, contraint
de gagner lAngleterre pour avoir cru faire le bon choix aux Cent-Jours,
leader de lopposition librale aux pires heures de la Terreur blanche. Si
cela ne lexempte pas de ses faiblesses, que cela soit nanmoins la preuve,
sauf croire quil se trompait chaque fois dans ses calculs, ce qui ne
19. Nous pensons ici larticle de 1826 intitul Lindustrie et la morale considres dans
leur rapport avec la libert (Revue Encyclopdique, 1er fvrier 1826), repris aujourdhui dans
. Harpaz, Benjamin Constant publiciste, Paris-Genve, Champion-Slatkine, 1987, p. 83-103.

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REVUE DHISTOIRE LITTRAIRE DE LA FRANCE

laisserait pas dtonner chez un homme quon veut nous faire passer pour
plus quavis, quil plaait sans aucun doute quelques valeurs relles
plus haut que ses intrts personnels.
Quant spculer sur ce quaurait t sa place sur lchiquier politique
notre poque qui est celle de la mondialisation et des balbutiements de
lEurope, alors quil ne pouvait ni connatre ni deviner ce que serait vraiment la rvolution industrielle, ce qua t et continue dtre la mutation
de nos socits travers les conflits mondiaux ou les bouleversements des
quilibres plantaires auxquels nous assistons, mieux vaut, assurment,
sen abstenir.