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La vie et la mort / A. Dastre,...

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Dastre, Albert (1844-1917). La vie et la mort / A. Dastre,.... 1907.


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Philosophie scientifique

Bibliothque de

A.

DASTRE

Membre de l'Institut
Professeur de Physiologie la Sorbonne.

La Vie
la Mort

PARIS
ERNEST FLAMMARION, DITEUR
26,

RUE

FRANCE,

26

La Vie et la Mort

OUVRAGES DU MME AUTEUR

L'Allantode et le chorion des mammifres. G. Masson. 1876.


De la glycme asphyxique. Librairie du Progrs Mdical. 1879.

Recherches sur les lois de l'activit du coeur. In-8. GermerBaillire. Paris. 1882.

Recherches exprimentales sur le systme nerveux vasomoteur. (En collaboration avec J.-P. MORAT.) In-8. Masson.
Paris. 1884.
Les Anesthsiques. Physiologie et applications chirurgicales.
In-8. Masson. Paris. 1890.
La Cocane. Physiologie et applications chirurgicales. In-8.
Masson. Paris. 1892.

Recherches sur les matires colorantes du foie et de la


bile. (En collaboration avec N. FLORESCO.) In-8. G. Steinheil.
Paris. 1899.

Physique biologique. Osmose. Tonomtrie. Cryoscopie. ln-8.


Masson. Paris. 1901.

Bibliothque de Philosophie scientifique.

A. DASTRE
Membre de l'Institut
Professeur de Physiologie la Sorbonne.

La Vie
la

Mort

et

PARIS
ERNEST FLAMMARION. DITEUR
26,

RUE

RACINE,

1907

26

AVANT-PROPOS

Le public instruit et curieux de notre temps


adresse aux savants de chaque spcialit la

mme demande que le roi Ptolme Philadelphe,


protecteur des Lettres, adressait jadis Euclide.
Rebut des difficults et des lenteurs que prsentait l'tude des Mathmatiques, le roi voulut
savoir du clbre gomtre s'il n'y avait pas
quelque route royale qui conduisit, d'un trait,
au but. Le savant grec se rcusa. Ces
routes royales, qui rendraient accessibles aux
esprits cultivs tous les domaines de la science,
n'existaient pas au temps de Ptolme et d'Euclide; elles existent aujourd'hui. Leur ensemble
forme la Philosophie scientifique.
La philosophie scientifique ouvre des perces
lumineuses dans l'inextricable fouillis des phnomnes naturels. Elle claire les faits; elle met
nu les principes; elle sabre les dtails contingents pour faire la place aux faits essentiels. Elle
rend ainsi la science accessible et communicable.

VI

AVANT-PROPOS

Intellectuellement, elle remplit une fonction trs


haute.
Il y a virtuellement une philosophie de chaque
science. Il y en a donc une pour celle qui s'occupe des phnomnes de la vie et de la mort,
c'est--dire pour la physiologie. J'ai voulu, dans
cet ouvrage, en donner un aperu. Je l'ai crit
pour deux espces de lecteurs. Ce sont d'abord
tous ceux qui, possdant simplement une culture gnrale, ont la curiosit de connatre le
mouvement des ides en biologie. Ceux-l forment
dj une assez nombreuse catgorie du grand
publie.
Ces lettrs et ces curieux pensent, avec Bacon,
qu'il n'y a de science que du gnral ; ce
qu'ils veulent connatre, ce n'est pas notre outillage, nos procds, notre technique, les mille
dtails d'exprimentation o nous consumons
notre vie dans nos laboratoires. Ce qui les intresse, ce sont les vrits gnrales que nous avons
acquises, les problmes dont nous poursuivons la
solution, les principes de nos mthodes, la marche
de notre science dans le pass, son tat dans le
prsent, son orientation probable dans l'avenir.
Mais j'ose dire que ce livre s'adresse aussi une
autre catgorie de lecteurs : aux professionnels de
la physiologie. Je le leur ddie. Ils s'initient
cette science et l'apprennent en la pratiquant.

AVANT-PROPOS

VII

C'est la bonne mthode. Ainsi devient-on forgeron en forgeant. Claude Bernard avait coutume
de dire que pour acqurir la matrise dans une
science exprimentale il fallait tre un rat de
laboratoire . Il y a ainsi, parmi nous, beaucoup
de rats de laboratoire. Ils sont guids dans leur
besogne d'investigation quotidienne par un
obscur instinct de la marche et des directions de
la Physiologie contemporaine. Peut-tre leur
agrera-t-il de trouver leurs ides plus ou moins
inconscientes exprimes ici sous une forme explicite.
A.

DASTRE.

INTRODUCTION
LES NOTIONS FONDAMENTALES SUR LA VIE

I.

Existence d'un fonds vital commun,


la vie. La vie est-elle un attribut rel ou le simple nom d'une
collection de proprits ? Appel la spculation philosophique.

II.

DFINITION DE LA VIE.

LA FORME ET LA VIE. VARIT DES FORMES VIVANTES, FIXIT


La Morphologie. Dmonstration de l'exisDU FONDS VITAL.

tence du fonds vital. Fixit vitale, fixisme physiologique.


Consquences relatives aux domaines respectifs de l'volution et
du transformisme. Contraste entre la varit des formes et
la fixit du fonds vital. Evolution physiologique lente ; volution
morphologique rapide.
III. L'NERGTIQUE BIOLOGIQUE. Les lois universelles s'exerant
dans le monde vivant. Double conditionnement, de la Vie :
son caractre bilatral : l'tre vivant, le milieu vital. Fixit
relative de l'un et de l'autre. Lois Morphogniques.
IV. LA VIE DE LA MATIRE. Existence de quelques-unes des
proprits du fonds vital dans les corps bruts ou dans certains
d'entre eux.
V. LA MORT. La loi de lthalit n'a pas un caractre inexorable.
Animaux immortels.

1.

VIE
DEFINITION
DE
LA

Distinction des tres vivants et des corps bruts. Fonds vital


commun. La vie est-elle un attribut rel ou le simple nom
d'une collection de proprits. Impuissance actuelle de la
science de rpondre cette question. Appel la spculation
philosophique.

Distinction des tres vivants et des corps bruts. La Nature


nous offre considrer des tres vivants et des corps bruts.
Nous savons les reconnatre dans la plupart des cas. Nous
distinguons facilement de l'objet inanim, l'oiseau, le poisson,
l'insecte, le ver, le mollusque qui sont des animaux et l'arbre,
l'herbe, le champignon, la mousse, et l'algue qui sont des

INTRODUCTION

vgtaux.

l'enfance cette distinction nous est familire.


Une antithse s'tablit de bonne heure dans nos jeunes esprits
entre l'tre vivant, dont nous trouvons le type en nous-mmes,
qui se dplace, qui ragit aux excitations extrieures comme
nous ou qui grandit et s'tend de jour en jour comme l'arbre et la plante et, d'autre part, l'objet brut, la pierre
inerte, en apparence immobile et immuable. Les premiers
enseignements que nous recevons confirment ces distinctions,
Et, ainsi, se trouvent tablies dans notre intelligence ces catgories principales des objets de la nature, dsormais regardes
comme irrductibles: le rgne minral, d'une part; et de l'autre,
les deux rgnes vivants, le rgne animal et le rgne vgtal.
Ds

Existence d'un fonds commun, la Vie. L'appellation commune d'tres vivants, applique aux objets de ces deux dernires catgories, implique l'existence d'un fonds commun
aux uns et aux autres, d'un fonds vital ; c'est--dire d'un
ensemble de caractres par lesquels ils se ressemblent entre
eux et se diffrencientdes corps bruts. Et c'est l une question
de fait. Mais notre esprit dpasse le fait: il rsume et
concrte ces traits divers de ressemblance en un tout ayant
une existence propre, en un quid proprium, en un attribut

unique:

la

Vie .

La vie est-elle un attribut rel ou le simple nom d'une collection de proprits


Sommes-nous fonds raisonner ainsi ?
Y a-t-il vraiment quelque attribut rel, concret, objectivement
prsent chez tous les tres et qui rponde ce mot : la
Vie ?
Ou bien, n'y a-t-il de rels que des traits isols,
pars, que l'esprit synthtise en un terme abstrait, en une
sorte d'tre de raison la Vie qui serait, en ce cas une
ide, un concept, une simple catgorie de l'esprit?
Tel est le premier problme qui s'offre notre mditation.
Gomment l'a-t-on abord jusqu'ici? De deux manires :
par la voie de la science et par la voie de la philosophie.
Impuissance actuelle de la science rpondre cette question.
La science qui a pour objet l'tude de la vie, c'est la phy-

PLAN DE L'OUVRAGE

XI

siologie ou biologie. Elle s'applique, ainsi que l'exige la mthode scientifique, saisir et mesurer les phnomnes
objectifs prsents par les tres vivants, c'est--dire les
manifestations vitales . Elle exclut provisoirement de ses
proccupations tout ce qui est inaccessible l'exprience, les
causes premires et les principes des choses : elle examine
le comment des phnomnes vitaux et non leur pourquoi . Elle est incapable, pour ces deux raisons, de rpondre
la question sculaire : Qu'est-ce que la Vie ? C'est seulement au terme de ses travaux de dtail et par un effort synthtique que cette science pourrait se promettre la connaissance complte de son objet: la Vie. La solution de l'nigme
ne saurait tre place au seuil de la physiologie : elle n'en
pourrait tre que la conclusion et le couronnement.
Appel la spculation philosophique. Faudra-t-il donc

attendre, pour satisfaire notre curiosit, les derniers temps


de cette jeune science et, pour ainsi parler, le jour de son
Jugement dernier? Est-on sr seulement, qu'aprs cette
longue attente, elle nous donnera satisfaction ? Les gnrations qui nous ont prcd n'ont point voulu en courir le
risque. Comme l'intelligence humaine ne peut se rsoudre
une attente indfinie, ni s'accommoder de l'ignorance pure et
simple, elle a toujours demand et elle demande encore
l'esprit de systme la solution que la science lui refuse. Elle
s'adresse la spculation philosophique. Et celle-ci lui a
offert et lui offre encore le choix entre trois explications du
fait vital, celles de l'animisme du vitalisme et du matrialisme, qui ont successivement ou simultanment exerc
leur influence sur la physiologie naissante.
C'est par l'expos de ces doctrines que s'ouvre cet ouvrage.
Elles en forment le livre I, dont le dernier chapitre (Chap. 8)
est consacr raconter l'mancipation de la recherche scientifique du joug de ces doctrines philosophiques.
La physiologie, en effet, finit par secouer cette tutelle philosophique. Les savants de la priode moyenne du dix-neuvime
sicle, Johannes Mller, Du Bois-Reymond, Helmholtz, Wir-

INTRODUCTION

chow en Allemagne, et Claude Bernard en France, chassrent du domaine de la phnomnalit active ces trois chimres : la forc vitale (vilalisme), la cause finale (finalisme,
tlologie), et lecaprice de la nature vivante (spontanit
vitale), qui avaient si longtemps servi d'explication tout.
Claude Bernard formula les rgles de la recherche exprimentale: le dterminisme et la mthode comparative.
Aprs avoir signal cette rvolution capitale accomplie dans
les mthodes de la biologie, il faut suivre les effets de cette
nouvelle manire, exclusivement scientifique, d'tudier la
phnomnalit vitale.
II. LA FORME ET LA VIE
La Forme et la Vie. Varit des Formes vivantes, Fixit du
Fonds Vital. La Morphologie. La Zoologie et la Botanique,
sciences morphologiques. La Physiologie gnrale, science
statique et dynamique, tude du fonds vital universel.
Dmonstration de l'existence du fonds vital. Enumration des
proprits fondamentales qui constituent le fonds vital, la vie.
Fixit vitale, fixisme physiologique. Consquences relatives aux
domaines respectifs de l'volution et du transformisme..
Contraste entre la varit des formes et la fixit du fonds vital.
Plasticit de la forme, rigidit du fonds. Signification de ce
contraste qui est relatif : volution physiologique lente; volution
morphologique rapide.

La Forme et la Vie. Les tres vivants, animaux et vgtaux, peuvent tre envisags sous deux points de vue. On y
peut considrer la forme et la vie. La premire notion que
nous ayons des animaux et des plantes, est celle de formes
visiblement caractrises, individuellement discernables et
reconnaissables. Nous reconnaissons leurs figures trs
diversifies le chien, l'oiseau, le poisson, le ver, l'hutre, le
chne, le roseau, le varech.
On sent, en outre, plus ou moins vaguement que ces tres
possdent en commun un ou plusieurs attributs par quoi ils
se ressemblent entre eux et diffrent des objets inanims.
Mais, comme il a t dit plus haut, il est aussi difficile
d'expliquer en quoi consiste cet attribut (la Vie) qu'il est

PLAN DE L'OUVRAGE

XIII

facile, au contraire, de dcrire la figure, la taille, les contours, c'est--dire les qualits de la forme visible.
La Morphologie : la Zoologie et la Botanique, sciences morphologiques. L'histoire naturelle s'est longtemps borne
cette dernire tche. Elle se contentait de la considration
morphologique; elle tudiait la Forme, le mot tant entendu
dans son sens extensif et comprenant la configuration extrieure et la configuration intrieure ou structure. La
zoologie et la botanique, ont t jusqu'ici des sciences anatomiques ou morphologiques, c'est--dire attaches exclusivement la description des formes. Pour les anciens, pour
Aristote, l'tre vivant tait tout entier dans la forme. Cuvier
a pens de mme. Il disait : La forme ds corps vivants
leur est plus essentielle que leur matire . Le rle de l'histoire naturelle, selon ce clbre naturaliste, devrait tre de
raconter et d'expliquer les formes extrieures et intrieures
des vgtaux et des animaux .
Ce n'est qu' une date plus rcente qu'a pu tre aborde,
l'tude des inexprimables qualits dont l'ensemble constitue
le quid commune, le fonds commun de la vitalit. Et, cette
proccupation rpond la cration d'une science nouvelle : la
physiologie gnrale avec son annexe, l'anatomie gnrale.
La date de cette rnovation des tudes biologiques se place
vers le milieu du sicle dernier. Jusque-l la considration
du fonds vital commun avait t sacrifie celle de la forme.
Mais voici qu' partir de ce moment la vie proprement dite,
l'acte vital, reprend ses droits. On tablit que la vie a pour
support une matire, la matire vivante qui possde des
proprits statiques et dynamiques spciales, partout identiques ou presque identiques, reconnaissables sous tous les
dguisements des formes vivantes.
Les tres vivants diffrent donc plus par leurs formes et
leurs figures que par leur manire d'tre ; leur morphologie
les distingue plus que leur physiologie.

La physiologie gnrale science statique et dynamique: tude


du fondt vital universel. Le nom de physiologie gnrale
II

XIV

INTRODUCTION

n'est pas significatif : il exprime mal la nature d'une science


alternativement statique et dynamique qui considre galement l'activit et la structure de la matire vivante. Son objet
est l'tude de la vie, de la vie considre comme l'attribut
universel des animaux et des plantes, sans distinction de
rgnes, d'embranchements, de classes, de familles, de genres
ni d'espces: c'est l'tude de la vie lmentaire, du fonds vital.
Dmonstration de l'existence du fonds vital. Et d'abord, il
fallait tablir l'existence et la nature de ce fonds vital coml'oeuvre de
fut
Ce
plantes.
animaux
et
tres,
les

tous
mun
Claude Bernard.
Pour tablir que tous les tres vivent de la mme manire,
l'minent physiologiste a examin jusque dans leur fonds
intime les diverses fonctions, nutrition, respiration, digestion,
et il les a montres ralises d'une manire foncirement iden-

tique, partout et toujours, d'un bout l'autre du rgne vivant.


Il a rempli ce programme dans les six annes qui s'coulrent
de 1869 1875 ; et il a consign les rsultats de ce travail
considrable dans son livre clbre sur Les phnomnes de la
vie communs aux animaux et aux plantes paru de 1876 1878.
C'est depuis cette poque qu'ont t vulgariss par l'enseignement classique les traits ncessaires, communs, permanents des tres vivants. Faire connatre isolment ces traits ;
les synthtiser ensuite en un tout, c'est dfinir la vie lmentaire, le fonds vital universel.
La communaut des phnomnes de la. vitalit chez les
tres vivants rsulte : 1 de la communaut, de leur structure
anatomique c'est--dire de leur unit morphologique, l'analyse
microscopique ayant montr que tous les tres sont rsolubles
cellule
la

quivalents
lmentaires
organites
;
cellules
ou
en
2 de la communaut de composition chimique de la matire
vivante, c'est--dire de l'unit chimique, l'analyse chimique
ayant rvl l'analogie de composition de tous les protoplasmas ; 3 de la communaut des conditions de la nutrition
c'est--dire des conditions intrinsques et extrinsques des
changes entre l'lment vivant et le milieu vital qui l'en-

PLAN

DE L'OUVRAGE

XV

toure : 4 de la communaut des actes essentiels de la reproduction et en gnral de toutes les fonctions vitales.
numration des proprits fondamentales qui constituent le
fonds vital, la Vie. Nous disons donc, en rsum,
que la vie ou fonds vital universel, doit tre conue
comme l'ensemble des traits communs tout ce qui vit vritablement. Il faut numrer ces proprits fondamentales
dont aucune ne peut manquer la dfinition de l'tre vivant
authentique et complet. Ce sont : une certaine composition
chimique, qui est celle du protoplasma ou matire vivante,
et s'exprime par le nom d'albuminode polypeptide ; une
certaine constitution ou structure physique ou organisation
qui est encore celle du plotoplasma et se traduit par le mot
d'mulsion collodale ; une forme spcifique ; une volution
qui a une dure, celle de la vie et un terme, la mort : une
proprit de reproduction ; enfin, une proprit d'accroissement
ou nutrition qui est un caractre de tout premier ordre et
peut tre le plus significatif, le plus caractristique, le plus
essentiel au milieu de ces traits qui sont tous essentiels et
caractristiques.
Ce sont ces diffrents objets, qui sont examins dans'les
diffrents chapitres qui forment le Livre III de cet ouvrage.
Conclusion : Fixit vitale. Fixisme physiologique. La
doctrine qui se dgage de cet examen qui remplit le
Livre III, c'est celle de l'unit vitale de Claude Bernard,
c'est--dire de l'existence d'un fonds vital universel, presque
identique d'un tre vivant un autre : c'est la fixit, vitale, le
fixisme physiologique. Il y a une manire d'tre commune aux
tres vivants, entiers ou fragmentaires (lments cellulaires),
aux animaux complexes ou simples (mtazoaires et protozoaires), aux plantes complexes ou simples (mtaphytes et
protophytes). Cette manire d'tre commune, c'est la vie. Et
l'on doit dire que la vie est sensiblement fixe. Si l'on considre les cellules vivantes dont l'assemblage constitue les
organismes suprieurs, on peut comparer le corps de l'homme
ou de l'animal une cit populeuse dont ces cellules seraient

XVI

INTRODUCTION

les citoyens anatomiques. Si, d'un animal l'autre, ces organites lmentaires sont assembls en des formes Architecturales
diffrentes, ils vivent pourtant de la mme manire comme
font les hommes de tout mtier assembls dans la cit; ils s'alimentent, digrent, respirent, excrtent de mme,
dtruisent et difient de la mme faon les principes chimiques
immdiats. Le fonds vital est commun tous et presque fixe.
Contraste entre la varit des formes et la fixit du fonds
vital. Nous avons dit qu'il y avait deux choses dans l'tre
vivant : la Forme et la Vie : la morphologie et la physiologie.
Et voici que ces deux facteurs se prsentent nous dans
une sorte d'opposition trs remarquable. En effet, tandis que
le fonds vital, c'est--dire la vie, est peu prs fixe, les formes vivantes, c'est--dire les assemblages morphologiques en
organes, appareils, formes individuelles, formes spcifiques,
sont prodigieusement diversifies. Si l'on met cette unit du
fonds vital en regard de l'infinie varit des formes, des structures, des aspects, on ne peut s'empcher de comparer
l'oeuvre de la nature celle d'un fondeur qui jetterait dans des
moules spcifiques, chaque instant modifis et adapts aux
besoins du jour o aux suggestions de l'heure prsente, un
mtal toujours le mme. Et ainsi, en face de la variation illimite, effrne, perdue des formes zoologiques, se dresse en
un saisissant contraste la fixit relative du fonds physiologique.
Signification : Plasticit de la forme. Rigidit du fonds.
physiologique
Qu'est-ce
croire
la
loi

dire
?
Doit-on
que

serait l'absolue fixit tandis que la loi morphologique serait


l'absolue varit ? Non : telle n'est pas la signification des
enseignements de la science. Elle nous apprend seulement
que la plasticit des formes est trs grande par rapport la
rigidit du fonds vital, ou celle-ci trs petite par rapport cellel. C'est ce que nous enseigne l'exprience et c'est ce qu'implique la qualification de relative qui prcise la porte
de la fixit et lui impose des bornes.
Contraste relatif. volution physiologique lente. Evolution morphologique rapide. Les lois quelles qu'elles

PLAN

DE

XVII

L'OUVRAGE

soient qui prsident la gense des espces vivantes, les


lois morphogniques doivent tre compatibles avec cette rgle
fondamentale de la fixit vitale (relative). Les doctrines, les
hypothses fondes sur la considration des formes vivantes,
de leur succession, de leurs enchanements, ne peuvent jouer
que dans la limite du respect qui est d la fixit vitale.
Les naturalistes les plus attachs la doctrine de l'volution,
au transformisme selon Lamarck, Darwin ou De Vries,
doivent savoir que l'volution porte sur les formes spcifiques
beaucoup plus que sur le fonds vital : que la forme obit
facilement la loi d'adaptation, tandis que le fonds vital lui
obit difficilement, c'est--dire lui rsiste plus nergiquement.
Mais il semble qu'un transformiste ne puisse douter de la
variation du fonds vital : il n'est oblig, de par la physiologie
gnrale, qu' qualifier cette variation de minime en
regard de la variation considrable des formes. Il dira que
l'volution de la matire vivante, du protoplasma, est lente
en regard de celle des espces : mais il n'hsitera point
croire une volution progressive de ce protoplasma et
une adaptation de la matire vivante et du fonds vital aux
contingences extrieures, depuis le temps ou le premier
protozoaire est apparu au sein des mers.
III. L'NERGTIQUE BIOLOGIQUE. LA NUTRITION
Conflit vital : l'organisme et le milieu Milieu vital ou intrieur.
Raison du caractre bilatral de l'acte vital. Les deux
phases de l'acte vital : Assimilation; dsassimilation. Les

deux ordres de faits vitaux ; Activit morphognique, Activit


fonctionnelle ; fondement nergtique de cette distinction.
Corrlation des deux ordres de faits. Fixit du milieu vital.
L'animal le fabrique lui-mme. Lois Morphogniques.

La Nutrition. Dans l'examen que nous avons fait des


diverses proprits, dont l'ensemble dfinit la vie, la part la
plus considrable a t rserve l'tude de la Nutrition
(Livre III, ch. IV, V, VI). Dans son acception la plus tendue,
la nutrition dsigne l'ensemble des changes entre la matire vivante et la matire non vivante . Ainsi entendue,
II.

XVIII

INTRODUCTION

elle n'est pas seulement la plus significative des proprits


Vitales. Elle est la vie mme. La Vie, en effet, est, en ralit,
un conflit de deux facteurs en prsence : l'organisme, le milieu.
C'est de cette collaboration que sort le phnomne vital.
Le Conflit vital : l'organisme, le milieu. Milieu vital ou

intrieur. Cette conception nouvelle est celle de la science


gnrale. Les anciennes doctrines ne voyaient dans les phnomnes de la vie que l'action d'un principe tout intrieur
entrav plutt qu'aid par les forces universelles de la Nature. Il faut y voir l'indispensable collaboration de deux
agents, gaux en dignit : le protoplasma vivant et le milieu
qui l'entoure immdiatement. Auguste Comte avait aperu
le caractre bilatral essentiel du phnomne vital : Claude
Bernard l'a mis en pleine lumire. Mais c'est la science rcente
de l'Energtique qui nous en a donn la raison. Et c'est pourquoi, dans cet ouvrage, l'nergtique biologique est place
pour ainsi dire comme un prologue l'tude de la Vie : elle
en forme le Livre II.
La Nutrition, avons-nous dit, est l'ensemble des changes
matriels et nergtiques entre la particule protoplasmique
rellement vivante et le milieu qui l'entoure immdiatement.
Ce milieu, co-agent du conflit vital, en contact direct avec
l'lment protoplasmique, milieu circumcellulaire, milieu vital,
encore appel milieu intrieur, parce que chez les tres
suprieurs il se confond avec le sang, la lymphe, les liquides
interstitiels doit tre distingu du milieu cosmique, milieu
extrieur, atmosphre arienne, eaux douces et sales qui
forment l'habitat des animaux et des plantes et comme une
seconde enceinte autour du rduit vital.
Les deux facteurs, l'lment organis et le milieu vital,
doivent prsenter des conditions dtermines. La ralisation
de l'acte vital, de l'acte nutritif, exige donc des conditions
intrinsques, c'est--dire relatives l'lment protoplasmique
et extrinsques, c'est--dire relatives au milieu.
Raison du caractre bilatral de l'acte vital,
L'nergtique
biologique (que nous avons rduite trois lois) fournit l'expli-

PLAN DE L'OUVRAGE

XIX

cation de ce caractre bilatral des actes vitaux. Nous montrons que le monde vivant comme le monde inanim n'offre
rien autre chose que des mutations de matire et des mutations d'nergie : et c'est la premire loi. On voit, en second
lieu, que les nergies vitales ont leur source dans l'une des
nergies extrieures, l'nergie chimique alimentaire. Le
troisime principe tablit qu'elles ont leur aboutissement
principal dans l'nergie calorique, c'est--dire la production de
chaleur par l'organisme. Et, ainsi, les phnomnes de la vie
nous apparaissent comme une circulation de matire et
d'nergie, l'une portant l'autre, qui parties d'un point fixe
du monde physique font retour un point fixe de ce monde,
aprs une traverse fugitive de l'organisme animal.
Le monde extrieur fournit donc l'tre organis sa matire et son nergie, c'est--dire la trame mme de toute la
phnomnalit vitale. Cette participation du milieu ambiant
l'oeuvre vitale se prcise dans les fonctions d'alimentation,
de respiration et dans l'apport des excitations diverses qui
mettent en branle la machine vivante.
Les deux phases de l'acte vital : assimilation, dsassimilalion.
protoplasma
Le
vivant
emprunte donc sans cesse au dehors

matire et nergie et sans cesse les restitue. De l, au point


de vue chimique et morphognique, les deux phases de la
nutrition, savoir : l'assimilation qui est l'emprunt au milieu
et la dsassimilation qui est le rejet au milieu de la matire
vivante dtruite.
Assimilation, accroissement. De ces deux oprations, la
premire est la plus caractristique, la plus significative. L'assimilation, ou Synthse formatrice, rend, en effet, la matire
brute extrieure semblable (ad similare) ou identique la substance vivante : elle fabrique de la matire vivante ; elle
accrot le protoplasma actif. Le protoplasma s'accrot avec
l'tre vivant qui grandit ou avec un nouvel tre qui apparat.
Il n'y a pas de spectacle plus typique. Le protoplasma actuel
est la continuation d'un protoplasma originel qui s'est accru
travers les temps : c'est une substance atavique que nous

XX

INTRODUCTION

ne voyons pas se crer, que nous voyons seulement continuer. en s'accroissant. Ni la Nature, ni la Science prsente,
ne nous la montrent surgissant de toutes pices de la nature
inanime : on ne voit pas la vie s'allumer en elle, mais seulement s'y entretenir comme un feu qui ne s'teint pas et qui,
au contraire, se propage sans cesse.
L'accroissement sans trve, sans rpit, est la loi immuable
de la substance vivante, qui pour y obir, emprunte les
matriaux du monde extrieur et les labore par voie de
complication chimique. C'est un phnomne incessant, s'accomplissant en sourdine et pour ainsi parler dans la coulisse
alors que la scne est occupe par les acteurs de la dsassimilation. Quel que soit le thtre de l'activit vitale, qu'il
s'agisse d'un lment cellulaire ou d'un tre complexe, la
situation est la mme : l'accroissement est une condition
obligatoire ; il est manifeste dans la priode de dbut lorsque
l'animal et la plante sortent de la spore, de la graine ou de
l'oeuf : il n'est pas moins certain dans les priodes d'tat et
et de dclin dans lesquelles, la relche n'est qu'apparente.
En ralit, il n'y a point de chmage ni d'arrt dans la
fabrication de la matire vivante; l'assimilation formatrice
persiste, compense seulement et masque par une dsassimilation destructive qui est gale dans la priode d'tat et
suprieure dans la priode de dclin.
Les tudes faites sur les animaux reviviscents, sur la conservation des graines, sur la vie latente servent d'illustration
ce principe de la permanence de la nutrition. La rduction
momentane de la nutrition, de l'accroissement, c'est--dire
de la collaboration matrielle et nergtique du monde extrieur entrane la condition appele vie latente ou mort apparente : l'arrt complet et, persistant se confond avec la suppression de la vie, avec la mort relle.
Dsassimilation. La seconde phase du mouvement nutritif
est la contre-partie de la prcdente. Elle consiste dans la
destruction de la matire organise faisant retour la matire brute, inorganique, par voie de simplificationchimique,

DE L'OUVRAGE
XXI
c'est--dire par raction exothermique s'accompagnant de
libration d'nergie, de dgagement de chaleur. Cette partie
de l'acte nutritif n'a rien de spcifiquement vital.
PLAN

Les deux ordres de phnomnes d'activit morphognique et


d'activit fonctionnelle. Fondement nergtique de cette
division. Ces deux phases, ces deux versants du phno-

mne vital, fournissent aux physiologistes la base d'une


division infiniment utile l'tude et l'intelligence de ce
qui se passe dans les organismes.
Il s'y passe deux ordres de faits : des faits d'activit
morphognique et des faits d'activit fonctionnelle. Les
premiers rpondent l'assimilation, c'est--dire l'accroissement protoplasmique, la synthse chimique et morphognique, par laquelle s'organise la matire vivante et s'difie
l'tre vivant lui-mme. Ce sont en gnral, des phnomnes
lents, qui n'ont d'autre expression que la croissance et l'organisation et dont nous n'avons notion que par comparaison
d'tats successifs. La seconde catgorie comprend les faits
de dsassimilation, de destruction organique. Ceux-l se
traduisent objectivement d'une manire sensible, par des
mouvements, des productions de chaleur, d'lectricit, de
substance rejete : c'est ce qui arrive pour le muscle qui se
contracte, la glande qui secrte, le nerf qui transmet l'excitation, l'oeil qui reoit l'impression lumineuse et dtruit le,
pourpre rtinien.
La distinction de ces deux ordres de faits est essentiellement fonde sur l'Energtique. Les uns sont la contrepartie des autres. Les phnomnes fonctionnels dpensent
de l'nergie ; et, comme nous l'avons dit, surtout de
l'nergie chimique contenue dans les composs qui forment
les rserves ou les tissus eux-mmes de l'conomie. Les phnomnes d'activit formatrice, au contraire, accumulent en
des composs compliqus, cette nergie chimique potentielle.
Les composs compliqus sont dtruits, simplifis, dans
la phase fonctionnelle et librent de l'nergie par simplification chimique. Aiusi, la destruction matrielle ne concide

XXII

INTRODUCTION

pas seulement avec l'activit fonctionnelle, elle en est l'antcdent, l'expression et la mesure. Une autre distinction
consiste eh ce que l'activit formatrice (nous disions tout
l'heure : l'accroissement), se continue sans repos, sans trve,
sans interruption vraie, tandis que l'activit fonctionnelle
est intermittente, rythmique, entrecoupe d'entractes.
Corrlation des deux ordres de faits.
Nous avons
montr que c'tait bien vainement que quelques biologistes
contemporains, ou peut-tre l'un d'eux seulement,
M. Le Dantec ont contredit ce dualisme phnomnal.
Son existence est vidente chez les organismes suprieurs.
Il y a bien des organismes rudimentaires o la diffrenciation
des deux ordres de phnomnes est peu marque et o il est
difficile de reconnatre des activits fonctionnelles intermittentes, nettement distinctes de l'activit morphognique
continue. C'est le cas pour des tres mono-cellulaires, comme
la levure de bire, par exemple. Mais alors, on n'en trouve
pas moins des faits de destruction de composs organiques
qui servent de prface aux faits d'accroissement. Le compos
organique dtruit, dans le cas de la levure, c'est le sucre : il
n'est point, au pralable, incorpor et assimil l'tat de
rserve; il reste dans le milieu vital, confondu ici avec le
milieu extrieur.
La substance simplifie, dtruite, qui est la source de
l'nergie fonctionnelle appartient donc tantt au milieu
extrieur lorsque celui-ci se confond avec le milieu vital;
d'autres fois, elle appartient au milieu vital vrai ; le plus
souvent aux rserves intra-cellulaires ; enfin, et pour une
faible partie, celte substance dsintgre peut tre la substance plastique elle-mme, le protoplasma, la trame vivante
des tissus. Mais cette destruction est trs restreinte. Il n'y
a au cours du fonctionnement vital qu'une minime dsassimilation du protoplasma vivant.
La reconstitution de ce protoplasma et surtout des
rserves, opration de complication chimique endothermique,
exige naturellement une contre-partie exothermique, c'est-

PLAN DE L'OUVRAGE

XXIII

-dire une destruction organique librant cette nergie ncessaire. Et ainsi, le fait fonctionnel devient la cause instigatrice
du fait de synthse chimique et morphognique.
En rsum, l'activit vitale nous apparat comme un enchanement de deux ordres de phnomnes, fonctionnels et
morphogniques, nergtiquement contraires, indpendants
dans leur essence, mais, en ralit, troitement lis et
conditionns l'un par l'autre. Et cette conception apparue
Claude Bernard dans une intuition de gnie, justifie plus tard
par l'nergtique, maintenue aujourd'hui comme une vrit
au moins provisoire et approche, projette une vive clart
dans l'une des rgions les plus obscures de la Biologie.
LE MILIEU VITAL

Le milieu vital : Double conditionnement du fonctionnement

vital. Les considrations tires de l'nergtique fournissent, comme on vient de le voir, la raison du conflit vital
c'est--dire du caractre bilatral' du fonctionnement vital.
La vie exige une organisation protoplasma atavique
et un milieu appropri. II faut que l'un des facteurs, la
substance vivante, reoive de l'autre, de la substance non-,
vivante qui est en contact avec elle, ces trois choses ; l'nergie,
la matire, l'impulsion excitatrice. La nutrition et la vie ont
un double conditionnement.
Le fonctionnement vital rsulte donc de la rencontre et du
rapport de convenance des conditions intrinsques, consistant
en une certaine organisation physique, chimique, ralise
ataviquement, qui est celle du protoplasme
et des conditions extrinsques convenables. Les conditions intrinsques
sont troitement fixes : les conditions extrinsques ou du
milieu ne le sont pas moins. Mais il faut entendre, par
milieu, le vritable milieu vital, c'est--dire celui qui est
en contact immdiat avec le protoplasma' rellement vivant.
Le milieu vital doit tre en tat de fournir la particule
vivante toute son nergie, toute sa matire et toutes ses
excitations. Il serait absurde par consquent de considrer de

XXIV

INTRODUCTION

l'eau sale, ft-elle marine, comme un milieu vital. Le


milieu dont il s'agit ici, co-agent de la vie, en intime contact avec l'lment protoplasmique, ne se confond qu'exceptionnellement avec le milieu cosmique ou extrieur. Chez les
tres complexes, suprieurs, il s'en distingue; c'est le sang,
la lymphe, la sve, l'ensemble des liquides interstitiels qui
baignent les lments cellulaires ; ce sont les rserves intracellulaires ou extracellulaires que l'organisme fabrique luimme au moyen des matriaux cosmiques et qu'il fabrique
prcisment de manire que ce milieu vital soit appropri
aux besoins des particules vivantes. Il faut donc distinguer
le milieu vital qui existe chez les mtazoaires et les mtaphytes
et mme un degr plus fruste chez beaucoup de protozoaires, de protophytes, et de micro-organismes du milieu
cosmique, atmosphre, eaux douces et sales, sol lui-mme
qui constituent l'habitat des tres vivants complexes. Celui-ci,
n'est en quelque sorte qu'une seconde enceinte autour de la
particule protoplasmique, vritable rduit vital.
Le fixisme physiologique est double, deux faces.
Les
conditions intrinsques de la vie qui s'expriment par la constitution du protoplasma de l'tre considr, sont fort rigou-

reuses. Les conditions extrinsques exprimes par la constitution physique et chimique du milieu vital sont aussi trs
rigoureuses. Elles ne peuvent varier qu'entre des limites
trs restreintes. Aussitt que le milieu les dpasse, il
devient impropre la vie ; et l'animal ou la plante meurent
rapidement (mort relle, ou perte dfinitive des proprits
intrinsques du protoplasma) ; ou elles meurent lentement
(mort apparente, vie latente, attnuation du fonctionnent
vital).
Si l'on considre un tre donn, un animal ou une plante,
le fixisme physiologique est donc trs prcis. Il existe
et
cela ne pourrait tre autrement la fois dans les deux
facteurs du conflit vital. Il est deux faces ou bilatral. Il ne
subit que des oscillations assez faibles de part et d'autre d'un
tat dfini (Loi de l'optimum des physiologistes).

PLAN D LOUVRAGE

Deux lois rsument le long travail de


ces matires :

XXV

la physiologie en

La premire exprime que l'tre vivant fabrique lui-mme


son milieu vital et la seconde, que ce milieu devient de
plus en plus fixe et indpendant des contingences du milieu
cosmique, mesure que l'organisation s'lve (Loi de perfectionnement).

Fixit et spcificit du milieu vital. Ainsi, la nutrition, la


vie, supposent un protoplasma et un milieu vital appropris'
l'un l'autre. Cette appropriationdevient de plus en plus rigoureuse mesure que l'organisation s'lve. Et alors, la composition physique et chimique du milieu compatible avec la
vie ne peut plus osciller qn'entre les limites troites autour
d'un optimum. C'est ce que l'on exprime en disant que
chaque espce naturelle a son milieu spcifique au mme
titre qu'elle a son protoplasma spcifique, ou mme que
chaque individu a son milieu individuel au mme titre qu'il
a son protoplasma individuel. Et comme le milieu cosmique
est commun tous, c'est donc que chacun y puise seulement
les matires premires du milieu vital et qu'il les labore par
ses moyens propres. En un mot, c'est l'tre vivant qui fabrique lui-mme son milieu vital la fois fixe et spcifique, au
moyen des matriaux variables et banals du milieu ambiant.
Tous les lments ncessaires de ce milieu sont ainsi constitus par l'action concerte et harmonique d'un certain
nombre d'organes, c'est--dire par ce que l'on appelle une
fonction physiologique. Il y a donc, bien manifestes chez les
tres suprieurs, une srie de fonctions destines assurer
en nature et en degr la ralisation de chacune des conditions physiques ou chimiques du milieu vital sanguin : l'eau,
l'oxygne, les albumines, le sucre, la temprature. L'une des
mieux connues et qui peut servir de parfait modle pour
l'intelligence de ces mcanismes automatiques, c'est la fonction qui rgle la quantit de sucre, la fonction glycognique.
Le fait de la fixit, en nature et en proportion, des principes constituants du milieu vital intrieur, du sang, pour
III

XXVI

INTRODUCTION

employer un terme plus concret, en face d'un lment anatomique dont la composition protoplasmique est aussi sensiblement fixe, exprime donc l'invariabilit fondamentale (ou
la faible variabilit) des deux facteurs du conflit vital, et de
ce conflit lui-mme, c'est--dire de la Vie. La fixit du fonds
vital, tablie par la physiologie, repose sur ces deux colonnes.
Le fait de la spcificit du milieu vital semble, au premier
abord, mettre le physiologiste en face d'une varit de composition des milieux vitaux, dsesprante, infinie comme la
varit mme ds espces vivantes. Des nuances infinies
sparent le sang nourricier, la lymphe, les liquides interstitiels d'un animal de ceux d'un autre animal. Et si le chimiste est impuissant les apercevoir, la cellule organise les
distingue bien : le parasite, l'hmazoaire, le microbe savent
bien discerner le sang de l'homme et le sang du singe,
celui du blanc et celui du ngre, celui du sujet ordinaire de
celui du sujet vaccin ! Mais celte infinie varit apparente
recouvre une unit relle infiniment remarquable. Le milieu
vital obit des lois universelles de constitution. L'eau, les
matires azotes, les composs ternaires et les sels entrent
dans sa composition suivant des lois gnrales dont la physiologie a rvl la lumineuse simplicit.

Constitution gnrale du milieu vital. L'eau est un


lment constituant du milieu vital. La cellule d'un tissu a
besoin autour d'elle d'une atmosphre aqueuse : elle est
aquatique. Les animaux ariens sont des aquariums ambulants. La proportion de l'eau est rgle par des ncessits
chimiques et physiques (osmose, isotonie). Il y a chez les
animaux suprieurs un mcanisme qui fonctionne automatiquement pour maintenir la quantit d'eau du sang (Dastre
et Loye). Si le milieu cosmique ne fournit pas cette quantit:
les sucs se diluent et se concentrent, la vie s'arrte. Elle
est suspendue simplement chez les tres infrieurs lesquels
tombent en vie latente (animaux reviviscents, vgtaux) ; elle
est suspendue dfinitivement chez les tres plus levs.
L'oxygne est aussi un lment ncessaire du milieu ; il

si

PLAN DE L'OUVRAGE.

XXVII

y existe ncessairement sous l'une ou l'autre de ces deux


formes : l'tat de nature ou un certain tat de combinaison. Les composs azots y interviennent sous un petit
nombre de formes (azote libre, azotates, sels ammoniacaux
pour les organismes vgtaux ; composs organiques cristallisables et enfin composs protiques pour les animaux).
Les matires ternaires (graisses, hydrates de carbone, sucre)
sont galement indispensables sous un petit nombre de formes
quivalentes. Enfin les matires salines (sodium, potassium, calcium) interviennent aussi d'une faon ncessaire.
Cette constitution gnrale est une loi d'une porte universelle, une sorte de loi rgulatrice de la vie. C'est la connaissance de ces lois qui a permis Pasteur, Raulin, Cohn et
Balbiani, de crer la mthode des cultures artificielles, c'est-dire de constituer les milieux appropris l'existence d'un
grand nombre d'organismes relativement simples.
Influences qui agissent sur les tres vivants. L'exprimentateur ne peut pas facilement agir directement sur le
protoplasma vivant. Il agit sur lui mdiatement par l'intermdiaire du milieu vital, plus accessible. Et la Nature mme,
le milieu cosmique exercent leurs influences par le mme procd indirect. C'est ainsi que le physiologiste et la nature
elle-mme, suspendent ou rtablissent la pleine activit
vitale chez les tres reviviscents ou hibernants, graines,
infusoires susceptibles d'enkystement, anguillules, tardigrades, animaux sang froid, plantes vivaces.
Lois morphogniques. On vient de voir les conditions
qui rglent la Vie. Quelles sont celles qui rglent la Forme?
Quelles sont les lois de la morphognie ? Grande nigme
qu'ont essay de rsoudre les naturalistes modernes, aprs
Lamarck et Darwin.
On a compar l'tre organis, polycellulaire, une cit
dont les lments cellulaires sont les citoyens anatomiques.
Ceux-ci sont les vritables dpositaires du fonds vital. Si
l'animal est une ville la forme spcifique de l'animal objet
d'tude du zoologiste est la forme de cette ville. Et il faut

XXVIII

INTRODUCTION

entendre ici le mot de forme dans son sens le plus tendu,


comprenant la forme extrieure et la forme intrieure, en un
mot l'anatomie, l'organisation. C'est donc la fois la configuration de l'agglomration urbaine et son organisation; c'est-dire l'ensemble de ses institutions, de ses moyens de communication, de ravitaillement et de dcharge. La configuration
de la ville dpend de mille circonstances extrieures, du cours
d'une rivire, du transit d'une route o s'est tabli le premier
fondateur, de la disposition des collines, de la forme de la
valle : et son organisation est fonction d'un nombre infini
de conditions de lieu, de temps, de degr de civilisation.

La varit de ces traits est bien propre donner une ide


de la varit et de la mutabilit des formes animales en
contraste avec l'invariabilit toute relative du fonds vital
commun tous ses habitants.
Causes multiples de la morphognie. La morphognie
a donc, indpendamment des causes intrinsques hrditaires
supposes, mille causes extrinsques. Parmi elles, il y en a
une qui est, en quelque sorte, dominatrice et toujoursimplique dans le jeu des autres : c'est la fixit vitale. La cit
n'existera pas si les habitants ne trouvent pas, dans l'association, le vivre et le couvert. Ceux-ci s'organiseront toujours
pour se les procurer dans les conditions o ils auront t
jets par les circonstances. Entre la fixit deux faces du
fonds vital et la Plasticit morphognique, il y a un lien
d'interdpendance exprim par une loi fondamentale : la loi
de Constitution morphognique des Organismes. Cette loi,
formule par Claude Bernard, n'est pas moins suggestive que
la loi de la Diffrenciation ou de la Division du Travail physiologique dveloppe autrefois si abondamment par Henri
Milne-Edwards. Elle a une signification plus concrte : elle
relie l'activit et la disposition des organes, c'est--dire la
morphognie, aux conditions du milieu ambiant.
Loi de la Constitution morphognique des organismes.
Cette loi exprime que l'architecture, de l'tre vivant, le plan
morphologique, qu'il ralise dans son dveloppement volutif,

L'OUVRAGE

XXIX
doit s'accommoder aux conditions troites de la vie cellulaire
et aux moyens de les raliser dans les circonstances d'habitat o l'animal est plac.
PLAN DE

Elle s'exprime ainsi : l'Organisation (anatomique, et


physiologique) est faite pour la Cellule. C'est dire que
la structure des espces animales ou vgtales dpend des
exigences de la cellule protoplasmique et, naturellement,
des moyens d'y satisfaire dans les conditions cosmiques o
l'tre vivant est plac. C'est dire encore que l'organisme
est construit en vue de la vie cellulaire ; que ses fonctions
correspondent la ralisation, en nature et en degr, des
conditions de cette vie : humidit, chaleur, oxygne, rserves.
C'est pour permettre la vie cellulaire que les organes
s'ajoutent aux organes et les appareils aux appareils. Ces
appareils digestifs, respiratoires, qui, par leur arrangement,
crent la forme spcifique, n'existent pas pour eux-mmes
comme les bauches capricieuses d'une nature artiste; ils
sont disposs pour permettre et rgler plus rigoureusement
la vie cellulaire.

Evolution des formes vivantes. L'volution des formes


chez une espce en volution, doit donc respecter les conditions sensiblement fixes de la vie cellulaire chez cette
espce. La fantaisie morphologique est contenue par la soumission aux lois du fixisme : elle est libre dans les limites
de ces lois. Que si le milieu extrieur vient changer (causes
externes de l'volution), ce changement ne sera support et
la vie possible, que si par une adaptation convenable de
l'organisation, le fixisme vital bilatral peut se maintenir.
Cette variation est thoriquementune des causes incontestables
de la morphognie. Pratiquement, il y a tant de circonstances o le fixisme physiologique est ralis et o la variation
morphologique est considrable, que cette loi de la Constitution morphologique des organismes, implique dans toutes
ces formes, ne peut expliquer la gense d'aucune. Y a-t-il
d'autres circonstances o des variations morphologiques
puissent tre rapportes avec vraisemblance la variation

XXX

INTRODUCTION

de quelque condition extrinsque de la fixit vitale ? Il est


possible ; et aucun physiologiste n'y contredira.
Mais ce que tous aperoivent bien, c'est que la fixit vitale,
le maintien et le rtablissement de cette fixit, menace ou
dtruite, et moins encore la poursuite de l'hypothtique et

impossible constitution du milieu marin originel qui ne pourrait tre un milieu vital vrai, ne peut tre le pourquoi,
c'est--dire la cause unique de l'volution morphologique.
Celle-ci a des causes multiples. C'est l la doctrine de la
physiologie contemporaine.
IV. LA VIE DE LA MATIRE

Dans l'numration que nous avons faite des traits essentiels de la vitalit, dont l'ensemble synthtis constitue la
vie, il y en a quelques-uns qui se retrouvent sans difficult
chez les corps bruts. Les autres, mme ceux qui ont une
valeur de premier plan pour la dfinition de la vie, n'en sont
pas tout fait absents. De telle sorte que si les premiers
efforts de la science ses dbuts ont tendu crer un abme
entre les corps vivants et le monde inorganique, les enseignements d'une science plus rcente et mieux informe tendent
aujourd'hui jeter un pont d'un bord l'autre. Des savants
contemporains prononcent dlibrment ces mots de Vie de
la matire qui pour le commun des hommes constituent
un non sens.
Ce sont ces analogies et ces ressemblances entre les deux
rgnes de la nature, longtemps considres comme irrductibles, qui sont mises en lumire dans le Livre IV. Dans les
divers chapitres qui le composent sont passes en revue successivement les diverses activits par lesquelles se traduit la vie,
l'volution, la mutabilit, la possession d'une forme spcifique,
la facult d'accroissement ou nutrition, et jusqu' la facult
de reproduction par gnration et l'on montre que ces
traits caractristiques des tres vivants ont des quivalents
plus ou moins frustes chez tous les tres bruts ou chez certains d'entre eux.

PLAN DE L'OUVRAGE

XXXI

D'autre part on a montr que les grandes lois de l'nergtique qui rgissent le monde inorganique rgissent de mme
le monde vivant.
V. LA MORT

La cinquime partie est consacre a l'tude de la vieillesse


et de la mort. On y traite de la loi de lthalit des tres
qui sont soumis la mort et de ceux qui y chappent.
Nous croyons avoir donn dans ces pages un tableau des

tendances gnrales qui rgnent au moment prsent dans la


science de la vie examine en elle-mme et dans ses rapports
avec les sciences gnrales de la Nature inanime.

LA VIE ET LA MORT

LIVRE I
EN MARGE DE LA SCIENCE. LES DOCTRINES
GNRALES SUR LA VIE ET LA MORT.

LEURS TRANSFORMATIONS SUCCESSIVES.


Sommaire. Chapitre I : Les vieilles doctrines. Chapitre II :
L'animisme. Chapitre III : Le vitalisme. Chapitre IV :
La doctrine uniciste. Chapitre V : mancipation de la
recherche scientifique du joug des doctrines philosophiques.

CHAPITRE I
LES VIEILLES DOCTRINES
L'animisme, le vitalisme, la doctrine physico-chimique. Leur
survivance et leurs transformations.

La philosophie nous offre, pour concevoir la vie


et la mort, des hypothses ; elle nous offre les mmes
qu'il y a trente ans, qu'il y a cent ans, qu'il y a
deux mille ans : l'animisme ; le vitalisme sous ses
deux formes, vitalisme unitaire ou doctrine de la
force vitale, vitalisme dmembr ou doctrine des
proprits vitales; et enfin, le matrialisme, le
mcanicisme, ou l'unicisme, ou le monisme, pour
lui donner tous ses noms, c'est--dire la doctrine
physico-chimique de la vie.
Il y a donc, encore actuellement, en biologie, des
reprsentants de ces trois systmes qui toujours se

LA

VIE ET LA MORT

sont disput l'explication des phnomnes vitaux : il-,


des
vitalistes, des unicistes. Mais
animistes,
des
a
y
on devine bien que d'hier aujourd'hui, il y a tout
de mme quelque chose de chang. Ce n'est pas en
vain que la science gnrale et la biologie elle-mme
ont fait les progrs que l'on sait, depuis la Renaissance et surtout pendant le cours du XIXe sicle. Les
vieilles doctrines ont t obliges de se rformer, de
renoncer des parties caduques, de parler un autre
langage, en un mot, de se rajeunir. Les no-animistes
de notre temps, ni M. Chauffard, en 1878, ni M. von
Bunge, en 1889, ni Rindfleisch plus rcemment,
ne pensent exactement comme Aristote, SaintThomas ou Stahl. Les novitalistes contemporains,
physiologistes comme Heidenhain, chimistes comme
Armand Gautier, ou botanistes comme Reinke, ne
parlent pas, entre 1880 et 1900, le mme langage que
Paracelse au XVe sicle et Van Helmont au XVIIe sicle,
que Barthez et Bordeu la fin du XVIIIe, ou seulement que Cuvier et Bichat au commencement du XIXe.
Enfin, les mcanicistes eux-mmes, qu'ils soient des
disciples de Darwin et Haeckel comme le plus grand
nombre des naturalistes de notre temps, ou des disciples de Lavoisier comme la plupart des physiologistes actuels, sont loin des ides de Descartes. Ils
renieraient le grossier matrialisme du clbre philosophe. Ils ne feraient plus de l'organisme vivant une
machine monte, uniquement compose de rouages
mcaniques, de ressorts, de leviers, de pressoirs, de
cribles, de tuyaux et de soupapes ; o encore de
matras, de cornues, d'alambics, comme le croyaient
les iatro-mcaniciens et les chimitres de jadis.
Tout cela a chang, au moins dans la forme. Les
vieilles doctrines ont subi ; n'envisager mme
que ces trente ou quarante dernires annes, des
modifications plus ou moins profondes. Ces dformations, rendues ncessaires par les acquisitions de la

LES VIEILLES DOCTRINES

science contemporaine, permettent d'en apprcier les


progrs. Elles sont parfaitement propres rendre
compte de la marche des connaissances en biologie,
et ce titre elles mritent d'tre examines avec
quelque attention. C'est dans cet examen que nous
allons entraner notre lecteur.

CHAPITRE II

L'ANIMISME
Caractre commun l'animisme et au vitalisme : la statue
humaine. Animisme primitif. Animisme de Stahl. Premire objection relative au commerce entre l'me et le corps.
Seconde objection : caractre inconscient des oprations vitales.
Double modalit de l'me. Continuit de l'me et de la vie.

On apprend aux enfants que la nature comprend


trois rgnes : le rgne minral et les deux rgnes
vivants, animal et vgtal. C'est l tout le monde
sensible. Puis au-dessus se place le monde de l'me.
Les coliers n'ont donc pas de doutes sur les doctrines

que nous discutons ici. Ils tiennent la solution. Il y


a, pour eux, trois sphres distinctes, trois mondes
part : la matire, la vie, la pense.
C'est ce prjug que nous allons soumettre l'examen. L'opinion vulgaire pose, en effet, et rsout
priori la question de l'homognit ou de la dissemblance fondamentales de ces trois ordres de phnomnes : ceux de la nature brute, ceux de la nature
vivante, ceux de l'me pensante. L'animisme, le vitalisme, l'unicisme ne sont, en ralit, que les diverses
manires de les envisager. Ce sont les diverses rponses
cette question : les manifestations vitales, psychiques
et physico-chimiques sont-elles essentiellement dis-

L'ANIMISME

tinctes les unes des autres ? Les vitalistes distinguent la vie de la pense; les animistes identifient
l'une avec l'autre. Dans le camp adverse les mcanicistes, matrialistes ou unicistes, font la mme confusion que les animistes; mais celle-l, ils en ajoutent
une autre : ils assimilent les forces qui sont en jeu
chez les animaux et les plantes aux forces gnrales
de l'univers ; ils confondent tout, me, vie, nature
inanime.
Ces problmes appartiennent par beaucoup de cts
la spculation mtaphysique. Ils ont t discuts
par les philosophes ; et ils ont t rsolus ds l'antiquit en des sens divers, pour des raisons et par des
arguments que nous n'avons pas examiner ici, et
qui d'ailleurs, n'ont point chang. Mais, par quelques
cts, ils appartiennent la science et sont justiciables
de ses progrs. Cuvier et Bichat, par exemple, croyaient
que les forces en action chez les tres vivants taient
non seulement diffrentes des forces physico-chimiques, mais en opposition, en lutte avec celles-ci. On
sait, aujourd'hui, que cet antagonisme n'existe pas.
Les doctrines prcdentes relvent donc, jusqu'
un certain point, de l'exprience et de l'observation.
Elles en sont justiciables, dans la mesure o celles-ci
peuvent nous renseigner sur le degr de diffrence ou
d'analogie que prsentent entre eux les faits psychiques, vitaux et physico-chimiques. Or, les investigations scientifiques ont pu nous clairer cet gard.
Il n'est pas douteux que les analogies et les ressemblances de ces trois ordres de manifestations ont
apparu de plus en plus nombreuses et frappantes
avec le progrs de nos connaissances. Aussi, dans
les sciences biologiques, l'animisme ne compte-t-il
aujourd'hui qu'un petit nombre de partisans ; le vitalisme sous ses diffrentes formes, en compte davantage : la grande majorit est attache la doctrine
physico-chimique.

1.

LA VIE ET LA MORT

L'animisme et le vitalisme sparent l'un et l'autre


de la matire un principe recteur qui la dirige. Ce
sont, au fond, des doctrines mythologiques,
quelque chose d'assez semblable au paganisme ancien.
celle
de
Promthe
de
Pygmalion
La
fable
ou
en

contiennent tout l'essentiel. Un principe immatriel, divin, drob par le Titan Jupiter ou obtenu
de la complaisance de Vnus par le sculpteur Cypriote
descend de l'Olympe et vient animer la forme, encore
inerte, taille dans le marbre ou modele dans l'argile. En un mot, il y a une statue humaine : un
souffle s'y surajoute, s'y insinue, feu du ciel, force
vitale, tincelle divine, me; et la voici vivante. Mais
l'abandonner
souffle
aussi
peut
: un accident surce
vient, un caillot dans une veine, un grain de plomb
dans le cerveau; la vie s'chappe, il ne reste plus
qu'un cadavre. Un instant a suffi pour dtruire le
prestige. C'est bien de cette manire que tous les
hommes se reprsentent la scne de la mort : un
souffle qui s'chappe, quelque chose qui s'envole,
ou qui s'coule avec le sang. Le gnie heureux des
Grecs en avait conu une image gracieuse : ils
se reprsentaient la vie ou l'me sous la forme
d'un papillon (Psych) fuyant le corps comme
une sorte de lger phalne qui ouvre ses ailes de
saphir.
Mais cet hte subtil et temporaire de la statue
humaine, cet tranger de passage qui fait du corps
vivant une maison habite, quel est-il dcidment?
Selon les animistes, c'est l'me mme, au sens o l'entendent les philosophes ; l'me immortelle et raisonnable. Pour les vitalistes, c'est un personnage diffrent et subalterne, une sorte d'me de seconde majest,
la force vitale, ou, d'un simple mot, la vie.
Animisme primitif. L'animisme est la plus
ancienne et la plus primitive des conceptions qui se

L^ANIMISME

soient prsentes l'esprit humain. Mais, en tant que


doctrine coordonne, elle est la plus rcente. Elle
n'a reu, en effet,' son expression dfinitive qu'au
XVIIIe sicle, du mdecin philosophe et chimiste Stahl.
L'une des premires curiosits de l'homme primitif,
du sauvage, c'est, d'aprs Tylor, la diffrence du
corps vivant d'avec le cadavre : celui-ci est une maicelui-l
habite;
est la maison vide. Pour ces
son
intelligences rudimentaires, l'habitant mystrieux est
une sorte de double ou duplicata de la forme humaine.
Il ne se rvle que par l'ombre qui suit le corps
clair par le soleil, par l'image qui se reflte dans
l'eau, par l'cho qui rpte la voix; il ne se voit qu'en
songe, et les figures qui peuplent et animent les rves
ne sont autre chose que ces tres ddoubls, impalpables. Certains sauvages pensent qu'au moment de
la mort le double, ou l'me, va se loger dans un autre
corps. Quelquefois chaque personne, au lieu d'une
seule de ces mes, en possde plusieurs. D'aprs Maspro, les Egyptiens en auraient compt au moins cinq,
dont la principale, le ka ou double, serait la rptition ariforme ou vaporeuse de la forme vivante. Ces
mes en voyage, qui abandonnent les corps pour en
occuper d'autres, peuplent l'espace. Aprs avoir t la
cause de la vie dans les corps qu'elles animaient,
elles ragissent du dehors sur les autres tres et sont
la cause de toutes sortes d'vnements inattendus.
Ce sont des esprits bienfaisants ou malfaisants.
L'analogie conduit invitablement les esprits simples
tendre les mmes ides aux animaux et aux
plantes; en un mot, accorder des mes tout ce

qui vit, mes plus ou moins nomades, vagabondes


o interchangeables, selon la doctrine de la mtempsycose. M. L. Errera, que nous suivons ici, fait
observer que cette doctrine primitive, coordonne,
hirarchise et potise, est la base de toutes les
mythologies antiques.

LA VIE ET LA MORT

Animisme de Stahl. L'animisme moderne fut


quelque chose de beaucoup plus troit. C'tait une
doctrine mdicale, c'est--dire peu prs exclusive
l'homme. Stahl l'avait adopte par une sorte de
raction contre les exagrations de l'Ecole mcaniciste
de son temps. C'est l'me intelligente, raisonnable
qui, selon lui, fait vivre le corps. Elle gouverne la
substance corporelle, et la dirige vers un but assign.
Les organes sont ses instruments. Elle agit sur eux
directement, sans intermdiaires. Elle fait battre le
coeur, contracter les muscles, scrter les glandes,
fonctionner tous les appareils. Il y a plus : c'est
elle-mme me architectonique qui a construit
et entretient ce corps qu'elle rgit.
C'est le mens agitat molem de Virgile, que La Fon-

taine a traduit :

Un esprit vit en nous et meut tous nos ressorts.

Il est remarquable que ces ides, d'un spiritualisme excessif et outr, aient t mises en avant prcisment par un chimiste et mdecin, tandis que
des ides toutes contraires taient admises par des
philosophes partisans dcids de la spiritualit de
l'me, comme Descartes et Leibniz. Stahl avait t
professeur de mdecine l'universit de Halle,
mdecin du duc de Saxe-Weimar, et plus tard du roi
de Prusse. Il a laiss une oeuvre mdicale et chimique importante, d'un caractre la fois thorique
et exprimental. Il est le crateur de la clbre doctrine
du phlogistique, qui subsista, en chimie, jusqu'
Lavoisier. Il mourut Berlin en 1734.
L'animisme lui survcut quelque temps, entretenu
par le zle d'un petit nombre de fidles. Mais aprs les
spirituelles moqueries de Bordeu, en 1742, il ne fit
plus que vgter (1). Il faut signaler cependant une

1. Bordeu, dans la thse qu'il soutint Montpellier, en 1742,


l'ge de vingt ans, et qui fonda sa rputation, s'gayait des besognes

L'ANIMISME

tentative de restauration de ce systme, faite en 1878


par un mdecin bien connu de la gnration qui
nous a prcds, E. Chauffard. Tout en conservant
la doctrine dans ses traits' essentiels, le savant
mdecin s'tait propos de la mettre en harmonie
avec la science moderne et de la dgager de tous les
reproches qui lui avaient t adresss.
Animisme de

E. Chauffard.

Ces
reproches

taient nombreux. Le plus graye est d'ordre philosophique. Il est tir de la difficult de concevoir une
action directe et immdiate de l'me, considre
comme principe spirituel, sur la matire du corps. Il
y a un tel abme, creus par l'esprit philosophique
lui-mme, entre l'me et le corps, qu'il est impossible de comprendre un commerce entre eux. On ne
saurait seulement entrevoir comment l'me pourrait
devenir un instrument d'action.
C'tait l le problme qui tourmentait le gnie de
Leibniz. Descartes, prcdemment, l'avait tranch
brutalement, comme Alexandre le noeud gordien : il
avait coup l'me du corps, et fait de ce dernier une
pure machine au gouvernement de laquelle l'autre
n'avait point de part. Il attribuait aux forces brutes
toutes les manifestations saisissables de l'activit
vitale. Leibniz, lui aussi, dut rejeter toute action,
tout contact, tout rapport direct, tout lien rel entre
l'me et le corps et imaginer entre eux une relation
simplement mtaphysique, l'harmonie prtablie :
Les mes s'accordent avec les corps en vertu de
cette harmonie, prtablie ds la cration, et nullement par une influence physique, mutuelle et
actuelle.... Tout se fait dans les mes comme s'il n'y
que les animistes imposaient l'me, qui a soin d'humecter la
bouche lorsqu'il faut : ou dont les colres produisent les symptmes de quelques maladies " ; ou encore que les suites du pch
originel rendent incapable de bien conduire et diriger le corps.

10

LA VIE ET LA MORT

avait pas de corps, et tout se fait dans les corps


comme s'il n'y avait pas d'me. A ce point, on
touche presque au matrialisme scientifique. Ce frle
lien de l'harmonie prtablie, qui unit si lchement
le corps l'me, il est facile aux matrialistes de
le rompre et de ramener l'organisme sous le seul
empire de la mcanique et de la physique universelles.
Le point faible de l'animisme de Stahl tait donc
la supposition d'une action directe exerce sur l'organisme par un principe spirituel, distinct, htrogne.
M. Chauffard a voulu viter cet cueil. Il a, conformment aux ides modernes, uni ce que les anciens
philosophes et Stahl lui-mme sparaient, l'activit
de la matire et l'activit de l'me. La pense',
l'action, la fonction, dit-il, s'enlacent dans une invincible union. C'est la doctrine classique mais
non pas claire tant de fois reproduite : Homo
factus est anima vivens, que Bossuet a exprime dans
la formule clbre : L'me et le corps forment un

tout naturel.

Une seconde objection adresse l'animisme, c'est


que l'me agit avec conscience, rflexion, volont,
et que ces attributs essentiels ne se retrouvent point
dans la plupart des phnomnes physiologiques qui
sont, au contraire, automatiques, involontaires et
inconscients. L'opposition de ces caractres a oblig
les vitalistes concevoir un principe vital distinct de
la pense. M. Chauffard, d'accord ici avec MM. Bouillier et Tissot, et Stahl lui-mme, n'accepte point cette
distinction : il ne consent point rompre l'unit du
principe vivifiant et pensant. Il prfre attribuer
l'me deux modes d'action : l'un qui s'exerce sur les
actes de la pense, o elle procde avec conscience,
rflexion, volont; l'autre s'exerant sur les phno-

L'ANIMISME

11

mnes physiologiques qu'elle rgit par des impressions sans conscience, par des dterminations instinctives, suivant des lois primordiales (1). Cette
me-l n'est gure consquente sa dfinition de
principe conscient rflchi et volontaire : c'est une
me nouvelle, une me somatique, singulirement
voisine de cette me rachidienne qui, selon un physiologiste allemand bien connu, Pfluger, sige dans
chaque rondelle de moelle pinire et prside aux
mouvements rflexes.
Double modalit de l'me. Cette double modalit de l'me, cette dualit admise par Stahl et ses
disciples, rpugnait beaucoup d'esprits : et, c'est
cette rpugnance qui a donn naissance l'cole
vitaliste. Elle leur paraissait une hrsie, entache
de matrialisme. Et elle l'tait en effet. De l, la
force et la faiblesse de l'animisme. Il admet un principe animateur unique pour toutes les manifestations
de l'tre vivant, pour les faits suprieurs de l'ordre
de la pense et pour les faits infrieurs de l'ordre
corporel : il abaisse la barrire qui les spare; il
comble le foss entre les diverses formes de l'activit
humaine; il les assimile les unes aux autres.
C'est prcisment ce que fait le matrialisme : il
ramne, lui aussi, un seul ordre les phnomnes
psychiques et les phnomnes physiologiques, entre
lesquels il ne voit plus qu'une diffrence de degr, la
pense n'tant qu'un maximum du mouvement vital,
ou la vie qu'un minimum de pense. A la vrit le but
des deux coles est tout contraire : l'une prtend
relever l'activit corporelle la dignit de l'activit
pensante et spiritualiser le fait vital; l'autre abaisse le
premier au niveau du second; elle matrialise le fait
psychique. Mais, si les intentions sont diffrentes, le
1. La Vie. tudes et problmes de biologie gnrale, 1878.

12

LA VIE ET LA MORT

rsultat est identique : l'unicisme spiritualiste est


sur la pente de l'unicisme matrialiste. Un pas de
plus et l'me, confondue avec la vie, sera confondue
avec les forces physiques.

En revanche, la double modalit a cet avantage


d'carter l'objection tire de l'existence de tant d'tres
vivants qui l'on ne saurait attribuer une me pensante : les foetus anencphales, les jeunes des animaux
suprieurs, les animaux infrieurs et les plantes vivant
sans pense ou avec un minimum de pense vritable
et consciente. Le partisan de l'animisme rpond que
cette activit physiologique est une sorte d'me qui se
connat peine, une lueur de conscience. La connaissance de soi-mme, la conscience, a, dans cette
doctrine, toutes sortes de degrs. Au contraire, aux
yeux des vitalistes, c'est un fait absolu, qui ne comporte pas d'attnuation, pas de temprament entre
l'tre et le non-tre.
C'est cette conception de la continuit de l'me et
de la vie; c'est l'affirmation d'une dgradation possible
de la pleine conscience, la simple lueur de connaissance, et enfin l'activit vitale inconsciente, qui ont
sauv l'animisme d'un naufrage complet. Et c'est pour
cela que cette vieille doctrine a conserv jusqu'
notre poque quelques rares adeptes. Un savant allemand, G. von Bunge, bien connu pour ses travaux
dans le domaine de la chimie des organismes, a profess, dans un ouvrage paru en 1889, des opinions
animistes : il attribue aux tres organiss un principe
recteur, qui est une sorte d'me vitale. Un naturaliste distingu, Rindfleisch (de Lbeck), s'est galement rang parmi les partisans de cette sorte de
no-animisme.

CHAPITRE III
LE VITALISME.
Ses formes extrmes. Vitalisme ancien et no-vitalisme moderne.
Avantage qu'il y a distinguer l'me de la vie. 1. Vitalisme de Barthez : son extension. Sige du principe vital.
Noeud vital. Trpied vital. Dcentralisation du principe vital,
Helvitales.
Galien.
Van
doctrine
des
proprits
2.

La

mont. Xavier Bichat et Cuvier. Opposition des proprits


vitales aux proprits physiques. 3. No-vitalisme scientifique. Heidenhain. 4. No-vitalisme philosophique.
Reinke.

Formes extrmes : le vitalisme ancien et le no-vitalisme moderne. Le no-vitalisme contemporain a


apport, lui aussi, de notablesattnuations au vitalisme
primitif. Celui-ci faisait du fait vital quelque chose de
tout fait spcifique, la fois irrductible aux phnomnes de la physique gnrale et ceux de la pense.
Il isolait absolument la vie, la sparant de l'me,
en haut, et en bas de la matire inanime. La squestration est aujourd'hui beaucoup moins rigoureuse :
la barrire subsiste du ct psychique, mais elle s'est
abaisse du ct de l'ordre matriel. Les no-vitalistes actuels reconnaissent que les lois de la physique
et de la chimie sont observes dans le corps vivant
comme en dehors de lui : les mmes forces naturelles
interviennent ici et l, seulement elles sont autrement diriges .
L'ancien principe vital tait une sorte de divinit
2

14

LA VIE ET LA MORT

paenne anthropomorphique. Pour Aristote, cette


force, l'anima, la Psych, travaille, pour ainsi dire,
avec des mains humaines; selon le mot clbre, elle
est place dans le corps vivant comme un pilote
sur le vaisseau, comme le sculpteur ou le praticien
en face du marbre ou de l'argile. Et, de fait, nous
n'avons pas d'autre image claire d'une cause trangre l'objet ; nous n'avons pas d'autre reprsentation
d'une force extrieure la matire que celle qui nous
est offerte par l'artisan qui fabrique un objet ou, en
gnral, par la personne humaine, avec son activit
libre, ou suppose telle, tendue vers un but raliser.
Les personnifications de ce genre, ces entits
mythologiques, ces tres imaginaires, ces fictions
ontologiques qui, pour nos prdcesseurs, remplissaient continuellement la scne, ont dfinitivement
disparu : elles n'ont plus de place dans les explications scientifiques de notre temps. Les no-vitalistes
les remplacent par l'ide de direction, qui est une
autre forme de la mme. ide de finalit. L'enchanement des causes secondes, dans l'tre vivant, est
tel qu'il semble rgl conformment un plan et
dirig en vue de son excution. La tendance qui existe
dans chaque tre vers l'excution de ce plan, c'est-dire vers sa fin, donne l'impulsion ncessaire cette
excution. Les no-vitalistes professent que la force
vitale dirige ds phnomnes qu'elle ne produit pas
et qu'excutent en ralit les forces gnrales de la
physique et de la chimie.
L'impulsion directrice, considre comme rellement
active, est donc la concession dernire du vitalisme
moderne. Si l'on va plus loin, si l'on refuse l'ide
directrice le pouvoir excutif, l'activit efficiente, on
nerve le principe vital, on sort enfin de la doctrine :
On ne peut plus se rclamer d'elle. On cesse d'tre
vitaliste si l'on restreint ce point le rle du principe
vital. Primitivement, il tait la fois l'auteur du plan

LE VITALISME

15

et l'artisan universel de l'difice organique ; il n'en a

plus t que l'architecte, dirigeant des ouvriers qui


sont des agents physiques et chimiques. Le voil
maintenant rduit l'tat de plan ou de rglement
de travail ; et ce plan mme n'a pas d'existence
objective ; ce n'est plus qu'une ide. Il n'a qu'une
ombre de ralit. Voil quoi quelques biologistes
l'ont rduit. C'est ce qu'a fait Claude Bernard ; et, en
ce faisant, il s'est plac en dehors et au del du
vitalisme le plus attnu. Il n'a pas considr l'ide
de direction comme un principe rel. Le lien des phnomnes, leur harmonie, leur conformit un plan
que l'intelligence saisit, leur appropriation un but
qu'elle aperoit, ne sont, pour lui, qu'une ncessit
de l'esprit, un concept mtaphysique : le plan qui
s'excute n'a qu'une existence subjective ; la force
directrice n'a pas de vertu efficiente, pas de puissance
excutive ; elle ne sort pas du domaine intellectuel
o elle est ne, et ne vient point ragir sur ls phnomnes qui ont donn l'occasion l'esprit de la
crer .
C'est entre ces deux incarnations extrmes du principe vital, agent excutif d'une part, simple plan directeur d'autre part, que se droule le cortge bariol des
doctrines vitalistes. Au point de dpart on trouve
une force vitale personnifie, agissant comme on
l'a dit, en quelque sorte avec des mains humaines
qui faonnent la matire obissante; c'est la forme
primitive et pure de la doctrine. A l'autre extrme on
trouve une force vitale qui n'est plus qu'une ide
directrice, sans existence objective, sans rle excutif; simple concept par lequel l'esprit runit et
conoit une succession de phnomnes physico-chimiques. On touche de ce ct l'unicisme.
Raisons qu'avaient les vitalistes de distinguer l'me
de la vie. C'est surtout, du ct oppos, vers

16

LA VIE ET LA MORT

le monde psychique que les premiers vitalistes prtendaient se barricader. Nous venons de voir qu'ils
ne raffinaient pas tant que ceux d'aujourd'hui : le
principe vital tait pour eux un agent rel et non pas
un plan idal en voie d'excution. Mais, ils distinguaient ce principe spirituel d'un autre qui coexiste
avec lui, chez les tres vivants suprieurs, et au moins
chez l'homme, l'me pensante. Ils l'en sparaient,
avec nergie, parce que l'activit de celle-ci se tra-

duit par la connaissance et la volont, tandis qu'au


contraire, les manifestations de celle-l chappent
prcisment, pour la plupart, la conscience et la
volont.
Nous ne sommes, en effet, informs en rien de ce
qui se passe dans nos organes, l'tat normal; leur
parfait fonctionnement ne se traduit nous d'aucune
autre manire que par un obscur sentiment de bientre. Nous ne sentons pas les battements de notre
coeur, les dilatations priodiques de nos artres, les
mouvements du poumon ou ceux de l'intestin, les
glandes qui scrtent, les mille manifestations rflexes
de notre systme nerveux. L'me qui se connat est
pourtant ignorante de tout ce mouvement vital : elle
lui est, par consquent, trangre.
C'est l ce qu'ont dclar tous les philosophes de
l'antiquit. Pythagoredistinguait l'me vritable, l'me
pensante, le Nos, principe intelligent et immortel
caractris par les attributs de la conscience et de
la volont, d'avec le principe vital, la Psych, qui
donne au corps le souffle et l'animation, et qui est une
me de seconde majest, active, passagre et mortelle. Aristote faisait de mme : il mettait d'un ct'
l'me proprement dite, Nos ou intellect, c'est--dire
l'entendement avec ses lumires rationnelles ; de l'autre
ct tait le principe recteur de la vie, la Psych
irraisonnable et vgtative.
Cette distinction s'accorde avec le fait de la diffu-

LE VITALISME

17

sion de la vie. Celle-ci n'appartient pas aux seuls animaux suprieurs, et l'homme qui nous pouvons
reconnatre une me raisonnable ; elle s'tend
l'immense multitude des tres plus humbles qui
l'on ne saurait attribuer ds facults si hautes, les
invertbrs, les animaux microscopiques et les
plantes. L'avantage est compens par l'inconvnient
de briser toute continuit entre l'me et la vie :
continuit qui est le principe des deux autres doctrines, l'animisme et l'unicisme, et, on peut le dire, le
voeu mme de la science et sa tendance indniable.

18

LA VIE ET LA MORT

mdicales professrent que les phnomnes vitaux,


sont les effets immdiats d'une force sans analogues
en dehors du corps vivant. Cette conception
rgna, sans partage, jusqu'au temps de Bichat.
Aprs Bichat, le vitalisme de Barthez, plus ou
moins modifi par les ides du clbre anatomiste, a
continu dominer dans toutes les coles de l'Europe jusque vers le milieu du XIXe sicle. Le fondateur de la physiologie en Allemagne, Jean Mller,
admettait, vers 1833, l'existence d'une force vitale
unique, connaissant tous les secrets des forces de
la physique et de la chimie, mais agissant en conflit
continuel avec elles, comme cause et rgulatrice
suprme de tous les phnomnes. Ce principe
disparaissait dans la mort sans laisser de traces.
L'un des crateurs de la chimie biologique, Justus
Liebig, mort en 1873, partageait ces mmes ides.
Le clbre botaniste Alphonse de Candolle, qui a
vcu jusqu'en 1893, avait profess, au dbut de sa
carrire, que la force vitale tait l'une des quatre
forces qui rgissent la nature, les trois autres tant :
l'attraction, l'affinit, la force intellectuelle. Flourens,
en France, faisait du principe de la vie l'une des cinq
proprits ou forces qui rsident dans le systme
nerveux. Un auteur contemporain, Dressel, en 1883,
a essay de remettre en honneur ce vitalisme un peu
primitif, unitaire et efficient.
Sige du principe vital. Une autre question
s'tait pose, entre temps, relativement ce principe
vital. Il s'agissait d'en prciser le sige : en un mot.
de le situer dans l'organisme. Est-il rpandu partout,
ou bien rside-t-il en quelque point d'o il tendrait
son action sur toutes les parties du corps? Un savant
clbre de la fin du XVIe sicle, van Helmont, la
fois mdecin et alchimiste, avait propos de cette
difficult une premire solution, d'ailleurs fort bizarre.

LE VITALISME

19

Le principe vital, selon lui, tait log dans l'estomac,

ou mieux l'orifice de sortie de cet organe, dans


l'antre du pylore : il tait le portier de l'estomac .
L'ide hbraque tait plus raisonnable : la vie
tait lie au sang et se rpandait avec lui par le
moyen des veines dans l'organisme tout entier : elle
s'coulait des blessures en mme temps que le
liquide sanguin. Il faut voir dans cette croyance
l'origine de l'interdiction, chez les Juifs, de faire
usage de viandes qui ne seraient pas exsangues.
Noeud vital. En 1748, un mdecin nomm

Lorry vit qu'une blessure trs limite en une certaine


rgion de la moelle pinire provoquait une mort
subite. La position de ce point remarquable fut prcise en 1812 par Legallois et plus parfaitement
encore par Flourens en 1827. Il est situ dans le
bulbe rachidien, au niveau de l'union du cou avec la
tte ; exactement, sur le plancher du 4e ventricule,
prs des origines de la huitime paire de nerfs crniens. C'est ce que l'on a appel le noeud vital. De
l'intgrit de ce point qui n'est pas plus gros que la
tte d'une pingle dpend la vie de l'animal. Ceux
qui croyaient une localisation du principe vital
s'imaginrent avoir trouv le sige cherch. Mais il
et fallu, pour cela, que la destruction de ce point,
ft irrmdiable et entrant la mort. Ce n'est pas
ce qui a lieu. Si l'on dtruit le noeud vital et que
l'on entretienne artificiellement la respiration, au
moyen d'un soufflet, l'animal rsiste : il continue
vivre. C'est seulement le mcanisme nerveux incitateur des mouvements respiratoires qui a t atteint
dans une de ses parties essentielles.
La vie ne rside donc pas plus dans ce point que
dans le sang ou dans l'estomac L'exprience ultrieure a prouv qu'elle rsidait partout; que chaque
organe jouit d'une vie indpendante Chaque partie

20

LA VIE ET LA MORT

du corps est, suivant la forte expression de Bordeu,


un animal dans l'animal, ou suivant celle de
Bichat, une machine particulire dans la machine

gnrale .

Trpied vital. Qu'est-ce donc que la vie, c'est-dire l'activit biologique de l'individu, de l'animal,
de l'homme ? C'est videmment la somme ou plutt
le concert de ces vies partielles des diffrents organes,
Mais dans ce concert il semble qu'il y ait certains de
ces instruments qui dominent et soutiennent les
autres ; il y en a dont l'intgrit est plus ncessaire
la conservation de l'existence et de la sant, et dont
la lsion entraine plus fatalement la mort. Ce sont
le poumon, le coeur et le cerveau. On meurt toujours, disaient les anciens mdecins, par l'altration
de l'un de ces trois organes. La vie repose donc sur
eux, comme sur un appui trois pieds. De l la
notion du trpied vital. Ce n'est plus un sige unique
que l'on trouvait, pour le principe vital, mais une
sorte de trne trois tais. La vie se dcentralisait.
Ce n'tait l qu'un premier pas, bientt suivi de
beaucoup d'autres, dans la voie de la dcentralisation vitale. L'exprimentation montra, en effet, que
tout organe spar du corps peut continuer vivre,
si l'on russit lui fournir les conditions convenables.
Et ici, il n'est pas question seulement des tres infrieurs : des plantes que l'on bouture ; de l'hydre que
Trembley coupait en morceaux dont chacun rgn
rait une hydre entire ; des nas que Ch. Bonnet sectionnait en fragments, qui tous reconstituaient une
annlide complte. La rgle est sans exception.
Dcentralisation du principe vital. Le rsultat
est le mme chez les vertbrs suprieurs ; l'exprience
est seulement beaucoup plus difficile raliser. Au
congrs de physiologie de Turin, en 1901, Locke a fait

LE VITALISME

21

battre le coeur d'un lapin extrait du corps de l'animal,


pendant des heures, aussi nergiquement, aussi rgulirement, que s'il tait en place, en le suspendant
l'air libre, dans une chambre la temprature ordinaire, sous la seule condition de l'irriguer avec un
liquide convenablement compos. L'animal tait mort
depuis longtemps. Plus rcemment, Kuliabko a fait
fonctionner de mme le coeur d'un homme mort
depuis dix-huit heures. La mme exprience se
rpte dans tous les laboratoires de physiologie,
d'une manire plus facile, avec le coeur de la tortue.
Cet organe, extrait du corps, mis en rapport avec
des tubes de caoutchouc qui reprsentent ses artres
et ses veines, rempli de sang dfibrin de cheval
ou de boeuf pris aux abattoirs, fonctionne pendant
des heures et des jours, lanant le liquide sanguin,
dans son aorte de caoutchouc, comme il le lanait
dans l'aorte vivante.
Il est inutile de multiplier ces exemples ; arrtons
l'numration et concluons. On russit faire vivre
tous les organes, hors de leur place naturelle, pendant plus ou moins de temps : les muscles, les nerfs,
les glandes, et jusqu'au cerveau lui-mme. Chaque
organe, chaque tissu, jouit donc; d'une existence
indpendante ; il vit et fonctionne pour son compte.
Sans doute, il participe l'activit de l'ensemble,
mais on peut l'en sparer sans le reporter, pour cela,
dans la catgorie des substances mortes. Il y a, pour
chaque partie aliquote de l'organisme, une vie partielle et une mort partielle.
Cette dcentralisation de l'activit vitale, chez les
tres complexes, s'est tendue, ultrieurement, des
organes aux tissus, et des tissus aux lments anatomiques, aux cellules. C'est cette notion dcentralisatrice qui a donn naissance la seconde forme du
vitalisme, forme adoucie et attnue, c'est--dire au
plurivitalisme ou doctrine des proprits vitales.

22

LA VIE ET LA

2. La

MORT

doctrine des proprits vitales.

Les partisans de la doctrine des proprits vitales

ont dmembr le principe recteur unitaire et indivi- '


sible de Bordeu et Barthez. Ils en ont fourni, en
quelque sorte, la monnaie : c'est le plurivitalisme.
Cette doctrine consiste admettre l'existence de
puissances spirituelles d'ordre infrieur qui rgissent
les phnomnes de plus prs que ne le faisait le principe vital. On va voir ces puissances, moins leves
en dignit que l'me raisonnable des animistes ou
que l'me de seconde majest des vitalistes unitaires,
finir par s'incarner dans la matire vivante dont elles
ne seront plus que des proprits. Plus rapproches,
en consquence, du monde sensible, elles s'accorderont
plus facilement avec l'esprit de recherche et le progrs scientifique.
Le dfaut des conceptions prcdentes, leur illusion
commune avait consist chercher la cause hors de
l'objet ; demander l'explication des phnomnes
vitaux un principe tranger la matire vivante,
immatriel, sans substance. Ce dfaut va tre attnu
ici. Les plurivitalistes en viendront progressivement
considrer les proprits vitales comme des modes
d'activit inhrents la substance vivante dans laquelle
et par laquelle elles se manifestent, drivant de
l'arrangement des molcules de cette substance, c'est-dire de son organisation. C'est presque notre conception actuelle.
Mais ce progrs ne se ralisera qu'au terme de
l'volution de la doctrine plurivitaliste. A ses dbuts,
celle-ci semble une aggravation de son ane, et une
forme encore plus outre du paganisme mythologique
qu'on lui reprochait. Les arches, les blas, les proprits, les esprits, font, tout d'abord, l'effet des
gnies ou des dieux que les anciens avaient imagins

LE VITALISME

23

pour prsider aux phnomnes naturels, de Neptune


secouant les eaux de la mer et d'Eole pressant l'outre
des vents pour dchaner la tempte. Il semble que
ces divinits du monde antique, ces nymphes, ces
dryades et ces sylvains se soient mtamorphoss au
moyen ge, dans cette priode raisonneuse et philosophante de l'histoire de l'humanit, en causes occultes,
en puissances immatrielles, en forces personnifies.
Galien. Le premier des plurivitalistes ft
Galien, le mdecin de Marc-Aurle, l'auteur clbre
d'une encyclopdie dont la plus grande partie a t

perdue et dont un livre, prserv, est rest l'oracle


et le brviaire anatomique de tout le moyen ge. Selon
lui, la machine humaine tait dirige par trois sortes
d'esprits : les esprits animaux, qui prsident l'activit du systme nerveux ; les esprits vitaux qui gouvernent la plupart des autres fonctions ; et, enfin,
les esprits naturels, qui rgissent le foie et sont
susceptibles de s'incorporer au sang. Au XVIe sicle,
avec Paracelse, les esprits de Galien devinrent les
esprits olympiques; ils prsidaient encore au fonctionnement des organes, foie, coeur, cerveau ; mais
ils existaient aussi dans tous les corps de la nature.
Van Helmont. Enfin, la doctrine fut constitue par van Helmont, mdecin, chimiste, la fois

exprimentateur et philosophe, esprit pntrant et


fameux o beaucoup de vrits profondes s'alliaient
des rveries fantastiques. Rpugnant admettre
l'action directe d'un agent immatriel, tel que l'me,
sur la matire inerte, sur le corps, il combla l'abme
qui les sparait en crant toute une hirarchie de
principes immatriels auxquels tait dvolu le rle de
mdiateurs et d'agents d'excution. Au sommet de cette
hirarchie tait place l'me pensante et immortelle ;
au-dessous, l'me sensitive et mortelle, ayant pour

24

LA VIE ET LA MORT

ministre l'arrhe principal, l'aura vitalis, sorte d'agent


incorporel que l'on peut assimiler au principe vital,
et qui sigerait l'orifice de l'estomac ; au-dessous,
enfin, des agents subalternes, les blas ou vulcains
placs dans chaque organe et en dirigeant le mcanisme avec intelligence, la faon d'un ouvrier
habile.
Ces imaginations chimriques ne sont pourtant pas
aussi loin qu'on pourrait le croire de la doctrine des proprits vitales. Quand nous voyons un muscle se contracter, nous disons que ce phnomne est d une
proprit vitale, c'est--dire sans analogue dans le
monde physique, savoir la contractilit; le nerf possde de mme deux proprits vitales, l'excitabilit et
la conductibilit, que Vulpian proposait de confondre
en une seule, la neurilit. Ce ne sont l que de simples
appellations, que des noms destins abrger le discours. Mais, pour ceux qui croient que c'est quelque
chose de rel, ce quelque chose n'est pas bien loign des blas de van Helmont, vulcains cachs dans le
muscle ou le nerf et se traduisant ici par la contraction, l par la production et la propagation de l'influx
nerveux ; c'est--dire par des phnomnes dont nous
ne connaissons pas encore les analogues dans le
monde physique, mais dont nous ne saurions dire
qu'ils n'existent pas.
X. Bichat et G. Cuvier ; opposition des proprits
vitales et des proprits physiques. Les arches et
les blas de van Helmont n'taient qu'une premire
et grossire bauche des proprits vitales. Xavier
Bichat, le fondateur de l'anatomie gnrale, fatigu de
toutes ces entits incorporelles, de ces principes sans
substance que la biologie tranait aprs elle, entreprit
de s'en dbarrasser la manire des physiciens et
des chimistes. La physique et la chimie de son temps
rapportaient les manifestations phnomnales aux

LE VITALISME

25

proprits de la matire, gravit, capillarit, magntisme, etc. Bichat fit de mme. Il rapporta les manifestations vitales aux proprits des tissus vivants,
sinon de la matire vivante. Ces proprits, on n'en
connaissait encore qu'un petit nombre : l'irritabilit
de Glisson, qui est l'excitabilit des physiologistes
actuels, et celle de Haller qui, prcisment, n'est
autre chose que la contractilit musculaire. Il
s'agissait de dcouvrir les autres.
Il n'est pas besoin de rappeler, puisque Cl. Bernard a crit cette histoire, il y a vingt-cinq ans,
l'erreur commise par Bichat et adopte par la
plupart des savants de ce temps, tels que Cuvier en
France, et J. Mller en Allemagne. Ce fut de considrer les proprits vitales, non seulement comme
distinctes des proprits physiques, mais comme opposes elles. Celles-ci conservent le corps, celles-l
tendent le dtruire ; elles sont toujours en lutte : la
vie est la victoire des unes, la mort est le triomphe
des autres. De l la dfinition clbre de Bichat :
La vie est l'ensemble des fonctions qui rsistent
la mort; ou celle de l'Encyclopdie : La vie est le
contraire de la mort .
Cuvier a illustr cette conception dans un tableau
saisissant. Il reprsente une jeune femme dans tout
l'clat et la force de la jeunesse, brusquement frappe
par la mort. Les formes sculpturales s'affaissent, et
montrent la saillie anguleuse des os : les yeux tout
l'heure tincelants deviennent ternes : l'incarnat du
teint fait place une pleur livide, la souplesse gracieuse du corps sa rigidit. Des changements plus
horribles ne tardent point se produire. Les chairs
passent au bleu, au vert, au noir ; une partie s'coule
en sanie putride, une autre s'vapore en manations
infectes. A la fin il ne reste plus rien que quelques
principes minraux salins ou terreux : tout le reste
s'est dissip.

26

LA VIE ET LA MORT

Que s'est-il pass, d'aprs Cuvier ? Ces altrations

sont l'effet des agents extrieurs, l'air, l'humidit, la


chaleur. Ceux-ci ont agi sur le cadavre comme ils
agissaient sur le vivant ; mais leur assaut tait sans
effet tout l'heure parce qu'il tait repouss par les
proprits vitales ; il russit maintenant que l vie
a disparu. Nous savons aujourd'hui que les agents
extrieurs sont innocents de ces dsordres. Les coupables sont les microbes de la putrfaction. C'est
contre eux que luttait l'organisme, et non point contre
les forcs physiques.
L'erreur de Bichat et de Cuvier tait inexcusable,
mme en leur temps. Leur tort fut de ne pas attacher
l'importance qu'elles mritaient aux recherches de
Lavoisier qui avait proclam, propos de la chaleur
animale et de la respiration, l'identit d'action des
agents physiques dans le corps vivant et dans le monde
extrieur.
D'autre part, Bichat avait eu une illumination de
gnie en dcentralisant la vie et en dispersant les proprits vitales dans les tissus, ou, comme on dirait
aujourd'hui, dans l matire vivante. C'est de la comparaison entre la constitution et les proprits de la
matire vivante et celles de la matire inanime que
doit jaillir la lumire.

3. Le no-vitalisme scientifique

On peut maintenant comprendre ce qu'est le no-

vitalisme de notre temps.


Il emprunt son devancier son principe fondamental, savoir la spcificit du fait vital. Mais cette
spcificit n'est plus essentielle ; elle est seulement
formelle. La diffrence avec le fait physique s'attnue,
elle s'efface presque. Elle consiste dans une diversit
des mcanismes ou des agents d'excution : par

LE VITALISME

27

exemple, la digestion transforme dans l'intestin la


fcule alimentaire en sucre; le chimiste fait cette
mme transformation dans son laboratoire, seulement il emploie des acides, tandis que l'organisme
emploie des agents spciaux, des ferments, ici, une
diastase. C'est une chimie particulire, mais c'est
Telle tait la manire de voir
encore une chimie.
de Claude Bernard. Le fait vital ne se distinguait pas
dans le fond du fait physico-chimique ; mais seulement dans la forme.
Ce vitalisme expurg, conciliateur (Cl. Bernard
a pouss les concessions jusqu' appeler sa doctrine
le vitalisme physico-chimique ) a reu une
expression nouvelle, il y a quelques annes, de la part
de Chr. Bohr et d Heidenhain.
D'autres biologistes, enfin, au lieu de placer dans
les modes d'excution la diffrence des phnomnes
des deux ordres, semblent admettre l'identit complte des mcanismes. Ce n'est plus alors, en luimme, individuellement, que l'acte vital se particularise, mais dans la manire dont il s'enchane
d'autres. L'ordre vital est un enchanement d'actes
physico-chimiques ralisant un plan idal,
Le no-vitalisme a donc revtu deux formes : l'une
plus scientifique, l'autre plus philosophique,

Chr, Bohr et Heidenhain, Sa forme scientifique lui a t donne par le savant physiologiste de
Copenhague Chr, Bohr et par le professeur de Breslau,
Heidenhain, qui fut une des lumires de la physiologie allemande contemporaine. Le cours de leurs
recherches amena ces deux exprimentateurs, chacun
de son ct, soumettre une nouvelle enqute les
ides de Lavoisier et celles de Bichat sur les rapports
des forces physico-chimiques avec les forces vitales.
Il ne s'agit point d'une enqute universelle qui
aurait t institue dlibrment en vue de faire la

28

LA VIE ET LA MORT

part respective des facteurs physiques et des fac-

teurs physiologiques dans l'accomplissement des


diverses fonctions. Un tel travail aurait eu de quoi
occuper plusieurs gnrations. Non : c'est incidemment que la question s'est pose. Chr. Bohr a tudi
avec un soin extrme les changes gazeux qui s'accomplissent entre l'air et le sang dans le poumon.
Le mlange gazeux et le liquide sanguin sont en prsence : une membrane mince, mais forme de cellules vivantes les spare. Cette membrane va-t-elle se
comporter comme ferait une membrane inerte,
dpourvue de vitalit, et suivant, par consquent, les
lois physiques de la diffusion des gaz? Eh ! bien,
non; elle ne se comporte point ainsi : les mesures
les plus soigneuses, de pressions, de solubilits, ne
laissent point de doute cet gard. Les lments
vivants de la membrane pulmonaire interviennent
donc pour troubler le phnomne physique. Les
choses se passent comme si les gaz changs taient
soumis non pas une simple diffusion, fait physique,
ayant ses rgles ; mais une vritable scrtion, phnomne physiologique ou vital, obissant des rgles,
fixes aussi, mais diffrentes des premires.
D'autre part, Heidenhain tait amen, vers le mme
temps, des conclusions analogues en ce qui concerne les changes liquides qui s'accomplissent dans
l'intimit des tissus entre les liquides (lymphes) qui
baignent extrieurement les vaisseaux sanguins et le
sang que ceux-ci contiennent. Le phnomne est trs
important puisqu'il est le prologue des actions de
nutrition et d'assimilation. Ici encore, les deux
facteurs de l'change sont mis en relation travers
une paroi mince, celle du vaisseau sanguin. Les lois
physiques de la diffusion, de l'osmose et de la dialyse
permettent de prvoir comment les choses se passeraient si la vitalit des lments de la paroi n'intervenait point.

LE VITALIS

29

Heidenhain crut observer qu'elles s'accomplissaient


autrement. Le passage des liquides est troubl par le
fait que les lments cellulaires sont vivants. Il prend
les caractres d'un acte physiologique et non plus
d'un fait physique. Ajoutons que l'interprtation
de ces expriences est difficile et qu'elle a donn lieu
des controverses qui durent encore.
Ces deux exemples, autour desquels il serait possible d'en grouper quelques autres, ont amen certains
physiologistes rduire l'importance des facteurs
physiques dans le fonctionnement de l'tre vivant, au
profit des facteurs physiologiques. Il semblerait par l
que la force vitale, pour employer une forme de langage un peu critiquable, soustrait, dans une certaine
mesure, l'tre organis l'empire des forces physiques, et cette conclusion est une forme du novitalisme contemporain.

4. No-vitalisme philosophique.

Reinke. Le no-vitalisme contemporain a encore


revtu une autre forme plus philosophique que scientifique, par o il se rapproche davantage du vitalisme
proprement dit. Nous voulons parler de la tentative
rcente de M. Reinke (1) en Allemagne. M. Reinke
est un botaniste de mrite qui sait distinguer le
domaine spculatif de la science, de son domaine
positif et les cultiver l'un et l'autre avec succs.
Ses proccupations sont analogues celles de
M. A. Gautier, de Chevreul, et de Cl. Bernard luimme. Il croit, avec ces matres, que le mystre de la
vie ne rside pas dans la nature des forces qu'elle met
en jeu, mais dans la direction qu'elle leur donne.
Tous ces penseurs sont frapps de l'ordre, du sens
1. Reinke. Die Welt als That. Berlin, 1899.

30

LA VIE ET LA MORT

imprims aux phnomnes qui se droulent dans l'tre


vivant, de leur enchanement, de l'apparente adaptation qu'ils prsentent un but, de l'espce d'impression qu'ils donnent d'un plan qui s'excute. Et cette
rflexion amne M. Reinke s'appesantir sur l'ide
de force directrice .
Les, nergies physico-chimiques sont sans doute les
seules qui se manifestent dans l'tre organis, mais
elles y sont diriges comme un aveugle l'est par un
guide; il semble qu'un double les accompagnerait la
faon d'une ombre. Ce guide intelligent de la force
matrielle aveugle, c'est ce que M. Reinke appelle une
dominante. Rien ne ressemble davantage aux blas ou
aux arches de van Helmont. Les nergies matrielles
seraient ainsi apparies leurs blas, leurs dominantes, dans les organismes vivants. Il y aurait donc
chez ceux-ci deux catgories de forces : des forces
matrielles ou, pour mieux dire, des nergies matrielles, obissant aux lois de l'nergtique universelle ; et, en second lieu, des forces spirituelles,
intelligentes, les dominantes. Quand le sculpteur travaille le marbre, il y a dans chaque coup qui fait
sauter un clat autre chose que la force vive du marteau ; il y a la pense, la volont de l'artiste qui ralise un plan. Dans une machine, il n'y a pas que des
rouages ; il y a derrire eux la finalit que l'auteur y
a mise en les agenant pour un but dtermin. Les
nergies dpenses dans le fonctionnement sont
rgles par l'agencement, c'est--dire par les dominantes issues de l'intelligence du constructeur.
Ainsi en est-il dans la machine vivante : les dominantes, dans ce cas, ce sont les gardiens du plan, les
agents de la finalit. Il y en a pour rgler le fonctionnement du corps vivant : il y en a pour rgler
son dveloppement et sa construction. Telle est
la seconde forme, la forme philosophique, finaliste et
outre du no-vitalisme contemporain.

CHAPITRE IV
DOCTRINE UNICISTE.
Doctrine physico-chimique de la vie. Iatro-mcanicisme : Descartes, Borelli. Iatro-chimisme : Sylvius Le Bo. Doctrine
physico-chimique de la vie. Matire et nergie.
L'htrognit n'est que le fruit de l'arrangement ou de la combinaison
d'objets homognes, Rserve relative au monde de la pense.
Thorie cintique.

La doctrine uniciste ou moniste offre une troisime


manire de concevoir le fonctionnement de l'tre
vivant, en nivelant et confondant ses trois formes
d'activit, spirituelle, vitale et matrielle. Elle a eu
son expression au XVIIe et au XVIIIe sicle dans l' iatro-r
mcanicisme et dans l' iatro-chimisme , concep-

tions auxquelles ont succd plus rcemment, la


doctrine physico-chimique de la vie, et enfin le
matrialisme contemporain .
Le matrialisme n'est pas seulement une interprtation biologique, c'est une interprtation universelle
qui s'applique toute la nature, parce qu'elle repose
sur une conception dtermine de la matire. On se
retrouve ici en face de l'ternelle nigme qui s'est
pose la curiosit des philosophes relativement
ce problme fondamental de la force et de la matire.
On sait quelle solution lui donnrent les philosophes
d'Ionie, Thals, Heraclite, Anaxagore et Dmocrite,

32

LA VIE ET LA MORT

qui cartrent toute puissance spirituelle, trangre


la matire, du gouvernement de celle-ci. L'explication
du monde, l'explication de la vie, taient rduites au
jeu des forces physiques ou mcaniques. Epicure, un
peu plus tard, soutenait que la connaissance de la
matire et de ses diverses formes rend compte de
tous les phnomnes et, par consquent, de ceux de
la vie.
Descartes, en sparant nettement le monde mtaphysique, c'est--dire l'me dfinie par son attribut, la pense; du monde physique ou matriel
caractris par l'tendue, aboutissait pratiquement
au mme rsultat que les matrialistes de l'antiquit.
Le corps vivant tait pour lui une pure mcanique,
comme il l'tait pour eux.
Iatro-mcanicisme : Descartes, Borelli.
C'est en
cela que consiste la doctrine des iatro-mcaniciens
dont on peut regarder Descartes comme le fondateur, dfaut des philosophes grecs. Ces ides
jetrent assez d'clat pendant deux sicles, et se montrrent assez fcondes avec Borelli, Pitcairn, Haies,
Bernouilli et Boerhaave pour justifier le mot de
Bacon que la philosophie d'Epicure avait fait moins
de tort la science que celle de Platon . L'cole
iatro-mcanicienne dura, d'une existence tenace, jusqu' Bichat.

Iatro-chimisme : Sylvius Le Bo. C'est par


une raction contre ses exagrations que Stahl
cra l'animisme, et l'cole de Montpellier le vitalisme.
On peut se faire une ide du caractre outr de ses
explications par la lecture de Boerhaave : pour ce
clbre mdecin, les muscles taient des ressorts, le
coeur tait une pompe ; le rein tait un crible ; la
scrtion des sucs glandulaires se produisait par le
mcanisme du pressoir ; la chaleur du corps rsultait

DOCTRINE UNICISTE

83

du frottement des globules du sang contre les parois


des vaisseaux ; elle tait plus grande dans le poumon parce que les vaisseaux de cet organe taient
supposs plus troits que les autres. L'insuffisance
de ces explications amena l'ide de les complter
par le secours de la chimie naissante. Celle-ci, toute
rudimentaire qu'elle ft, voulut sa part dans le gouvernement des corps vivants et dans l'explication de
leurs phnomnes ; et l'on vit les distillations, les
fermentations et les effervescences jouer leur rle,
rle excessif et prmatur. L'iatro-chimisme n'est,
d'un point de vue gnral, qu'un aspect de l'iatromcanicisme : c'en est aussi un auxiliaire. Sylvius Le
Bo et Willis en furent les reprsentants les plus
minents. Cette doctrine devait rester efface jusqu'au temps des grands progrs de la chimie, c'est-dire, jusqu' Lavoisier. Elle a pris, depuis lors, une
importance grandissante, particulirement l'poque
contemporaine. La tendance gnrale est aujourd'hui
de regarder le fonctionnement organique, ou mme la
morphognie, c'est--dire ce qu'il y a de plus particulier et de plus caractristique chez les tres vivants,
comme une consquence de la composition chimique
de leur substance. C'est un point capital. Nous aurons
y revenir.
Doctrine physico - chimique de la vie. Les
coles biologiques contemporaines ont fait beaucoup d'efforts pour se dgager de toute compromission philosophique : elles ont cart, le plus souvent,
le problme psychologique ; elles se sont interdit de
pntrer dans le monde de l'me. Par l, la doctrine
physico-chimique de la vie s'est constitue, l'abri
des difficults et des objections spiritualistes. Mais

cette prudence n'exclut pas la tendance. Il est hors


de doute, comme le dit Armand Gautier, que la
vraie science ne saurait rien affirmer, mais aussi rien

34

LA VIE ET LA MORT

nier, au del' des faits observables, et que c'est


une science rebours que celle qui ose assurer que
seule la matire existe et que seules ses lois gouvernent le monde. Il n'en est pas moins vrai qu'en
tablissant la continuit entre la matire brute et la
matire vivante, on rend vraisemblable, aussi, la
continuit entre le monde de la vie et le monde de la
pense.
Matire et nergie. D'ailleurs, et sans vouloir
entrer dans le vif de cette controverse, il n'est que
trop vident que l'on ne s'entend pas sur les termes
que l'on emploie, et particulirement sur celui de
matire et de lois de la matire . Il n'est
pas ncessaire de rpter que le moule gomtrique
o Descartes avait enferm la philosophie est bris
depuis longtemps. Le clbre philosophe, en dfinissant la matire par le seul attribut de l'tendue, ne
nous permet pas d'en comprendre l'activit, rvle
par tous les faits naturels ; et en dfinissant l'me
par la seule pense, il nous te la ressource d'y chercher le principe de cette activit matrielle. Cette
matire purement passive et qui ne consiste que dans
l'tendue, cette matire nue tait un pur concept pour
Leibniz. Un philosophe de notre temps, M. Magy, a
dit qu'elle tait une illusion sensorielle. Les corps de
la nature nous offrent une matire revtue d'nergie,
forme par l'union indissoluble de l'tendue avec un
principe dynamique insparable. Les stociens dclaraient que la matire est mobile et non pas mue,
active et non pas inerte. C'est aussi la pense de
Leibniz qui lui associait indissolublement un principe actif, une entlchie . D'autres ont dit que la
matire est un assemblage de forces ; ou, avec le
P. Boscowich, un systme de points indivisibles et
intendus, vritables centres de forces. L'espace
serait le lieu gomtrique de ces points.

DOCTRINE UNICISTE

35

Dans cette conception, l'cole matrialiste trouve


l'explication de toute phnomnalit. Proprits phy-

siques, phnomnes vitaux, faits psychiques, ont leur


fondement dans cette activit immanente. L'activit
matrielle est un minimum d'me ou de pense qui,
par une gradation continue et une complication progressive, sans solution de continuit, sans saut
brusque de l'homogne l'htrogne, s'lve travers la srie des tres vivants jusqu' la dignit de
l'me humaine. L'observation des transitions,
dcalque imparfait de la mthode gomtrique des
limites, permet ainsi de passer de l'activit matrielle
l'activit vitale, et de l l'activit psychique.
L'htrognit apparente est le fait de l'arrangement ou de la combinaison d'objets homognes.
Dans ce systme, l'nergie matrielle, la vie, l'me,
ne seraient que des combinaisons de plus en plus
complexes de l'activit consubstantielle aux atomes
matriels. La vie parat distincte de la force physique
et la pense de la vie, parce que l'analyse n'en est
pas assez avance. Ainsi, le verre paraissait distinct
aux anciens Chaldens du sable et du sel avec lequel
ils Le formaient. De mme, encore, l'eau se distingue
aux yeux des modernes de l'oxygne et de l'hydrogne qui la constituent. Toute la difficult est
de comprendre ce que l'arrangement des lments
peut introduire de nouveau dans l'aspect du compos. Il faut savoir ce que la varit des combinaisons qui ne sont que des arrangements spciaux
des parties lmentaires, peut engendrer de nouveaut et d'htrognit apparentes dans les phnomnes. Mais on l'ignore. C'est cette ignorance qui
conduit les considrer comme htrognes, irrductibles et distincts en principe. Le phnomne vital,
complexus de faits physico-chimiques, nous apparat
ainsi comme d'une essence diffrente de ceux-ci; et

36

LA VIE ET LA MORT

c'est la raison pour laquelle nous imaginons des ;


dominantes et des forces directrices plus ou
moins analogues ce principe recteur sidral del
Kpler, qui, avant la dcouverte de l'attraction universelle, rglait l'harmonie des mouvements des pla-

ntes.

Rserve relative l'ordre psychique. L'esprit


scientifique a prouv, toute poque, une vive
prdilection pour la doctrine mcaniciste, ou mat-

rialiste. Les savants contemporains en majorit,


l'ont adopte, en tant qu'elle confond l'ordre vital
avec l'ordre physique. Les rsistances et la contradiction ne se manifestent qu' propos de l'ordre psychique. M. A. Gautier, par exemple, a combattu avec
infiniment d'originalit et de vigueur la prtention
des matrialistes qui veulent rduire le phnomne
de la pense un phnomne matriel. Le caractre
le plus gnral de la phnomnalit matrielle, c'est
le
plus
loin
de
pouvoir
comme
nous
verrons

tre considre comme une mutation d'nergie ; c'est


d'obir aux lois de l'nergtique. Or, la pense, dit
Armand Gautier, n'est pas une forme de l'nergie
matrielle. Sentir, comparer, vouloir, ne sont pas
des actes de la phnomnalit matrielle : ce sont
des tats. Ce sont des ralits, sans masse ni existence
physique; elles rpondent des ajustements, des
ordonnancements, des groupements concerts de
manifestations matrielles des molcules chimiques.
Elles chappent aux lois de l'nergtique.
Thorie cintique. Nous laisserons de ct,
pour le moment, ce grave problme relatif aux limites
du monde de la pense consciente et du monde de la
vie.

C'est de l'autre ct, aux frontires de la nature


vivante et de la nature inanime que le mcanicisme

37

DOCTRINE UNICISTE

Il a fourni une conception universelle qui convient


aux phnomnes de toute espce; c'est la thorie
cintique qui ne voit partout que des mouvements
de particules, molcules ou atomes.
L'ordre vivant et l'ordre physique sont ici ramens
un ordre unique, parce que tous les phnomnes
de l'univers sensible sont eux-mmes rduits un
mcanisme identique et reprsents au moyen de
l'atome et du mouvement. Cette conception du monde
que les philosophes de l'cole d'Ionie avaient imagine ds la plus haute antiquit, que Descartes et
Liebniz modifirent plus tard, a pass dans la science
moderne sous le nom de thorie cintique. La
mcanique des atomes, pondrables ou impondrables,
contiendrait l'explication de toute phnomnalit.Qu'il
s'agisse de proprits physiques ou de manifestations
vitales, le monde objectif ne nous offrirait, en dernire
analyse, que des mouvements : tout phnomne s'ex-

primerait par une intgrale atomistique ; et, c'est l la


raison intime de cette unit majestueuse qui rgne
dans la physique moderne. Les forces qui sont
mises en jeu par la Vie ne se distinguent plus, ce
degr ultime de l'analyse, des autres forces naturelles :
tout se confond dans la mcanique molculaire.
La valeur philosophique de cette doctrine est
incontestable. Elle a exerc sur les sciences physiques un empire qui se justifie par les dcouvertes
qu'elle y a provoques. Mais, pour la biologie, au
contraire, elle n'a t d'aucun secours. Prcisment
parce qu'elle descend trop profondment au fond des
choses et qu'elle les analyse outrance, elle cesse de
les clairer. Il y a trop loin de l'atome hypothtique au fait apparent et concret, pour que celui-ci
puisse rendre compte de celui-l : le phnomne
vital s'vanouit avec sa physionomie propre : on n'en
saisit plus les traits.
D'ailleurs, toute une cole de physiciens contem4

38

LA VIE ET LA MORT

porains (Ostwald de Leipsig, Mach de Vienne, etc.)


doute
l'utilit de l'hypothse

mettre
commence
en
cintique pour l'avenir de la physique elle-mme,
et tend lui substituer la doctrine nergtique.
Nous verrons, en tous cas, que cette autre conception, aussi universelle que la thorie cintique,
la Doctrine de l'nergie, fait pntrer une vive clart
jusqu'au fond des problmes les plus difficiles de la
physiologie.
Telles sont, avec leurs transformations successives,
les trois doctrines principales, les trois grands courants, entre lesquels a t ballotte la biologie. Ils
sont suffisamment signaltiques de l'tat de la science
positive chaque poque. Mais on est tonn qu'ils ne
le soient pas davantage. C'est qu'en effet ces conceptions sont trop gnrales ; elles planent de trop haut
sur la ralit. Plus caractristiques cet gard
seront les thories particulires sur les manifesta
tions principales de la matire vivante, sur sa perptuit par la gnration, sur le dveloppement par
lequel elle acquiert sa forme individuelle, sur l'hrdit. C'est l qu'il importe de saisir la marche progressive de la science, c'est--dire, le dessin et le
plan de l'difice qui s'excute pour ainsi dire aveuglment, par les efforts d'une arme de travailleurs,
de jour en jour plus nombreuse.

CHAPITRE V
MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE
DU JOUG DES DOCTRINES PHILOSOPHIQUES
Intervention abusive des agents hypothtiques dans les explications physiologiques. 1. Phnomnes vitaux dans les organismes tout constitus. Exclusion provisoire de la notion morphognique. Domaine de la notion morphognique devenu le
rduit de la force vitale. 2. Domaine physiologique proprement dit : Concert et enchanement des phnomnes : force de
direction. OEuvre de Claude Bernard : exclusion de la force
vitale, de la cause finale, du caprice de la nature vivante.
Dterminisme. Mthode comparative. Gnralit des phnomnes vitaux. Opinion de Pasteur.

Les doctrines dont nous venons de faire l'histoire


grands traits, ont longtemps domin la science et

exerc leur action sur ses progrs.


Cette domination a fini d'exister. La Physiologie
s'est mancipe de leur tutelle. Et c'est l, peuttre la plus importante des rvolutions que l'on
puisse mentionner dans l'Histoire de la Biologie.
L'animisme, le vitalisme, le matrialisme, ont cess
d'exercer leur tyrannie sur la recherche scientifique.
Ces conceptions ont pass du laboratoire au cabinet de mditation : de physiologiques, elles sont devenues philosophiques.
Ce rsultat est l'oeuvre des physiologistes d'il y a
soixante ans. Il est aussi la consquence de la marche

40

LA VIE ET LA MORT

gnrale de la science et du progrs de l'esprit scientifique qui montre une tendance de plus en plus marque sparer compltement le domaine des faits de
celui des hypothses.

Intervention abusive des agents hypothtiques dans


les explications physiologiques. On peut dire que,
dans les commencements du XIXe sicle, malgr les
efforts d'un petit nombre d'exprimentateurs vritables, chelonns depuis Harvey jusqu' Spallanzani,
Haies, Laplace, Lavoisier et Magendie, la science des
phnomnes de la vie n'avait pas suivi le progrs des
autres sciences de la nature. Elle tait reste embrume de scolastique. Les hypothses s'y mlaient aux
faits et les agents imaginaires l'excution des actes
rels, dans une confusion inexprimable. L'me (animisme), la force vitale (vitalisme) et la cause finale
(finalisme, tlologie) servaient d'explication tout.
la vrit, c'tait aussi le temps o dans les
sciences de la nature inanime, les agents physiques,
les fluides lectriques et magntiques, ou encore
l'affinit chimique jouaient un rle analogue. Mais, il
y avait tout au moins cette diffrence l'avantage
des physiciens et des chimistes, que lorsqu'ils avaient
attribu quelque proprit ou aptitude nouvelle
leurs agents hypothtiques, ils respectaient cette attribution. Les mdecins physiologistes, eux, ne respectaient aucune rgle; ils n'avaient aucun frein. Leur
force vitale tait capricieuse : elle tait doue d'une
spontanit qui droutait les prvisions. Elle agissait arbitrairement dans le corps l'tat sain : elle
agissait plus arbitrairement encore dans le corps
malade ; et, il fallait toute la subtilit du gnie mdical pour deviner l'allure fantasque du gnie morbide.
Si nous ne parlons ici que des physiologistes et des
mdecins, sans citer les naturalistes, c'est que ceux-ci
n'entraient pas encore en ligne de compte : leur

MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE

41

science tait reste purement descriptive, elle ne se


proccupait point de l'explication des phnomnes:
Tel tait l'tat des choses pendant les premires
annes du XIXe sicle. Il a dur jusqu'au moment o,
grce aux fondateurs de la physiologiecontemporaine,
Claude Bernard en France et Brcke, Dubois-Reymond, Helmholtz, Ludwig en Allemagne, il se fit une
sparation entre la recherche biologique et les doctrines philosophiques. Cette dlimitation s'opra dans
la physiologie proprement dite, c'est--dire dans une
branche du domaine biologique o l'tat d'indivision
avait subsist jusqu'alors. Une importante rvolution
fixa les lots respectifs de la science exprimentale
et de l'interprtation philosophique. Il fut entendu
que l'une finit o l'autre commence, qu'elles se font
suite, qu'elles ne doivent pas se mler. Il y a seulement entre elles une rgion quivoque qu'elles se
disputent. Cette frontire incertaine se dplace constamment, et la science gagne chaque jour ce que

perd la philosophie.

1.

Phnomnes vitaux dans les organismes


constitus.

C'est un dplacement de ce genre qui a t rgularis, au temps dont nous parlons. Il fut admis
qu'en ce qui concerne les phnomnes qui s'accomplissent dans un organisme vivant construit et constitu, il ne serait plus permis de faire intervenir, dans
leur explication, d'autres forces ou d'autres nergies
que celles qui sont en jeu dans la nature inanime.
De mme que, s'il s'agit d'expliquer le fonctionnement
d'une horloge, le physicien n'invoquera point la volont
ou l'art du constructeur, ni le dessein qu'il avait en
vue, mais seulement les enchanements de causes et
d'effets qu'il a utiliss ; de mme, pour la machine

42

LA VIE ET LA MORT

vivante, la plus complique, comme le corps humain,


ou la plus lmentaire, comme la cellule, il ne sera
pas permis d'invoquer une cause finale, une force
vitale, trangre cet organisme et agissant sur lui
d dehors, mais seulement des enchanements et des
ressauts d'effets qui sont les seules causes actuelles
et efficientes. En d'autres termes, Ludwig et Claude
Bernard surtout chassrent du domaine de la phnomnalit active ces trois chimres : la Force vitale,
la Cause finale, le Caprice de la nature vivante.
Mais l'tre vivant n'est pas seulement un organisme
tout construit et tout constitu. Ce n'est pas une horloge toute faite. C'est une horloge qui se fait ellemme : c'est un mcanisme qui se construit et se perptue. Rien de pareil ne se montre nous dans la
nature inanime. La physiologie a trouv l dans
ce que l'on appelle la morphognie sa limite provisoire. Et c'est au del de cette limite, c'est dans
l'tude des phnomnes par lesquels l'organisme se
construit et se perptue, c'est sur le terrain des fonctions de la gnration et du dveloppement, que les
doctrines philosophiques s'talent et fleurissent. Voil
o est la frontire actuelle de ces deux puissances,
la philosophie et la science. Nous la dlimiteronsd'une
manire plus prcise, dans un moment. Un savant
bien connu, dont l'Allemagne n'est pas seule dplorer la mort rcente, W. Khne, s'tait amus tudier la rpartition des doctrines biologiques dans le
personnel des socits savantes et dans le monde des
Acadmies. Il rsumait celte sorte d'enqute statistique en disant, en 1898, au Congrs de Cambridge,
que les physiologistes taient peu prs tous partisans de la doctrine physico-chimique de la vie et les
naturalistes, en majorit, partisans de la force vitale
et de la doctrine des causes finales.
Domaine de la notion morphognique devenu le der-

MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE

43

nier rduit de la force vitale. On en voit la raison.


La physiologie s'est en effet cantonne dans l'explication du fonctionnement de l'organisme constitu,
c'est--dire sur un terrain o n'interviennent, comme
nous le montrerons plus loin, ni d'autres nergies ni
une autre matire que les nergies et la matire universelles. Les naturalistes, en revanche, ont considr plus spcialement et d'ailleurs au seul point
de vue descriptif, au moins jusqu' Lamark et
Darwin, les fonctions de l'espce, la gnration,
le dveloppement et l'volution. Or, ce sont l les
fonctions les plus rfractaires, les plus inaccessibles
aux explications physico-chimiques. Aussi, quand il a
fallu rendre compte de leur accomplissement, les zoologistes n'ont-ils pas trouv autre chose, en fait
d'agents excutifs, que la force vitale, sous ses diffrents noms. Pour Aristote c'est la force vitale ellemme qui, ds qu'elle s'introduit dans le corps de
l'enfant, en ptrit la chair et la faonne la forme
humaine. Des naturalistes contemporains, comme
les amricains C. O. Whitman et C. Philips, ne raisonnent pas autrement. D'autres, comme Blumenbach
et Needham au XVIIIe sicle, invoquaient la mme divinit sous un autre nom, celui de nisus formativus.
D'autres enfin se payent de mots : ils parlent d'hrdit, d'adaptation, d'atavisme comme si c'taient des
tres rels, actifs et efficients : tandis que ce ne sont
que des appellations, des noms qui s'appliquent des
collections de faits.
Ce terrain tait donc minemment favorable la
pullulation des hypothses. Aussi y abondrent-elles :
thories de Buffon, de Lamark, de Darwin, de H. Spencer, de E. Hoeckel, de His, de Weissmann, de De Vries,
de W. Roux. Chaque naturaliste de marque eut la
sienne. On ne finirait point de les citer. Mais voici que,
dj, ce domaine de la spculation thorique est entam
de divers cts par l'exprimentation. C'est un phy-

44

LA VIE ET LA MORT

siologiste pur, J. Loeb, qui a rcemment orient les


recherches dans une direction o la zoologie pense
trouver l'explication du rle mystrieux de l'lment
mle dans la fcondation. D'autre part, la premire
exprience de division artificielle de la cellule vivante
(mrotomie), avec les consquences qu'elle entrane
relativement au rle du noyau dans la conservation
de la forme vivante et dans sa rgnration, est galement l'oeuvre d'un physiologiste exprimentateur.
Elle remonte 1852. Elle est due Augustus Waller
et a t pratique sur la cellule nerveuse sensitive
des ganglions spinaux et sur la cellule motrice des
cornes antrieures de la moelle. Les effets en ont pu
tre correctement interprts douze ou quinze ans
plus tard. Les zoologistes n'ont fait que rpter, peuttre sans le savoir, cette exprience clbre, et en
confirmer le rsultat.
On voit par ce qui prcde que l'attaque du rduit
vitaliste est commence. Mais ce serait s'abuser beau
coup que de croire la cause finale et la force vitale
prs d'tre dloges. La spculation philosophique a
du champ devant elle. Sa frontire peut reculer. Il y
aura longtemps encore place pour un vitalisme plus
modernis.
moins
ou

2. Domaine physiologique proprement dit.


Le vitalisme trouve mme s'installer sur le ter-

rain propre de la physiologie, quoique cette science


borne, pour le moment, son ambition considrer
l'tre organis entirement construit, achev dans
sa forme. L'explication du fonctionnement de cette
machine constitue ne peut tre complte si l'on ne
tient compte du concert et de l'ajustement de ses
parties.

MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE

45

Concert et enchanement des parties : forces de


direction. Ces parties constituantes ce sont les cellules. On sait que le progrs des tudes anatomiques
a abouti la doctrine cellulaire, c'est--dire la
double affirmation que l'organisme le plus compliqu est compos d'lments microscopiques tous
semblables, les cellules, vritables pierres de l'difice vivant, et qu'il tire son origine d'une unique
cellule, oeuf ou spore, cellule sexuelle ou cellule de
germination. Les phnomnes de la vie, envisags chez
l'individu form, sont donc concerts dans l'espace ;
de mme que, envisags dans l'individu en formation
et dans l'espce, ils sont enchans dans le temps. Ce
concert et cet enchanement sont, aux yeux de la plupart des savants, les traits les plus caractristiques de
l'tre vivant. C'est l le domaine propre de la spcificit vitale, des forces de direction de Cl. Bernard et
d'A. Gautier, des dominantes de Reinke. Il n'est pas
certain, toutefois, que cet ordre de faits soit plus
spcifique que l'autre. La gnration et le dveloppement ont t considrs par beaucoup de physiologistes, et en dernier lieu par F. Le Dantec, comme de
simples aspects ou des modalits de la nutrition ou
de l'assimilation, proprit commune et fondamentale de toute cellule vivante.
OEuvre de Cl. Bernard : Exclusion de la force
vitale, de la cause finale, du caprice de la nature
vivante. Ce n'est cependant pas un mince progrs
ni un avantage mprisable d'avoir limin les hypothses vitalistes de presque tout le domaine de la

physiologie actuelle, et de les avoir, en quelque


sorte, refoules dans son hinterland. C'est l'oeuvre
des savants de la premire moiti du XIXe sicle
et particulirement de Claude Bernard qui a mrit,
par l, les noms de fondateur ou de lgislateur
de la physiologie. Ils ont rencontr, dans le vieil

46

LA

VIE ET LA

MORT

esprit mdical, un adversaire obstin, glorieux de


ses. striles traditions. Vainement faisait-on observer que la force vitale ne pouvait tre une cause efficiente; qu'elle tait un tre de raison, un fantme
sans substance, qui s'introduit dans la marionnette
anatomique et en fait mouvoir les fils, au gr de quiconque l'invoque, ses adeptes n'ayant qu' lui confrer une nouvelle sorte d'activit pour rendre compte
d'un acte nouveau. Tout cela avait t dit, avec la
plus grande nettet, par Bonnet (de Genve) et par
beaucoup d'autres. On avait dit aussi que l'explication
tlologique n'est pas moins vaine, puisqu'elle assigne
au prsent, qui existe, une cause inaccessible et videmment inefficiente dans l'ultrieur, qui n'existe
pas encore. Ces objections restaient impuissantes.
Dterminisme. Aussi n'est-ce point par des arguments de thorie que le clbre physiologiste est
adversaires
de
bout

ses
venu
; c'est par une sorte
de leon de choses. Il n'a cess de montrer, en fait,
et par exemples, que le Vitalisme et la Doctrine des
causes finales taient des erreurs paresseuses qui
dtournaient de l'investigation exprimentale : qu'elles
avaient empch les progrs de la recherche et la
dcouverte de la vrit, dans tous les cas et sur tous
les points o on les avait invoques. Il a pos le principe du Dterminisme biologique qui n'est pas autre
chose que la ngation du caprice de la nature vivante.
Ce postulat, tellement vident qu'il n'a pas eu besoin
d'tre nonc dans les sciences physiques, avait besoin
d'tre proclam, en face des adeptes de la spontanit
vitale. C'est l'affirmation que dans des circonstances
dtermines, matriellement identiques, le mme
phnomne vital se reproduira identique.
Mthode comparative. Claude Bernard a complt cette oeuvre critique en tablissant les rgles
de l'exprimentation chez les tres vivants ; il a prconis, comme mthode rationnelle de recherche, la

MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE

47.

mthode comparative. Celle-ci doit tre et elle est, en


effet, l'outil quotidien de tous ceux qui travaillent
en physiologie. Elle oblige instituer, dans toute

recherche portant sur les tres organiss, une srie


d'preuves telles que toutes les conditions inconnues et impossibles connatre puissent tre regardes comme identiques d'une preuve l'autre ; tandis
qu'une seule condition est srement variable, savoir
celle prcisment dont on dispose et dont on veut
connatre, apprcier et mesurer l'influence. Il est
permis d'affirmer que les erreurs qui se commettent
chaque jour dans les travaux biologiques ont leur
cause dans quelque infraction cette rgle tutlaire.
Dans les sciences physiques, l'obligation de la mthode comparative est bien moindre. Le plus souvent
l'preuve tmoin est inutile (1). En physiologie l'preuve
tmoin est indispensable.
Gnralit des phnomnes vitaux. Si nous ajoutons que Claude Bernard a oppos l'opinion troite,
chre l'ancienne mdecine, qui arrtait l'homme
la considration de la vitalit, la notion contraire
de la gnralit essentielle des phnomnes de la
vie, de l'homme l'animal, et de l'animal la
(1) Dans une tude sur la mthode exprimentale publie rcemment dans le Dictionnaire de Physiologie, M, Ch. Richet crit ces
lignes : Il faut donc, toujours, sans se lasser, faire des expriences

comparatives. Je ne crains pas de dire que cette comparaison est la


base de la mthode exprimentale. C'tait, en effet, ce que Claude
Bernard enseignait par maximes et par exemples.
Il n'y a pas d'exagration sensible prtendre que les neuf
diximes des erreurs qui se commettent dans les travaux de
recherches que chaque jour voit clore, sont imputables quelque
infraction cette mthode. Lorsqu'un auteur s'est tromp, sauf le
cas d'erreur matrielle, c'est presque coup sr, parce qu'il a
nglig d'excuter l'une des preuves comparatives que comportait
la question.
En voici un exemple d'hier, qui vient de se produire au moment
o ces pages sont sous presse : Un chimiste a annonc depuis plu-

48

LA VIE ET LA MORT

plante, nous aurons donn, en un raccourci extrme,


une ide de cette sorte de rvolution qui s'est accomplie aux environs de l'anne 1864, date de l'apparition
du livre clbre, l'Introduction la mdecine exprimentale.

Il semble que les ides que nous venons de rappeler soient d'une vidence qui n'a d'gale que leur
simplicit. Ces principes paraissent si bien acquis
qu'ils font, en quelque sorte, partie intgrante de la
mentalit contemporaine. Quel homme de science,
aujourd'hui, oserait dlibrment expliquer quelque
fait biologique par l'intervention de la force vitale ou
de la cause finale, videmment non efficientes ? Lequel,
pour rendre compte de l'inconstance apparente d'un
rsultat, mettrait en avant le caprice de la nature
vivante? Lequel, encore, contesterait franchement
l'utilit de la mthode comparative?
Ce que les physiologistes d'aujourd'hui, aprs Claude
Bernard, ne feraient plus, ceux d'hier, avant lui, le
faisaient, et non les moindres. Longet, par exemple,
en pleine Acadmie, propos de la sensibilit rcurrente, et Colin (d'Alfort) en communiquant ses rsultats statistiques sur la temprature des deux coeurs,
acceptaient, d'une faon plus ou moins explicite, l'insieurs annes l'existence dans le srum sanguin d'un ferment, la
lipase, capable de saponifier les graisses, c'est--dire d'en extraire
l'acide gras. Il dduit de l beaucoup de consquences relativement au mcanisme des fermentations. Voici d'autre part, qu'on
dmontre,rcemment (avril 1902), que cette lipase du srum n'existe
pas. D'o vient l'erreur? L'auteur en question avait mlang du
srum normalement obtenu, de l'huile et il avait vu que ce mlange
s'acidifiait : il s'en tait assur par l'addition de carbonate de soude.
Il voyait diminuer l'alcalinit du mlange srum + huile + carbonate de soude, et concluait que l'acide venait de l'huile saponifie. Il
n'avait pas fait l'preuve comparative, srum + carbonate de
soude; s'il l'et faite, il aurait constat qu'elle russit galement,
et que, par consquent, l'acide ne venant pas de la saponification
de l'huile puisqu'il n'y en a pas, sa production ne saurait prouver
existence d'une lipase.

MANCIPATION DE LA RECHERCHE SCIENTIFIQUE

49

dtermination des faits vitaux. Et, que parlons-nous


de nos prdcesseurs? Les naturalistes d'aujourd'hui
n'agissent pas autrement. Voici que, de nouveau, nous
voyons reparatre, dans des explications qui se prtendent scientifiques, le fantme de la cause finale.
On rend compte de tel fait par la ncessit pour l'organisme de se dfendre ; de tel autre, par l'obligation
o est l'animal sang chaud de maintenir sa temprature constante ; on voit des zoologistes expliquer la
fcondation, ainsi que le leur reprochait rcemment
M. Le Dantec, par l'avantage que l'animal retire d'une
double ligne ancestrale. Aussi bien pourrait-on dire,
comme le fait observer L. Errera, que les inondations
du Nil se produisent afin d'apporter la fertilit

l'Egypte.
Il ne faut donc point dprcier le merveilleux travail qui a mancip la physiologie moderne de la
tutelle des vieilles doctrines. Les tmoins, qui ont vu
s'accomplir cette Rvolution en ont apprci l'importance : et, voici ce que disait l'un d'eux, l'apparition
de cet ouvrage, l'Introduction la mdecine exprimentale, qui ne contenait pourtant qu'une partie de
la doctrine :
On n'a rien crit, disait-il, de plus lumineux, de
plus complet, de plus profond, sur les vrais principes
de l'art si difficile de l'exprimentation. Ce livre est
peine connu parce qu'il est une hauteur o peu de
personnes peuvent atteindre aujourd'hui. L'influence
qu'il exercera sur les sciences mdicales, sur' leur
progrs, sur leur langage mme, sera immense. On
ne saurait la prciser ds prsent; mais la lecture
de ce livre laissera une impression si forte que l'on
ne peut s'empcher de penser qu'un esprit nouveau
va bientt animer ces belles tudes. Voil comment
s'exprimait Pasteur en 1866. Voil ce qu'il pensait de
l'oeuvre de son an et de son mule, au moment o
il allait lui-mme imprimer ces belles tudes un
5

50

LA VIE ET LA MORT

mouvement de rnovation dont l'importance et les


consquences sont sans quivalent dans l'histoire de
la science. Par leurs dcouvertes et leur enseignement,
par leurs exemples et leurs principes, Claude Bernard
et Pasteur ont donc russi soustraire une partie du
domaine des faits vitaux l'intervention directe des
agents hypothtiques, des causes premires. Ils ont
d laisser toutefois la spculation philosophique,
aux Forces directrices, l'Animisme, au Vitalisme, un
champ provisoire immense, celui qui correspond aux
fonctions de gnration, de dveloppement, la vie
de l'espce et ses variations. C'est l qu'on les
retrouve sous des dguisements divers

LIVRE II
LA DOCTRINE DE L'NERGIE ET LE MONDE VIVANT
Sommaire. Ides gnrales sur la vie. Vie lmentaire.
Chapitre I : L'nergie en gnral. Chapitre II : L'nergie en
biologie. Chapitre III : L'nergtique alimentaire.

IDES GNRALES SUR LA VIE.


LMENTAIRE.
VIE

La vie est l'ensemble des phnomnes communs

tous les tres vivants. Vie lmentaire. Les tres


vivants diffrent plus par leurs formes et leurs
figures que par leur manire d'tre; leur anatomie
les distingue plus que leur physiologie.
Il y a, en effet, des phnomnes communs tous,
du plus lev au plus humble. Et c'est mme parce
qu'il y a ce fond semblable ou identique, ce quid
commune, qu'il est permis de leur appliquer la dsignation commune d'tres vivants . Claude Bernard

donnait cet ensemble de manifestations appartenant tous (nutrition, reproduction) le nom de vie
lmentaire. La pihysiologie gnrale tait pour lui
l'tude de la vie lmentaire ; les deux expressions
s'quivalaient entre elles et elles quivalaient une

52

LA VIE ET LA MORT

formule plus longue et que l'illustre biologiste a donne


pour titre l'un de ses ouvrages les plus clbres :
tude des phnomnes communs tous les tres vivants,.
animaux et plantes. Selon cette manire de voir,
chaque tre se distingue d'un autre comme individu
dtermin et comme espce particulire; mais tous
ont une faon d'tre pareille par laquelle ils se ressemblent : vie commune, vie lmentaire, phnomnes essentiels de la vie; c'est la vie mme (1).
Les. manifestations de la vie peuvent donc tre
envisages dans ce qu'elles ont de trs gnral. A
mesure que l'on descend l'chelle de l'organisation
anatomique, que l'on passe des appareils (appareils
circulatoire, digestif, respiratoire, nerveux) aux
organes qui les composent, des organes aux tissus,
et des tissus enfin aux lments anatomiques ou cellules
dont ils sont forms, on se rapproche de ce dynamisme
physiologique commun qui est la vie lmentaire,
mais on ne l'atteint pas. La cellule, l'lment anatomique est encore un difice compliqu. Le fait lmentaire est plus loin et plus bas : il est dans la matire
vivante, dans la molcule de cette matire. C'est l
qu'il faut l'aller chercher.
Galien, dans l'antiquit, donnait comme objet aux
recherches sur la vie, de connatre l'usage des divers
organes de la machine animale : de usu partium .
Plus tard, Bichat leur assignait comme but la dtermination des proprits des tissus. Les anatomistes
et les zoologistes modernesveulent atteindre l'lment
constituant de ces tissus : la cellule. Leur rve est de
constituer une physiologie cellulaire, une cytologie
physiologique. Il faut aller plus loin.
1. M. Le Dantec s'est lev contre cette conception de phnomnes communs aux divers tres vivants. Il insiste sur ce que
tous les phnomnes qui s'accomplissent dans un tre vivant dtermin lui sont propres, et diffrent, par quelque nuance, de ceux
d'un autre individu. L'objection est plus spcieuse que relle.

IDES GNRALES SUR LA VIE.

VIE LMENTAIRE

53

Physiologie gnrale, physiologie cellulaire, nergtique des tres vivants. La physiologie gnrale,
comme l'ont dit Pflger et son cole, a la prtention
de descendre plus profondment que l'appareil, que
l'organe, ou mme que la cellule ; comme la physique,
elle veut aller et va rellement dans beaucoup de cas
jusqu' la molcule. Elle n'est pas cellulaire, elle est
molculaire.
Dj, en effet, les efforts de la science moderne
ont russi pntrer, dans l'tre vivant, les phnomnes les plus gnraux, ceux qui sont attribuables
la matire vivante, ou pour parler plus clairement,
ceux qui rsultent du jeu des lois universelles de la
matire, s'exerant dans ce milieu particulier qu'est
l'tre organis.
C'est Robert Mayer et Helmholtz que revient
l'honneur d'avoir engag la physiologie dans cette
voie. Ils ont fond l'nergtique des tres vivants, c'est-dire qu'ils ont envisag les phnomnes de la vie au
point de vue de l'nergie, qui est le facteur de tous
les phnomnes de l'univers.

CHAPITRE I
L'NERGIE EN GNRAL.
Origine de la notion d'nergie. Les phnomnes de la nature ne
mettent en jeu que deux lments : la matire et l'nergie.
1. La matire. 2. L'nergie.
3. L'nergie mcanique.
4. L'nergie thermique. 5. L'nergie chimique.
6. Les transformations de l'nergie.
7. Les principes de
l'nergtique. Le principe de la conservation de l'nergie.
8. Le principe de Carnot. La dgradation de l'nergie.

Origine de la notion d'nergie. Un mot nouveau, celui d'nergie, s'est introduit depuis quelques
annes dans les sciences de la nature et n'a cess

d'y occuper depuis lors une place toujours grandissante. Ce sont les physiciens et surtout les ingnieurslectriciens anglais qui ont fait prvaloir dans la
technologie cette expression qui appartient notre
langue, comme la leur, et qui y a le mme sens.
L'ide qu'elle exprime a t, en effet, d'une utilit
infinie dans les applications industrielles. C'est de
cette faon qu'elle s'est rpandue et gnralise. Mais
ce n'est pas seulement une notion pratique; c'est
surtout une notion thorique qui est d'une importance capitale pour la doctrine pure. Elle est
devenue le point de dpart d'une science : l'nergtique, qui, ne d'hier, prtend dj embrasser,
coordonner et fusionner en elle toutes les autres

L'NERGIE EN GNRAL

55

sciences de la nature physique et vivante, que seule


l'imperfection de nos connaissances avait maintenues
jusqu'ici distinctes et solitaires.
Au seuil de cette science nouvelle, nous trouvons
inscrit le principe de la conservation de l'nergie, que
quelques-uns ont prsent comme la loi suprme de
la nature et dont il est permis de dire qu'il domine la
philosophie naturelle. Sa dcouverte a marqu une
re nouvelle et accompli une rvolution profonde
dans notre conception de l'univers. Elle est l'oeuvre
d'un mdecin, Robert Mayer, qui exerait son art dans
une petite ville du Wurtemberg. Il avait formul
le principe nouveau en 1842 et il en avait ensuite
dvelopp les consquences dans une srie de publications qui parurent entre 1845 et 1851. Elles restrent peu prs inaperues et ignores jusqu'au
jour o Helmholtz, dans son clbre mmoire sur la
conservation de la force, les mit en lumire et leur
donna l'importance qui leur convenait. Depuis ce
moment, le nom jusque-l obscur du modeste mdecin
de Heilbronn a pris place parmi les plus honors que
mentionne l'histoire des sciences (1).
Quant l'nergtique, dont la thermodynamique
n'est qu'une section, on est d'accord pour
admettre que si elle ne peut absorber ds prsent
1. Cette gloire lui a t conteste. On physicien cossais,
P. G. Tait, a pris tche d'lucider l'histoire de la loi de la conservation de l'nergie, qui est l'histoire mme de la notion d'nergie. C'est une conception qui a mis du temps pntrer l'esprit
humain; sa dmonstration exprimentale est contemporaine.
P. Tait voit une expression peu prs complte de la loi de la
conservation de l'nergie dans la troisime loi du mouvement de
Newton, qui n'est autre chose que la Loi de l'galit d'action et
de raction ou plutt dans la deuxime explication que Newton
fournit de cette loi. De fait, c'est de l qu'Helmholtz l'a faite sortir en 1847. Il a montr que la loi d'galit de l'action et de la
raction, considre comme loi de la nature, entranait l'impossibilit
du mouvement perptuel : et l'impossibilit du mouvement perptuel
c'est, sous une autre forme, la conservation de l'nergie. Du Bois

56

LA VIE ET LA MORT'

la mcanique, l'astronomie, la physique, la chimie et


la physiologie, et constituer cette science gnrale
qui sera, dans l'avenir, la science unique de la nature,
elle constitue un acheminement vers cet tat idal et
comme un premier chelon dans cette ascension vers

le progrs dfinitif.
Nous voudrions exposer ici ces ides nouvelles dans
ce qu'elles ont d'universellement accessible ; nous
voudrions, en second lieu, en montrer l'application
la physiologie, c'est--dire en marquer le rle et
l'influence dans les phnomnes de la vie.

Postulat : Les phnomnes de la nature ne mettent

en jeu que deux lments, la matire et l'nergie.


Si l'on veut se rendre compte des phnomnes de
l'univers, on devra admettre, avec la gnralit des

physiciens, qu'ils mettent en jeu deux lments, et


deux lments seulement, savoir : la matire et
l'nergie. Tout ce qui se manifeste se montre sous
l'une ou l'autre de ces deux formes. C'est l, peut-on
dire, le postulat de la science exprimentale.
De mme que l'or, le plomb, l'oxygne, les mtallodes et les mtaux, sont des espces diffrentes de
matires ; de mme, on a reconnu que le son, la
lumire, la chaleur, et, d'une manire gnrale, les
Raymond, dans une sance de l'Acadmie des sciences de Berlin
(28 mars 1878), a combattu avec violence la thse de P. Tait. C'est
Leibniz que reviendrait l'honneur d'avoir conu le premier, l'ide
de l'nergie et de la conservation. Newton n'y aurait aucun droit,
lui, qui faisait appel l'intervention divine pour remettre en bonne
voie le systme plantaire, quand il sera drang par les perturbations accumules. D'autre part, Colding prtend avoir tir sa connaissance de la loi de conservation, du principe de d'Alembert.
Quoi qu'il en soit des fondements thoriques de cette loi, il
s'agit ici de sa dmonstration exprimentale. Selon P. Tait, elle
n'appartiendrait pas plus R. Mayer qu' Seguin. Les vrais auteurs
modernes du principe de la conservation de l'nergie et qui en ont
donn une dmonstration exprimentale, sont Colding (de Copenhague) et Joule (de Manchester).

L'NERGIE EN

GNRAL

57

agents impondrables de l'ancienne physique sont des


varits diverses de l'nergie. La premire de ces
notions est plus ancienne et nous est plus familire,
mais elle n'a pas une existence plus certaine. L'nergie est une ralit objective au mme titre que la
matire. Celle-ci, la vrit, parat plus tangible,
plus saisissable aux sens. Mais, y bien rflchir,
on s'assure que la meilleure preuve de leur existence,
l'une et l'autre, est donne par la loi de leur conservation, c'est--dire leur persistance subsister.
L'existence objective de la matire et celle de
l'nergie seront donc prises ici comme un postulat de
la science physique. Les mtaphysiciens peuvent les
discuter. Nous n'avons que peu de place pour une
telle discussion.

1. La matire.

A coup sr, il est difficile de donner de la matire


une dfinition qui satisfasse la fois les physiciens et

les mtaphysiciens.

Explication mcanique de l'univers. La matire,


c'est la masse. Les physiciens ont une tendance
considrer tous les phnomnes de la nature sous
le point de vue de la mcanique. Ils croient qu'il
y a une explication mcanique de l'univers : sans
cesse, ils la cherchent, c'est--dire que d'une faon
implicite ou explicite, ils s'efforcent, de ramener
chaque catgorie de faits physiques au type des
faits de la mcanique ; ils ne veulent voir partout
que le jeu des mouvements et des forces. L'astronomie est une mcanique cleste. L'acoustique est la
mcanique des mouvements vibratoires de l'air ou des
corps sonores. L'optique physique est devenue la
mcanique des ondulations de l'ther, aprs avoir t

58

LA VIE ET LA MORT

celle de l'mission : mcanique admirable qui reprsente avec la plus exacte prcision tous les phnomnes de la lumire et en fournit une image objective parfaite. La chaleur a t ramene, son tour,
un mode de mouvement, et la thermodynamique

prtend n'en laisser chapper aucune manifestation.


Dj, en 1812, H. Davy crivait : La cause immdiate de la chaleur est un mouvement et les lois de
la transmission sont exactement les mmes que celles
de la transmission du mouvement. Depuis lors, celte
conception s'est dveloppe en une vritable science.
La constitution des gaz a t conue au moyen de
deux lments : des particules et des mouvements de
ces particules, dtermins avec la plus stricte minutie.
Et, enfin, malgr les difficults qu'offrait encore
cet gard, la reprsentation, des phnomnes lectriques et magntiques aprs Ampre et avant Maxwell et Hertz, les physiciens ont pu proclamer dans
la seconde moiti du XIXe sicle, l'unit des forces
physiques ralise dans et par la mcanique. Tous
les phnomnes ont t, ds lors, conus comme des
mouvements ou des modes de mouvement, ne pouvant
diffrer essentiellement les uns des autres qu'autant
que peuvent diffrer ds mouvements, c'est--dire par la
masse des mobiles, leurs vitesses et leurs trajectoires.
Le monde extrieur est apparu essentiellement homogne: il est comme la proie de la mcanique. L'htrognit est surtout en nous-mmes ; elle est dans
notre cerveau qui rpond l'influx nerveux qu'engendre
la vibration longitudinale de l'air par la sensation spcifique du son, la vibration transversale de l'ther
par la sensation lumineuse, et, en gnral, chaque
forme de mouvements par une sensation spcifique
irrductible.
Il y a une quarantaine d'annes que le systme de
l'explication mcanique de l'univers a atteint sa forme
arrte, dfinitive, qu'il est arriv son point de per-

L NERGIE EN GNRAL

59

fection. Il domine la physique sous le nom de thorie


ou doctrine cintique. Les esprits de notre temps
en sont si fortement imprgns, que la plupart des
savants de moyenne culture, ne. peuvent entrevoir le
monde des phnomnes qu' travers cette conception.
Ce n'est cependant qu'une hypothse. Mais elle est si
simple, si intuitive, et elle parat si bien vrifie
par l'exprience que nous en sommes venus en
mconnatre le caractre arbitraire et ncessairement
alatoire. Nombre de physiciens,dans cet tat d'esprit,
considrent la thorie cintique comme un monument
imprissable.
Toutefois, avec H. Poincar, les physiciens et mathmaticiens les plus minents ne sont pas dupes de
ce systme; et, sans mconnatre les immenses services qu'il a rendus la science, ils savent bien que ce
n'est qu'un systme et qu'il peut y en avoir d'autres.
Certains d'entre eux comme Ostwald, Mach, Duhem,
croient le monument dj lzard. Ds prsent, on
lui en oppose un autre, la Doctrine de l'Energie.
La Doctrine de l'Energie est habituellement considre et prsente comme une consquence de la doctrine cintique ; mais elle en est parfaitement indpendante, et c'est, en effet, sans faire tat de la
thorie cintique, sans supposer l'unit des forces
physiques, confondues dans la mcanique molculaire, que nous allons en exposer l'conomie gnrale.
Ce n'est pas ce point qui est en jeu, pour le moment. Il ne s'agit pas de dcider de la ralit ou du
mrite de telle ou telle explication mcanique : il
s'agit d'une question plus gnrale, parce que c'est
d'elle que dpend la notion de matire. C'est de savoir
s'il y a autre chose que des explications mcaniques.
L'illustre physicien anglais, lord Kelvin, ne semble
pas l'admettre. Je ne suis jamais satisfait, dit-il
dans sa Mcanique molculaire, tant que je n'ai pu
faire un modle mcanique de l'objet. Si je puis faire

60

LA VIE ET LA MORT

ce modle, je comprends ; si je ne puis pas le faire,

je ne comprends pas.
dette tendance d'un si vigoureux esprit, ne se
contenter que d'explications mcaniques, a t celle
de la majorit des hommes de science jusqu' prsent. Et c'est d'elle qu'est sortie la notion scientifique de la matire.
Qu'est-ce en effet que la matire pour le mcanicien? C'est la masse. Toute la mcanique se construit avec des masses et des forces. Laplace dit :
La masse d'un corps est la somme de ses points
matriels. Pour Poisson, la masse est la quantit de
matire dont se compose le corps. Matire est donc
confondue avec masse. Or, la masse est la caractristique du mouvement que prend un corps sous un
effort donn : elle dfinit l'obissance ou la rsistance
aux causes du mouvement ; c'est le paramtre mcanique ; c'est le coefficient propre chaque corps
mobile ; c'est le premier invariant dont la conception
ait permis la science de s'tablir.
A la vrit, le mot de matire parat pris avec
d'autres acceptions par les physiciens ; mais ce n'est
qu'une apparence. Ils n'ont fait qu'largir la notion
des mcaniciens. Ils ont caractris la matire par
toute la srie des manifestations phnomnales qui
sont proportionnelles la masse, telles que. : poids,
volume, proprits chimiques, de telle sorte qu'il
est permis de dire que la notion de matire n'intervient pas scientifiquement avec une signification diffrente de celle de masse.
Deux espces de matires : pondrable et impondrable. On a distingu, en physique, deux espces de

matires : la matire pondrable qui obit l'attraction universelle ou pesanteur, la matire impondrable ou ther qu'ils supposent exister et chapper
cette force. L'ther n'est pas pesant, ou seulement

L'NERGIE EN GNRAL

61

extrmement peu. Il est matriel, en tant qu'il a


une masse. C'est sa masse qui lui confre l'existence
au point de vue mcanique, existence logique
infre de la ncessit d'expliquer la propagation de
la chaleur, de la lumire ou de l'lectricit.
On pourra faire observer que l'emploi de la masse
revient, en somme, faire intervenir un autre lment,
la force, que nous verrons tre en liaison avec l'nergie, et, par consquent, dfinir la matire, indirectement, par l'nergie. Les deux lments fondamentaux ne sont donc pas irrductibles : au contraire, ils
se confondraient.
L'nergie est la seule ralit objective. Cette
fusion deviendra plus vidente encore lorsque nous
examinerons les diverses varits de l'nergie, dont
chacune rpond prcisment l'un des aspects de
la matire active. Dfinira-t-on, en effet, comme
certains philosophes, la matire par l'tendue, par la
portion d'espace qu'elle occupe? Le physicien rpondra que l'espace ne nous est connu que par la
dpense d'nergie ncessaire pour le pntrer (activit de nos diffrents sens). Le poids? c'est l'nergie
de position (attraction universelle). Et ainsi des autres
attributs. De telle sorte que si l'on sparait la matire
de ces phnomnes nergtiques qui nous la rvlent:
poids ou nergie de position, impntrabilit ou ner
gie de volume, proprits chimiques ou nergies
chimiques, masse ou capacit pour l'nergie cintique, la notion mme de matire s'vanouirait. Et
ceci revient bien dire, qu'au fond, il n'y a qu'une
ralit objective, l'nergie.
Point de vue philosophique. Mais, au point de
vue philosophique, y a-t-il des ralits objectives ?
C'est l une question plus vaste, qui met en doute
la matire elle-mme, et que nous n'avons pas
envisager ici. Il sera toujours loisible un mta-

62

LA VIE ET LA MORT

physicien de discuter et de nier l'existence du monde


objectif. On peut soutenir que l'homme ne connat
pas autre chose que ses sensations et qu'il ne fait
que les objectiver et les projeter hors de lui par une
sorte d'illusion hrditaire.
Il faut carter de parti pris toutes ces difficults.
La physique les nglige provisoirement, c'est--dire
qu'elle en ajourne la considration.
Dans une premire approximation, on convient de
n'envisager que la matire pondrable. La chimie
nous en fait connatre les formes diverses. Ce sont les
diffrents corps simples, mtallodes, mtaux, et les
corps composs, minraux ou organiques. On peut
dire, ds lors, que la chimie est l'histoire des mutations
de la matire. Depuis Lavoisier, cette science en suit
les transformations, la balance la main, et elle
constate qu'elles s'accomplissent sans changement de
poids.
Loi de conservation de la matire. Que l'on
imagine un systme de corps enferm dans un vase
clos et celui-ci pos sur le plateau d'une balance;
toutes les ractions chimiques capables de modifier
de fond en comble l'tat de ce systme, ne peuvent
rien sur le flau de cette balance. Le poids total
est le mme, avant, pendant et aprs. C'est prcisment cette galit de poids que l'on exprime dans
toutes les quations qui remplissent les traits de
chimie.
D'un point de vue plus lev, on reconnat ici, dans
cette loi de Lavoisier ou de la conservation des poids,
la vrification d'une des grandes lois de la nature,
que l'on tend toute espce de matire, pondrable ou non ; c'est la loi de la conservation de la
matire, ou encore, de l'indestructibilit de la matire : Rien ne se perd; rien ne se cre; tout se
transforme .

L'NERGIE EN GNRAL

63

C'est prcisment comme le dit P. Tait, cette impossibilit de crer, ou de dtruire la matire, qui est
une preuve de son existence objective.
Cette indestructibilit de la matire pondrable est,
en mme temps, la base fondamentale de la chimie.
L'analyse chimique ne pourrait exister si le chimiste
n'tait sr que le contenu de ses vases, la fin de ses
oprations, doit tre quantitativement, c'est--dire
pondralement, le mme qu'au dbut, et pendant
tout le cours de l'exprience (1).

2. L'nergie.

La notion d'nergie, drive de la doctrine cintique.


La notion d'nergie n'est pas moins claire que la
notion de matire; elle est seulement plus nouvelle
notre esprit. On y a t conduit par la

conception mcanique qui domine aujourd'hui la


physique tout entire, la conception cintique, d'aprs
laquelle il n'y a dans l'univers sensible, rien autre
chose que des phnomnes de mouvement. La chaleur, le son, la lumire, avec toutes leurs manifestations si complexes et si varies, peuvent, d'aprs
cette doctrine, s'expliquer par des mouvements.
Mais alors, si en dehors du cerveau et de l'esprit
qui a conscience et qui peroit, la nature ne nous
offre vritablement que des mouvements, il en rsulte
que tous les phnomnes sont essentiellementhomognes entre eux et que leur htrognit apparente
n'est que le rsultat de l'intervention de notre sensorium. Ils ne diffrent entre eux qu'autant que sont
susceptibles de diffrer des mouvements, c'est--dire
par les vitesses, les masses et les trajectoires. Il y
1. Il faut ajouter que la rigueur absolue de cette loi a t mise
en doute dans des recherches rcentes ; elle n'aurait qu'une valeur
approche.

64

LA VIE ET LA MORT

a quelque chose de fondamentalqui leur est commun :

ce quid commune c'est l'nergie. On fait donc driver

la notion d'nergie de la conception cintique. C'est


ainsi qu'elle est habituellement expose.
Cette mthode a le grand inconvnient de faire
dpendre d'une hypothse une notion qui prtend la
ralit. Elle en donne d'ailleurs une ide qui peut
tre fausse. Elle fait, des diverses formes de l'nergie,

quelque chose de plus que des varits quivalentes


entre elles; elle en fait une seule et mme chose.
Elle confond ls modalits de l'nergie dans l'nergie
mcanique. A la notion exprimentale de l'quivalence,
la thorie cintique substitue la notion arbitraire de
l'galit, de la confusion, de l'homognit fondamentale des phnomnes. C'est ainsi, sans doute, que les
fondateurs de l'nergtique, Helmholtz, Clausius et
lord Kelvin ont compris les choses. Mais une tude
plus attentive, un scrupule plus vif de ne point outrepasser les enseignements de l'exprience, doivent
nous obliger rformer cette manire de voir. Et
c'est le mrite d'Ostwald d'avoir insist, aprs
Hamilton, sur cette vrit que les diffrentes espces
de grandeurs physiques fournies par l'observation des
phnomnes, sont diffrentes et caractristiques. On
peut, en particulier, en distinguer qui appartiennent
l'ordre des grandeurs scalaires, d'autres l'ordre
des vecteurs.

La notion d'nergie drive de la liaison des phnomnes. La notion d'nergie n'est pas absolument
lie la doctrine cintique; elle ne doit pas tre
expose aux vicissitudes de celle-ci; elle est d'une
vrit suprieure. On peut la faire driver d'une ide
moins hasardeuse, savoir celle de la liaison des
phnomnes de la nature. Il faut, pour la concevoir, s'habituer cette premire vrit, qu'il n'y a
pas de phnomnes isols dans le temps ni dans l'es-

L'NERGIE EN GNRAL

65

pace. Cette affirmation contient tout le point de vue


de l'nergtique.
L'ancienne physique n'avait qu'une vue incomplte
des choses, en considrant les phnomnes indpendamment les uns des autres.
Ceux-ci, pour les besoins de l'analyse, y taient
classs dans des compartiments distincts et spars :
pesanteur, chaleur, lectricit, magntisme, lumire.
Chaque phnomne tait tudi part, sans proccupation de ce qui l'avait prcd ou de ce qui devait le
suivre. Rien de plus artificiel qu'une pareille mthode.
En fait, tout se suit, tout s'enchane, tout se prcde
et se succde dans la nature ; il n'y a que des sries.
Le fait isol, sans antcdent et sans consquent, est
un mythe. Toute manifestation phnomnale est solidaire d'une autre; elle est une mtamorphose d'un
tat de choses dans un autre : c'est une mutation.
Elle implique un tat de choses antrieur celui que
nous observons, une forme phnomnale qui a prcd celle du moment prsent.
Or, il existe un lien entre l'tat antrieur et l'tat
suivant, c'est--dire entre la forme nouvelle qui apparat et la forme prcdente qui disparat. La science
de l'nergie montre que quelque chose a pass de la
premire condition la seconde, mais en se couvrant
d'un vtement nouveau; en un mot, qu'il subsiste
dans le passage d'une condition l'autre quelque chose
d'actif et de permanent, et que ce qui a chang, c'est
seulement un aspect, une apparence.
Ce quelque chose de constant qui s'aperoit sous
l'inconstance et la varit des formes et qui circule,
en une certaine faon, du phnomne antcdent au
suivant, c'est l'nergie.
Ce n'est encore l qu'une vue bien vague et qui
semblera arbitraire. Elle se prcisera par des exemples
que l'on peut emprunter aux diverses catgories de
phnomnes de la nature. Il y a des modalits ner6.

66

LA VIE ET LA MORT

gtiques en rapport avec les diverses modalits phnomnales. Les diffrents ordres de phnomnes qui
peuvent se prsenter, mcaniques, chimiques, thermiques, lectriques, donnent lieu des formes d'nergie correspondantes.
Quand un phnomne mcanique succde un
phnomne mcanique, ou thermique, ou lectrique,
etc., on dit en embrassant la mutation dans sa totalit qu'il y a eu transformation d'nergie mcanique
en une autre forme d'nergie mcanique, ou en nergie thermique, ou en nergie lectrique, etc.
Cette notion se prcise si l'on examine successivement chacun de ces cas et les lois qui les rgissent.

3. L'nergie mcanique.

L'nergie mcanique est la plus simple, et la plus


anciennement connue.
lments mcaniques ; temps, espace, force, travail,
puissance. Les phnomnes mcaniques peuvent
tre conus sous deux conditions fondamentales : le
temps et l'espace, qui sont, en quelque sorte, des
lments logiques auxquels vient se joindre un troisime lment, exprimental celui-l, ayant son fondement dans nos sensations, savoir la force, le travail
ou la puissance.
Les notions de force, de travail et de puissance
sont tires de l'exprience que l'homme fait de son
activit musculaire. Il n'a pas moins fallu pour les
prciser et les dbrouiller que l'application des plus
grands esprits mathmatiques, de Descartes Leibniz.
Force. Le prototype de la force, c'est la pesanteur, l'attraction universelle. L'expriencenous apprend
que tout corps tombe, aussitt que quelque obstacle
ne s'oppose pas sa chute. C'est une proprit si

L'NERGIE EN GNRAL

67

universelle de la matire qu'elle sert la dfinir. La


force pesanteur est donc le nom donn la cause de
la chute des corps.
La force, en gnral, est la cause du mouvement.
D'aprs cela, il n'y aurait donc de force qu'en tant qu'il
y a mouvement : il n'y aurait de force qu'en action.
C'tait l la faon de voir de Newton. Elle n'a point
prvalu, elle n'a pas t celle de ses successeurs. Le
nom de force a t donn non seulement la cause
qui produit le mouvement ou le modifie, mais la
cause qui lui rsiste, qui l'empche. Et, alors, on a
considr non seulement des forces en action (dynamique), mais des forces au repos (statique). Pour
Newton, il n'y avait pas de statique. Les forces ne
continuent point d'exister lorsqu'elles ne produisent
pas de mouvement : elles ne s'quilibrent pas, elles
se dtruisent.
La notion de force est donc une notion mtaphysique puisqu'elle contient l'ide de cause. Mais elle
devient exprimentale lorsque, prcisment, on l'envisage comme rsistant au mouvement, la faon des
contradicteurs de Newton. Elle a son fondement dans
l'activit musculaire de l'homme.
L'homme peut supporter un fardeau sans flchir ni
bouger. Ce fardeau, c'est un poids, c'est--dire une
masse sollicite par la force de la pesanteur. L'homme
rsiste cette force, de manire en empcher l'effet.
S'il n'tait annihil par l'effort de l'homme, cet effet
serait le mouvement ou la chute du corps pesant.
L'effort quilibre donc la force : il lui est gal et
oppos. Il donne l'homme qui l'exerce la notion
consciente de force. Nous connaissons donc la force
par l'effort. Toutes les ides nettes que nous pouvons
avoir de la force viennent de l'observation de notre
effort musculaire.
La notion de force est ainsi une notion anthropomorphique. Lorsqu'un effet est produit, dans la

68

LA VIE ET LA

MORT

nature, en dehors de l'intervention humaine, nous


disons qu'il l'est par quelque chose d'analogue ce
qui, chez l'homme, est l'effort, et nous donnons ce
quelque chose un nom qui est analogue aussi, force.
Nous n'avons pas besoin, pour nommer l'effort, et
pour comparer les efforts en grandeur, de les connatre
fond, de savoir en quoi ils consistent essentiellement, de quelle suite d'actions physiques, chimiques
et physiologiques ils sont la consquence. Et, de mme
en est-il pour la force. C'est une rsistance un mouvement ou c'est la cause d'un mouvement. Cette cause
de mouvement peut tre un mouvement antrieur
(force cintique). Ce peut tre une nergie physique
antrieure (forces physiques et chimiques).
On mesure les forces dans le systme C. G. S.
en les comparant l'unit nomme dyne (1); dans
la pratique on les compare une unit plus grande,
la gramme, qui est la force pesanteur agissant sur
l'unit de masse, celle de 1ce d'eau distille 4.
Travail. L'activit musculaire de l'homme peut
tre mise en jeu d'une autre manire encore. Quand
on emploie des ouvriers, comme le dit Carnot dans
son Essai sur l'quilibre et le mouvement, il ne s'agit
pas de savoir les fardeaux qu'ils pourraient porter
sans bouger de place , mais plutt ceux qu'ils pourraient transporter. Par exemple, l'ouvrier peut avoir
lever de l'eau du fond d'un puits une hauteur
donne; et le cas est le mme pour les animaux que
nous employons. C'est de cette manire que l'on
entend le mot force, lorsqu'on dit que le cheval quivaut pour la force sept hommes ; on ne veut pas dire
que, si sept hommes tiraient d'un ct et le cheval de
l'autre, il y aurait quilibre, mais que, dans un travail
1. La dyne est la force qui, applique l'unit de masse, lui
imprime l'unit d'acclration.

L'NERGIE EN GNRAL

69

suivi, le cheval lui seul lvera par exemple autant


d'eau du fond d'un puits une hauteur donne, que
les sept hommes ensemble dans le mme temps (1).
Il s'agit ici, en effet, de cette seconde forme d'activit musculaire que l'on nomme, en mcanique, le
travail, au moins si l'on veut bien, dans la citation prcdente, ne pas accorder d'importance spciale ces
mots : dans le mme temps et ne retenir que l'emploi de l'activit musculaire dans un rgime suivi .
Le travail mcanique se compare l'lvation d'un
poids une certaine hauteur : il se mesure par le
produit de la force (entendue dans le sens de tout
l'heure, c'est--dire comme cause de mouvement ou
obstacle au mouvement) par le dplacement d ce
mouvement. L'unit est le kilogrammtre, c'est--dire
le travail ncessaire pour lever un poids d'un kilogramme la hauteur d'un mtre.
On remarquera que le temps n'intervient pas dans
l'estimation du travail : la notion est dgage des ides
de vitesse et de temps. La lenteur plus ou moins
grande que nous mettons excuter un travail ne peut
servir mesurer sa grandeur, pas plus que le
nombre d'annes qu'un homme aurait mis s'enrichir
ou se ruiner ne pourrait servir valuer le chiffre
actuel de sa fortune.
Pour en revenir la comparaison de Carnot, un
patron qui n'emploierait ses ouvriers qu' la tche,
c'est--dire qui ne serait sensible en dfinitive qu'
la besogne faite et indiffrent au temps qu'ils y ont
employ, serait plac au mme point de vue que les
thoriciens de la mcanique. M. Bouasse, que nous
suivons ici, a fait remarquer que cette notion du
travail mcanique remontait Descartes. Ses prd
cesseurs, et particulirement Galile, avaient une' ide
toute diffrente de la manire dont il fallait estimer
1. Ces mots gtent tout, car le temps n'a rien voir ici.

70

LA VIE ET LA MORT

l'activit mcanique; et de mme, parmi les mathmaticiens du XVIIIe sicle, Leibniz et plus tard Jean
Bernouilli, furent peu prs seuls adopter cette
manire de voir.
nergie.
C'est prcisment le travail ainsi
entendu qui est l'nergie mcanique : il reprsente
l'effet durable et objectif de l'activit mcanique
indpendamment de toutes les circonstances d'excution. Un mme travail peut s'effectuer dans des
conditions de temps, de vitesse, de force, de dplacement bien diffrentes. Il est, par suite, l'lment
permanent travers la varit des aspects mcaniques. C'est le travail, qui dans le choc des corps,
par exemple, lorsque le mouvement d'un corps parat
s'anantir au contact d'un autre, se retrouve comme
force vive indestructible. C'est donc bien lui qui est,
dans un sens prcis, l'nergie. Et si nous convenons
de l'appeler ainsi, nous pourrons dire que l'nergie
se conserve invariable travers toutes les transformations mcaniques.
Distinction du travail et de la force, de l'nergie et
du travail. L'histoire de la mcanique nous apprend
quelles peines et quels efforts ont t dpenss pour
arriver distinguer le travail (aujourd'hui l'nergie
mcanique) de la force.
Il vaudrait la peine d'insister sur cette distinction.
On montrerait facilement que la force n'a pas d'existence objective : elle n'a ni dure, ni permanence;
elle ne survit pas son effet, le mouvement ; elle ne
se conserve pas; elle passe instantanment de l'infini zro ; c'est une grandeur vectorielle, c'est--dire
qu'elle comporte l'ide de direction. Le travail, au
contraire, est l'lment rel ; c'est une grandeur scalaire qui comporte l'opposition de sens indique par
les signes + et . Le travail et la force sont des
grandeurs htrognes entre elles. L'nergie, et c'est

L'NERGIE EN GNRAL

71

le seul trait par lequel elle se distingue du travail,


est une grandeur absolue n'admettant pas mme l'opposition de signes.
Un exemple peut servir mettre en lumire ces
caractres, c'est celui de la presse hydraulique. On
recueille sur la plate-forme exactement le travail qu'on
a dvelopp de l'autre ct. La machine n'a fait qu'en
changer la forme. Au contraire, on a multipli la
force l'infini. On peut, en effet, considrer un nombre
infini de surfaces gales celle du petit piston; places et orientes comme l'on voudra, l'intrieur du
liquide ; chacune, d'aprs le principe de Pascal, supportera une pression gale celle que l'on exerce.
Ds que l'on cesse d'appuyer, cet infini tombe du
coup zro. Quelque chose de rel pourrait-il passer

instantanment de l'infini au nant?


Un habile et trs savant physiologiste, M. Chauveau, a voulu employer la mme dsignation d'nergie de contraction pour les deux phnomnes de
l'effort (force) et du travail. Il semble bien qu'au
point de vue de la dpense impose l'organisme
ces deux modes d'activit, la contraction statique
(effort) et la contraction dynamique (travail) soient,
en effet, parfaitement comparables. Mais bien que
cette manire de concevoir les phnomnes soit certainement exacte, et prsente une haute valeur, la
notion de force n'en doit pas moins rester distincte
de celle de travail. La persistance de l'auteur contrarier, sur ce point, les usages reus, l'a empch de
faire comprendre et accepter des mcaniciens et mme
de quelques physiologistes des vrits trs utiles.
Puissance. La notion de puissance mcanique
diffre de celles de force et de travail. Elle fait intervenir l'ide de temps. Il ne suffit pas, en effet, pour
caractriser une opration mcanique, d'indiquer la
tche accomplie; il peut tre utile ou ncessaire de

72

LA VIE ET LA MORT

savoir combien de temps elle a exig. Cela est vrai


surtout lorsque l'on se proccupe des circonstances
de l'excution autant que des rsultats ; et c'est prcisment le cas quand on veut comparer des machines.
On dira que celle qui excute le travail dans le
moindre laps de temps est la plus puissante. L'unit
de puissance est le kilogrammtre-seconde, c'est--dire
la puissance d'une machine qui excute un kilogrammtre dans une seconde. Dans l'industrie, en gnral,
on emploie une unit 75 fois plus grande : le chevalvapeur. C'est la puissance d'une machine qui effectue
75 kilogrammtres par seconde. Dans l'industrie
lectrique on compte par kilowatt qui vaut 1,36 cheval-vapeur, ou par watt, unit mille fois plus petite.
Ajoutons que la puissance d'une machine n'est pas
une caractristique absolue et permanente de cette
machine. Elle dpend des circonstances dans lesquelles
on la fait travailler. Et c'est pour cela, en particulier,
que l'on ne peut pas se proposer d'apprcier la puissance de la machine humaine, comparativement aux
machines industrielles; c'est l une tentative vaine.
L'exprience a montr que la puissance mcanique
des tres vivants dpend de la nature du travail qu'ils
effectuent. Il y a, cet gard, dans la science, de
trs intressantes recherches que le clbre physicien
Coulomb communiqua en l'an VI l'Institut. Un
homme du poids moyen de 70 kilogrammes tait
astreint monter l'escalier d'une maison de 20 mtres
de hauteur. Il excutait cette ascension raison de
14 mtres par minute ; et il soutenait cette besogne
quotidiennement pendant 4 heures effectives. Un tel
travail quivalait 235,000 kilogrammtres. Mais si,
au lieu de monter sans fardeau, le mme homme tait
astreint porter une charge, le rsultat tait tout .diffrent. Le manoeuvre de Coulomb montait six voies
de bois par jour 12 mtres en 66 voyages, ce qui
correspondait un travail maximum de 109,000 kilo-

L'NERGIE EN GNRAL

73

grammtres seulement au lieu de 235,000. La puissance mcanique de la machine humaine variait


ainsi, d'un cas l'autre, dans le rapport de 235 109.
Les deux aspects de l'nergie mcanique; actuelle,

potentielle. L'nergie ou travail mcanique peut


s'offrir nous sous deux formes : l'nergie actuelle,

correspondant au phnomne mcanique rellement


excut, et l'nergie potentielle, ou nergie de rserve.
Un corps qui a t lev une certaine hauteur,
dveloppera, si on le laisse tomber, un travail qui a
prcisment pour mesure, en kilogrammtres, le
produit de son poids par la hauteur de chute. Un tel
travail peut tre utilis de bien des manires. C'est
ainsi, par exemple, que l'on fait marcher les horloges
publiques. Or, tandis que le contrepoids remont
n'est pas encore lch, qu'il est immobile, l'ancienne
physique dirait qu'il n'y a rien considrer : le phnomne, c'est la chute ; elle va avoir lieu ; au moment
prsent, il n'y a rien encore.
En nergtique, on ne raisonne pas ainsi. On dit que
le corps possde une capacit de travail qu'il manifestera l'occasion, une nergie emmagasine, une
nergie en puissance, ou nergie potentielle, ou encore
nergie de position, qui se transformera en nergie
actuelle ou travail rel lorsque le corps tombera.
Demandons-nous d'o vient cette nergie? Elle
vient de l'opration antrieure qui a lev le poids de
la surface du sol la position qu'il occupe. Par
exemple, s'il s'agit du contrepoids d'une horloge
publique, qui en tombant dveloppera pendant 15 jours
le travail ncessaire la marche des rouages, de la
sonnerie et des aiguilles, ce travail devra nous faire
penser celui, exactement gal et contraire; excut
par l'horloger qui a d soutenir le poids et le remonter
depuis le sol jusqu' son point de dpart. Le travail
de chute est la contre-partie fidle du travail d'lva-

74

LA VIE ET LA MORT

tion. Le phnomne a donc en ralit deux phases:


on retrouve dans la seconde exactement ce que l'on
avait mis dans la premire, la mme quantit d'nergie, c'est--dire le mme travail. Entre ces deux
phases s'intercale la phase intermdiaire dont nous
disons que c'est une priode d'nergie virtuelle ou
potentielle. C'est une manire de garder souvenir en.
quelque sorte du phnomne qui a prcd, c'est-dire du travail de l'ascension, et d'indiquer le phnomne qui suivra, c'est--dire le travail de la chute.
Nous relions ainsi par la pense l'tat actuel l'tat
antcdent et l'tat suivant, et c'est de cette seule
considration de continuit que sort la conception de
l'nergie, c'est--dire du quelque chose qui se conserve et se retrouve permanent dans la succession
des phnonlnes. Cette nergie dont nous ne perdons
pas la trace ne nous parat pas nouvelle quand elle
se manifeste. Notre imagination finit par en matrialiser l'ide ; nous la suivons comme un tre rel,
ayant une existence objective, qui sommeille dans
la priode potentielle latente et se rvle ou se
manifeste ensuite.
Parmi d'autres exemples, celui du ressort tendu
qui se dbande, est particulirement propre montrer ce caractre fondamental de la notion d'nergie mcanique, qui est la plus claire de toutes. Les
machines ne sont que des transformateurs d'nergie
mcanique et non des crateurs : elles ne font que
changer une forme en une autre.
De mme encore, le cours d'eau ou le torrent d'une
rgion montagneuse peut tre utilis pour mettre en
branle les roues et les turbines de l'usine situe dans
la valle ; sa descente produit un travail mcanique
qui serait une cration ex nihilo, si l'on ne rattachait
pas le phnomne ses antcdents. On constate que
ce. n'est qu'une simple restitution, lorsque l'on envisage l'origine de cette eau qui a t transporte et

75

L'NERGIE EN GNRAL

monte en quelque sorte son niveau par le jeu des


forces naturelles, l'vaporation sous l'action du soleil,
la formation des nuages, le transport par les vents, etc.
Et l'on voit encore ici qu'une nergie complexe s'est
transforme, dans une premire condition phnomnale, en nergie potentielle, et que cette nergie
potentielle se dpense ensuite dans la seconde phase,
sans perte ni gain.
Diverses varits d'nergie mcanique; de mouvement, de position. Il y a autant de formes d'nergie
que de catgories distinctes de phnomnes ou de
varits dans ces catgories. Les physiciens distin-

guent deux espces d'nergie mcanique : l'nergie


de mouvement et l'nergie de position. L'nergie
de position prsente diverses variantes : l'nergie de
distance qui rpond la force; nous venons d'en
parler; l'nergie de surface qui correspond des phnomnes particuliers de tension superficielle; et
l'nergie de volume qui rpond aux phnomnes de
pression. L'nergie de mouvement, nergie cintique, s'value de deux manires, comme travail (produit de la force par le dplacement : T = f'Xd)
ou comme force vive (demi-produit de la masse par
le carr de la vitesse : U ) (1).

1. On peut se rendre compte que les mesures de la force et du


travail, font intervenir la masse, l'espace et le temps. La pesanteur
force typique, se mesure par v
mg. D'autre part, on a, d'aprs
les lois de la chute des corps :

ou, en employant les dsignations F pour la force, M pour la masse,


L pour l'espace parcouru, T pour le temps, on a F
M L T2 qui
exprime ce que l'on appelle les dimensions de la force, c'est--dire
les grandeurs, avec leur degr, qui entrent dans son expression.
On peut avoir aussi facilement les dimensions du travail

76

LA VIE ET LA MORT

4. L'nergie thermique.

On enseigne aujourd'hui dans tous les lments de

physique que le travail mcanique peut se transformer en chaleur, et rciproquement la chaleur en travail mcanique. Les frottements, le choc et la
percussion, la compression et la dcompression
dtruisent ou anantissent l'nergie mcanique communique un corps ou aux organes d'une machine.
En mme temps que disparat le mouvement on voit
apparatre la chaleur. Les exemples abondent : c'est
la bote de la roue chauffe par le frottement de
l'essieu; c'est l'inflammation des parcelles d'acier
chauffes par le choc de la pierre, dans le briquet;
c'est la fonte des deux morceaux de glace obtenue
par Davy en les frottant l'un contre l'autre, la temprature extrieure tant infrieure zro ; c'est l'bullition d'une masse d'eau produite par le foret, observe par Rumford ds 1790, pendant la fabrication des
canons de bronze ; c'est rchauffement du mtal qu'on
bat sur l'enclume; c'est l'lvation de temprature,
pousse jusqu' la fusion, de la balle de plomb qui
vient s'aplatir contre l'obstacle rsistant; c'est enfin
et en un symbole, l'origine du feu dans la fable de
Promthe, au moyen du frottement de ces morceaux
de bois que les Hindous appellent encore prmanth.
La corrlation est constante entre ces phnomnes
calorifiques et mcaniques, corrlation qui est devenue
vidente, ds que les observateurs ont cess de se
restreindre la constatation de l'un ou l'autre fait
isolment. Il n'y a jamais de destruction relle de
chaleur' et de mouvement au vrai sens du mot; ce
qui s'vanouit sous une forme se remontre sous une
autre ; comme si quelque chose d'indestructible apparaissait sous des dguisements successifs. On traduit

77

L'NERGIE EN GNRAL

cette impression en disant que l'nergie mcanique


s'est mtamorphose en nergie calorifique.
quivalent mcanique de la chaleur.
L'interprtation prend un caractre de prcision saisissant
qui l'impose tout fait l'esprit, lorsque la physique applique ces mutations l'exactitude presque
absolue de ses mesures. On constate alors que le
taux de l'change est invariable. Les transformations
de chaleur en mouvement et rciproquement s'accomplissent suivant une loi numrique rigoureuse
qui fait correspondre exactement la quantit de l'un
la quantit de l'autre. L'effet mcanique s'value,
comme nous l'avons dit, en travail, c'est--dire en
kilogrammtres; la chaleur se mesure en calories,
la calorie tant la quantit de chaleur ncessaire
pour lever de 0 1 un kilogramme d'eau (grande
calorie), ou 1 gramme d'eau (petite calorie). On constate que, quels que soient les corps et les phnomnes
qui servent d'intermdiaires pour oprer la transformation, il faut toujours dpenser 425 kilogrammtres
pour crer une calorie, ou dpenser 0cal,00234 pour
crer un kilogrammtre. Le nombre 425 est l'quivalent mcanique de la calorie, ou, comme on le dit
incorrectement, de la chaleur. Et c'est ce fait constant
qui constitue le principe de l'quivalence de la chaleur
et du travail mcanique.

5.

L'nergie chimique.

sait pas encore actuellement mesurer l'activit chimique d'une manire directe. Mais on sait
que l'action chimique peut engendrer toutes les autres
modalits phnomnales. Elle en est la source la plus
ordinaire, et c'est elle que pratiquement s'adresse
l'industrie pour obtenir la chaleur, l'lectricit, l'acOn ne

7.

78

LA VIE ET LA MORT

tion mcanique. Dans la machine vapeur, par


exemple, le travail recueilli vient d'une combustion
du charbon par l'oxygne de l'air; celle-ci donne
naissance la chaleur qui vaporise l'eau, dveloppe
la tension de la vapeur, et finalement produit le
dplacement du piston. On pourrait rduire la thorie de la machine vapeur ces deux propositions :
l'activit chimique engendre la chaleur; la chaleur
engendre le mouvement; ou, pour employer le langage dont le lecteur commence sans doute prendre
l'habitude, l'nergie chimique se transforme en nergie calorifique et celle-ci en nergie mcanique. C'est
une srie d'avatars et de changements vue. Et toujours l'change se fait un taux rgl par des chiffres
rigides.
Mesure de l'nergie chimique. La connaissance

de l'nergie chimique est moins avance que celle


des nergies de la chaleur et du mouvement sensible. On n'en est pas encore aux vrifications
numriques. On ne peut donc qu'affirmer, mais sans
l'appuyer de dterminations de nombres, l'quivalence
entre l'nergie chimique et l'nergie calorifique, parce
que l'on ne sait pas encore, dans l'tat actuel de la
science, mesurer directement l'nergie chimique.
Les autres nergies connues sont toujours le produit
de deux facteurs : l'nergie mcanique de position ou
travail se mesure au moyen du produit de la force par
le dplacement e ; on a T=f xe ; l'nergie mcanique
de mouvement U
se mesure au moyen de la

masse par le demi-carr de la vitesse; l'nergie


calorifique s'value par le produit de la temprature
et de la chaleur spcifique, l'nergie lectrique par
le produit de la quantit d'lectricit (en coulombs)
et de la force lectro-motrice (en volts). Pour ce qui
est de l'nergie chimique, on souponne qu'elle pour-

L'NERGIE EN GNRAL

79

rait s'valuer directement, selon le systme de Berthollet repris par les chimistes norvgiens Guldberg et
Waage, au moyen du produit des masses par une
force ou coefficient d'affinit qui dpend de la nature
des substances mises en prsence, de la temprature
et des autres circonstances physiques de la raction.
D'un autre ct, les recherches de M. Berthelot permettent, dans beaucoup de cas, d'en avoir une valuation indirecte par la mesure de la chaleur quivalente.
Ses deux formes. Il est intressant de signaler
que l'nergie chimique peut tre envisage, elle
aussi, sous les deux tats d'nergie potentielle et
d'nergie actuelle. Le systme charbon-oxygne, pour
brler dans le foyer de la machine vapeur, a besoin

d'tre amorc par un travail prliminaire (inflammation en un point), comme le poids lev et laiss
immobile une certaine hauteur, d'tre par un
faible effort dtach de son support. Cette condition
remplie, l'nergie va se manifester avec vidence.
Nous devons admettre qu'elle existait l'tat latent,
l'tat d'nergie potentielle chimique. Sous l'excitation
reue, le carbone se combine l'oxygne et fournit de
l'acide carbonique : C +- 2 0 devient CO2; l'nergie
potentielle se change en nergie chimique actuelle,
et aussitt aprs en nergie calorifique. On n'aurait
qu'une ide trs incomplte et fragmentaire de la
ralit des choses si l'on considrait isolment ce
phnomne de combustion : il faut le rapprocher de
celui qui a prcisment cr l'nergie qu'il va dissiper. Ce fait antcdent, c'est l'action du soleil sur la
feuille verte. Le charbon qui brle dans le foyer de la
machine sort de la mine o il tait accumul l'tat
de houille, c'est--dire d'un produit primitivement
vgtal qui s'tait form aux dpens de l'acide carbonique de l'air. La plante avait spar, aux frais de

80

LA VIE ET LA MORT

l'nergie solaire, ce carbone de l'oxygne auquel il


tait uni dans l'acide carbonique de l'atmosphre;
elle avait cr le systme C + 2 0. Ainsi l'nergie
solaire avait produit l'nergie potentielle chimique
qui a si longtemps attendu son utilisation : la combustion dpense cette nergie en refaisant l'acide
carbonique.
Matrialisation de l'nergie. La fcondit de la
notion d'nergie vient donc, d'aprs tous ces
exemples, de la liaison qu'elle tablit entre les phnomnes de la nature, dont elle rtablit l'articulation
ncessaire rompue par l'analyse outrance de la
science ancienne. Elle nous amne ne voir dans le
monde des phnomnes pas autre chose que des
mutations d'nergie. Et ces mutations elles-mmes
nous les envisageons comme la circulation d'une sorte
d'agent indestructible qui passe d'une dtermination
formelle une autre, comme s'il changeait simplement de dguisement. Si notre intelligence a besoin
d'images ou de symboles pour embrasser les faits et
saisir leur rapport, elle peut les introduire ici. Elle
matrialisera l'nergie; elle en fera une sorte d'tre
imaginaire, et lui confrera une ralit objective. Et,
c'est l pour l'esprit, la condition qu'il ne devienne
pas dupe du fantme que lui-mme aura forg, un
artifice minemment comprhensif qui rend saisissants les rapports des phnomnes et leur lien de
filiation.
Le monde nous apparat alors, comme nous le
disions au dbut, construit avec une symtrie singulire. Il ne nous offre plus que des mutations de
matire et des mutations d'nergie ; ces deux sortes
de mtamorphoses tant, gouvernes par deux lois
gales en ncessit, la conservation de la matire et
conservation de l'nergie, qui expriment : la pre-

la

L'NERGIE EN GNRAL

81

mire, que la matire est indestructible, et passe


d'une dtermination phnomnale l'autre intgralement au taux d'galit pondrale ; la seconde, que
l'nergie est indestructible, et qu'elle passe d'une
dtermination phnomnale l'autre au taux d'quivalence fix pour chacune des catgories par les
dcouvertes des physiciens.

6. Les

transformations de l'nergie.

La notion de l'nergie est devenue le point de


dpart d'une science, l'nergtique, la constitution
de laquelle un grand nombre de physiciens contemporains, parmi lesquels Ostwald, Le Chtelier, etc.
ont consacr leurs efforts. C'est l'tude des phnomnes envisags au point de vue de l'nergie. Nous

avons dit qu'elle prtend coordonner et embrasser


toutes les autres sciences.
Le premier objet de l'nergtique doit tre de
considrer les diverses formes d'nergie actuellement
connues, de les dfinir, de les mesurer. C'est ce que
nous venons de faire, grands traits.
En second lieu, il y aurait envisager chaque forme
d'nergie par rapport chacune des autres; dterminer si la transformation de celle-ci dans celle-l
est ralisable directement et par quels moyens, et
enfin, suivant quel taux d'quivalence. Ce nouveau
chapitre est une oeuvre laborieuse qui obligerait
parcourir le champ entier de la physique.
De ce long examen nous n'avons retenir ici que
trois ou quatre rsultats qui seront plus particulirement importants dans le cas des applications aux
tres vivants. Ils sont relatifs l'nergie mcanique,
aux rapports de l'nergie calorifique avec l'nergie
chimique, au rle terminal de l'nergie calorifique,

82

LA VIE ET LA MORT

et enfin l'extrme mallabilit de l'nergie lec-

trique.
1 Transformation de l'nergie mcanique, amorage. L'nergie mcanique peut se muer en toutes
les autres, et toutes les autres en elle une exception
prs, celle de l'nergie chimique. L'effort mcanique
ne produit pas de combinaison chimique. Ce que
l'on sait du rle de la pression dans les ractions de
dissociation semble au premier abord dmentir cette
assertion. Mais ce n'est l qu'une vaine apparence. La
pression n'intervient dans ces oprations que comme
travail prliminaire ou d'amorage destin mettre
les corps en prsence, dans l'tat mme o il faut
qu'ils soient pour que les affinits chimiques puissent
entrer en jeu.
2 Transformation de l'nergie thermique, amorage.
L'nergie calorifique (ou lumineuse) ne se mue
pas directement en nergie chimique. A la vrit, la
chaleur et la lumire favorisent et dterminent mme
un grand nombre de ractions chimiques ; mais si
l'on descend au fond des choses, on ne tarde pas
se convaincre que la chaleur et la lumire ne servent
en quelque sorte qu' amorcer le phnomne, qu'
prparer l'action chimique, amener le corps dans
l'tat physique (liquide, vapeur), ou au degr de temprature (400% par exemple, pour la combinaison de
l'oxygne et de l'hydrogne), qui sont les conditions
prliminaires indispensables de l'entre en scne des
affinits chimiques.
Au contraire, l'nergie chimique peut rellement se
transformer en nergie calorifique. On en a un exemple
dans les ractions qui s'accomplissent sans le secours
d'une nergie trangre; et encore dans celles, trs
nombreuses, qui, comme la combustion de l'hydrogne et du carbone, ou la dcomposition des explosifs,
se continuent une fois amorces.

L'NERGIE EN GNRAL

83

Il y a, propos des nergies calorifique et lumineuse


une autre observation faire. Ce ne sont point deux
formes rellement et essentiellement distinctes,
comme le croyait l'ancienne physique. A considrer
les choses objectivement, il n'y a pas de lumire
absolument sans chaleur ; lumire et chaleur sont un
seul et mme agent. Suivant qu'il est tel ou tel
autre degr de son chelle de grandeur, il impressionne plus fortement la peau (sensation de chaleur),
ou la rtine de l'homme et des animaux (sensation de
lumire). La diffrence est imputable la diversit
de l'organe et non la diversit de l'agent. La doctrine
cintique nous montre que l'agent est identique qualitativement. Les mots de chaleur et de lumire
expriment seulement le hasard de la rencontre de
l'agent rayonnant avec une peau et une rtine. Au
moindre degr d'activit, cet agent n'exerce aucune
action sur les terminaisons des nerfs cutans thermiques, ni sur les terminaisons nerveuses optiques :
son degr augmentant, les premiers de ces nerfs sont
impressionns (froid, chaleur) et le sont l'exclusion
des nerfs de la vision ; puis ils sont impressionns
les uns et les autres (sensation de chaleur et de
lumire), et enfin au del la vue seule est affecte.
La transformation d'une nergie dans l'autre se rduit
donc ici la possibilit d'accrotre ou de diminuer
l'intensit d'action de cet agent commun dans la proportion juste convenable pour passer de l'une des
conditions l'autre ; et ceci est facile lorsqu'il s'agit
d'aller du ct lumire, et au contraire n'est pas ralisable directement, c'est--dire sans un secours tranger, lorsqu'il s'agit de redescendre l'chelle, du ct
chaleur.
3 La chaleur forme dgrade de l'nergie. On a

vu que l'nergie calorifique ne se transforme pas


directement en nergie chimique. Une autre restric-

84

LA VIE ET LA MORT

tion apparat encore pour cette nergie calorifique


lorsque l'on tudie les lois qui prsident la circulation et aux mutations de l'nergie calorifique, et la
plus importante tient la condition d'impossibilit
o elle est de se transporter d'un corps temprature plus basse sur un corps temprature plus
leve. Au total et par suite de toutes ces restrictions, l'nergie calorifique est une varit imparfaite
de l'nergie universelle ; elle en est, comme disent les
physiciens anglais, une forme dgrade.
Transformations faciles de l'nergie lectrique.
Son rle d'intermdiaire.
Au contraire, l'nergie
lectrique reprsente une forme perfectionne et
infiniment avantageuse de cette mme nergie universelle, et c'est l ce qui explique l'immense dveloppement qu'en moins d'un sicle ont pu prendre
ses applications industrielles. Ce n'est pas qu'elle
soit mieux connue que les autres dans son essence
et dans l'intimit de son action; au contraire, on
discute plus que jamais sur sa nature. Pour les
uns, l'lectricit, qui se transporte et se propage
avec la mme vitesse que la lumire, est un vritable
flux d'ther comme le voulait le Pre Secchi, qui l'assimilait au courant de l'eau dans une conduite. Elle
produirait son travail, comme l'eau du moulin produit
le sien, en coulant sur la roue ou travers la turbine.
L'lectricit, comme l'eau dans ce cas, serait non pas
une nergie en elle-mme, mais un moyen de transport de l'nergie.
Pour d'autres, avec Clausius, avec Hertz et avec
Maxwell, ce n'est pas cela. Le courant lectrique n'est
point un transport d'nergie. C'est un tat de l'ther
d'une nature particulire, spcifique, qui se produit
priodiquement (oscillation lectrique), et se propage
avec une vitesse de l'ordre de celle de la lumire.
Quoi qu'il en soit, ce qui constitue la particularit
4

L'NERGIE EN GNRAL

85

essentielle de l'nergie lectrique, et ce qui en fait le


prix, c'est qu'elle est un agent de transformation
incomparable. Toutes les formes connues de l'nergie
peuvent se convertir en elle, et, inversement, l'nergie
lectrique peut se muer, avec la plus grande facilit,
dans toutes les autres nergies. Cette extrme mallabilit lui assigne le rle d'intermdiaire entre les
autres agents moins dociles. L'nergie mcanique,
par exemple, se prte difficilement la production de
la lumire, c'est--dire une mtamorphose en
nergie lumineuse (varit de calorifique). Une
chute d'eau ne pourrait tre utilise directement pour
l'clairage. Le travail mcanique de cette chute, inexploitable sous sa forme prsente, sert mettre en
mouvement, dans les installations industrielles
d'clairage, des machines lectriques, des dynamos,
qui alimentent les lampes incandescence. Le
travail mcanique s'est chang en nergie lectrique,
et celle-ci en nergie calorifique et lumineuse. L'lectricit a rempli -l le rle d'un utile intermdiaire.
La dernire partie de l'nergtique devrait tre
consacre l'tude des principes gnraux de cette
science. Ces principes sont au nombre de deux :
le principe de la Conservation de l'nergie ou principe de Mayer, et le principe des Transformations
de l'nergie ou principe de Carnot.
La doctrine de l'Energie rduit ainsi deux lois
fondamentales la multitude des lois, qualifies souvent de gnrales, qui rgissent les sciences de la

nature.

7. Le

principe de la conservation
de l'nergie.

Dans tout ce qui prcde, il a t, pour ainsi dire,

question chaque pas du principe de la conservation.

86

LA VIE ET LA MORT

La notion mme d'nergie est attache, en effet,


l'existence de ce principe. Son origine se trouve dans

les mditations des mathmaticiens philosophes qui


ont tabli les fondements de la mcanique, Newton,
Liebniz, d'Alemberg, Helmholtz ; ou des physiciens
gnralisateurs tels que lord Kelvin. Sa dmonstration exprimentale, esquisse par Marc Seguin et
Robert Mayer, est due Colding et Joule.

Il

est indpendant de la thorie cintique. La loi


de Mayer exprime que l'nergie est indestructible, que
toute phnomnalit n'est autre chose qu'une muta-

tion d'nergie d'une forme dans une autre et que


cette mutation se fait soit valeur gale, soit plutt
suivant un certain taux d'quivalence; c'est ce qui a
lieu pour la transformation de l'nergie calorifique
en nergie mcanique (quivalent : 425). Ce taux
d'quivalence est fix pour chacune des catgories
d'nergie par les travaux des physiciens.
On remarquera que cette loi et cette doctrine de
l'nergie que les auteurs lmentaires prsentent
toujours comme une consquence de la thorie cintique en est tout fait indpendante. Dans ce qui prcde, nous n'en avons pas mme prononc le nom de
cette thorie. Nous n'avons pas suppos que tous les
phnomnes taient des mouvements ou des transformations de mouvements, sensibles ou vibratoires :
nous n'avons pas dit que ce qui passait d'une dtermination phnomnale l'autre ce ft prcisment la
force vive de ce mouvement, comme il arrive dans
le choc des corps lastiques. Sans doute la thorie
cintique fournit une image saisissante de clart de
ces vrits indpendantes d'elle; mais elle pourrait
tre fausse : la thorie de l'Energie qui suppose le
minimum d'hypothse possible, serait encore vraie.
Il contient un grand nombre d'autres principes.
Le principe de la conservation de l'nergie contient

L'NERGIE EN GNRAL

87

un grand nombre des principes les plus gnraux des


sciences. On dmontre par exemple, sans trop de
peine, qu'il enferme le principe de l'inertie de la
matire pos par Galile et Descartes ; celui de l'galit
de l'action et de la raction, proclam par Newton;
celui mme de la conservation de la matire, ou
mieux de la masse, d Lavoisier; enfin la loi exprimentale d'quivalence laquelle est attach le nom
du physicien anglais Joule, d'o l'on fait sortir la
loi de Hess et le principe de l'tat initial et de l'tat
final de Berthelot.

Il entrane la

loi d'quivalence. Contentons-nous


de remarquer ici que la loi de conservation de l'ner-

gie entrane l'existence de relations d'quivalence


entre les diverses varits. Une certaine quantit
d'une nergie donne, mesure, comme on l'a vu,
par le produit de deux facteurs, quivaut une
certaine quantit dtermine de toute autre nergie
en laquelle elle peut tre convertie. Les rgles qui prsident aux transformations nergtiques contiennent
donc la fois, aux points de vue qualitatif et quantitatif, tous les enchanements des phnomnes de
l'univers. tudier ces rgles dans leur dtail, c'est la
tche que doit s'assigner la physique.
La conversion par voie d'quivalence des diverses
formes d'nergie les unes dans les autres n'est qu'une
possibilit. Elle subit, en fait, toutes sortes de restrictions, dont les plus importantes rsultent prcisment du second principe.

8. Principe de Carnot. Sa gnralit.

Le second principe fondamental est celui des trans-

formations de l'quilibre, ou des conditions de rversibilit, ou encore principe de Carnot. Celui-ci, qui a

88

LA VIE ET LA MORT

revtu d'abord une forme concrte en thermodynamique, a reu successivement une extension de plus
en plus considrable. Il est arriv un degr de gnralit tel que les thoriciens de la physique contemporaine, tels que lord Kelvin, Le Chtelier, etc., le
considrent comme la loi universelle de l'quilibre
physique, mcanique et chimique.
Ce principe de Carnot renferme, comme l'a montr
G. Robin, le principe des vitesses virtuelles de
d'Alembert, et, selon les physiciens actuels, ainsi que
nous venons de le dire, les lois particulires de l'quilibre physico-chimique. C'est l'application de ce
principe qui fournit les quations diffrentielles d'o
sont tires les relations numriques entre les diverses
nergies ou les diverses modalits de l'nergie universelle.
Son caractre. Il est trs remarquable que
l'on ne puisse donner un nonc gnral de ce principe dont la puissance rvlatrice a chang la face de
la physique. C'est que c'est moins une loi proprement
dite qu'une mthode ou manire d'interprter les
rapports des diffrentes formes d'nergie, et particulirement les rapports de la chaleur avec l'nergie
mcanique.
Conversion du travail en chaleur et rciproquement. La conversion du travail en chaleur s'accomplit sans difficult. Par exemple, le martlement
d'un morceau de fer sur l'enclume peut l'amener au

rouge ; l'obus qui traverse la plaque de blindage


chauffe, fond et volatilise le mtal au pourtour de
l'orifice. En utilisant l'action mcanique sous forme
de frottement, toute l'nergie peut tre convertie en
chaleur.
La transformation inverse de la chaleur en travail,
au contraire, ne peut tre totale. Le meilleur moteur

89

L'NERGIE EN GNRAL

que l'on puisse concevoir, plus forte raison raliser, ne peut transformer qu'un tiers ou un quart
de la chaleur qu'on lui fournit.
C'est l un fait extrmement important. Il est d'une
consquence incalculable pour la philosophie naturelle, et peut tre mis en balance avec les dcouvertes
les plus considrables.
Formes suprieures, formes dgrades de l'nergie.
parmi
distinguant
rendre
s'en
compte
On
peut
en

les varits de l'nergie universelle des formes suprieures et des formes infrieures ou dgrades. C'est,
en un mot, le principe de la dgradation de l'nergie
qui se trouve mis en cause et celui-ci peut tre regard
comme un aspect particulier du second principe de
l'nergtique ou principe de Carnot. L'nergie mcanique est une forme suprieure : l'nergie calorifique
est une forme infrieure, une forme dgrade et qui
prsente des degrs dans la dgradation. L'nergie suprieure, en gnral, peut tre intgralement
convertie en nergie infrieure, par exemple le travail en chaleur : c'est une pente facile descendre,
mais difficile remonter; l'nergie infrieure ne peut
tre que partiellement transforme en nergie suprieure, et la fraction ainsi utilisable dpend de certaines conditions sur lesquelles le principe de Carnot
a projet une vive lumire.
Ainsi, bien qu'en thorie, l'nergie calorifique d'un
corps ait son quivalent en nergie mcanique, la
transformation intgrale n'est ralisable que de celleci celle-l, et non de celle-l celle-ci. Cela tient
une condition de l'nergie thermique qui est la
temprature.
Une mme quantit d'nergie thermique, de chaleur, peut tre emmagasine dans un mme corps
diverses tempratures. Si cette quantit d'nergie
calorifique est dans un corps trs chaud, on pourra
8

90

LA VIE ET LA MORT

en utiliser une grande partie; si elle est dans un corps


relativement froid, on ne pourra en convertir qu'une
faible proportion en travail mcanique. La valeur de
l'nergie, c'est--dire sa capacit d'tre convertie en
une forme suprieure, plus utile, dpend donc de la

temprature.

La capacit de conversion dpend de la temprature. La conversion, en effet, de la chaleur en travail, suppose deux corps de tempratures diffrentes,
l'un chaud, l'autre froid : une chaudire et un condenseur. Toute machine thermique charrie une certaine quantit de chaleur de la chaudire au condenseur ; c'est le reste, chappant ce transport, qui est
chang en travail. Ce reste n'est qu'une fraction assez
faible, un quart, un tiers au plus, de la chaleur
employe, et cela, dans la machine la plus parfaite
thoriquement, dans la machine idale.
Ce rendement, cette fraction utilisable, dpend de
chute de temprature du niveau suprieur au
niveau infrieur, comme le travail d'une turbine
dpend de la hauteur de chute de l'eau qui la traverse.
Mais il dpend aussi des conditions de cette chute, des
pertes accessoires par rayonnement et conductibilit.
Cependant Carnot a montr que le rendement est
le mme, et maximum pour une mme chute de temprature, quel que soit l'agent qui travaille (vapeur,
air chaud, etc.), quelle que soit la machine, pourvu
que cet agent, cette substance qui travaille ne soit
pas expose des pertes accessoires, qu'elle ne soit
jamais en contact avec un corps ayant une temprature diffrente de la sienne, ou encore qu'elle
n'ait de rapport qu'avec des corps impermables
la chaleur.
C'est en cela que consiste le principe de Carnot,
sous l'une de ses formes concrtes.
Une machine qui ralise cette condition que l'agent

la

L'ENERGIE

EN

GENERAL

91

(vapeur, alcool, ther), soit en rapport, toutes les


phases de son fonctionnement, avec des corps qui ne
peuvent lui prendre ni lui cder de la chaleur, est
une machine rversible. Une telle machine est parfaite. La fraction de chaleur qu'elle transforme en
mouvement est constante ; elle est maxima ; elle est
indpendante du moteur, de ses organes, de l'agent :
elle exprime vritablement la transformabilit de
l'agent chaleur en agent mcanique dans les condi-

tions donnes.

Dgradation, rhabilitation de l'nergie. La fraction non utilise, celle qui est transporte au condenseur, une temprature plus basse, est dgrade.
Elle ne pourrait tre utilise que par un nouvel
agent, dans une nouvelle machine o la chaudire
aurait prcisment la temprature du condenseur
de la premire, et le nouveau condenseur une temprature plus basse. Et ainsi de suite. La proportion de l'nergie utilisable va ainsi en diminuant ; son
utilisation exige des conditions de plus en plus irralisables. L'nergie calorifique perd son rang, sa valeur,
elle se dgrade de plus en plus mesure que sa temprature se rapproche de celle du milieu ambiant.
L'nergie dgrade a conserv thoriquement sa
valeur d'quivalence, mais, pratiquement, elle est
incapable de se convertir. On montre en physique que
l'on peut cependant la relever et la rtablir son
niveau initial. Mais il faut pour cela user d'une autre
nergie que l'on dgradera au profit de la premire.

Fin de l'univers. Ce que l'on vient de voir


propos de la chaleur et du mouvement est vrai,
quelque degr, de toutes les autres nergies, ainsi
que l'a montr lord Kelvin. Le principe de la dgradation d'nergie est trs gnral. Toute manifestation
de la nature est une transformation nergtique :

92

LA VIE ET LA MORT

chacune de ces transformations, il y a dgradation de


l'nergie, c'est--dire qu'une certaine fraction est
abaisse et devient moins facilement transformable.
Et, ainsi, l'nergie de l'univers se dgrade de plus en
plus; les formes suprieures s'abaissent la forme
calorifique, celle-ci s'accumulAnt des tempratures qui se rapprochent de plus en plus de l'uniformit. La fin de l'univers, d'aprs cela, serait donc
l'unit d'nergie (calorifique) dans l'uniformit de

temprature.
Importance de la notion d'nergie en physiologie.
dit
l'application
de
Nous
du
principe
avons
que

Carnot fournissait les relations numriques entre les


diverses transformations nergtiques.
La science des tres vivants n'en est pas encore ce
point de dveloppement qu'il soit possible d'aborder
ses relations numriques. Cependant la considration
de l'nergie et du principe de conservation a transform le point de vue de la physiologie sur beaucoup
de questions qui sont de l'ordre le plus lev.
La dtermination des sources o les plantes et les
animaux puisent leurs nergies vitales la transfor;
mdiate
de
l'nergie
chimique
mation
en chaleur animale dans la nutrition, ou en mouvement dans la
contraction musculaire ; l'volution chimique des aliments; l'tude des ferments solubles, toutes ces
questions ont une valeur considrable pour l'intelligence des mcanismes de la vie. Et ce sont l autant
de parties dj fort avances de l'nergtique physiologique

CHAPITRE II
L'NERGIE EN BIOLOGIE
1. L'nergie chez les tres vivants. 2. Premire loi de l'nergtique biologique : Tous les phnomnes vitaux sont des mutations nergtiques. 3. Deuxime loi : L'origine de l'nergie
vitale est dans l'nergie chimique. Fonctionnement et destruction. 4. Troisime loi : Le terme des mutations nergtiques
de l'animal est l'nergie thermique. La chaleur est un excre-

tum.

La doctrine de l'nergie a t conue en physiolo-

gie avant de passer en physique et d'y faire la merveilleuse fortune que l'on sait. Robert Mayer tait
naturaliste et mdecin; Helmholtz tait physiologiste autant que physicien. L'un et l'autre avaient vu,
ds l'origine, dans la notion nouvelle, un puissant
instrument de pntration physiologique. La publication dans laquelle Robert Mayer exposait, en 1845,
ses vues remarquables Du mouvement organique
dans ses rapports avec la nutrition, et le commentaire d'Helmholtz ne laissent aucun doute cet gard.
Les Remarques sur l'quivalent mcanique de la chaleur, d'un caractre plus particulirement physique, sont postrieures de six annes ce premier
ouvrage.
Rapports de l'nergtique et de la biologie. La doctrine de l'nergie ne fait donc aujourd'hui que retour-

94

LA VIE ET LA MORT

ner son berceau. Elle y revient, consacre par la


dmonstration de la physique, comme la plus gnrale
des doctrines qui aient jamais t proposes en philosophie naturelle et comme la moins charge d'hypothses. Elle rduit toutes les lois particulires
deux principes fondamentaux : celui de la conservation de l'nergie, qui contient les principes de Galile, et Descartes, de Newton, de Lavoisier, la loi de
Joule, la loi de Hess et le principe de l'tat initial et
de l'tat final de Berthelot; et le principe de Carnot, d'o l'on fait sortir les lois de l'quilibre physicochimique et chimique. Ces deux principes rsument
donc toute la science de la nature. Ils expriment la
relation ncessaire de tous les phnomnes de l'univers, leur liaison gntique ininterrompue, leur continuit.
A priori, il y aurait peu de vraisemblance qu'une
doctrine si universelle et si bien vrifie dans le
monde physique dt s'arrter ses confins et rester
sans valeur pour le monde vivant. Une telle supposition serait contraire la mthode de la science
qui tend toujours la gnralisation et l'extension
des lois lmentaires. L'esprit humain a toujours procd ainsi : il a appliqu l'ordre inconnu des phnomnes vivants, les lois les plus gnrales de la physique du temps.
Cette application s'est trouve lgitime et a reu la
conscration de l'exprience toutes les fois qu'il s'agissait des lois ou des conditions vritablement fondamentales ou lmentaires des phnomnes : elle a
t, au contraire, malheureuse, lorsqu'elle s'arrtait
des traits secondaires. En admettant aujourd'hui la
sujtion des tres vivants aux lois si gnrales de l'nergtique, on suit donc une mthode traditionnelle.
On ne saurait douter que cette application ne soit
lgitime et que l'exprience ne doive la justifier
posteriori.

L'NERGIE EN BIOLOGIE

95

On admettra donc, comme un postulat provisoire

dont les consquences devront tre ultrieurement


justifies, que le monde vivant comme le monde inanim n'offre rien autre chose que ds mutations de
matire et des mutations d'nergie. Le mot phnomne
n'aura pas d'autre signification, quel que soit le
thtre o il se produise. Les manifestations si varies
qui traduisent l'activit des tres vivants correspondent, d'aprs cela, des transformations d'nergie, des conversions d'une forme dans une autre,
conformment aux rgles d'quivalence fixes par les
physiciens. On pourra formuler cette conception de
la manire suivante : Les phnomnes de la vie sont
des mtamorphoses nergtiques au mme titre que
les autres phnomnes de la nature.
Ce postulat est le fondement de l'nergtique biologique. Il n'est pas inutile d'entrer dans quelques
claircissements relativement la signification, l'origine et la porte de cette affirmation.
L'nergtique biologique n'est autre chose que la
physiologie gnrale ramene aux principes communs
toutes les sciences physiques. On peut croire que
Robert Mayer et Helmholtz ont le mieux caractris
cette science et l'ont le mieux limite en la dfinissant : l'tude des phnomnes de la vie, envisags
au point de vue de l'nergie .
nergie en jeu chez les tres vivants.

nernergies communes ou physiques.

gies vitales.

! 1

Les premiers objets de cette tude devraient tre


de dfinir et d'numrer les nergies qui sont en jeu
chez les tres vivants ; de dterminer les mutations

plus ou moins faciles des unes dans les autres; de


mettre en lumire les lois gnrales qui prsident

96

LA VIE ET LA MORT

ces mutations ; et enfin, d'appliquer celles-ci l'tude


dtaille des phnomnes. C'est un programme en

quatre parties.

Dans le monde physique, les formes spcifiques


d'nergie sont peu nombreuses.
Quand on a nomm les nergies mcaniques, l'ner
gie chimique, les nergies rayonnantes, calorifique
et lumineuse, l'nergie lectrique avec laquelle se
confond l'nergie magntique, on a puis le catalogue des agents naturels.
La liste est-elle close jamais? Les nergies vitales
sont-elles comprises dans cette liste ? Voil les premires questions qui se posent.
Les mcanicistes, les iatro-mcaniciens, ont priori
conclu par l'affirmative. Il y a sans doute dans l'orga-

nisme vivant beaucoup de manifestations qui sont de


pures manifestations physiques des nergies connues,
mcanique, chimique, thermique, etc. Mais toutes les
manifestations de l'tre vivant sont-elles de cet ordre ?
Sont-elles toutes d'ores et dj rductibles aux catgories et aux varits d'nergie tudies en physique? C'est ce qu'ont affirm ces coles. Mais c'est
l une affirmation imprudente. En principe, notre
postulat fondamental affirme que c'est l'nergie universelle qui se manifeste dans les corps vivants;
mais, en fait, rien ne permet d'affirmer qu'elle n'y
revt pas des formes particulires, en rapport avec
les circonstances spciales au thtre sur lequel elles
se produisent.
Ces formes spciales d'nergie, manifestes dans les
conditions propres aux tres vivants, viendraient grossir la liste dresse par les physiciens. Et ce ne seraitpas le premier exemple d'une extension de ce genre.
L'histoire de la science en enregistre de remarquables. Il n'y a gure plus d'un sicle que l'nergie lectrique a commenc tre connue. Cette

97

L'NERGIE EN BIOLOGIE

dcouverte dans le monde de l'nergie, accomplie


pour ainsi dire sous nos yeux, d'un agent qui joue
un si grand rle dans la nature, laisse videmment la porte ouverte d'autres surprises.
Nous admettrons donc comme possible qu'il y ait
d'autres formes d'nergie en jeu chez les tres vivants,
que celles que nous connaissons actuellement dans
le monde physique. Cette rserve permettrait de
comprendre la fois par quels caractres essentiels les phnomnes vitaux se rduisent d'ores et
dj la physique universelle, et par quelles diffrences purement formelles ils en restent encore
spars.
S'il y a rellement des nergies spciales chez les
tres vivants, notre postulat uniciste nous porte
affirmer que ces nergies sont homognes aux autres,
et qu'elles n'en diffrent pas plus que celles-ci ne diffrent entre elles. Il est vraisemblable qu'elles seront
dcouvertes quelque jour en dehors des corps vivants,
si les conditions matrielles (ce qu'il est toujours possible d'imaginer), en sont ralises en dehors d'eux.
Et si, enfin, on devait admettre que la particularit
du milieu est telle que ces formes devront rester indfiniment exclusives aux tres vivants, nous pouvons
affirmer en toute confiance que ces nergies spciales
n'obissent pas des lois spciales. Elles sont soumises aux deux principes fondamentaux de Robert
Mayer et de Carnot. Elles s'changent avec les autres
formes physiques d'nergies actuellement connues
suivant les rgles fixes.
Nous devons, en rsum, tablir trois catgories
dans les formes d'nergie qui traduisent les phnomnes de la vitalit.
En premier lieu, le plus grand nombre de ces nergies sont celles qui dj sont tudies et connues en
physique gnrale; ce sont les mmes nergies, chimique, thermique, mcanique, avec leurs caractres
9

98

LA

VIe ET LA

MORT

de mutabilit, leur barme d'quivalence, leurs tats

actuel et potentiel.
En second lieu, il peut arriver, et il arrivera probablement, comme il est advenu au sicle dernier
pour l'lectricit, qu'on dcouvrira quelque forme
d'nergie indite, qui appartiendra l'ordre universel,
comme l'ordre vivant. Ce sera une conqute de la
physique gnrale aussi bien que de la biologie.
Enfin, on peut admettre la rigueur et titre provisoire, une dernire catgorie d'nergies vitales proprement dites.
Il est difficile de donner beaucoup de prcision
la notion des nergies vitales proprement dites. Il sera
plus ais d'en dterminer la mesure, par voie d'quivalence, que d'en indiquer la nature. C'est du reste le
cas ordinaire pour les agents physiques; on sait les
mesurer sans savoir ce qu'ils sont.
Caractres des nergies vitales. On voit les raisons
qui ne permettent pas de prciser priori la nature
des nergies vitales. D'abord, elles se traduisent par
les faits qui s'accomplissent dans les tissus en activit,
et qui ne sont pas actuellement identifiables aux types
connus des phnomnes physiques, chimiques, mcaniques. C'est une premire raison, intrinsque, pour
ne pas les distinguer aisment, puisque ces faits euxmmes ne se distinguent point par les apparences
phnomnales auxquelles nous sommes habitus.
Il y a une seconde raison extrinsque. Ces phnomnes vitaux sont intermdiaires, comme nous allons
le dire, entre des manifestations d'nergies connues :
ils se placent entre un phnomne chimique qui les
prcde toujours, et un phnomne thermique qui les
suit; ils sont, en quelque sorte, trangls entre ces
mani^ ,^._ns qui, elles, frappent notre attention.
D'une faon gnrale, mme en physique, les nergies
intermdiaires nous chappent souvent : nous ne sai-

L'NERGIE EN BIOLOGIE

99

sissons bien que les manifestations extrmes. Nous


sommes, eh prsence de l'organisme, comme en prsence d'une usine d'clairage lectrique par utilisation de chute d'eau, o nous n'apercevons d'abord que
l'nergie mcanique de l'eau qui tombe, de la turbine
et du dynamo qui tournent et l'nergie lumineuse
de la lampe qui claire. L'nergie lectrique, intermdiaire, qui n'a qu'une existence fugace, ne s'impose
pas notre attention.
Ainsi, les nergies vitales sont peu apparentes, par
cette double raison extrinsque et intrinsque : l'analyse attentive du physiologiste est ncessaire pour les
rvler. Ce sont des actes le plus souvent silencieux
et, invisibles par eux-mmes et que nous ne reconnaissons gure qu' leurs effets, aprs qu'ils ont abouti
aux formes phnomnales familires. C'est, par
exemple, ce qui se passe dans le muscle qui prpare
son raccourcissement, dans le nerf qui conduit l'influx nerveux, dans la glande qui secrte. Voil ce qui
constitue les diffrentes formes d'nergie que nous
appelons proprits vitales, nergies vitales, nergies
vivantes, M. Chauveau et sa suite M. Laulani emploient
pour les distinguer le mot de travail physiologique.
Le nom d'nergie vitale serait prfrable : il exprime
mieux l'analogie de cette forme spciale avec les
autres formes de l'nergie universelle : il fait mieux
comprendre que nous devons la considrer, ds prsent, comme changeable par voie d'quivalence avec
les nergies du monde physique, comme celles-ci le
sont entre elles.

2.

Premire loi de l'nergtique


biologique.

Il est facile de comprendre, aprs ces claircissements, la signification et la porte de cette affirmation

100

LA VIE ET LA MORT

qui constitue le premier principe de l'nergtique biologique, savoir que les phnomnes de la vie sont des
mtamorphoses nergtiques au mme titre que les
autres phnomnes de la nature.
Irrversibilit des nergies vitales. Toutefois,
il y a un caractre des nergies vitales qui mrite
la plus grande attention. Leurs mutations ont une
direction en quelque sorte fatale. Elles descendent
une pente qui ne se remonte pas. Elles paraissent
irrversibles. Ostwald a insist, avec raison, sur ce
trait fondamental, qui n'est pas sans doute celui de
tous les phnomnes, sans exception, de l'tre vivant,
mais qui est bien celui des plus essentiels. Il y a certainement des phnomnes rversibles dans les organismes; il y a des mutations nergtiques qui peuvent
se faire d'une forme d'nergie vers une autre ou inversement. Mais les plus caractristiques de la vitalit
n'ont pas cette manire d'tre. Nous verrons tout
l'heure que la plupart des actes physiologiques fonctionnels commencent par une action chimique et
finissent par une action thermique : la srie des
mutations nergtiques se droule toujours dans une
direction fatale, de l'nergie chimique l'nergie thermique. L'ordre de succession des nergies banales
est donc rgl, dans la machine de l'organisme, et
cela par suite des conditions de cette machine. L'ordre
de mutation des nergies vitales est encore bien
plus rigoureusement rgl, et les phnomnes de la
vie voluent de l'enfance l'ge mr et la vieillesse,
sans retour possible.
Les lois de l'nergtique biologique sont au nombre
de trois. Il y a d'abord le principe fondamental que
nous venons de dvelopper et qui est, pour ainsi dire,
pos priori ; et il y a deux autres principes, ceux-l
tablis par l'exprience et rsumant en quelque sorte
la multitude des faits physiologiques connus. De ces

L'NERGIE EN BIOLOGIE

101

deux lois exprimentales, l'une est relative l'origine,


l'autre au ternie des nergies dveloppes chez les tres
vivants.

3. Seconde loi de

l'nergtique biologique.

Origine de l'nergie vitale. Les nergies vitales


ont leur origine dans l'une des nergies extrieures
ou communes, non p s dans l'une quelconque,

comme on pourrait le croire, mais dans une


seule, l'nergie chimique. Le troisime principe
nous montrera qu'elles ont leur aboutissement dans
une autre d'entre elles, ou dans un petit nombre
d'autres tout aussi exactement fixes.
Il rsulte de l que les phnomnes de la vie devront
nous apparatre comme une circulation d'nergie
qui, partie d'un point fixe du monde physique, fait
retour ce monde par un petit nombre de points
galement fixes, aprs une traverse fugitive de l'organisme animal.
C'est, avec plus de prcision, la transposition dans
l'ordre de l'nergie de ce qu'tait l'ide du tourbillon
vital de Cuvier et des naturalistes dans l'ordre de la
matire. Ceux-ci dfinissaient la vie par sa proprit la
plus constante, la nutrition. La nutrition, c'tait prcisment ce courant de matire que l'organisme puise
au dehors par l'alimentation, qu'il y rejette par l'excrtion, et dont l'interruption mme momentane,
si elle tait d'ailleurs complte, serait le signal de la
mort. Le circulus d'nergie est la contre-partie
exacte de ce circulus de matire.
La seconde vrit qu'enseigne la physiologie gnrale, et qu'elle a tire de l'exprience s'nonce donc
ainsi : L'entretien de la vie ne consomme aucune nergie qui lui soit propre ; elle emprunte au monde extrieur toute celle qu'elle met en oeuvre, et elle la lui
9.

102

LA VIE ET LA MORT

emprunte sous forme d'nergie chimique potentielle.


Telle est la traduction, dans le langage de l'nergtique, des rsultats acquis en physiologie animale
depuis cinquante ans. Il n'est pas besoin de commentaires pour faire saisir l'importance d'un tel principe : il rvle l'origine premire de l'activit animale;
il. dcouvre la source d'o procde cette nergie qui,
un moment de ses transformations, dans l'organisme animal, sera une nergie vitale.
Le primum movens de l'activit vitale est donc
d'aprs cette loi, l'nergie chimique emmagasine
dans les principes immdiats de l'organisme.
Essayons de suivre le mouvement de cette nergie
travers l'organisme et de prciser les circonstances
de ses transformations.

Fonctionnement organique et destruction des rserves.


dans
dessein,
Imaginons,
ce
que notre atten
tion se porte sur une partie dtermine et limite
de cet organisme, sur un certain tissu. Saisissons-le,
en quelque sorte, par l'observation, un moment
donn; et, faisons partir de cet instant conventionnel, l'examen de son fonctionnement. Ce fonction
nement, comme tout phnomne vital, rsultera,
ainsi qu'on vient de l'expliquer, d'une transformation de l'nergie chimique potentielle que reclent
les matriaux mis en rserve dans le tissu. Voil
le premier fait perceptible. Cette nergie dgage
fournira, l'action vitale les moyens de' se continuer.
Il y a donc destruction fonctionnelle. Il y a, au
dbut du processus fonctionnel, par un effet ncessaire de ce processus mme, une libration d'nergie chimique; et cela ne peut se faire que par une
dcomposition des principes immdiats du tissu,
ou, suivant l'expression consacre, par une destruction du matriel organique. Claude Bernard avait
beaucoup insist sur cette considration que le fonc-

L'NERGIE EN BIOLOGIE

103

tionnement vital s'accompagnait d'une destruction du


matriel organique. Quand le mouvement se produit, qu'un muscle se contracte, quand la volont et
la sensibilit se manifestent, quand la pense s'exerce,
quand la glande secrte, la substance des muscles,
des nerfs, du cerveau, du tissu glandulaire se dsorganise, se dtruit, et se consume. La raison profonde de cette concidence entre la destruction chimique et le fonctionnement dont Claude Bernard
avait eu l'intuition, l'nergtique nous la rend saisissable. Une portion du matriel organique se dcompose, se simplifie chimiquement, descend un
moindre degr de complication et abandonne dans
cette sorte de chute l'nergie chimique qu'elle reclait
l'tat potentiel. C'est cette nergie qui devient la
trame mme du phnomne vital.
Il est clair que la rserve d'nergie ainsi dpense
devra tre reconstitue pour que l'organisme se conserve dans son quilibre. C'est l'alimentation qui y
pourvoit.
Comment elle y pourvoit? C'est l une question qui
mrite un examen dtaill. Nous ne pouvons pas la
traiter incidemment d'une manire complte, nous
ne pouvons qu'en indiquer les grands traits.
Reconstitution des rserves. On sait que ce
n'est point d'une manire directe que l'aliment
reconstitue la rserve de l'nergie consomme par
le fonctionnement. Ce n'est pas son nergie chimique
potentielle qui remplace purement et simplement
l'nergie qui a t mise en jeu, consomme, ou mieux
transforme dans l'organe ou le tissu actifs. L'aliment tel qu'il est introduit, l'aliment brut, ne va pas
se placer, en effet, tel qu'il est, sans avoir subi de
changements, dans cet organe et ce tissu, pour rtablir l'tat des choses ut ante. Avant de reconstituer le
tissu, il aura subi des modifications diverses dans

104

LA VIE ET LA MORT

l'appareil digestif ; il en aura subi encore dans l'appareil circulatoire, dans le foie, dans l'organe luimme que nous considrons. C'est la suite de tous
ces changements qu'il sera assimil ; il sera mis en
place. Il aura pass alors l'tat de rserve.
L'aliment digr, modifi, et incorpor enfin comme
partie intgrante dans le tissu, o il pourra se dpenser, est donc dans un tat nouveau, diffrent plus ou
moins de celui sous lequel il a t ingr. Il fait partie
du tissu vivant l'tat de rserve constitutive. Son
nergie chimique potentielle n'est pas exactement
celle de l'aliment introduit : elle peut en diffrer trs
notablement, la suite des remaniements subis.
Nous ne savons pas d'une faon certaine aux dpens de quelle catgorie d'aliments, tel ou tel organe
donn constitue sa rserve. On tend admettre, par
exemple, la suite de M. Chauveau, que le
muscle fonctionne aux dpens de la rserve de glycogne qu'il contient : l'nergie chimique potentielle de
cette substance serait la source de l'nergie mcanique musculaire. Mais on ne sait pas exactement aux
dpens de quels aliments, albuminodes, gras, ou
hydrocarbons, le muscle reconstitue la rserve de
glycogne qu'il a dpense dans sa contraction. Il est
probable qu'il la reconstitue aux dpens de chacune
de ces trois catgories, la suite de remaniements
divers, plus ou moins faciles, que ces matriaux
auront subis dans le tube digestif, le sang, le foie ou
d'autres organes.
Cette reconstitution des reserves, complment et
contre-partie de la destruction fonctionnelle, n'est pas
une synthse chimique. Elle est au contraire, en gnral et au total, une simplification de l'aliment introduit. C'est vrai, au moins, pour le muscle. Pourtant
cette opration a reu de Claude Bernard, le nom de
synthse organisatrice et cette expression n'est pas
heureuse. En tous cas, l'minent physiologiste ne

L'NERGIE EN BIOLOGIE

105

s'est point tromp sur le caractre de l'opration.


La synthse organisatrice, dit-il, reste intrieure,
silencieuse, cache dans son expression phnomnale,
rassemblant sans bruit les matriaux qui seront d-

penss.
Les considrations qui prcdent font comprendre
l'existence des deux grandes catgories dans lesquelles
l'minent physiologiste distribue les phnomnes de
la vie animale : les phnomnes de destruction des
rserves qui correspondent aux faits fonctionnels,
c'est--dire des dpenses d'nergie, et les phnomnes plastiques, de reconstitution des rserves, de
rgnration organique, qui correspondent au repos
fonctionnel, c'est--dire au ravitaillement des tissus,
en nergie.

Distinction du protoplasma actif et des rserves.


Si ce n'est pas exactement dans ces termes que
Claude Bernard a formul sa fconde pense, c'est
au moins ainsi qu'il faut l'interprter. On ne fait
d'ailleurs, en cela, que lui donner un peu plus de
prcision. On applique plus rigoureusement que
l'minent physiologiste la distinction que lui-mme
avait cre entre le protoplasma rellement actif et
vivant et les rserves que celui-ci prpare. On restreint
ces dernires la destruction par le fonctionnement
et la reconstitution par le repos.
La classification de Claude Bernard est rigoureusement vraie pour les rserves. Il est facile de soulever
aujourd'hui des critiques sur les incertitudes et les
ttonnements de l'expression dont le clbre physiologiste a revtu ses ides. L'antique adage l'excusera :
Obscuritate rerum verba obscurantur. En pleines tnbres il a eu une illumination de gnie; il n'a peuttre pas trouv la formule dfinitive et en quelque
sorte lapidaire qui convenait sa pense. Mais, cet
gard, il a laiss ses successeurs la besogne facile.

10(3

LA VIE ET LA MORT

Loi de l'assimilation fonctionnelle. Le progrs

des connaissances en physiologie oblige donc distinguer dans la constitution des lments anatomiques deux parties : les matriaux de rserve et le
protoplasma rellement actif et vivant. Nous venons
de voir comment se comportaient les rserves, alternativement dtruites par le fonctionnement et reconstitues ensuite par l'ingestion des aliments, suivie des
oprations de digestion, laboration, assimilation. Il
reste se demander comment se comporte la matire
protoplasmique rellement active et vivante. Suit-elle
la mme loi? Se dtruit-elle pendant le fonctionnement pour se reconstituer ensuite ? Nous n'en savons
rien. M. Le Dantec, comble la lacune de nos connaissances, cet gard, par une hypothse. Il suppose
que cette matire essentiellement active s'accrot pendant le fonctionnement et se dtruit pendant le repos;
c'est ce qu'il appelle la Loi de l'assimilation fonction
nelle. Le protoplasma se comporterait donc exactement
l'inverse des rserves : il en jouerait la contre-partie.
Mais ce n'est qu'une hypothse, qui chappe dans
l'tat actuel de nos connaissances, au contrle de l'exprience. On peut aussi bien soutenir que le protoplasma s'accrot par le fonctionnement ou qu'il se
dtruit. Ni les arguments, ni les objections pour ou
contre, n'ont de valeur dcisive. Les laits allgus
dans un sens ou dans l'autre comportent trop d'interprtations diverses (1). Le seul argument favorable
1. La raison en est dans le grand nombre d'indtermines que
comporte le problme rsoudre. Il suffit de les numrer : les
deux matires qui existent dans l'lment anatomique, protoplasma
et rserves, auxquelles on confre des rles contraires; les deux
conditions qu'on attribue au protoplasma, d'activit manifeste ou
latente ; la l'acuit pour l'une et l'autre de celles-ci de se prolonger
pendant une dure indtermine, et d'empiter sur son protagoniste, alors que l'on s'est mis dans le cas o elle devrait cesser
d'exister. Voil plus d'lments qu'il n'en faut pour expliquer les
rsultats positifs ou ngatifs de toutes les preuves du monde.

L'NERGIE EN BIOLOGIE

107

(non dmonstratif) est fourni par l'nergtique. Le voici.


La reconstitution du protoplasma n'est pascomme l'organisation des rserves, un phnomne de faible complication ou mme de simplification, comme il arrive
dans le cas de la rserve de glycogne musculaire :
Le glycogne, en effet, est constitu aux dpens d'aliments chimiquement plus complexes. C'est, au
contraire, un phnomne de synthse vident, de
complication chimique certaine, puisqu'il aboutit
constituer le protoplasma actif, qui est en quelque
sorte au plus haut chelon de complexit. Sa formation, aux dpens des matriaux alimentaires plus
simples, exige donc une quantit apprciable d'nergie.
L'assimilation qui organise le protoplasma actif, a
donc besoin, pour tre ralise, d'employer de l'nergie. Or, au moment du fonctionnement, et par une
consquence force de celui-ci, la destruction ou simplification chimique de la substance de rserve, en
libre prcisment. Il y a l de quoi couvrir le besoin :
la concidence' est noter. Cela ne veut pas dire
que l'nergie disponible soit rellement employe
accrotre le protoplasma, ni que celui-ci s'accroisse,
en effet, par ce mme acte. Cela signifie seulement
qu'il y a de quoi pourvoir l'accroissement, s'il a
lieu.
Il est donc possible que le protoplasma actif suive la
loi de l'assimilation fonctionnelle ; mais il est certain
que les rserves suivent la loi de Claude Bernard.
Toutes ces considrations aboutissent, en dfinitive,
consolider cette seconde loi de la physiologie gnrale, d'aprs laquelle toutes les nergies vitales sont
empruntes l'nergie chimique potentielle des
rserves d'origine alimentaire

108

4.

LA VIE ET LA MORT

Troisime loi de l'nergtique biologique.

La troisime loi de l'nergtique biologique est galement tire de l'exprience. Elle est relative, non

plus au point de dpart du circulus de l'nergie animale, mais son terme. Le terme des mutations
nergtiques de l'animal est l'nergie thermique.
C'est ici la partie la plus nouvelle de la doctrine et
disons-le, la moins comprise des physiologistes euxmmes. L'nergie, issue du potentiel chimique des
aliments, aprs avoir travers l'organisme (ou simplement l'organe que l'on considre en action) et avoir
donn lieu aux apparences phnomnales plus ou
moins diversifies, plus ou moins sourdes ou bruyantes,
obscures ou clatantes, qui sont les manifestations
propres ou encore irrductibles de la vitalit, fait enfin
retour au monde physique. Ce retour s'opre (sauf
les restrictions qui seront indiques tout l'heure)
sous la forme ultime d'nergie calorifique. Voil ce
qu'enseigne l'exprience. Les phnomnes de fonctionnement vital sont exothermiques.
Les vritables phnomnes vitaux se classent ainsi
entre l'nergie chimique qui leur donne naissance et
les phnomnes thermiques qu'ils engendrent leur
tour. La place du fait vital dans le cycle de l'nergie
universelle est donc parfaitement dtermine. C'est l
une conclusion d'une importance capitale pour la
biologie. On peut l'exprimer dans une formule concise
qui rsume pour ainsi dire, en quelques mots, tout
ce que la philosophie naturelle doit retenir de l'nergtique applique aux tres vivants. L'nergie vitale
est, en fin de compte, une transformation d'nergie
chimique en nergie calorifique.
Restrictions. Il y a des restrictions la rigueur
de cet nonc. Elles sont peu nombreuses.

109

L'NERGIE EN BIOLOGIE

Il faut d'abord remarquer qu'il s'applique la vie


animale seulement.
Pour les vgtaux, envisags dans leur ensemble, la
loi devrait subir une modification. Leur nergie vitale
a une autre source; elle a un autre terme. Au lieu
d'tre des destructeurs d'nergie potentielle chimique,
ils en sont des crateurs. Ils difient au moyen des
matriaux inertes et simples que leur offre l'atmosphre et le sol, les principes immdiats qui remplissent leurs cellules. Leur fonctionnement vital
forme par synthse des rserves, des hydrates de
carbone (sucres et fculents), des graisses, des ma-'
tires azotes albuminodes, c'est--dire prcisment
les trois principales catgories d'aliments utiliss
par les animaux.
Pour en revenir ceux-ci, il faut remarquer enfin
que l'nergie calorifique n'est pas le seul terme de
l'activit vitale, comme le ferait supposer l'nonc
trop absolu qui prcde ; il en est seulement le principal. Le cycle de l'nergie aboutit occasionnellement
l'nergie mcanique (phnomnes de mouvement) et
dans une faible mesure d'autres nergies, telles, par
exemple, que l'nergie lectrique produite dans le
fonctionnement des nerfs et des muscles chez tous
les animaux; ou dans le fonctionnement d'organes
spciaux chez les raies, les torpilles et les malaptrures, ou enfin l'nergie lumineuse des animaux
phosphorescents. Mais ce sont l des faits secondaires.

La chaleur est un excretum. Le troisime principe de l'nergtique biologique s'noncera donc


ainsi : L'nergie vitale aboutit, comme dernier terme,
l'nergie thermique. Ce principe nous enseigne que
si l'nergie chimique est la forme gnratrice,
matricielle des nergies vitales, l'nergie calorifique
en est la forme de dchet, d'monction, la forme
dgrade, suivant l'expression des physiciens. La
10

110

LA VIE ET LA MORT

chaleur est dans l'ordre dynamique un excretum de


l vie animale, comme l'ure, l'acide carbonique et
l'eau en sont des excreta dans l'ordre substantiel.
C'est donc tout fait tort que, par suite d'une
fausse interprtation du principe de l'quivalence
mcanique de la chaleur, ou par ignorance du principe de Carnot, quelques physiologistes parlent encore
de la transformation de la chaleur en mouvement
ou en lectricit dans l'organisme animal. La chaleur
ne se transforme en rien, dans l'organisme animal,
elle se dissipe. Son utilit vient, non pas de sa
valeur nergtique, mais de son rle d'amorant dans
les ractions chimiques, ainsi qu'il a t expliqu
propos des caractres gnraux de l'nergie chimique.
Consquences de l'nergtique pour l'intelligence
des enchanements de l'univers. Les consquences
de ces principes, si gnraux et si clairs de la physio-

logie nergtique sont de la plus haute importance


au point de vue pratique autant qu'au point de vue
thorique.
Et d'abord, ils montrent bien la place et le rang des
phnomnes de la vie dans l'ensemble de l'univers.
Ils font concevoir, sous un jour nouveau, cette belle
harmonie des deux rgnes, animal et vgtal, que
Priestley, Ingenhousz, Senebier et l'cole chimique du
commencement du XIXe sicle ont dvoile et que
Dumas a expose avec une clart et un clat incomparables. L'nergtique l'exprime en deux mots :
Le monde animal dpense l'nergie que le monde
vgtal a accumule . Elle tend ces vues au del des
rgnes vivants. Elle montre comment le monde vgtal tire lui-mme son activit de l'nergie rayonne par
le soleil et comment les animaux la restituent enfin,
en chaleur dissipe, au milieu cosmique. L'harmonie
ds deux rgnes, elle l'tend toute la nature. La

L'NERGIE EN BIOLOGIE

111

science nouvelle fait de l'univers tout entier un systme li.


A un point de vue plus restreint, et pour n'envisager que le seul domaine de la physiologie animale,
les lois de l'nergtique y rsument et y expliquent
une multitude de faits et de lois d'exprience, par
exemple, la loi de l'intermittence de l'activit physiologique, le fait de la fatigue, le rle et les principes
gnraux de l'alimentation, les conditions de la contraction musculaire,

CHAPITRE III
L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE
Problmes divers de l'alimentation. 1. L'aliment source
d'nergie et de matire. Les deux formes d'nergie apportes
par l'aliment : nergie vitale, neagie calorifique. L'aliment
source de chaleur. Rle de la chaleur. 2. Mesure de rapport
d'nergie par la mthode calorimtrique par la mthode
chimique. 3. Type rgulier d'aliment, biothermogne et
type irrgulier, thermogne. 4. L'aliment considr comme
source de chaleur. Loi des surfaces. Limites de l'isodynamie.
5. Rle plastique de l'aliment. Prpondrance des aliments
azots.

Parmi les questions sur lesquelles l'nergtique


projet une vive lumire, nous avons cit celles de
l'alimentation, de la contraction musculaire et celle,
plus gnrale encore, de l'intermittence du fonctionnement vital. Il est utile de commencer par l'tude de
l'alimentation.
Problmes divers de l'alimentation. Qu'est-ce
qu'un aliment? En quoi consiste l'alimentation? Le
dictionnaire de l'Acadmie nous donnera une premire rponse. Le nom d'aliment, nous dira-t-il,
s'applique toutes les matires, quelle qu'en soit
la nature, qui servent habituellement ou peuvent
servir la nutrition. C'est fort bien dit. Mais encore
faudra-t-il savoir ce que c'est que la nutrition. Et cela

113

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

n'est pas facile. A la vrit, on s'entend, peu prs,


sur ce que, dans une socit civilise et polie, il est
honnte de servir sur une table soigne. Mais, ce
sont prcisment les raisons profondes de ces pratiques traditionnelles qu'il faut pntrer.
Le problme de l'alimentation offre mille aspects.
Il est culinaire, sans doute, et gastronomique ; mais
il est aussi conomique et social,' agricole, fiscal,
hyginique, mdical et mme moral. Et d'abord, et
avant tout, il est physiologique. Il comprend et suppose la connaissance de la composition gnrale des
aliments, de leurs transformations dans l'appareil
digestif, de leur utilit comparative pour l'entretien
et le bon fonctionnement de l'organisme. A ce premier groupe d'tudes s'en rattachent d'autres relatives aux effets de l'inanition, de l'alimentation insuffisante, de l'alimentation surabondante. Et pour
clairer tous ces aspects du problme de l'alimentation, il ne s'agit de rien moins, comme on le voit, que
de dvoiler les ractions les plus intimes et les plus
dlicates par lesquelles l'organisme s'entretient et se
rpare, et, pour rpter l'expression d'un clbre
physiologiste, de pntrer jusque dans la cuisine
des phnomnes vitaux . Ce n'est ni Apicius, ni
Brillat-Savarin, ni Berchoux, ni les moralistes ou les
conomistes qui peuvent nous y servir de guides. Il
faut nous adresser aux savants qui, l'exemple de
Lavoisier, Berzlius, Regnault, Liebig, ont appliqu
l'tude des tres vivants les ressources de la science
gnrale et fond ainsi la chimie biologique.
Cette branche de la physiologie a pris un dveloppement considrable dans la seconde moiti de ce
sicle ; elle a maintenant ses mthodes, sa technique,
ses chaires dans les Universits, ses laboratoires et
ses recueils. Elle s'est particulirement applique
l'tude des changes matriels , ou mtabolisme
des tres vivants; et pour cela elle a fait deux choses.
10.

114

LA VIE ET LA MORT

Elle a d'abord dtermin la composition des matriaux constitutifs de l'organisme ; puis, analysant
qualitativement et quantitativement tout ce qui y
pntre dans un temps donn, c'est--dire, tous les
ingesta alimentaires ou respiratoires, et tout ce qui
en sort, c'est--dire toutes les excrtions, tous les
egesta, elle a pu tablir les bilans nutritifs qui correspondent aux diverses conditions de la vie, soit naturelles, soit artificiellement cres. On a pu dire ainsi
quels taient les rgimes alimentaires qui se soldaient
en bnfice et quels autres en dficit, et quels enfin

amenaient l'quilibre.

Nous ne nous proposons pas de rendre un compte


dtaill de ce mouvement scientifique. C'est le rle
des ouvrages spciaux. Nous voulons seulement indiquer ici les rsultats les plus gnraux de ces laborieuses recherches, c'est--dire les lois et les doctrines
o elles aboutissent, les thories qu'elles ont suscites. C'est par l seulement qu'elles se rattachent
la science gnrale et qu'elles peuvent intresser le
lecteur. Les faits de dtail ne manquent jamais d'historiens ; il est plus profitable de montrer le mouvement des ides. Les thories de l'alimentation mettent
aux prises des conceptions trs diffrentes du fonctionnement vital. Il y a l une mle assez confuse
d'opinions qu'il n'est pas sans intrt d'essayer
d'claircir.

1.

L'aliment source d'nergie et de matire.

Dfinitions de l'aliment; leur insuffisance. Avant


l'introduction en physiologie de la notion d'nergie,
on n'avait point russi donner de l'aliment et de
l'alimentation une ide exacte et une dfinition prcise. Tous les physiologistes et les mdecins qui s'y

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

115

taient essays, avaient chou. Et cela pour des raisons diverses.


La cause la plus gnrale de ces checs c'est que
la plupart des dfinitions, vulgaires ou savantes, faisaient intervenir la condition, pour l'aliment, d'tre
introduit dans l'appareil digestif. C'est, disait-on,
une substance qui, introduite dans le tube digestif,
subit, etc. Mais les plantes puisent dans le sol des
aliments et elles ne possdent point d'appareil digestif ; de mme, il y a beaucoup d'animaux privs de
tube intestinal; et, dans une mme espce, tels que
certains rotifres, les mles en sont dpourvus, tandis
que les femelles le possdent. Tous les animaux s'alimentent nanmoins.
D'autre part, il y a d'autres substances que celles
qui empruntent la voie digestive pour pntrer dans
l'organisme, qui sont minemment utiles ou ncessaires l'entretien de la vie. Il y a en particulier
l'oxygne.
Le trait distinctif de l'aliment, c'est l'utilit dont,
convenablement
introduit
il
employ,
peut
ou

tre l'tre vivant. Substance prise dans le milieu


extrieur, ncessaire l'entretien des phnomnes
de l'organisme sain et la rparation des pertes qu'il
fait constamment telle est la dfinition de Claude
Bernard. Substance qui apporte un lment
ncessaire la constitution de l'organisme, ou qui
diminue sa dsintgration (aliment d'pargne) telle
est la dfinition du physiologiste allemand C. Voit.
M. Duclaux dit, de son ct, mais d'une faon beaucoup trop extensive : C'est une substance qui
contribue assurer le bon fonctionnement de l'un
quelconque des organes d'un tre vivant. Toutes
ces manires de caractriser l'aliment en donnent une
ide incomplte.
L'aliment, source d'nergie et de matire. L'in-

116

LA VIE ET LA MORT

tervention de la notion d'nergie fait mieux comprendre la vraie nature de l'aliment. Il faut, en effet,
recourir la conception nergtique pour se rendre
compte de tout ce que l'organisme exige de l'aliment.
Il ne lui demande pas seulement de la matire, mais
aussi et surtout, de l'nergie.
Les naturalistes s'attachaient jusqu'ici exclusivement la ncessit d'un apport de matire, c'est-dire qu'ils n'envisageaient qu'une face du problme
de l'alimentation. Le corps vivant prsente, en chacun
de ses points, une srie ininterrompue d'croulements
et de rdifications, dont les matriaux sont puiss
au dehors par l'alimentation et y sont rejets par
l'excrtion. Cuvier appelait tourbillon vital, cette circulation incessante de la matire ambiante, travers
le monde vital : il en faisait, avec raison, la caractristique de la nutrition et le trait distinctif de la vie.
Cette notion du circulus de matire a t complte
de notre temps par celle du circulus d'nergie. Tous
les phnomnes de l'univers, et, par suite, ceux de la
vie, sont conus comme des mutations nergtiques.
On les envisage dans leur enchanement, au lieu de
les considrer isolment, la faon ancienne ; chacun
a un antcdent et un consquent, auxquels il est li
en grandeur par une loi d'quivalence que la physique contemporaine a fait connatre ; et ainsi, l'on
peut concevoir leur succession comme la circulation
d'une sorte d'agent indestructible, qui change seulement d'apparence ou de dguisement en passant de
l'un l'autre, mais qui se conserve en grandeur;
c'est l'nergie. Or, l'tre vivant n'est pas seulement
le sige d'une circulation de matire, il est aussi le
sige d'une circulation d'nergie.
Le rsultat le plus gnral des tudes de chimie
physiologique depuis le temps de Lavoisier jusqu' ce
jour a t de nous apprendre que l'antcdent du phnomne vital est toujours un phnomne chimique. Les

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

117

nergies vitales tirent leur origine de l'nergie chimique potentielle accumule dans les principes
immdiats constitutifs de l'organisme. De mme,
le phnomne consquent du phnomne vital est, en
gnral, un phnomne calorifique : l'nergie vitale
aboutit l'nergie thermique. Ces trois affirmations,
des
l'origine
terme
relatives
la
et

nature,
au

phnomnes vitaux, constituent les trois principes fondamentaux, les trois lois de l'nergtique
biologique.

L'aliment, source de chaleur. Ce n'est pas en tant que


source de chaleur que l'aliment est la source de l'nergie
vitale. La place de l'nergie vitale dans le cycle de
l'nergie universelle est, de ce chef, parfaitement dter
mine. Elle se classe entre l'nergie chimique qui en
est la forme gnratrice, et l'nergie calorifique qui
en est la forme de disparition, de dchet, la forme
dgrade, selon l'expression des physiciens. De l
une consquence qui va trouver son application
immdiate dans la thorie de l'aliment. C'est
savoir, que la chaleur est, dans l'ordre dynamique,
un excretum de la vie animale rejet par l'tre vivant,
comme dans l'ordre substantiel, l'ure, l'acide carbonique et l'eau sont des matriaux uss et encore
rejets par lui. Il ne faut donc point parler de transformation dans l'organisme animal de la chaleur en
nergie vitale, comme certains physiologistes le
rptent chaque jour; ni mme, comme le faisait
autrefois Bclard, de sa transformation en mouvement
musculaire ; ou comme d'autres l'ont soutenu, en
lectricit animale. C'est l une erreur de doctrine en
mme temps que de fait. Elle provient d'une fausse
interprtation du principe de l'quivalence mcanique
de la chaleur et d'une mconnaissance du principe
de Carnot. L'nergie thermique ne remonte pas le
cours du flux nergtique dans l'organisme animal.

118

LA VIE ET LA MORT

La chaleur ne s'y transforme en rien ; elle se dissipe

simplement.

Rle de la chaleur animale comme condition des


manifestations physiologiques. Est-ce dire que la
chaleur soit inutile la vie chez les tres o pr-

cisment elle se produit le plus abondamment, c'est-dire chez l'homme et chez les vertbrs sang
chaud? Bien loin de l, elle lui est ncessaire. Mais
son utilit a un caractre particulier qu'il ne faut ni
mconnatre, ni exagrer ; ce n'est pas de se transformer en ractions chimiques ou vitales, mais simplement de leur crer une condition favorable.
D'aprs le premier principe de l'nergtique, il
faudrait, pour que le fait vital drivt du fait thermique, que la chaleur pt elle-mme se transformer
pralablement en nergie chimique, puisque celle-ci
est ncessairement la forme antcdente et gnratrice de l'nergie vitale. Or, cette transformation
rgressive est impossible, selon la doctrine rgnante
en physique gnrale. Le rle de la chaleur dans
l'acte de la combinaison chimique est d'amorcer la
raction ; il consiste mettre, en changeant leur tat ou
en modifiant leur temprature, les corps ragissants dans la condition o ils doivent tre pour
que les forces chimiques puissent s'exercer. Et, par
exemple, dans la combinaison de l'hydrogne et de
l'oxygne par inflammation du mlange dtonant, la
chaleur ne fait qu'amorcer le phnomne, parce que
les deux gaz, indiffrents la temprature ordinaire,
ont besoin d'tre ports 400 degrs pour que l'affinit chimique puisse entrer en jeu. Il en est ainsi
pour les ractions qui s'accomplissent dans l'organisme. Elles ont un optimum de temprature ; c'est le
rle de la chaleur animale de le leur fournir.
Il rsulte de ces explications que la chaleur intervient dans la vie animale deux titres : d'abord et

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

119

surtout comme excretum ou aboutissant du phnomne vital, du travail physiologique et d'autre part
comme condition ou amorce des ractions chimiques
de l'organisme ; et, d'une faon gnrale, comme
condition favorable pour l'apparition des manifestations physiologiques de la matire vivante. Elle ne
se dissipe donc pas en pure perte.
Ces ides que nous-mmes avions dduites, il y a
plusieurs annes, de quelques expriences sur le
rle alimentaire de l'alcool, nous ne savions pas
alors qu'elles avaient t dj exprimes. par l'un
des matres de la physiologie contemporaine, par
M. A. Chauveau, et qu'elles se rattachaient, dans son
esprit, tout un ensemble de conceptions et de,
travaux d'un haut intrt, au dveloppement desquels
nous avons assist depuis lors.
Deux formes d'nergie apportes par l'aliment chez
les animaux. Dire que l'aliment est un apport
d'nergie en mme temps qu'un apport de matire,
c'est en dfinitive exprimer en deux mots la conception fondamentale de la biologie, en vertu de
laquelle la vie ne met en oeuvre aucun substratum
ou aucun dynamisme qui lui soit propre. L'tre vivant
nous apparat, d'aprs cela, comme le sige d'une
incessante circulation de matire et d'nergie qui
part du monde extrieur pour y revenir. Cette matire
et cette nergie, c'est prcisment tout l'aliment. Tous
ses caractres, l'apprciation de son rle, de son
volution, toutes les rgles de l'alimentation dcoulent
comme de simples consquences de ce principe
interprt la lumire de l'nergtique.
Et d'abord demandons-nous quelles formes d'nergie apporte l'aliment? Il est ais de voir qu'il en
apporte deux : il est essentiellement une source
d'nergie chimique ; il est secondairement et accessoirement une source de chaleur. L'nergie chimique

120

LA VIE ET LA MORT

est la seule, d'aprs la seconde des lois de l'nergtique, qui soit apte se transformer en nergie
vitale. Cela est vrai tout au moins pour les animaux;
car chez les plantes il en est autrement: le cycle
vital n'y prsente ni le mme point de dpart, ni le
mme terme ; la circulation d'nergie ne s'y fait pas
de la mme manire.
D'autre part, et c'est la troisime loi qui l'enseigne, l'nergie mise en jeu dans les phnomnes
vitaux est libre enfin et restitue au monde physique sous forme de chaleur. Nous venons de dire que
ce dgagement de calorique est employ lever la
temprature interne de l'tre vivant : c'est la chaleur
animale.
Telles sont les deux espces d'nergie qu'apporte
l'aliment : chimique et calorifique.
Si l'on veut ne rien omettre, il faut ajouter que ce
ne sont pas les seules, mais seulement les principales
et de beaucoup les plus importantes. Il n'est pas
absolument vrai que la chaleur soit l'unique aboutissant du cycle vital. Il n'en est ainsi que chez le sujet
au repos, qui se contenterait de vivre paresseusement
sans excuter de travail mcanique extrieur, sans soulever aucun outil ou aucun fardeau, ft-ce celui de son
corps. Et, encore, en parlant de la sorte, ngligeonsnous tous les mouvements et tous les travaux mcaniques qui s'excutent, en dehors de la volont, par
ls battements du coeur et des artres, les mouvements
de la respiration et les contractions du tube digestif.
Le travail mcanique est, en effet, une seconde
terminaison possible du circulus d'nergie ; mais
celle-l dj n'a plus rien de ncessaire, de fatal,
puisque le mouvement et l'usage de la force sont,
dans une certaine mesure, subordonns la volont
capricieuse de l'animal (1). D'autres fois, encore,
1. Il y a une autre raison pour laquelle la part de l'nergie
mcanique se trouve rduite par rapport celle de l'nergie calo-

121

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

c'est un phnomne lectrique qui termine le cycle vital,


et c'est en effet ainsi que les choses se passent dans
le fonctionnement des nerfs et des muscles chez tous
les animaux et dans le fonctionnement de l'organe
lectrique chez les poissons, tels que la raie et la
torpille. Enfin, le terme peut tre un phnomne
lumineux; et c'est ce qui arrive chez les animaux
phosphorescents.
Il est inutile d'nerver les principes en numrant
ainsi toutes les restrictions qu'ils comportent. On sait
assez qu'il n'y a pas de principes absolus dans la nature.
Disons donc que l'nergie qui anime temporairement
l'tre vivant lui est fournie par le monde extrieur
sous la forme exclusive d'nergie chimique potentielle ;
mais que, si elle n'a qu'une porte d'entre, elle a
deux portes de sortie : elle fait retour au monde extrieur sous la forme principale d'nergie calorifique,
et sous la forme accessoire d'nergie mcanique.

2. Mesure de l'apport d'nergie alimentaire.

Mthode calorimtrique. Il est clair, d'aprs ce


qui prcde, que si le flux nergtique qui circule
travers l'animal en sort, indivis, l'tat de cha-

leur, la mesure de cette chaleur devient la mesure


mme de l'nergie vitale, dont l'origine premire
remonte l'aliment. Si le flux se partage en deux
courants, mcanique et thermique, il faut les mesurer
l'un et l'autre et additionner leurs valeurs. Dans
rifique, dans le partage de l'nergie alimentaire affrente, au moins
chez les animaux qui ne sont pas assujettis un travail excessif.
L'unit de chaleur, la calorie, quivaut 425 units de travail,
425 kilogrammtres. Chez l'animal au repos, le nombre de kilogrammtres qui reprsente les divers travaux excuts est faible :
le nombre de calories correspondantes est encore 425 fois plus
petit. Il devient presque ngligeable en comparaison du nombre
considrable de calories dissipes sous forme de chaleur.
11

122

LA VIE ET LA MORT

le cas o l'animal ne produit pas de travail mcanique et o tout finit en chaleur, il suffit de capter
ce flux nergtique, la sortie, au moyen d'un calorimtre, pour avoir une valuation en grandeur et en
nombre de l'nergie en mouvement dans l'tre vivant.
Les physiologistes disposent cet effet, d'une instrumentation varie. Lavoisier et Laplace se servaient
du calorimtre de glace, c'est--dire d'un bloc de
glace dans lequel ils enfermaient un animal de petite
taille, un cobaye ; et ils apprciaient sa production
calorifique par la quantit de glace qu'il avait fait
fondre. Dans une de leurs expriences, par exemple,
ils trouvrent que le cochon d'Inde avait fait fondre
341 grammes de glace dans l'espace de dix heures, et
dgag, en consquence, 27 calories.
On a imagin, depuis, des instruments plus parfaits. M. d'Arsonval a employ un calorimtre air
qui n'est autre chose qu'un thermomtre diffrentiel
trs ingnieusement agenc et rendu enregistreur.
MM. Rosenthal, Richet, Hirn et Kaufmann, Lefvre,
ont plus ou moins simplifi ou compliqu ces calorimtres air. D'autres, l'exemple de Dulong et de
Despretz, ont fait usage des calorimtres eau et
mercure, ou, comme Liebermester, Winternitz et
J. Lefvre (du Havre), ont eu recours la mthode
des bains. Il y a l un mouvement de recherches
considrable, qui a conduit des faits trs intressants.
Mesure de l'apport d'nergie alimentaire par la
mthode chimique. On peut encore arriver au
rsultat d'une autre manire. Au lieu de surprendre
-

le courant d'nergie la sortie et sous la forme de


chaleur on peut essayer de le capter l'entre sous
forme d'nergie chimique potentielle.
L'valuation de l'nergie chimique potentielle peut
prcisment tre faite avec la mme unit de mesure

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

123

que la prcdente, c'est--dire en calories. Si l'on


considre, par exemple, l'homme et les mammifres,
on sait que l'infinie varit de leurs aliments n'est
qu'apparente. On peut dire qu'ils se nourrissent seulement de trois substances. C'est un fait bien remarquable, que toute la complication et la multiplicit de
viandes, de fruits, de graines, de feuilles, de tissus
animaux et de produits vgtaux dont il est fait
usage, aboutissent une simplicit et une uniformit si grande ; que toutes ces substances se ramnent
trois types seulement : d'abord des albuminodes
comme l'albumine ou blanc d'oeuf, les aliments
d'origine animale sont des varits d'albumine ;
puis des hydrates de carbone, qui sont des varits
plus ou moins dguises d'amidon ou de sucre; enfin,
des graisses.
Voil au point de vue chimique, abstraction faite de
quelques matires minrales, les principales catgories de matires alimentaires : voil, avec l'oxygne
amen par la respiration, tout ce qui pntre dans
l'conomie.
Et maintenant qu'en sort-il ? Trois choses seulement,
de l'eau, de l'acide carbonique et de l'ure. Or,
celles-ci sont les produits de la combustion de celles-l.
Si l'on considre un organisme adulte, en parfait
quilibre, qui ne varie, au cours de la dure de l'exprience, ni en poids ni en composition, on peut dire
que les recettes compensent les dpenses. L'albumine, le sucre, la graisse, plus l'oxygne imports
balancent quantitativement, l'eau, l'acide carbonique
et l'ure exports. Les choses se passent, en fin de
compte, comme si les aliments des trois catgories
taient brls plus ou moins compltement par l'oxygne.
C'est cette combustion qu'on sait, depuis Lavoisier,
tre la source de la chaleur animale. On peut aisment dterminer la quantit de chaleur laisse par

124

LA VIE ET LA MORT

l'albumine passant l'tat d'ure, et par l'amidon,


les sucres et les graisses rduits l'tat d'eau et
d'acide carbonique. Cette quantit de chaleur ne
dpend pas, en effet, de la varit des produits
intermdiaires inconnus qui ont pu se former dans
l'conomie. Berthelot a montr que cette quantit
de chaleur, qui mesure l'nergie chimique libre
par ces substances, est la mme que l'on obtiendrait en brlant dans un appareil de chimie, dans
la bombe calorimtrique, les sucres et les graisses
compltement jusqu' l'tat d'acide carbonique et
d'eau et l'albumine jusqu' l'tat d'ure. Ce rsultat
est une consquence du principe des tats initial
et final de Berthelot. La chaleur libre ne dpend
que de l'tat initial et de l'tat final, et non des tats
intermdiaires.
La chaleur laisse dans l'conomie par les aliments
tant la mme que celle laisse dans la bombe calorimtrique, il est facile aux chimistes de la dterminer. On a vu ainsi que 1 gramme d'albumine produisait 4,8 calories ; 1 gramme de sucre, 4,2 calories ;
1 gramme de graisse, 9,4 calories. On apprcie ainsi
ce qu'une ration donne, mlange en certaines
proportions de ces diverses sortes d'aliments
apporte l'organisme et lui laisse d'nergie, value
en calories.
Le calcul peut atteindre une grande prcision si,
au lieu de s'en tenir aux grands traits du problme,
on entre dans le dtail rigoureux. Ce n'est, en effet,
que par approximation que nous avons rduit tous
les aliments l'albumine, au sucre et la graisse,
et les excreta l'eau, l'acide carbonique et l'ure.
La ralit est un peu plus complique. Il y a des
varits d'albumine, d'hydrates de carbone et de
corps gras dont les chaleurs de combustion dans l'organisme oscillent respectivement autour des nombres
4,8 4,2 4,9. On a examin chacun de ces corps

125

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

isolment et des tables numriques ont t dresses


par Berthelot, Rubner, Stohmann, Van Noorden, etc.
Elles font connatre la valeur calorifique ou nergtique des aliments les plus divers.
Dans nos climats, l'homme adulte, moyen, n'excutant aucun travail pnible, consomme quotidiennement une ration d'entretien, compose en gnral de
100 grammes d'albuminodes, 49 grammes de graisses
et 403 grammes d'hydrates de carbone. Cette ration
a une valeur nergtique de 2,600 calories environ.
C'est donc grce aux conqutes de la thermochimie
et aux principes poss ds 1864 par M. Berthelot que
cette seconde manire d'aborder le dynamisme nutritif
a t rendue possible. Les physiologistes, l'aide de
ces mthodes, ont tabli les bilans d'nergie pour les
tres vivants, comme auparavant ils tablissaient des
bilans de matire.
Ce sont prcisment les recherches de ce genre
que nous prsentons ici comme une consquence de
l'nergtique biologique, qui, en ralit, ont contribu
l'difier. Ce sont elles qui nous ont appris que, conformment aux principes de la Thermodynamique, il
n'y avait pas, en fait, dans l'organisme, transformation de la chaleur en travail mcanique, comme
les physiologistes avaient pu le croire un moment,
sur l'autorit de Bclard. Avec le secours de la
thorie, cette erreur n'est plus possible. La doctrine
nergtique nous montre, en effet, le courant d'nergie se divisant au sortir de l'tre vivant en deux
branches divergentes, l'une thermique et l'autre
mcanique, trangres l'une l'autre, quoique issues
toutes deux du mme tronc commun, et n'ayant entre
elles d'autre rapport que celui-ci, savoir que leurs
dbits additionns reprsentent le total de l'nergie
en mouvement.
Recouvrons maintenant ces notions si simples, des
11.

126

LA VIE ET LA MORT

mots plus ou moins barbares, en usage dans la physiologie. Nous nous convaincrons, en passant, de la
vrit du mot de Buffon que le langage de la Science
est plus difficile connatre que la science ellemme " Nous dirons alors que l'nergie chimique,
que l'unit de poids de l'aliment est susceptible de
dposer dans l'organisme, constitue le potentiel alimentaire, la valeur nergtique de cette substance, son powvoir dynamogne. Elle s'value en units de chaleur, en
calories, que la substance est susceptible d'abandonner l'organisme; l'valuation se fait d'aprs les
principes de la thermochimie, au moyen des tables
numriques de M. Berthelot, de Rubner et de
Stohmann. Le mme nombre exprime encore le
pouvoir thermogne, virtuel ou thorique, de la
substance alimentaire. Cette nergie tant destine se transformer en nergies vitales (travail
physiologique de Chauveau, nergie physiologique), la
valeur dynamogne et thermogne de l'aliment est en
mme temps sa valeur biogntique. Deux poids d'aliments diffrents qui apportent l'organisme le
mme nombre de calories, c'est--dire pour lesquels
ces valeurs numriques sont les mmes, seront dits
des poids isodynames ou isodynamognes, isobiogntiques, isonergetiques; ils s'quivaudront au point de
vue de leur valeur alimentaire. Et enfin, si, comme
c'est le cas habituel, le cycle de l'nergie s'achve en
production de chaleur, l'aliment qui a t utilis
cet effet a une valeur thermogne relle identique
sa valeur thermogne thorique : on pourra la
dterminer exprimentalement dans ce cas, par la
calorimtrie directe, en mesurant la chaleur produite
par l'animal suppos identique lui-mme avant la
consommation et aprs la consommation de cet aliment.

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

127

3. Diffrents types d'aliments : type rgulier,

bio-thermogne et type irrgulier, thermogne.

L'aliment est une source d'nergie calorifique


pour l'organisme parce qu'il s'y dcompose, parce
qu'il y subit une dgradation chimique. La chimie
physiologique nous apprend que, quelle que soit la manire dont se fait sa dislocation, celle-ci aboutit toujours
au mme corps et libre toujours la mme quantit
de chaleur. Mais si le point de dpart et le point
d'arrive sont les mmes, il est possible que la route
parcourue ne soit pas constamment identique. Par
exemple, 1 gramme de graisse fournira toujours la
mme quantit de chaleur, 9,4 calories et sortira
toujours l'tat final d'acide carbonique et d'eau ;
mais, de la graisse au mlange gaz carbonique et
eau, il y a bien des intermdiaires diffrents. On conoit, en un mot, des cycles d'volutions alimentaires
varis.
Au point de vue de la chaleur produite, il vient
d'tre dit que ces cycles s'quivalent. Mais s'quivalentils au point de vue vital? Question essentielle.
Imaginons l'alternative la plus ordinaire. L'aliment
passe de l'tat naturel l'tat final aprs s'tre incorpor aux lments des tissus et avoir particip aux
oprations vitales : le potentiel chimique ne s'vanouit
en nergie calorifique qu'aprs avoir travers une
certaine phase intermdiaire d'nergie vitale. C'est l
le cas normal, le type rgulier de l'volution alimentaire. On peut dire, dans ce cas, que l'aliment a rempli tout son office ; il a servi au fonctionnement vital
avant de produire de la chaleur; il a t bio-thermogne.

Type irrgulier ou thermogne pur. Et maintenant, concevons le type irrgulier ou aberrant le plus

128

LA VIE ET LA MORT

simple. L'aliment passe de l'tat initial l'tat final


sans s'incorporer aux cellules vivantes de l'organisme,
sans prendre part au fonctionnement vital; il reste
confin dans le sang et les liquides circulants, il y
subit pourtant, en fin de compte, la mme dsintgration molculaire que tout l'heure et libre
la mme quantit de chaleur. Son nergie chimique se mue d'emble en nergie thermique. L'aliment est un thermogne pur. Il n'a rempli qu'une
partie de son office; il a t d'une moindre utilit
vitale.
Ce cas se prsente-t-il dans la ralit? Y a-t-il des
aliments qui ne seraient que des thermognes purs,
c'est--dire qui ne s'incorporeraient point en ralit,
aux lments anatomiques vivants; qui n'en feraient
partie, ni l'tat de constituants provisoires du
protoplasme vivant, ni mme l'tat de rserves ;
qui resteraient dans le milieu intrieur, dans le sang
et la lymphe, et y subiraient leur volution chimique?
n'chappe
totalit
de
l'aliment
si
la
Ou
bien
encore,

pas l'assimilation, serait-il possible qu'une partie y


chappt? Serait-il possible qu'une mme substance

alimentaire fut incorpore pour une part et, pour une


autre part, maintenue dans le sang ou la lymphe, dans
les liquides circulants, ad limina corporis, pour ainsi
dire? En d'autres termes, un mme aliment peut-il
tre, suivant le cas, un bio-thermogne ou un thermogne pur? Quelques physiologistes, parmi lesquels
Fick, de Wurzburg, ont prtendu qu'il en tait rellement ainsi pour la plupart des aliments azots,
hydrocarbons et gras; tous seraient capables d'voluer, suivant les deux types. Au contraire, Zuntz et
von Mering ont absolument contest l'existence du
typ aberrant ou thermogne pur : aucune substance
ne se dcomposerait directement dans les liquides
organiques en dehors de l'intervention fonctionnelle
des lments histologiques. D'autres auteurs, enfin,

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

129

enseignent qu'il y a un petit nombre de substances


alimentaires qui subissent ainsi la combustion
directe, et, parmi elles, l'alcool.
Consommation de luxe de Liebig. La Thorie de
la consommation de luxe, de J. Liebig, et la Thorie
de l'albumine circulante, de Voit, affirment que les

aliments protiques subissent en partie la combustion


directe dans les vaisseaux sanguins. L'organisme n'en
incorpore qu'une partie qui rpond la ncessit
physiologique. Quant au surplus d'aliment qui lui est
offert, il l'accepte et, pour ainsi dire, il le gaspille :
il le brle directement; il en fait une consommation
somptuaire, une consommation de luxe.
Il s'est lev, ce propos, un dbat clbre qui divise
encore les physiologistes. Si l'on dgage l'objet essentiel de la discussion de tous les voiles qui l'enveloppent, on s'assure qu'il s'agit, au fond, de dcider si
un aliment suit toujours la mme volution, quelles
que soient les circonstances, et en particulier quand
il est introduit en grand excs. Liebig pensait que la
partie surabondante, chappant au processus ordinaire, tait dtruite par une combustion directe. Il
affirmait, par exemple, que les substances azotes en
excs, au lieu de parcourir leur cycle habituel d'oprations vitales, taient directement brles dans le
sang. Nous exprimerions aujourd'hui la mme ide
en disant qu'elles subissent alors une volution acclre. Au lieu de passer du sang dans l'lment anatomique, pour revenir, sous la forme disloque, de l'lment anatomique au sang, elles oprent leur dislocation dans le sang lui-mme : elles conomisent un
dplacement, et, par suite, restent en ralit trangres la construction de l'difice vivant. Leur nergie, franchissant l'tape vitale intermdiaire, passe
d'un saut de la forme chimique la forme thermique.
fondadoctrine
de
ide
La
Liebig
rduite

cette

130

LA VIE ET LA MORT.

mentale, mritait de survivre. Des erreurs sur des


points accessoires entranrent sa ruine.
Albumine circulante de Voit. Quelques annes
plus tard, le clbre chimiste physiologiste de Munich,
G. Voit la releva, sous une forme plus outre.
Pour lui c'tait la presque totalit de l'lment albuminode qui se brlait directement dans le sang. Il
interprtait certaines expriences sur l'utilisation des
aliments azots en imaginant que ces substances
introduites dans le sang la suite de la digestion s'y
divisaient en deux parts : l'une trs minime, qui s'incorporait aux lments vivants, et passait l'tat
d'albumine organise ; l'autre, correspondant la
majeure partie de l'albumine alimentaire, restait
mlange au sang et la lymphe, et tait soumise,
dans ce milieu, la combustion directe : c'tait
l'albumine circulante. Dans cette doctrine, les tissus
sont peu prs stables ; les liquides organiques seuls
sont sujets aux transformations oxydantes, au mta
bolisme nutritif. L'volution acclre que Liebig
considrait comme un cas exceptionnel tait donc la
rgle pour C. Voit.

Ides actuelles sur le rle des aliments. Les ides


actuelles ne sont pas celles de Voit ; mais elles n'en
diffrent pourtant pas essentiellement. On n'admet
plus que la majeure partie de l'albumine ingre et
digre reste confine dans le milieu circulant, trangre aux lments anatomiques. On croit, avec Pflger
et l'cole de Bonn, qu'elle pntre dans l'lment
anatomique, qu'elle y est incorpore ; mais, d'accord
avec Voit, on pense qu'une trs faible partie s'assimile la matire rellement vivante, au protoplasme
proprement dit : la majeure partie est dpose dans
l'lment cellulaire l'tat de rserve! Le matriel
proprement dit de la machine vivante n'prouve pas

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

131

des destructions et des rparations aussi tendues que


le croyaient nos prdcesseurs; il n'a pas besoin de
grosses rparations. Au contraire, l'activit physiologique consomme largement les rserves. Aussi, la
plus grande partie des aliments sert, aprs avoir subi
une laboration convenable, remplacer les rserves
dtruites dans chaque lment anatomique par le

fonctionnement vital.

Faits exprimentaux. Parmi les faits qui avaient


amen les physiologistes de l'cole de Voit croire
que la plupart des aliments ne dpassaient point
le milieu intrieur, il y en a un qui mrite d'tre
rappel ici. On a observe que la consommation d'oxy
gne amene par la respiration augmente notablement
(d'un cinquime environ de sa valeur) aussitt aprs
le repas. Qu'est-ce dire? Le dlai est trop court
pour que les substances alimentaires digres aient
pu tre labores et incorpores aux cellules vivantes.
On suppose qu'il faut un temps apprciable pour
cette complte assimilation. Les produits de la digestion alimentaire sont donc encore vraisemblablement dans le sang et dans les liquides interstitiels en
communication avec lui : l'augmentation de l'oxygne consomm indiquerait qu'une assez grande
portion de ces substances alibiles absorbes et passes
dans le sang y seraient oxydes et dtruites sur place.
Mais cette interprtation, pour vraisemblable qu'elle
soit, n'est pas tellement ajuste aux faits, qu'on doive
la considrer comme dmontre. Quelques expriences de Zuntz et Mering sont contraires, en effet,
l'ide que les combustions soient faciles dans le
sang. Ces physiologistes ont inject certaines substances oxydables dans les vaisseaux, sans parvenir
en dterminer l'oxydation immdiate. Il est vrai de
dire que l'on peut opposer ces tentatives infructueuses d'autres essais plus heureux.

132

LA VIE ET LA MORT

Catgorie d'aliments purement thermognes, vo


lution acclre; alcool, acides des fruits. L'volution
acclre des aliments, volution qui s'accomplirait
dans le sang, c'est--dire en dehors des lments
rellement vivants, reste donc trs incertaine, en ce
qui considre les aliments ordinaires. On a pens
qu'elle l'tait un peu moins, en ce qui concerne la

catgorie spciale de l'alcool, des acides des fruits,


de la glycrine.
Quelques auteurs considrent ces corps comme de
purs thermognes. Lorsque, disent-ils, l'alcool est
ingr doses modres, un dixime environ de la
quantit absorbe se fixe sur les tissus vivants; le
reste est de l' alcool circulant , qui s'oxyderait directement dans le sang et l lymphe, sans intervenir
dans les oprations vitales autrement que par la chaleur qu'il produit. Au regard de la thorie nergtique,
ce ne sont pas des aliments vritables, puisque leur
nergie potentielle ne se transforme en aucune espce
d'nergie vitale, mais passe, d'un trait, la forme
calorifique.
Au contraire, d'autres physiologistes regardent l'alcool comme tant rellement un aliment. C'est que,
pour eux, est rput aliment tout ce qui, dans l'organisme, se transforme en produisant de la chaleur; et
ils apprcient la valeur alibile d'une substance par le
nombre de calories qu'elle peut cder l'organisme.
A ce titre, l'alcool serait un aliment suprieur aux
hydrates de carbone et aux substances azotes. Une
quantit dtermine d'alcool, le gramme par exemple,
vaut autant au point de vue thermique que 1gr,66 de
sucre, que lgr,44 d'albumine et que 0gr,73 de graisse.
Ces quantits seraient isodynames.

L'exprience n'a pas dcid entirement pour ou


contre cette doctrine. Cependant les premires
preuves ne lui ont pas t favorables.
Les recherches de C. von Noorden et de ses lves,

133

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

Stammreich et Miura, ont prcisment tabli d'une


manire directe que l'alcool ne peut pas tre substitu, dans une ration d'entretien, une quantit exactement isodyname d'hydrates de carbone. Si l'on opre
cette substitution, la ration nagure capable de maintenir l'organisme en quilibre, devient insuffisante ;
l'animal diminue de poids; il perd plus de matires
azotes qu'il n'en rcupre par son rgime; situation
insoutenable la longue. D'autre part, les clbres
recherches de l'Amricain Atwater plaideraient, au
contraire, en faveur d'une substitution presque isodyname. Et, enfin, Duclaux a fait observer que l'alcool
tait un aliment vritable, bio-thermogne pour certains organismes vgtaux. Mais l'ure aussi est un
aliment pour le micrococcus ureae. Cela ne veut pas
dire qu'il le soit pour les mammifres. La solution
reste en suspens, ad hc sub judice.
Conclusion : caractre nergtique de l'aliment.
En rsum, dans ce qui prcde, nous nous sommes
borns envisager un seul caractre de l'aliment, le

plus essentiel la vrit, le caractre nergtique.


Il faut que l'aliment fournisse de l'nergie l'organisme et pour cela qu'il s'y dcompose, s'y disloque et
qu'il en sorte simplifi. C'est ainsi, par exemple, que
les graisses, qui sont des difices molculaires compliqus au point de vue chimique, s'chappent l'tat
d'acide carbonique et d'eau. Il en est de mme pour
les hydrates de carbone, matires amylaces et
sucres. C'est parce que ces composs descendent un
moindre degr de complication durant leur excursion
travers l'organisme, qu'ils abandonnent, par cette
sorte de chute, l'nergie chimique qu'ils recelaient
l'tat potentiel. La thermochimie permet de tirer de
la comparaison de l'tat initial avec l'tat final, la
valeur de l'nergie cde l'tre vivant ; celte valeur
nergtique, dynamogne ou thermogne, donne
12

134

LA VIE ET LA MORT

ainsi une mesure de la capacit alimentaire de la


substance. Un gramme de graisse, par exemple, laisse
l'organisme une quantit d'nergie quivalente
9,4 calories ; la valeur thermogne ou calorifique des
hydrates de carbone est moiti moindre ; elle est de
4,2 calories ; la valeur thermogne des albuminodes
est de 4,8. Les choses tant ainsi, on comprend
pourquoi l'animal se nourrit d'aliments qui sont des
produits trs levs dans l'chelle de la complication
chimique.

4. L'aliment considr exclusivement comme

source de chaleur.

On a vu que l'aliment tait en premier lieu une

source d'nergie chimique; secondairement la source


de l'nergie vitale; enfin, et consquemment, une
source d'nergie calorifique. C'est ce dernier point
de vue qui a exclusivement frapp l'attention de
quelques physiologistes. De l une manire particulire de concevoir le rle de l'aliment. Elle consiste
le considrer comme une source d'nergie calorifique.
Cette conception s'applique facilement aux animaux
sang chaud, mais exclusivement eux; et c'est l
un premier vice. L'animal est plus chaud que le milieu,
en gnral ; il lui cde constamment de la chaleur :
pour rparer cette perte de calorique, il prend des
aliments et il les prend en proportion mme de la
perte qu'il a faite. Lorsqu'il s'agit des vertbrs
sang froid qui vivent dans les eaux et dont le plus
souvent la temprature interne ne se distingue pas de
celle du milieu, on voit moins nettement le rle
calorifique de l'aliment. II semble bien, alors, que la
production de chaleur est un phnomne pisodique,
n'existant point pour lui-mme.
Quoi qu'il en soit, l'aliment est secondairement une

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

135

source d'nergie calorifique pour l'organisme. Inversement, peut-on dire que toute substance qui, introduite dans l'conomie, s'y disloque avec dgagement
de chaleur, est un aliment? C'est une question
controverse. Il en a t dit un mot tout l'heure
propos des aliments purement thermognes. Cependant, la plupart des physiologistes ont une tendance
donner une rponse positive. La notion d'aliment
se confond, pour eux, avec le fait d'une production,
de chaleur. Ils prennent la consquence pour la cause.
Est rput aliment, pour ces physiologistes, tout
ingestat qui dgage de la chaleur dans l'intrieur du
corps.
C'est, en effet, un besoin trs imprieux des animaux suprieurs d'tre aliments en chaleur. Si ce
besoin n'est pas satisfait, les activits fonctionnelles
s'engourdissent; l'animal tombe en torpeur et s'il est
capable de vie attnue, de vie plus ou moins latente,
il s'endort du sommeil hibernal ; s'il n'en est pas
capable il meurt. L'animal sang chaud et temprature fixe est organis pour que cette constance de
la' temprature soit ncessaire l'exercice et la
conservation de la vie. Il faut un apport continuel
d'nergie calorifique pour maintenir cette fixit indispensable. La ncessit de l'alimentation se confond,
d'aprs cela, avec la ncessit d'un apport de chaleur
pour couvrir le dficit d au refroidissement invitable de l'organisme. Tel est le point de vue auquel
se placent quelques thoriciens; et l'on ne saurait y
contredire. On ne proteste que contre l'exagration
de ce principe, et la subordination des autres rles
de l'aliment ce rle unique de thermogne. C'est
la grandeur des pertes thermiques qui, selon ces
physiologistes, dtermine le besoin d'aliments et
rgle la valeur totale de la ration d'entretien. Au
point de vue quantitatif, c'est approximativement
vrai; qualitativement, c'est faux.

136

LA VIE ET LA MORT

Telle est la thorie qui s'oppose la thorie de


l'nergie chimique et vitale. Elle compte un grand
nombre d'adeptes, parmi lesquels Rubner, Stohmann,
von Noorden ; elle a t dfendue, dans un article du
Dictionnaire de physiologie, par MM. Ch. Richet et

Lapicque. Pour eux, la thermognse domine absolument le jeu des changes nutritifs ; et, ce sont les
besoins de la calorification qui rglent la demande
totale de calories que chaque organisme exige de sa
ration. Ce n'est point parce qu'il produit trop de
chaleur que l'organisme en disperse par sa priphrie : c'est plutt parce qu'il en disperse fatalement
qu'il s'adapte en produire.
Expriences de Rubner. Cette conception du rle
de l'alimentation repose sur deux arguments. Le premier est fourni par les dernires expriences de Rubner (1893). Elles consistent laisser vivre pendant une
priode assez longue (de deux douze jours) un chien
dans un calorimtre, mesurer la quantit de chaleur
produite dans ce laps de temps et la comparer la
chaleur apporte par les aliments. L'accord est remarquable, en toutes circonstances. Mais serait-il possible
que l'accord n'existt point? videmment non, puisqu'il y a un mcanisme rgulateur bien connu,
qui, prcisment, proportionne sans cesse les pertes
et les gains de chaleur la ncessit de maintenir
la fixit de la temprature interne. Ce premier argument n'est donc pas concluant.
Loi des surfaces. Le second argument est tir
de ce que l'on a appel la loi des surfaces, nettement
aperue par Regnault et Reiset dans leur clbre
mmoire de 1849, formule par Rubner en 1884 et
Bien mise en lumire par Ch. Richet. En comparant
les rations d'entretien pour des sujets de poids trs
diffrents, placs dans des conditions trs diverses,
on constate que le rgime introduit toujours la mme

137

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

quantit de calories pour la mme tendue de peau,


c'est--dire (de surface), de refroidissement. Les
donnes numriques recueillies par E. Voit (1901)
prouvent que, dans des conditions identiques, tous
les animaux sang chaud dpensaient quotidiennement la mme quantit de chaleur par unit de
surface, soit 1,036 calories par mtre carr. La ration
moyenne introduit prcisment la quantit d'aliments
qui dgage sensiblement ce mme nombre de calories.
C'est l un fait intressant, mais qui, pas plus que
le prcdent, n'a de force dmonstrative.
Objections. Limites de l'isodynamie. Tout au
contraire il y a des objections graves. La valeur

calorifique des principes nutritifs ne reprsente qu'un


aspect de leur rle physiologique. A la vrit, les
animaux et l'homme sont capables de tirer le mme
profit et les mmes effets de rations dans lesquelles
l'un des aliments est remplac par une proportion
des deux autres isodyname, c'est--dire dveloppant
la mme quantit de chaleur. Mais cette substitution a des limites trs proches. L'isodynamie,
c'est--dire la facult pour les aliments de se suppler
au prorata de leurs valeurs calorifiques, est borne de
tous cts par des exceptions. Et d'abord il y a une
petite quantit d'aliments azots qu'aucun autre principe nutritif ne peut suppler; en outre, au del de ce
minimum, quand cette supplance a lieu, elle n'est
point parfaite; exacte entre les albuminodes et les
hydrates de carbone vis--vis des graisses, elle ne
l'est plus entre les deux dernires catgories vis--vis
des matires azotes. Si le pouvoir calorifique des
aliments tait la seule chose qu'il y et considrer
en eux, la supplance isodyname ne ferait pas dfaut
dans toute une catgorie de principes tels que l'alcool,
la glycrine et les acides gras. Enfin, si le pouvoir
calorifique d'un aliment est la seule mesure de son
12.

138

LA VIE ET LA MORT

utilit physiologique, on est fond se demander pourquoi l'on ne pourrait pas remplacer une dose d'aliment
par une dose de chaleur. Le chauffage par le dehors
devrait tenir lieu du chauffage alimentaire par le dedans. On pourrait concevoir l'ambition de substituer aux
rations de sucre et de graisse une quantit isodyname
de charbon de calorifre et de nourrir un homme en
chauffant convenablement l'appartement qu'il habite.
Dans la ralit, l'aliment a encore d'autres offices
remplir que de chauffer le corps et de lui fournir
de l'nergie, c'est--dire de pourvoir au fonctionnement de la machine vivante. Il doit servir aussi la
remettre en tat. L'organisme a besoin de recevoir
une quantit convenable de certains principes dtermins, organiques et minraux. Ces substances sont
videmment destins remplacer celles qui ont t
entranes dans le circulus de matire, et reconstituer le matriel organique. On peut donner ces
matriaux le nom d'aliments histogntiques (rparateurs des tissus) ou d'aliments plastiques.

5. Rle plastique de l'aliment.


Opinion des anciens physiologistes. C'est sous ce
point de vue que les anciens envisageaient le rle
de l'alimentation. Hippocrate, Aristote et Galien
croyaient l'existence d'une substance nutritive
unique qui aurait exist dans tous les corps infiniment divers que l'homme et les animaux utilisent
pour leur nourriture. Il faut arriver Lavoisier pour
voir natre l'ide d'un rle dynamogne ou calorifique des aliments. Enfin la vue d'ensemble de ces
deux espces d'attributs et leur distinction nette
est due J. Liebig qui les dsigna sous les noms
d'aliments plastiques et d'aliments dynamognes. Il
pensait d'ailleurs qu'une mme substance pouvait

L'NERGTIQUE ALIMENTAIRE

139

cumuler les deux attributs; et tel tait, ses yeux,


le cas pour les aliments albuminodes, la fois plastiques et dynamognes.
Prpondrance des aliments azots. Magendie, l
premier, en 1836, avait introduit, dans l'interminable
liste des aliments, une premire coupe simple. Il les
avait distingus en substances protiques, encore
appeles albuminodes, azotes, quaternaires, et
substances ternaires. Les matires protiques sont
capables de suffire l'entretien de la vie. De l l'importance prpondrante que l'minent physiologiste
crut devoir attribuer cet ordre d'aliments. Ces rsultats ont t vrifis depuis. Pflger (de Bonn) en a
donn, il y a peu d'annes, une dmonstration trs
convaincante. Il a nourri, fait travailler et finalement
engraiss un chien en ne lui donnant pas autre chose
que de la viande dbarrasse, aussi rigoureusement
que possible, de toute autre matire (1). La mme
exprience a montr que l'organisme peut fabriquer
des graisses et des hydrates de carbone aux dpens
de l'aliment azot, quand il ne les trouve pas tout
forms dans sa ration. L'albumine est capable de
subvenir tous les besoins d'nergie et de matire.
En rsum, il n'y a pas de graisse ncessaire, il n'y
a point d'hydrate de carbone ncessaire; l'albuminode seul est indispensable. Thoriquement l'animal
et l'homme pourraient entretenir leur vie par l'usage
exclusif de l'aliment protique; mais, pratiquement,
cela n'est point possible pour l'homme, cause de
l'norme quantit de viande (3 kilos par jour) dont il
devrait faire usage.
L'alimentation usuelle comprend un mlange des
trois ordres de substances, et dans ce mlange l'al1. Il n'est pas certain, toutefois, que toutes les prcautions prises
aient assur le rsultat cherch. On ne peut pas dbarrasser entirement la viande de ses hydrates de carbone.

140

LA VIE ET LA MORT

bumine apporte l'lment plastique matriellement


ncessaire la rparation de l'organisme : il apporte
aussi de l'nergie. Les deux autres varits n'apportent
que de l'nergie. Dans ces rgimes mixtes, il faut que
la quantit d'albumine ne descende jamais au-dessous
d'un certain minimum. Les efforts des physiologistes,
en ces dernires annes, ont tendu fixer avec prcision cette ration minima d'albuminodes ou, comme l'on
dit par abrviation, d'albumine au-dessous de laquelle
l'organisme dprirait. Voit avait, pour l'homme
moyen, adulte, pesant 70 kilos, indiqu le chiffre de
118 grammes d'albumine : il est certainement trop
lev. Des mdecins japonais, Mori, Tsubo et Murato,
ont montr qu'une partie considrable de la population du Japon se contente, sans inconvnient, d'un
rgime beaucoup plus pauvre en azote. Les Abyssins,
d'aprs Lapicque, ingrent, en moyenne, 67 grammes
seulement d'albumine par jour. Un physiologiste
Scandinave, Siven, oprant sur lui-mme, a pu rduire
la ration d'albumine ncessaire l'entretien et l'quilibre de l'organisme aux chiffres les plus bas qui aient
t atteints, savoir : de 35 grammes 46 grammes
par jour. Ces expriences, qui datent d'un an peine,
ont besoin d'tre confirmes et interprtes. D'ailleurs, il importe de bien spcifier que la ration d'albumine la plus avantageuse a besoin d'tre notablement au-dessus de la quantit strictement suffisante.
Il resterait signaler plusieurs autres recherches
rcentes. Les plus importantes de beaucoup sont
celles que M. Chauveau a publies sur les transformations rciproques des principes immdiats dans
l'organisme suivant les conditions de son fonctionnement et les circonstances de son activit. Il faudrait pour en parler avec le dveloppement qu'elles
mritent, tudier la physiologie de la contraction
musculaire et du mouvement, c'est--dire de l'nergtique musculaire.

LIVRE III
LES CARACTRES COMMUNS AUX TRES VIVANTS
Sommaire. Chapitre I : Doctrine de l'unit vitale. Chapitre II : L'unit morphologique des tres vivants. Chapitre III:
L'unit chimique des tres vivants. Chapitre IV : Mutabilit
des tres vivants. Chapitre V : La forme spcifique, son
acquisition, sa rparation. Chapitre VI; La nutrition. Chapitre VII : La gnration.

CHAPITRE I
DOCTRINE DE L'UNIT VITALE
Phnomnes communs tous les tres vivants. Doctrine de la
dualit vitale. Unit dans la formation des principes immdiats. Unit dans les actes digestifs. Fonds vital commun.

Lorsqu'on demande aux coles philosophiques ce


que c'est que la vie, les unes nous montrent une
cornue, les autres nous prsentent une me. Mcanistes ou vitalistes, voil les adversaires qui, depuis
l'origine de la philosophie, se disputent vainement
la possession du secret de la vie. Nous n'avons pas
nous mler leur ternelle querelle. Nous n'avons
pas demander Pythagore, Platon, Aristote,

142

LA VIE ET LA MORT

Hippocrate, Paracelse, Van Helmont, Stahl,


l'ide qu'ils se formaient du principe vital; nous
n'avons pas davantage approfondir les ides d'Epicure, de Dmocrite, de Boerhaave, de Willis, de
Lamettrie, ou des iatro-mcanistes ou chimistes sur
la nature vivante. Il y a mieux faire ; il y a interroger la nature.
Phnomnes communs tous les tres vivants.

La nature nous montre un nombre infini d'tres,


animaux ou vgtaux, que la langue ordinaire qualifie d'tres vivants. Ce langage suppose donc implicitement quelque chose de commun tous, une

manire d'tre universelle, qui leur appartient indistinctement, sans acception des diffrences d'espces,
de genres ou de rgnes. D'autre part, l'analyse
anatomique nous apprend que les tres anims et les
plantes sont rsolubles en parties de moins en moins
complexes, dont la dernire et la plus simple est
l'lment anatomique, la cellule, organite microscopique qui, lui aussi, est vivant. L'opinion vulgaire
souponne que tous ces tres, entiers comme les
individus animaux et vgtaux, ou fragmentaires
comme les lments cellulaires, possdent une
manire d'tre identique, qu'ils prsentent un ensemble
de caractres communs qui leur mrite cette dsignation univoque d'tres vivants. La vie serait alors
essentiellement cette manire d'tre commune aux
animaux, aux vgtaux et leurs lments. Saisir
isolment ces traits communs, ncessaires, permanents, les synthtiser ensuite en un tout, ce sera la
mthode vraiment scientifique de dfinir la vie et de
la faire connatre.
Voil donc que surgit immdiatement une question
prjudicielle, fondamentale, question de fait qui doit
tre rsolue avant tout. Y a-t-il vraiment une
manire d'tre commune tous ces tres ? La vie ani-

DOCTRINE DE L'UNIT VITALE

143

male, la vie vgtale, la vie des lments ou vie lmentaire sont-elles les mmes? Y a-t-il un ensemble de
caractres qui puisse dfinir la vie en gnral ?
Les physiologistes, la suite de Claude Bernard,
rpondent affirmativement. Ils acceptent pour valable
et convaincante la dmonstration que l'illustre exp
rimentateur a fournie de cette communaut vitale.
Cependant, il existe cet assentiment universel
quelques rares exceptions. Il y a, dans ce concert de
voix approbatives, au moins une voix discordante :
celle de M. F. Le Dantec (1).
Doctrine de la dualit vitale des animaux et des
1. M. Le Dantec, dont nous apprcions trs vivement l'esprit
philosophique et rigoureusement systmatique, a expos une conception nouvelle de la vie dont le fondement essentiel est prcisment la distinction entre la vie lmentaire et la vie ordinaire;
entre la vie des lments ou des tres forms d'une cellule unique,
protophytes et protozoaires, et la vie des animaux et des plantes
ordinaires, qui sont des complexes polycellulaires, forms de plusieurs
cellules, et appels,, en raison de cette circonstance, mtazoaires
et mtaphyles.
De plus, dans la vie lmentaire, spciale aux tres monocellu
laires (protozoaires et lments cellulaires), M. Le Dantec distingue
trois manires d'tre : la condition n 1, qui est la vie lmentaire
manifeste dans toute sa perfection, la sant cellulaire; la condition n 2 qui est la vie lmentaire altre, la maladie cellulaire;
la condition n 3 qui est la vie latente. Nous devons dire immdiatement qu'en ce qui concerne la distinction fondamentale des
phnomnes de la vie lmentaire, d'avec ceux de la vie d'ensemble des animaux et des plantes ordinaires, mtazoaires ou mtaphytes, nous ne la trouvons ni justifie ni utile. De plus, la
vie lmentaire manifeste, comme l'entend M. le Dantec, n'appartiendrait qu' un petit nombre d'tres lmentaires, puisque dj
les protozoaires lui chappent partir des infusoires, et un
nombre encore moindre d'lments anatonaques, puisque, chez les
vertbre, nous ne voyons gure comme seuls lments qui y
satisfassent que l'ovule et peut-tre le leucocyte. Les physiologistes sont donc en dsaccord avec M. Le Dantec sur l'utilit
qu'il peut y avoir d'ajouter un tat de plus ceux que tout le
monde admet, savoir : la vie lmentaire manifeste et la vie

latente.

144

LA VIE ET LA MORT

plantes. Il y a donc des biologistes qui, sur le


terrain de la thorie, et en vertu d'interprtations ou
de conceptions plus ou moins fondes, sparent la
vie lmentaire des autres formes vitales et rompent
ainsi le faisceau de l'unit vitale proclame par Claude
Bernard. Cette doctrine unitaire, ses dbuts, a rencontr d'autres adversaires, cette fois sur le terrain
des faits. Mais, de ceux-ci, elle a triomph en s'tablissant. Il s'agit des savants qui, comme J.-B. Dumas
et Boussingault, sparaient la vie animale de la vie
vgtale.
Rappelons, en deux mots, cette lutte victorieuse de
la doctrine unitaire contre le dualisme des deux
rgnes. Si l'on considre un animal en action,
disaient les champions du dualisme vital, on constate
qu'il sent, qu'il se meut, qu'il respire, qu'il digre,
et, enfin, qu'il dtruit, par une vritable opration
d'analyse chimique, les matriaux que lui fournit le
monde ambiant. C'est par ces phnomnes que se
manifeste son activit, sa vie. Or, ajoutaient les
dualistes, les plantes ne sentent, ne se meuvent, ne
respirent ni ne digrent : elles difient en principes
immdiats, par une opration de synthse chimique,
les matriaux qu'elles empruntent au sol qui les porte
ou l'atmosphre qui les entoure. Rien, par consquent, de commun entre les reprsentants des deux
vregnes, si l'on se borne l'examen des phnomnes
actuels dont ils sont prsentement le thtre. Pour
trouver une ressemblance entre l'animal et le vgtal,
disaient encore les dualistes, il faut faire abstraction
de ce qu'ils font, car ils font des choses diffrentes ou
mme contraires : il faut considrer d'o ils viennent
et ce qu'ils deviennent. Les uns et les autres ont une
origine dans un organisme semblable eux; ils grandissent, voluent et engendrent de la mme manire
qu'ils ont t engendrs. En d'autres termes, tandis
que leurs actes actuels sparent les plantes des ani-

145

DOCTRINE DE L'UNIT VITALE

maux, leur mode d'origine et d'volution, seuls, les


rapprochent. De telles analogies ne sont pas peu de
chose; mais elles taient neutralises par des dissemblances que l'cole dualiste exagrait.
Il est clair que le mot de vie perdrait toute signification actuelle pour ceux qui la rduiraient la facult
d'volution et qui spareraient toutes ses manifestations relles chez les tres anims et chez les plantes.
S'il y a deux vies, l'une animale, l'autre vgtale, il
n'y en a plus; ou, ce qui revient au mme, il y en a
une infinit qui n'ont en commun que le nom ou tout
au plus, la possession de quelques traits secondaires: il
y en a autant que d'tres diffrents, puisque chacun
a son volution particulire. Le spcifique est ici la
ngation du gnral et l'efface, au lieu de lui. tre
subordonn. Le principe de la vie devient pour chaque
tre quelque chose d'individuel comme son volution
mme. C'est ainsi, bien considrer les choses, que
les philosophes envisagent la vie. Telle est la raison
intime de leur dsaccord avec l'cole physiologique.
Dmonstration de la doctrine unitaire. Au
contraire, sous les dguisements des formes vivantes,
le physiologiste reconnat l'existence d'un fonds identique. Son oreille exerce saisit, travers l'instrumentation surcharge de l'oeuvre vitale, le bourdonnement

reconnaissable d'un thme constant. Ce lut l'oeuvre


de Claude Bernard de mettre en vidence ce fonds
commun. Il a fait voir que les plantes vivent comme
les animaux, qu'elles respirent, digrent, ont des ractions sensibles, se meuvent essentiellement comme
eux, dtruisent et difient de la mme manire les
principes chimiques immdiats.
Il fallait, pour cela, passer en revue, en les examinant jusque dans leur fonds intime et en discernant
l'essentiel de l'accessoire, les diverses manifestations
vitales, la digestion, la respiration, la sensibilit, la
13

146

LA VIE ET LA MORT

inutilit, la nutrition. C'est ce que Claude Bernard


a fait dans son ouvrage sur les Phnomnes de la
vie communs aux animaux et aux plantes. Il n'y a
qu' rappeler les grands traits de cette longue dmons-

tration.
Unit dans la formation des principes chimiques
immdiats. La premire et la plus importante des
diffrences signales entre la vie des animaux et celle
des plantes tait relative la formation des principes
immdiats. C'est sur ce terrain, en effet, que le
dualisme vital avait lev sa forteresse. On considrait le rgne animal, dans son ensemble, comme
le parasite du rgne vgtal. Pour J.-B. Dumas, les

animaux, quels qu'ils soient, ne font ni graisse,


ni aucune matire organique lmentaire : ils
empruntent tous leurs aliments, qu'ils soient
sucrs, amylacs, gras ou azots, au rgne vgtal .
Vers l'anne 1843, les recherches des chimistes et de
Payen, en particulier, avaient russi montrer la prsence, peu prs constante, des matires grasses
dans les vgtaux; de plus, ces matires y existaient
en proportions plus que suffisantes pour expliquer
l'engraissement du btail qui s'en nourrissait. Les
chimistes prtrent la nature autant de sens pratique qu'ils en avaient eux-mmes; et, puisque le foin
de la ration et les herbages apportaient la graisse
toute faite au cheval, au boeuf et au mouton, ils dclarrent que l'organisme animal ne devait prendre
d'autre peine que de la mettre en place dans les tissus
ou de la faire passer dans le lait. Mais la nature n'est
pas si sage et si conome qu'on la supposait l'Acadmie des Sciences. A la suite d'une discussion mmorable, dans laquelle intervinrent Dumas, Boussingault,
Payen, Liebig, Persoz, Milne-Edwards, Flourens,
Chossat et, plus tard, Berthelot et Claude Bernard, il
fut tabli que l'animal ne s'engraisse pas avec l'ali

DOCTRINE DE L'UNIT VITALE

147

ment gras qu'on lui donnait, et, qu'aussi bien que le


vgtal, mais d'une autre manire, il fabrique luimme sa graisse. De mme, le sucre, substance
constitutive normale, ncessaire la nutrition des
animaux et des plantes, au lieu d'tre un produit
vgtal, passant par l'alimentation chez les herbivores
et de l chez les carnivores, est fabriqu par l'animal
lui-mme. En gnral, les principes immdiats
existent au mme titre dans les deux rgnes. L'un
et l'autre forment et dtruisent les substances indispensables la vie.
Voici donc l'une des barrires leves entre la vie
animale et la vie vgtale renverse et dtruite.
Unit des actes digestifs chez les animaux et les
plantes. Une autre barrire tombe galement si
l'on montre que la digestion, longtemps considre
comme une fonction exclusive aux animaux et, en

particulier, aux animaux suprieurs, est en ralit


universelle.
Cuvier signalait l'absence d'appareil digestif comme
un caractre trs gnral et distinctif des plantes.
Mais l'absence d'appareil digestif ne veut pas dire
l'absence de digestion. L'acte essentiel de la digestion est indpendant de la varit infinie des organes,
comme une raction de la forme du vase o elle s'accomplit; c'est, en effet, une transformation chimique
d'une substance alimentaire. Cette transformation
peut tre ralise en dehors de l'organisme, in vitro,
de la mme manire que chez le vivant, sans organes
masticateurs, sans appareil intestinal, sans glandes,
dans un vase mis l'tuve, simplement au moyen
de quelques ferments solubles, pepsine, trypsine,
diastases amylolytiques.
Toute substance alimentaire, qu'elle soit prise au
dehors ou qu'elle soit emprunte aux rserves accumules dans les entrepts intrieurs de l'organisme,

148

LA VIE ET LA MORT

doit subir une prparation; cette prparation, c'est la


digestion. La digestion est le prologue de la nutrition.
Son terme est atteint lorsque la matire rparatrice,
aliment ou rserve, est mise dans un tat qui permet
son passage dans le sang et son utilisation par l'organisme.

Identit des catgories d'aliments dans les deux


rgnes. Or, les substances alimentaires sont les
mmes dans les deux rgnes et leur prparation
digestive est galement la mme.
Les matriaux alimentaires forment quatre classes :
substances albuminodes, fculentes, grasses et sucres.
L'animal les prend au dehors (aliments proprement dits), ou en lui-mme (rserves). La fcule,
par exemple, est apporte l'homme par les divers
mets farineux. Elle peut tre, tout aussi bien, emprunte la rserve de fcule que nous portons en
nous-mmes, dans notre foie, vritable grenier d'abondance, bond de matire fculente, le glycogne.
Chez les vgtaux, les choses vont de mme. La
pomme de terre a sa provision de fcule dans son
tubercule, comme l'animal dans son foie; la graine
qui va germer l'a en rserve dans ses cotyldons ou
dans son albumen; le bourgeon qui va se dvelopper
en bois ou en fleur la porte sa base.
Les mmes conclusions sont vraies pour la seconde
classe des substances, les substances sucres. Cellesci peuvent tre un aliment pris au dehors, ou une
rserve entrepose dans les tissus. L'animal prend au
dehors, dans les fruits par exemple, le sucre ordinaire qui flatte son got. La betterave, au moment
de fleurir et de fructifier, tire cette substance de sa
racine o elle s'est amasse par provision; la canne
sucre, au moment de monter en graine, emprunte le
sucre aux pargnes qu'elle possde dans sa tige. La
levure de bire, le saccharomices cerevisiae, agent de

149

DOCTRINE DE L'UNIT VITALE

la fermentation alcoolique, trouve cette mme substance dans les jus sucrs favorables son dveloppement.
De mme, des substances grasses identiques, sous
forme d'aliment ou de rserve, servent la nutrition
chez les animaux et chez les vgtaux; et cela est
encore vrai des substances de la quatrime classe,
les substances albuminodes, identiques dans les deux
rgnes, aliments ou rserves, dans l'un comme dans
l'autre, galement utilisables aprs digestion.
Identit des agents et des mcanismes digestifs chez
les plantes et les animaux. Or, le rsultat des
recherches contemporaines a t d'tablir qu'il existe
une surprenante ressemblance dans les modifications
qu'prouvent ces aliments ou rserves chez les animaux et chez les plantes ; mmes ressemblances dans
les agents qui les ralisent, dans les mcanismes par
lesquels elles s'accomplissent. Il y a l une vritable
unit. La fcule accumule dans le tubercule de la
pomme d terre est liqufie et digre au moment
de la pousse des bourgeons ou de la floraison, exactement comme l'amidon du foie ou la fcule alimentaire est digre par l'animal. La matire grasse
mise en pargne dans la graine olagineuse est digre au moment de la germination comme, au moment
du repas, la graisse est digre dans l'intestin de l'animal. Au moment o la betterave monte en graine,
la racine se dgarnit de son sucre, et cette rserve va
se distribuer dans la tige, aprs avoir t digre,
exactement de la mme manire qu'elle l'et t dans
le canal digestif de l'homme.
Les vgtaux digrent donc en ralit. C'est une
vritable digestion que subissent les quatre classes de
matires cites plus haut pour passer de leur forme
actuelle, impropre aux changes interstitiels, une
autre forme propice la nutrition. Comme il y a
13.

150

LA VIE ET LA MORT

quatre espces d'aliments, il y a quatre espces de


digestions, quatre espces d'agents fermentifres,
diastases amylolytiques, protolitiques, sacchariques,
lipasiques, identiques chez l'animal et la plante.
L'identit des ferments cre l'identit des digestions.
A descendre au fond des choses, l'acte digestif n'est
autre que l'action de ce ferment. Le noeud de la question est l. Tout le reste n'est que diversit de dcor,
variantes dans les moyens d'excution et dans les
accessoires, diffrence de mise en scne. Mais la pice
qui se joue est la mme et les acteurs sont les mmes
ainsi que l'action qui se droule.
Cette identit de la vie animale et de la vie vgtale
se retrouve dans les phnomnes de la respiration et
de la motilit. Les limites de cette tude ne nous permettent pas d'entrer dans le dtail des faits. Au surplus, ils sont classiques et on les retrouve dans tous
les traits de physiologie gnrale. Cette science nous
fait donc apercevoir l'unit imposante de la vie dans
ses manifestations essentielles.
La communaut des phnomnes de la vitalit
chez les animaux et les plantes tant mise hors de
doute, il s'agit d'en comprendre la raison. Cette
raison, elle est dans leur unit anatomique et dans

leur unit chimique. Les phnomnes fondamentaux


sont communs parce que la composition est commune et que le fond anatomique universel, la cellule,
possde partout un ensemble de proprits identiques.
Si nous demandons la physiologie d'mimrer les
caractres communs aux tres vivants, en gnral,
elle nous fournira les suivants : une structure ou
organisation ; une certaine composition chimique
qui est celle de la matire vivante; une forme spcifique ; une volution qui, au moindre degr,
amne l'tre grandir et se dvelopper jusqu' ce

DOCTRINE DE

L'UNITE VITALE

qu'il se divise, et qui, au plus haut degr, embrasse


un ou plusieurs cycles volutifs avec croissance, tat
adulte, snescence et mort; une proprit d'accroissement ou nutrition, avec sa consquence qui
est une relation d'changes matriels avec le milieu
ambiant; enfin une proprit de reproduction. Il
importe de les passer en revue rapidement.

CHAPITRE II
UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS
Doctrine cellulaire. Premire priode : dmembrement de l'organisme. 2. Deuxime priode : dmembrement de la cellule. Le cytoplasme. Le noyau. 3. Constitution physique de
la matire vivante. Thorie micellaire. 4. Individualit des
tres complexes. Loi de la constitution des organismes.

1.

Le premier caractre des tres vivants, c'est l'orga-

nisation. On veut dire par l qu'ils ont une structure;


que ce sont des corps complexes forms de parties aliquotes plus petites et groupes suivant une certaine
disposition. L'tre lmentaire le plus simple n'est
pas encore homogne; il est htrogne, il est organis. Les protoplasmes les moins compliqus, celui
des bactries par exemple, possdent encore une
structure physique; Kunstler y distingue deux matires non miscibles, prsentant une organisation
alvolaire. Animaux et plantes prsentent donc
une organisation. Celle-ci est sensiblement constante
d'un bout l'autre de l'chelle des tres. Il y a une
unit morphologique.

1. Doctrine cellulaire. Premire priode:


dmembrement de l'organisme en cellules.

Doctrine cellulaire : premire priode. L'unit


morphologique rsulte de l'existence d'un fond anato-

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

153

mique universel qui est la cellule. La doctrine cellulaire rsume les enseignements de l'anatomie gnrale
ou histologie.
L'anatomie, au commencement du XIXe sicle, suivait une ancienne routine. Elle dmontait les machines
animales ou vgtales en units d'ordre dcroissant,
d'abord en appareils (appareils circulatoire, respiratoire, digestif, etc.); puis les appareils en organes
qu'elle examinait pice pice ; figurant et dcrivant,
chacune de celles-ci sous tous les aspects avec un
scrupule d'exactitude et une patience infatigables.
Si l'on songe l'anciennet de ces tudes, l'Iliade,
au dire de Malgaigne, contenant dj les lments
d'une trs belle anatomie des rgions, et surtout
la puissante impulsion qu'elles avaient reue au.
XVIIe et au XVIIIe sicle, on comprendra l'illusion de
ceux qui, au temps de X. Bichat, pouvaient croire
la tche de l'anatomie prs d'tre acheve.
En ralit cette tche commenait peine, puisque
l'on ne connaissait rien de la structure intime des
organes. X. Bichat accomplit une rvolution quand.il
dcomposa le corps vivant en tissus. Ses successeurs faisant un pas de plus dans l'analyse, dissocirent les tissus en lments. Ces lments, leur
tour, que l'on aurait pu croire infiniment varis,
furent ramens fan prototype commun, la cellule.
Le corps vivant, dsagrg par l'histologiste, se rsout,
sous le microscope, en une poussire dont chaque
grain est la cellule. Celle-ci est un lment anatomique
dont la constitution est la mme d'une partie l'autre
du mme tre, et d'un tre l'autre, et dont les dimensions, sensiblement constantes dans toute l'tendue
du monde vivant, varient autour d'un diamtre moyen
de quelques millimes de millimtre, c'est--dire
de quelques microns. Cet lment, la cellule, est un
organe vritable. Il est plus petit, sans doute, que
ceux que dcrivaient les anatomistes anciens, mais il

154

LA VIE ET LA MORT

n'est pas moins compliqu. Sa complexit ne s'est


rvle que plus tard : c'est un organite. Sa forme est
varie d'un lment l'autre; sa substance est une
masse semi-fluide, mlange d'albuminodes divers.
Il y a dans la valeur moyenne, si particulirement
dtermine, de ses dimensions exceptis excipiendis
une condition dont la signification n'a pas t
dvoile, mais doit tre de grande valeur pour l'explication de ses activits particulires.
Tel est le rsultat o sont venues converger les
tudes des naturalistes qui ont examin les plantes
ou les animaux infrieurs, aussi bien que des anatomistes plus spcialement occups des vertbrs et
de l'homme. Tous leurs travaux ont abouti, comme
une conclusion identique, la doctrine cellulaire.
Ou bien les tres vivants sont composs d'une cellule
unique c'est le cas des animaux microscopiques
appels protozoaires, et des vgtaux microscopiques,
les protophytes ; ou bien ce sont des complexes
cellulaires, mtazoaires ou mtaphytes, c'est--dire
des associations de ces organites microscopiques que
l'on appelle des cellules.
Rgle de la composition des organismes. Cette
rgle de la composition des organismes a t aperue
ds 1838 par Schleiden et Schwann. Depuis cette
poque jusqu'en 1875, on peut dire que le temps se
passa, pour les micrographes, faire la revue de
tous les organes, de tous les tissus, musculaire, glan-

dulaire, conjonctif, nerveux, etc., et montrer qu'en


dpit des varits d'aspect et de forme, des complications de structure provenant de soudure et de
fusionnement, ils se rsolvent tous dans cet lment
commun, la cellule. Ce sont des anatomistes contemporains, Koelliker, Max Schultze, Ranvier, qui tablirent ainsi la gnralit de la constitution cellulaire, tandis que les zoologistes et les botanistes

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

155

confirmaient la mme rgle pour tous les animaux


et les vgtaux et les montraient tous, ou unkellulaires ou polycellulaires.
Origine cellulaire des tres complexes, En mme

temps, les tudes embryogniques apprenaient que


tous les tres sortent d'un corpuscule du mme genre.
En remontant dans l'histoire de leur dveloppement
jusqu' la priode la plus recule, on trouve une celIule, de constitution trs constante, c'est l'ovule. C'est
cette vrit que l'on exprima en changeant un mot
dans l'aphorisme clbre de Harvey; omne vivum ex
ovo. On dit : Omne vivum e cellula. Les myriades
d'lments anatomiques diffrencis dont l'association
forme les tres complexes sont la postrit d'une celIule, de l'ovule primordial, moins qu'ils ne soient
la postrit d'une autre cellule quivalente. La seconde
besogne de l'histologie dans la seconde moiti du
XIXe sicle consista suivre la filiation de chaque lment anatomique, depuis la cellule-oeuf jusqu' son.
tat de complet dveloppement.
Toute la doctrine cellulaire est contenue dans ces
deux affirmations, qui tablissent l'unit morphologique des tres vivants : tout est cellule, tout vient
d'une cellule initiale; la cellule tant dfinie comme
une masse de substance, le protoplasme ou les protoplasmes, de quelques microns de diamtre moyen.

2. Deuxime priode

dmembrement

de la cellule.

Deuxime priode : constitution de la cellule. Ce

n'tait l, pourtant, qu'une premire phase dans


l'tude analytique de l'tre vivant. Une seconde priode
s'ouvrit en 1873, avec les travaux de Strassburger,
Btschli, Flemming, Kuppfer, Fromann, Heitzmann,

156

LA VIE ET LA MORT

Balbiani, Guignard, Kunstler, etc. Ces observateurs


soumirent leur tour ce microcosme anatomique, cet
infiniment petit cellulaire, la mme dissection pntrante que leurs prdcesseurs avaient applique
l'organisme tout entier. Ils nous firent descendre d'un
degr de plus dans les abmes de la petitesse. Et,
comme Pascal, se perdant dans les merveilles de l'imperceptible, apercevait dans le corps du ciron, qui
n'est qu'un point, des parties incomparablement plus
petites, des jambes avec des jointures, des veines
dans les jambes, du sang dans les veines, des humeurs
dans ce sang, des gouttes dans ces humeurs, des
vapeurs dans ces gouttes, les biologistes contemporains ont montr, dans le raccourci d'organisme qui
est la cellule, un difice lui-mme merveilleusement
compliqu.
Le cytoplasme. Les observateurs cits plus haut
nous ont dvoil l'extrme complexit de cet organite. Leurs recherches ont fait connatre la structure
des deux parties qui le composent : protoplasma cellulaire et noyau. Elles ont fix la part respective de
celles-ci dans la multiplication gntique. Elles ont
montr que le protoplasme qui forme le corps de

la cellule n'est pas homogne comme on l'avait cru


d'abord. L'ide, que l'on eut ensuite, que ce protoplasme tait form, selon l'expression mme de Sachs,
d'une sorte de boue protoplasmique, c'est--dire
d'une poussire de grains, de granulations, lies par
un liquide, n'est pas plus exacte. C'est une vue encore
trop simple. Il faut comparer, selon Leydig et ses
lves, le protoplasme une ponge dont les mailles
contiennent une substance fluide, transparente, hyaline, sorte de suc cellulaire, l'hyaloplasma. Au point
de vue chimique, ce suc cellulaire est un mlange de
matriaux trs divers, albumines, globulines, protides, hydrates de carbone et graisses, labors par

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

157

la cellule mme : c'est un produit de l'activit vitale,


ce n'est point encore le sige de cette activit. La
matire vivante est rfugie dans le tissu spongieux
lui-mme, dans le spongioplasma.
Selon d'autres histologistes, la comparaison du
protoplasme avec une masse spongieuse n'en donne
pas l'ide la plus exacte ni surtout la plus gnrale.
Il vaudrait mieux dire que le protoplasme possde la
structure d'une cume ou d'une mousse, ainsi que
M. Kunstler l'a fort bien aperu, ds 1880. Une comparaison vulgaire en donne la meilleure ide : rien ne
serait plus semblable physiquement au protoplasme
que la prparation culinaire appele sauce mayonnaise
obtenue avec de l'huile et un liquide auquel l'huile
ne se mlange pas. Btschli a ralis artificiellement
des mulsions de ce genre ; il a vu que ces prparations reproduisaient tous les aspects du protoplasme
cellulaire. Dans la cellule vivante il y adonc un mlange
de deux liquides non miscibles et de fluidit ingale ;
ce mlange donne lieu la formation de logettes ;
la substance la plus consistante en forme la paroi
(spongioplasme de Leydig), tandis que l'autre plus
fluide, en remplit l'intrieur (hyaloplasme).
Quoi qu'il en soit, que l'organisation primitive du
protoplasme cellulaire soit celle d'une ponge, comme
le veut Leydig, ou d'une sauce mayonnaise, comme
le prtendent Btschli et Kunstler, la complexit ne
s'arrte pas encore l. L'analyse doit tre pousse plus
loin. Comme le tissu d'une ponge, dchir, manifeste les fibres qui le constituent, le spongioplasme,
la substance paritale, se montre forme d'un enchevtrement de fibres, ou mieux de filaments ou rubans
(en grec, mitome), que l'on appelle filaments chromatiques parce qu'ils se teignent fortement quand la
cellule est plonge dans une couleur d'aniline. Dans
chacun de ces filaments, dont la substance est dite
chromatine, les artifices de l'examen microscopique
14

158

LA VIE ET LA MORT

permettent de dceler une srie de granulations en


chapelet, les microsomes ou bioblastes, runis les, uns
aux autres par une sorte de ciment, la linine de
Schwartz, qui est une sorte de nucline.
Ajoutons, pour complter cette description sommaire de la constitution du protoplasme cellulaire,
qu'il prsente, au moins un certain moment, un
organe remarquable, le centrosome, qui a un rle
capital jouer dans la division cellulaire; sa prexistence n'est pas certaine, quelques auteurs le faisant
sortir du noyau. Au moment de la division cellulaire
il apparat comme un amas press de granulations
susceptibles de se colorer fortement : autour de lui
se montre une zone claire, rfractaire la coloration,
c'est la sphre attractive; au del, enfin, se dessine
une couronne de stries qui divergent comme les
rayons d'une gloire, c'est l'aster. Enfin, il y a
encore dans le corps cellulaire trois sortes de corps
accidentels : les vacuoles, les leucites, les inclusions
diverses. Les vacuoles sont des espces de lacunes les
unes inertes, les autres contractiles ; les leucites sont
des organes prposs la fabrication de substances
particulires ; les inclusions sont des produits fabriqus ou des dchets.
Le noyau. Toute cellule capable de vivre, de
crotre et de multiplier, possde un noyau de consti-

tution trs analogue la masse cellulaire qui l'entoure. Les lments anatomiques o l'on n'aperoit
pas de noyau, tels les globules rouges du sang des
mammifres adultes, sont des corps vous une disparition plus ou moins prochaine. Il n'y a donc pas
de vritable cellule sans noyau, et il n'y a pas davantage de noyau sans cellule. Les exceptions cette
rgle ne sont qu'apparentes : les histologistes les ont
examines une une et en ont manifest le caractre
urment spcieux, On peut donc laisser de ct,

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

155

sauf appel possible de ce jugement, le cas des


monres de Haeckel, et le problme de savoir si les
bactries ont rellement un noyau. Il faut admettre
la trs grande, sinon l'absolue gnralit du corps
nuclaire.
De l rsulte qu'il y a un protoplasme nuclaire et
un suc nuclaire, comme nous avons vu qu'il y avait
un protoplasme et un suc cellulaires. On peut rpter
de celui-ci ce qui a t dit tout l'heure de celui-l
et peut-tre avec plus de nettet encore. Le protoplasme nuclaire est une masse filamenteuse, forme
quelquefois d'un cordon ou mitome unique, pelotonn
sur lui-mme et susceptible d'tre droul. Le mitome,
son tour, est un chapelet de microsomes unis par
le ciment de la linine. Ce sont les mmes lments
constituants que tout l'heure, et la langue savante
les distingue les uns des autres en faisant prcder leurs noms des mots cyto ou caryo qui, en grec,
signifient cellule et noyau, suivant qu'ils appartiennent l'un ou l'autre de ces organes. Ce sont l
affaires de langage ; mais l'on sait que, dans les
sciences descriptives, ces affaires-l ne sont pas les
moins importantes.
On vient d'indiquer qu'en temps de repos, c'est--dire
dans les conditions ordinaires, la structure du noyau
reproduit, avec plus de nettet, celle mme du protoplasme cellulaire qui l'environne. Le sue nuclaire
est mieux spar du spongioplasme : celui-ci-prend
plus nettement la forme d'un peloton filamenteux,
et les filaments eux-mmes (mitome) prsentent de
plus grosses granulations chromatiques, ou microsomes, rlies par la linine.
Au moment de la reproduction de la cellule, ces
granulations se fondent en une gaine colorable qui
entoure les filaments et ceux-ci se disposent de manire former un fil unique. Ce filament chromatique, devenu cordon unique, se raccourcit en s'pais-

160

LA VIE ET LA MORT

sissant (spirme), puis se coupe en segments, au


nombre de 12 24 chez les animaux, en nombre plus
grand chez les plantes ; de sont les chromosomes ou
segments nuclaires ou anses chromatiques. Leur rle
est trs lev. Ils sont constants en nombre et permanents pendant toute la dure de la vie de la cellule.
Ajoutons que le noyau contient encore des lments
accessoires (nucloles).
Le rle du noyau. L'exprimentation a tabli
que le noyau prsidait la nutrition, la croissance
et la conservation de la cellule. Si, l'exemple de
Balbiani, de Gruber, de Nussbaum, de W. Roux de
Leipzig, l'on russit couper en deux une cellule sans
entamer le noyau, le fragment dnu de noyau continuera fonctionner pendant quelque temps la faon
ordinaire et, en quelque sorte, en vertu de l'ancien
branle, puis il dclinera et mourra. Au contraire, le
fragment pourvu de noyau rparera sa blessure, se
reconstituera et continuera de vivre. Le noyau prend

aussi une part trs remarquable la reproduction


cellulaire : mais c'est une question encore discute
de savoir si son rle est, ici, subordonn celui du
corps cellulaire, ou s'il est prminent. Quoi qu'il en
soit, il rsulte de cette exprience que le noyau prsente tous les traits d'une vitalit nergique, et que
c'est dans son protoplasme que les chimistes doivent
trouver les composs, les albuminodes spciaux qui
forment, par excellence, la matire vivante.
3. Constitution physique de la matire
vivante. Thorie micellaire.

Constitution physique de la matire vivante.


L'examen microscopique ne conduit pas plus loin. Le
microscope, avec ses plus forts grossissements actuels,

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

161

ne permet de rien apercevoir au del de ces chanons


de microsomes aligns, formant l'espce de fil protoplasmique, ou mitome, dont le corps cellulaire est un
cheveau brouill ou une pelote extrmement enchevtre. Il n'est pas probable que la vue directe puisse
pntrer bien loin au del de ce terme. Sans dout
le microscope, qui a reu de si grands perfectionnements, peut en recevoir encore. Mais ceux-ci ne sont
pas indfinis. On en est au grossissement linaire de
2,000 fois ; et la thorie indique le grossissement
de 4,000 comme une limite qui ne saurait tre dpasse. La puissance de pntration de l'instrument est
donc prs de son point culminant : il a donn presque
tout ce que l'on peut en attendre.
Il faut cependant pntrer au del de cette structure microscopiqueo s'arrte le sens de la vue. Comment faire? O s'arrte l'observation, l'hypothse la
supple. Il y a eu ici deux espces d'hypothses, les
unes purement anatomiques, les autres physiques.
microsomes
del
des
Anatomiquement,
au

visibles, on a imagin des corpuscules invisibles,


hypermicroscopiques, les plastidules de Haeckel, les
idioblastes de Hertwig, les pangnes de Devries, les
plasomes de Wiesner, les gemmules et les biophores.
Les naturalistes qui n'avaient pas tir tout ce qu'ils
espraient de la structure microscopique se sont
rabattus sur la structure hypermicroscopique.
Il est trs remarquable, en effet, que toute cette
connaissance approfondie de la structure ait t si
strile au point de vue de la connaissance du fonctionnement cellulaire. Tout ce que l'on sait de la
vie de la cellule a t rvl par l'exprimentation :
rien n'est sorti de l'observation microscopique, que
les notions de configuration. Lorsqu'il s'est agi de
donner, ou d'imaginer l'explication des faits vitaux,
de l'hrdit, etc., les naturalistes ne sachant que
faire des dtails de structure rvls par l'anatomie
14.

162

LA VIE ET LA MORT

ont eu recours des lments hypothtiques, gemmules, pangnes, biophores, dterminants divers.
L'anatomie n'a jamais expliqu et n'expliquera
jamais rien. Heureux les physiciens! s'criait J. Loeb,
de n'avoir jamais connu la mthode de recherche des
coupes et des colorations! Que ft-il advenu, si, par
fortune, une machine vapeur ft tombe dans les
mains d'un physicien histologiste? Que de milliers de
coupes, en surface et en paisseur, diversementcolores
et dcolores, que de dessins, que de figures, sans
arriver sans doute apprendre que la machine est
Une machine feu et qu'elle sert transformer la
chaleur en mouvement!
L'tude
des
proprits
physiques,
prolonge par

des hypothses rationnelles, a fourni aussi quelques


lumires sur la constitution possible de la matire
vivante. On a ainsi combl la lacune entre la structure microscopique et la structure molculaire ou chimique.
La considration des proprits de turgescence et
de gonflement qui appartiennent trs gnralement
aux tissus organiss, et par consquent la matire
organique du protoplasme, a permis de se faire une
ide de sa constitution ultra-microscopique. Si l'on
humecte un morceau de sucre ou un morceau de sel,
ceux-ci, avant de se dissoudre, absorbent l'eau et
s'imbibent, sans augmenter sensiblement de volume.
Il en est tout autrement avec un tissu (c'est--dire
avec un protoplasme) pralablement appauvri en eau.
Celui-ci, plong dans le liquide, l'absorbe, se gonfle
et s'accrot souvent un degr considrable. Et cette
eau ne se loge point dans des vides, dans des espaces
lacunaires prexistants, car la matire organique ne
prsente point de lacunes de ce genre; elle ne ressemble pas une masse poreuse, canaux capillaires,
comme le grs, le pltre gach, l'argile ou le sucre
raffin. Les molcules d'eau s'interposent entre les

UNIT MORPHOLOGIQUE DES TRES VIVANTS

153

molcules organiques en les cartant, agrandissant


ainsi, par une sorte d'intussusception, les intervalles
qui les sparent les unes des autres, intervalles molculaires qui chappent aux sens, comme les molcules
elles-mmes, parce qu'elles sont du mme ordre de

grandeur.

Thorie micellaire. En mditant sur ce phnomne, un physiologiste minent, Naegeli, en 1877,


fut amen proposer sa thorie micellaire. Les
micelles sont des groupements de molcules au sens
o les physiciens et les chimistes entendent ce mot :
ce sont des difices molculaires ayant figure. Ils sont
avides d'eau et capables d'en fixer une couche plus ou
moins paisse et adhrente leur surface ; en un
mot, des agrgats de matire organique et d'eau.
Il y a donc tout lieu de penser que les microsomes
du protoplasme spongieux, support ou base physique
de la vie cellulaire, sont des associations de micelles,
formes par les substances albuminodes et l'eau. Ces
formes de groupement, ces micelles ne sont d'ailleurs
pas absolument particulires la matire organise.
Le savant botaniste Pfeffer les a signales, sous le
nom diffrent de tagmas, dans les membranes de pr-

cipits chimiques.
Au del de ce nouveau terme, l'analyse ne rencontre
plus que la molcule chimique et l'atome. De telle
sorte que, si l'on voulait remonter maintenant la hirarchie des matriaux de construction du protoplasme dans l'ordre de la complication croissante,
on trouverait la base l'atome ou les atomes des
corps simples. Ceux-ci sont principalement le carbone,
l'hydrogne, l'oxygne, l'azote, lments de tous les
composs organiques, auxquels s'ajoutent le soufre et
le phosphore. Au-dessus, la molcule albuminode,
ou les molcules albuminodes, agrgats des atomes
prcdents. Au troisime degr, les micelles ou tag-

164

LA VIE ET LA MORT

mas, agrgats d'albuminodes et d'eau, encore trop


petits pour tre perceptibles aux sens. Ceux-ci se runissent leur tour pour constituer les microsomes,
premier lment visible au microscope : les microsomes, ciments par la linine, forment les filaments
ou chanons qu'on appelle mitomes. Et le protoplasme
vivant n'est, en dfinitive, qu'un peloton, un cheveau
embrouill, ou une charpente spongieuse forme par
ces filaments.
Telle est la constitution typique de la matire
vivante, d'aprs l'observation microscopique complte par une hypothse parfaitement acceptable et qui
n'est, pour ainsi dire, que la traduction de l'une de
ses proprits physiques les plus videntes. Ce schme
relativement simple a t compliqu ultrieurement
par les biologistes. Sur l'hypothse micellienne, qui
a presque un caractre de ncessit, on en a greff
de nouvelles, qui n'ont plus qu'un caractre de commodit. On s'est loign par l de plus en plus de la
ralit vritable. C'est ainsi que, pour expliquer les
phnomnes de l'hrdit, on s'est trouv entran
intercaler dans la hirarchie cite plus haut, entre la
micelle et le microsome, les lments hypothtiques,
gemmules, pangnes, plasomes, qui ne sont que des
vues de l'esprit ou de simples images destines les

reprsenter.

4.

Individualit des tres complexes. Loi


de la constitution des organismes.

Individualit des tres complexes. Il rsulte de


la doctrine cellulaire une conception des tres vivants
qui est singulirement suggestive. Les mtazoaires
et les mtaphytes, c'est--dire les tres vivants polycellulaires qui s'offrent la vue simple, et qui n'ont
point besoin du microscope pour se rvler sont un

UNIT MORPHOLOGIQUE.DES TRES VIVANTS

165

assemblage d'lments anatomiques et la postrit


d'une cellule. L'animal ou la plante, au lieu d'tre
une unit indivisible, est une multitude , selon
la propre expression de Goethe mditant, en 1807,
les enseignements de Bichat ; il est, suivant le mot
non moins juste de Hegel une nation ; il sort
d'un anctre cellulaire commun, comme le peuple juif

du sein d'Abraham.
Nous nous reprsentons maintenant l'tre vivant
complexe, animal ou plante, avec sa forme qui le distingue de tout autre, comme une cit populeuse que
mille traits distinguent de la cit voisine. Les lments de cette cit sont indpendants et autonomes au
mme titre que les lments anatomiques de l'organisme. Les uns comme les autres ont en eux-mmes
le ressort de leur vie, qu'ils n'empruntent ni ne soutirent des voisins ou de l'ensemble. Tous ces habitants
vivent en dfinitive de mme, se nourrissent, respirent
de la mme faon, possdant tous les mmes facults
gnrales, celles de l'homme; mais chacun a, en outre,
son mtier, son industrie, ses aptitudes, ses talents
par lesquels il contribue la vie sociale et par lesquels il en dpend son tour. Les corps d'tat, le
maon, le boulanger, le boucher, le manufacturier,
l'artiste, excutent des tches diverses et fournissent
des produits diffrents et d'autant plus varis, plus
nombreux et plus nuancs que l'tat social est parvenu un plus haut degr de perfection. L'tre vivant,
animal ou plante, est une cit de ce genre.
Loi de la constitution des organismes. Tel est
l'animal complexe. II est organis comme une cit.
Mais la loi suprieure de la cit c'est que les conditions de la vie lmentaire ou individuelle de tous les
citoyens anatomiques y soient respectes, ces conditions tant les mmes pour tous. Il faut que les
aliments, l'air et la lumire soient amens partout

166

LA VIE ET LA MORT

chaque lment sdentaire, et que les dchets soient


emports aux dcharges qui dbarrasseront l'agglomration de l'incommodit o du danger de ces
dbris; c'est pour cela qu'existent les divers appareils de l'conomie circulatoire, respiratoire, excrteur. L'organisation de l'agglomration est donc
domine par les ncessits de la vie cellulaire. C'est
ce qu'exprime la loi de constitution des organismes,
formule par Claude Bernard. L'difice organique est
constitu en appareils et organes pour fournir
chaque lment anatomique les conditions et les
matriaux ncessaires l'entretien de la vie et
l'exercice de son activit. On comprend par l ce
qu'est la vie et en mme temps ce qu'est la mort,
d'un tre complexe.
La vie de l'animal complexe, du mtazoaire, comporte deux degrs : la base, l'activit propre
chaque cellule, la vie lmentaire, la vie cellulaire;
au-dessus, les formes d'activit rsultant de l'association des cellules, la vie d'ensemble, somme ou
plutt complexus des vies partielles lmentaires.
Celles-ci sont solidaires entre elles par le systme
nerveux, par la communaut des appareils gnraux circulatoire, respiratoire, etc., et par la libre
communication et le mlange des liquides qui constituent les milieux de culture de chaque cellule.
Nous aurons l'occasion de revenir sur les ides que
l'on se forme de la constitution morphologique des
organismes.

CHAPITRE III
L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS
Varits et unit essentielle du protoplasme. Son avidit pour
l'oxygne. Composition chimique du protoplasme : Ses substances caractristiques. 1. Diverses catgories de substances albuminodes. Nuclo-protides : albumines et histones;
nuclines. 2. Constitution des nuclines. 3. Constitution des histones et des albumines. Analyse de l'albumine par
Schtzenberger. Analyse de Kossel : noyau hexonique.

L'unit chimique des tres vivants fait pendant


leur unit morphologique.
Varits et unit essentielle du protoplasme. Un
trait essentiel de l'tre vivant, c'est d'tre compos
d'une matire propre que l'on appelle matire vivante
ou protoplasme. Mais c'est l une manire incorrecte de s'exprimer. Il n'y a point une matire vivante
unique, un seul protoplasme : il y en a une infinit,
autant qu'il y a d'individus distincts. Si semblable
qu'un homme soit un autre, on est contraint
d'admettre qu'ils diffrent par la substance qui les
constitue. Celle du premier offre un certain caractre,
personnel au premier et qui se retrouve dans tous
ses lments anatomiques ; et de mme pour le
second. Pour parler comme M. Le Dantec, nous
dirons que la substance chimique de Primus, est non

168

LA VIE ET LA MORT

seulement de la substance d'homme, mais en tous


lieux du corps, dans toutes ses cellules constituantes,
l'exclusive substance de Primus ; et, de mme, la
matire vivante d'un autre individu, Secundus, portera partout son empreinte personnelle, diffrente de
celle de Primus.
Mais, il n'en est pas moins vrai que cette absolue
spcificit ne repose certainement que sur des diffrences extrmement faibles au point de vue chimique.
Tous ces protoplasmes ont une composition trs analogue. Et en ngligeant les minimes variations individuelles, spcifiques, gnriques ou ordinales, il sera
permis de parler du protoplasme ou de la matire
vivante, d'une manire gnrale.
L'exprience apprend, en effet, que la substance
vritablement vivante abstraction faite des produits qu'elle fabrique et qu'elle peut retenir ou rejeter est dans toutes les cellules assez semblable
elle-mme. La ressemblance chimique fondamentale
de tous les protoplasmes est certaine, et c'est ce qui
autorise parler de leur composition typique. On peut
rsumer l'oeuvre de la chimie physiologique depuis
trois quarts de sicle en proclamant qu'elle a tabli
l'unit chimique de tous les tres vivants, c'est--dire
la trs grande analogie de composition de leur protoplasme.
Cette matire vivante est essentiellementun mlange
de substances protiques ou albuminodes auquel
peuvent venir s'adjoindre, titre accessoire, d'autres
catgories de principes immdiats, tels que les
hydrates de carbone et les matires grasses. L'lment essentiel est la substance protique. Les chimistes les plus habiles essaient, depuis plus d'un
demi-sicle, d'en pntrer la composition. Depuis
cinq ou six ans seulement, grce aux travaux du chimiste allemand Kossel, succdant ceux de Schtzenberger et de Miescher, on commence connatre le

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

169

gros oeuvre ou l'ossature de la molcule albuminode,


en d'autres termes, son noyau chimique.
Caractres d'ordre physique du protoplasme.
Vers 1860, Ch. Robin avait cru dfinir la matire
vivante suffisamment ou du moins aussi parfaitement qu'on le pouvait cette poque, en lui
attribuant trois caractres d'ordre physique. C'taient :
l'absence d'homognit, l'asymtrie molculaire, et
l'association de trois ordres de principes immdiats,
albuminodes, hydrates de carbone et graisses. Ces
caractres contribuent, mais ne suffisent point dfinir l'organisation.
Il faudrait, sans doute, complter la caractristique
par l'adjonction d'un certain nombre de traits physiques plus pntrants.
L'un d'eux est relatif la structure du protoplasme
rvle par le microscope.
Dans toute l'tendue du rgne vivant, depuis les bactries tudies par MM. Kunstler et Busquet jusqu'aux
protozoaires les plus compliqus, la matire protoplasmique prsente la mme constitution ; et, en consquence, cette structure du protoplasme doit tre considre comme l'un de ses caractres distinctifs. Il
n'est pas homogne ; il n'est pas le dernier terme
de l'organisation visible ; il est lui-mme organis.
Aussi l'exprience montre-t-elle qu'il ne rsiste pas
la dislocation, au broiement, l'crasement..Toutes
les mutilations lui font perdre ses proprits. Quant
l'espce de structure qu'il prsente, on l'exprime d'un
mot en disant qu'elle est celle d'une mulsion mousseuse.
On a dit plus haut que ces connaissances sur l'tat
physique du protoplasme ont t compltes par les
doctrines des micelles de Butschli ou des tagmas de
Pfeffer.

Proprits du protoplasme. Son evidit pour l'oxy-

170

LA VIE ET LA MORT

gne. Au point de vue chimique, la matire


vivante prsente une proprit bien remarquable :
c'est, savoir, une grande avidit pour l'oxygne.
Elle s'en empare si avidement que ce gaz ne peut
subsister l'tat libre dans son voisinage. Le protoplasme vivant exerce donc un pouvoir rducteur.
Mais, ce n'est pas son profit qu'il opre cette
absorption d'oxygne; ce n'est pas, comme on le
croyait, il y a une trentaine d'annes, pour se brler
lui-mme. Les produits que l'on recueille ne sont pas
dsintgration
oxydation,
de
de
propre.
sa
son
ceux
Ce sont les produits de combustion des substances de
rserve qui lui sont incorpores. Ces substances lui
ont t apportes du dehors, comme l'oxygne luimme, avec le sang. C'est une vrit dont E. Pflger
a donn la dmonstration de 1872 1876. Le protoplasme n'est que le foyer, le thtre ou le facteur de
la combustion ; il n'en est pas la victime : il n'en fournit pas, lui-mme, l'aliment. Il opre comme le chimiste qui ralise une raction avec les matires
premires mises sa disposition.
Quant au pouvoir rducteur du protoplasme, A. Gautier, en 1881, et Ehrlich, en 1890, en ont fourni de
nouvelles dmonstrations. M. A. Gautier, en particulier, a beaucoup insist sur ce que les phnomnes
de combustion s'accomplissent, pour ainsi dire, l'extrieur de la cellule et aux dpens des produits qui
l'entourent; tandis qu'au contraire, les parties vraiment actives et vivantes du noyau et du corps cellulaire fonctionnent l'abri de l'oxygne, la faon des
microbes anarobies.
Ce rsultat est de grande consquence. M. Burdon
Sanderson, le savant physiologiste de l'Universit
d'Oxford, n'a pas craint de le mettre en balance avec
la dcouverte de la combustion respiratoire par
Lavoisier. Il y a l, sans doute, quelque exagration; mais il n'y en a pas moins, en sens contraire,

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

171

le tenir pour non avenu ; et c'est le cas d'un trop


grand nombre de physiologistes? ll n'est plus permis,
aujourd'hui, de parler sans restrictions du tourbillon
vital de Cuvier, et du double mouvement incessant
d'assimilation et de dsassimilation qui dtruit ;
chaque instant la matire vivante et la rtablit
chaque instant. Dans la ralit, le protoplasme vivant
est peu prs invariable ; il ne subit que des oscillations peu tendues, et ce sont les matriaux, les aliments, les rserves sur lesquels il opre, qui sont
soumis de continuelles transformations.
Composition chimique du protoplasme. L'un des
trois caractres attribus par Ch. Robin la matire
vivante c'tait sa composition chimique, dont on
savait peu de chose, en ce temps-l. Ch. Robin insistait sur la prsence constante dans les lments
vivants des trois ordres de principes immdiats,
matires protiques, hydrates de carbone, corps gras.
matires
protiques
les
albuminodes
ralit,
En
ou

seules sont caractristiques. Les deux autres groupes,


hydrates de carbone et corps gras, sont plutt des
tmoins et des produits de l'activit vitale que des
constituants de la matire o elle s'exerce.
C'est donc sur la connaissance des matires protiques que s'est exerce la sagacit des chimistes
biologistes. Leurs efforts, depuis une trentaine d'annes, et particulirement dans les quatre dernires;
n'ont pas t striles ; ils permettent de tracer une
premire esquisse de la constitution de ces substances.

substances caractristiques du protoplasme. Les nuclo-protides.

1. Les

Diverses catgories de substances albuminodes.


Les matires albuminodes ou protiques sont des

172

LA VIE ET LA MORT

composs extrmement complexes : ils le sont beaucoup plus qu'aucun de ceux qu'envisagent habituellement les chimistes. Ils prsentent aussi une assez
grande varit. Il a t difficile de les sparer les
uns des autres, de les caractriser rigoureusement, en
un mot de les classer. On en est venu bout, cependant ; et, aujourd'hui, on en distingue trois classes
qui se diffrencient la fois au point de vue physiologique et au point de vue chimique. La premire comprend les albuminodes complets ou
typiques : ce sont les protdes ou nuclo-albuminodes. Ils se rencontrent dans les parties les plus
actives et les plus vivantes du protoplasme, et par
suite, dans le spongioplasme de la cellule et surtout
du noyau. Le second groupe est form des albumines et globulines, composs dj plus simples,
clats fragmentaires provenant de la destruction des
prcdents o ils entrent, comme lments constitutifs.
A l'tat isol, ils n'appartiennent pas au protoplasme
rellement vivant ; ils existent dans le suc cellulaire,
dans les liquides interstitiels et circulants, dans le
sang, dans la lymphe. La troisime catgorie comprend des albuminodes vritables mais incomplets;
ceux-l sont engags dans les parties de l'conomie
vie spcialise ou attnue destines servir de point
d'appui aux lments plus actifs; c'est--dire qu'ils
contribuent la constitution des tissus osseux, cartilagineux, conjonctif, lastique : ce sont les albumodes.
C'est naturellement le premier groupe, celui des
protides, c'est--dire des composs complets et
caractristiques de la substance vivante, qui doit surtout fixer l'attention du physiologiste. Il y a peu de
temps que l'on a nettement dfini ces substances et
qu'on les a retires de la masse confuse des autres
composs protiques.
Les nuclo-protides. Ce progrs dans la carac-

173

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

trisation et la spcification des protides exigeait


que l'on: connt d'abord deux composs particuliers,
les nuclines et les histones. Il n'est donc devenu
possible qu'aprs les recherches de Miescher et de
Kossel sur les nuclines, qui remontent 1874 et
1892, et celles de Lilienfeld et d'Yvor Bang sur les
histones, qui datent de 1893 et 1899. Les albuminodes
complets sont, en effet, constitus par la combinaison
de deux sortes de substances : albumines ou histones
d'un ct, nuclines de l'autre. En runissant des
solutions d'albumines ou d'histones des solutions
de nucline, on refait la synthse du protide. L'tude
des proprits et des caractres de ces nuclo-albumines et de ces nuclo-histones est toute d'actualit :
elle est poursuivie avec beaucoup de mthode et avec
une admirable patience par l'cole allemande.
Tous les protides contiennent du phosphore, en'
outre des cinq lments chimiques, carbone, oxygne,
hydrogne, azote et soufre propres aux autres albuminodes. Un autre trait intressant de leur histoire,
c'est que l'action du suc gastrique les partage en
leurs deux constituants : la nueline qui se dpose et
rsiste l'action destructive du liquide digestif, et l'albumine ou l'histone qui subit au contraire cette
action avec ses consquences habituelles. La digestion
gastrique fournit ainsi un procd d'un usage trs
simple et trs commode pour l'analyse des protides.
Localisation des nuclo-protdes. Ce que nous
avons dit plus haut du rle physiologique minent
du noyau cellulaire, pouvait faire prjuger que
c'tait l que l'on rencontrerait la matire vivante la
plus diffrencie chimiquement, les albuminodes de
plus haute dignit, c'est--dire les nuclo-protides et
leurs constituants. Non pas qu'ils dussent faire dfaut
dans le protoplasme du reste de la cellule; mais ils
risquent certainement d'y tre moins concentrs, plus
15.

174

LA VIE ET LA MORT

mlangs de produits accessoires ; ils y sont lis des


fonctions vitales beaucoup plus secondaires. C'est l le
raisonnement qui a dirig les premires recherches
du professeur Miescher de Ble, en 1874, et, vingt
ans plus tard, celles d'un des plus minents chimistes
physiologistes de l'Allemagne, M. Kessel.
On a, en effet, trouv ces composs dans tous les
tissus riches en lments cellulaires noyaux bien
dvelopps. Les globules blancs du sang ont fourni a
Lilienfeld la premire nuclo-histone qui ait t isole. Les globules rouges eux-mmes, lorsqu'ils possdent un noyau, ce qui est le cas chez les oiseaux
et les reptiles ainsi que chez l'embryon des mammifres, renferment un nuclo-protide que Plosz. et
Kossel en ont extrait facilement. Le chimiste sudois.
Hammarsten, qui s'est acquis un grand renom par
ses recherches dans d'autres domaines de la chimie
biologique, a prpar les nucleo-protides du pancras, en 1893. On en a retir du foie ; de la glande
thyrode (Ostwald) ; de la levure de bire (Kossel) ;
des champignons ; de l'orge (Petit). On les a dceles dans le corps des amides et dans celui des bactries (Galeotti).

2. Constitution des nuclines.

Constitution des nuclines. Pour pntrer plus


avant dans la constitution de ces protides, qui sont
les principes immdiats les plus levs en complication parmi ceux qui forment le protoplasme vivant,
la voie est toute trace. Il faut soumettre l'analyse
les deux composants, les albumines et les histones,
d'une part, les nuclines de l'autre. Pour les
nuclines, la chose est faite ou bien prs de l'tre.
Kossel, en effet, a dcompos la nucline par une
srie d'oprations prudemment mnages, et l'a

L'UNIT

CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

175

rduite de degr en degr ses radicaux organiques


cristallisables. A chaque degr que l'on descend dans
l'chelle de la simplification, on voit apparatre un
corps plus acide et plus riche en phosphore : au troisime degr, on tombe sur l'acide phosphorique luimme. La premire opration scinde la nucline en
deux substances : une nouvelle albumine et l'acide
nuclinique. Aprs avoir spar ces lments, on peut
les runir : une solution d'albumine mlange une
solution d'acide nuclinique reconstitu la nucline.
Une seconde opration spare l'acide nuclinique,
son tour, en trois clats : un corps de la nature des
sucres, c'est--dire un hydrate de carbone ; l'apparition d'un sucre dans cette fragmentation de la molcule d'acide nuclinique est un fait intressant et
plein de consquences. Le second clat est constitu
par un mlange de corps azots bien connus en chimie organique sous le nom de bases xanthiques (xanthine, hypoxanthine, guanine, adenine). Le troisime
clat est un corps trs acide et trs phosphore, l'acide
thymique. Si dans une troisime et dernire opration, on soumet l'acide thymique l'analyse, on le
spare enfin en acide phosphorique et en une base
cristallisable, la thymine. On est ramen, ainsi,
au monde physique, car tous ces corps lui appartiennent sans conteste.

3. Constitution des histones

et des albumines.

Constitution des histones. Ce n'est encore que


la moiti de la besogne. On connat jusque dans ses
origines l'une des branches gnalogiques du protide,
la branche nuclinique ; il faudrait connatre de la
mme faon l'autre branche, la branche albumine ou
histone. Mais, de ce ct, le problme prend un Carac-

176

LA VIE ET LA MORT

tre de difficult et de complication bien fait pour


dcourager la plus infatigable patience.
L'analyse de l'albumine a longtemps rebut les chimistes. Ici, dit Danilewsky, on arrive devant une
porte ferme et qui rsiste tous les efforts. On
sait le grand intrt de ce qui se passe de l'autre ct;
mais on ne peut pas y atteindre; peine entrevoit-on
quelque chose travers les fissures ou les fentes que
l'on a pu produire.
Cette analyse de la matire albumineuse exige
d'abord de grandes prcautions. Le chimiste se trouve
en prsence d'une architecture savante : la molcule
d'albumine est un difice complexe qui a mis en oeuvre
plusieurs milliers d'atomes. Pour en apercevoir le plan
et la structure, il faut le dmonter, il faut le sparer en
parties qui ne soient ni trop grosses, ni trop petites.
Cette dmolition mnage est difficile. Des procds
trop brutaux ou trop violents fourniront des clats
trop petits. C'est une statue qui aura t rduite en
poussire au lieu d'tre spare en fragments reconnaissables et faciles rejoindre ensemble par les faces
de fracture.
Analyse de l'albumine par Schlzenberger. Un
chimiste de grand mrite, M. Schtzenberger, a tent,
il y a quelques annes, vers 1875, cette ingrate opration. D'autres, avant lui, l'avaient essaye, par
divers moyens. Deux savants autrichiens, Hlasiwetz et
Habermann, en 1873, et un peu plus tard Drechsel,
en 1892, s'taient servis d'acide chlorhydrique concentr pour produire la dislocation de l'albumine.
Ils employrent aussi le brome pour le mme
usage. Plus rcemment Fuerth a fait servir l'acide
azotique cet office de dmolisseur. Schtzenberger eut recours un autre moyen. Le blier qu'il
mit en branle contre l'difice de l'albumine fut un
alcali concentr, la baryte. II chauffa le blanc d'oeuf

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

177

en vase clos, 200, avec de l'hydrate de baryte,


L'albumine d'oeuf se scinde, sous cette influence, en
un certain nombre de groupements plus simples. La
difficult est de retirer de cet amas de matriaux de
dmolition chaque partie et de la reconnatre ; ceci
se fait grce aux procds de l'analyse immdiate. En
runissant, par la pense, ces diffrents fragments,
on reconstitue l'difice initial.
Ce mode de dmolition est certainement trop brutal, trop violent. L'opration de Schtzenberger donne
des morceaux trs fins : ds petites molcules d'hydrogne libre, d'ammoniaque, d'acides carbonique,
actique, oxalique, qui accusent un endettement
excessif. Ces produits reprsentent environ un quart
de la masse totale. Les trois autres quarts sont
forms de plus gros fragments dont l'examen est plus
instructif. Ils appartiennent quatre groupements;
comprend
cinq
six
Le
premier
ou
corps, acides

amids ou leucines : il manifeste l'existence dans la


molcule d'albumine de composs de la srie grasse
c'est--dire disposs en chane ouverte. Le deuxime groupe est form par la tyrosine et des produits
voisins, c'est- dire par des corps de. la srie aromatique, qui obligent admettre la prsence, dans la
molcule d'albumine, d'un noyau benznique. Un
troisime groupe se rattache au noyau que les chimistes connaissent sous le nom de pyrrol. Le quatrime comprend des corps tels que les glucoprotines
qui se rattachent aux sucres ou aux hydrates de
carbone.
Le fait que la molcule d'albumine se dtruit en
produisant tous ces composs, implique-t-il l'ide
qu'ils y prexistent en ralit ? Les chimistes ont une
tendance l'admettre. Cependant cette conclusion ne
semble pas lgitime. M. Duclaux la considre comme
contestable. Il n'est pas certain que tous ces corps
fragmentaires prexistent en ralit; et il n'est pas
.

178

LA VIE ET LA MORT

certain, non plus, que leur simple rapprochement


reprsente l'difice primitif. Ds matriaux de dmolition provenant d'une maison renverse ne donnent
point l'ide de sa disposition architecturale naturelle.
ll n'y aurait qu'une manire de justifier l'hypothse :
ce serait de reconstituer la molcule d'albumine originelle par le rapprochement des fragments. On n'en
est pas encore l. L're des synthses de cette complication est plus ou moins proche ; mais elle n'est
certainement pas encore ouverte.
Il n'est du reste pas exact de croire que la simple
juxtaposition des surfaces de fracture puisse reproduire le corps initial. Les fragments, tels que les
obtient l'analyse, ne sont pas tels absolument qu'ils
auraient pu tre dans la construction originelle. L,
ils adhraient les uns aux autres, non pas seulement
par simple contact des surfaces de fracture, comme
on semble le croire, mais d'une manire un peu plus
complique. Les fragments de la molcule sont
runis par des liaisons. On peut s'en faire une image
en supposant des sortes de crochets d'attache. Ces
crochets, qui n'ont pu tre rompus que par brisure
ou arrachement, les chimistes les appellent des atomicits satisfaites. Ces atomicits rendues libres par
la dislocation ne peuvent rester en cet tat : il faut
qu'elles se satisfassent de nouveau. Le crochet
cherche s'attacher. Dans l'exprience de Schtzenberger l'eau ajoute pourvoit cette ncessit.
Une molcule d'eau (H20) se scinde en deux, l'hydrogne H d'un ct, l'hydroxyle (OH) de l'autre. Ces
.
deux lments s'accrochent aux liaisons libres des
fragments de la molcule d'albumine; et ainsi se
trouvent complts les corps que l'on recueille.
La preuve que l'opration de Schtzenberger tait
trop violente, trop radicale, qu'elle donnait un trop
grand nombre de fragments crochets libres,
atomicits non satisfaites, c'est qu'une assez grande

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES VIVANTS

179

proportion de l'eau surajoute disparaissait dans l'opration. Dans une exprience, cette quantit atteignait
17 grammes pour 100 grammes d'albumine. Les molcules de cette eau taient employes la rparation
des molcules fragmentaires incompltes de l'albumine.
L'opration de Schtzenberger fournissait, en consquence, un nombre trop grand de morceaux trop
menus, correspondant un miettement destructif
excessif. Les morceaux trop menus, ce sont des molcules d'acides tels que l'acide actique, l'acide oxalique, l'acide carbonique, des molcules d'ammoniaque,
d'hydrogne mme dont on constate la mise en
libert.
Mais, abstraction faite de ces produits qui reprsentent un quart de la molcule d'albumine soumise l'analyse, les trois autres quarts reprsentent des fragments plus volumineux qui peuvent
tre considrs comme des constituants rels de l'difice. On trouve ainsi quatre espces de groupements qu'on peut accepter comme naturels. Le premier de ces groupes est celui des leucines ou acides
amids : il manifeste l'existence dans la molcule
d'albumine de composs de la srie grasse. Il
y a en outre un groupe aromatique un groupe
pyridique et un groupe appartenant la catgorie des sucres. Imaginons un certain groupement
de ces quatre sries. Ce sera le noyau de la molcule d'albumine. Si l'on greffe sur ce noyau, sur
cette charpente, comme autant d'annexs, des chanes
latrales, on aura charg l'difice de fioritures; on
l'aura rendu instable, et appropri, par cela mme,
son rle dans les mutations incessantes de l'organisme.
Analyse de Kossel. Noyau hexoniqne.
M. Kossel a abord le problme d'une autre manire.

180

LA VIE ET LA MORT

Il n'a pas voulu s'attaquer l'albumine d'oeuf. Ce


corps est, en effet, un mlange htrogne, complexe
comme les besoins de l'embryon naissant dont il
forme l'aliment. Kossel a cherch un albuminode
physiologiquement plus simple; il l'a demand un
lment anatomique n'ayant aucun rle nutritif, d'une
organisation et d'un fonctionnement physiologique
trs lmentaires, et cependant d'une vitalit nergique, la cellule gnratrice mle. Au lieu de l'oeuf
de la poule, il a donc analys la laitance des poissons et d'abord celle des saumons. Comme il faut
s'y attendre, d'aprs ce qui a t dit des protides,
cette matire vivante offre une combinaison de la
nucline, dj connue, avec une albumine. Celle-ci est
abondante : elle forme le quart de la masse totale.
Elle est de raction fortement alcaline, ce qui est le
caractre gnral de la varit d'albumine que l'on
nomme des histones. Le savant chimiste de Ble,
Miescher, qui avait aperu, en travaillant sur les
saumons du Rhin, cette albumine basique, lui avait
donn le nom de protamine.
Telle est la substance que Kossel a soumise l'analyse, de prfrence l'albumine d'oeuf, chre aux
chimistes qui l'avaient prcd. La dislocation de
cette molcule, en place des longues sries des corps
obtenus par Schtzenberger, n'en donna qu'un seul
qui est une vritable base chimique, l'arginine. Du
premier coup, l'albumine examine tait ramene
un lment simple, cristallisable.
La conclusion s'imposait. La protamine du saumon
tait la plus simple des albumines. Pour constituer
celte matire protique lmentaire, il suffit d'une base
hexonique unie l'eau.
Ce rsultat fut tendu. En examinant d'autres cellules gnratrices mles on trouva une srie de protamines construites sur le mme type. Et toujours
ces corps lbumineux se montraient forms d'une

L'UNIT CHIMIQUE DES TRES

VIVANTS

181

base ou d'un mlange des bases hexoniques, analogues : I'arginine, l'histidine, la lysine, tous corps
trs voisins par leurs proprits et appartenant entirement au monde physique.
Une fois prvenus de l'existence de ce noyau fondamental, les chimistes l'ont retrouv dans les albumines plus compliques o il avait t mconnu. On
l'a constat dans l'albumine d'oeuf, dissimul sous
l'amas des autres groupements. On l'a rencontr dans
toutes les albumines animales ou vgtales. Les noyaux
de Schtzenberger peuvent faire dfaut : les bases
hexoniques sont l'lment constant et universel de
toutes les varits d'albumines. Elles prvalent dans
le noyau chimique de la molcule albumineuse; et
peut-tre, comme le dit Kossel, le forment-elles
exclusivement. Tous les autres lments sont surajouts, accessoires. Le type essentiel de cet difice
molculaire, tant recherch, est enfin connu.
Conclusion. Au rsum, l'unit chimique ds
tres vivants s'exprime en disant que la matire
vivante, le protoplasme, est un mlange ou un complexe de matires protiques noyau hexonique.

10

CHAPITRE IV
DOUBLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES

VITAUX. IRRITABILIT
Apparence d'activit interne de l'tre vivant. Les phnomnes
vitaux envisags comme raction du monde ambiant, 1. Les
conditions extrinsques. Loi de l'optimum. 2. Les conditions intrinsques. Constitution des organes et appareils. Manire
dont l'exprimentation atteint les phnomnes de ta vie. Gnralisation de la loi de l'inertie. Irritabilit.

Instabilit, mutabilit, apparence d'activit interne


de l'tre vivant. Un des traits les plus remarquables
de l'tre vivant, c'est son instabilit. Il est dans un
tat de continuel changement. Le plus simple des
tres lmentaires, le plastide, s'accrot; il arrive en
grossissant et en se compliquant un tat o il se
divise; et, ainsi rajeuni, il recommence la marche
ascendante qui le conduit la mme segmentation.
Son volution se traduit par son accroissement, par
les variations de forme qui y correspondent, par sa

division.
S'il s'agit d'tres plus levs en organisation que
l'lment cellulaire, le caractre volutifde cette mutabilit devient plus vident. L'tre se forme ; il s'accrot; puis, le plus souvent, aprs avoir travers les
stades de la jeunesse et de l'ge adulte, il vieillit,
dcline et aboutit la mort et la dsorganisation,

DOURLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES VITAUX

183

aprs avoir parcouru une sorte de trajectoire idale.


Cette marche dans une direction fixe, avec son point
de dpart, ses degrs et son terme, est la rptition
de la marche qu'ont dj suivie les ascendants de
l'tre vivant.
Il y a l un fait caractristique de la vitalit, ou
plutt il y a deux faits. L'un consiste dans cette volution morphologique et organique, ngation de l'immuabilit, ngation du maintien indfini d'un tat ou
d'une forme permanents que l'on regarde, au contraire, comme la condition des corps bruts, fixes,
stables, ternellement en repos. L'autre consiste dans
la rptition, que cette volution ralise, de l'volution
pareille des ascendants : c'est un fait d'hrdit.
Enfin, l'volution est toujours cyclique, c'est--dire
qu'elle aboutit un terme qui ramne le cours des
choses leur point de dpart.
Cette sorte d'activit interne de l'tre vivant est un
fait si frappant que, non seulement il nous sert diffrencier celui-ci du corps brut, mais qu'il a fait natre
l'illusion d'une sorte de dmon intrieur, la force
vitale, qui se manifesterait par les actes plus ou
moins apparents de la vie de relation, de la motricit, du dplacement, ou par les actes moins bruyants
de la vie vgtative.
Les phnomnes vitaux envisags comme raction du
monde ambiant. Leur double conditionnement.
En ralit, comme nous l'enseigne la doctrine de
l'nergtique, les phnomnes de la vitalit ne sont
pas l'effet d'une activit purement interne. Ils sont
une raction du monde ambiant. L'ide de vie,
dit Auguste Comte, suppose constamment la corrlation ncessaire de deux lments indispensables :
ct
un organisme appropri et un milieu convenable.
C'est de l'action rciproque de ces deux lments
que rsultent invitablement tous les phnomnes

184

LA VIE ET LA MORT

vitaux . Le monde ambiant fournit l'tre


vivant trois choses : sa matire, son nergie, et les
excitants de sa vitalit. Toute manifestation vitale
rsulte du conflit de deux facteurs : le facteur extrinsque qui en provoque l'apparition ; le facteur intrinsque, l'organisation mme du corps vivant, qui en
dtermine la forme. Bichat et Cuvier voyaient dans
les phnomnes de la vie l'intervention exclusive d'un
principe d'action tout intrieur, entravplutt qu'aid
par les forces universelles de la nature. C'est le
contraire qui est vrai. Le protozoaire trouve les stimulants de sa vitalit dans le milieu aquatique qui
est son habitat ; les particules rellement vivantes du
mtazoaire, c'est--dire ses cellules, ses lments
anatomiques, rencontrent ces stimulants dans la
lymphe, dans les liquides interstitiels qui les baignent
et qui forment leur vritable milieu extrieur.
Auguste Comte avait bien compris cette vrit et il
l'a exprime clairement dans le passage que nous
venons de citer. Claude Bernard l'a dveloppe abondamment et l'a rendue classique.
Pour manifester les phnomnes de la vitalit,
l'tre lmentaire, l'tre protoplasmique a besoin du
monde extrieur, de certaines conditions favorables
qu'il y rencontre et que l'on peut appeler les excitants,
ou conditions extrinsques de la vitalit. Cet tre,
en effet, ne possde en lui-mme aucune initiative,
aucune spontanit : il a seulement la facult d'entrer
en action lorsqu'un stimulus tranger vient l'y provoquer. Le mot d'irritabilit dsigne cette sujtion
de la matire vivante. Il exprime que la vie n'est pas
seulement un attribut interne, un principe intrieur
d'action.

DOUBLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES VITAUX

1. Les

185

conditions extrinsques.

Les conditions extrinsques. En montrant que


toute manifestation vitale rsulte du conflit de deux

facteurs : les conditions extrinsques ou physicochimiques qui en dterminent l'apparition, et les


conditions intrinsques ou organiques qui en rglent
la forme, Claude Bernard a port le coup mortel
aux anciennes thories vitalistes. Car il n'a pas
seulement affirm cette troite dpendance des
deux espces de facteurs : il les a montrs en
action dans la plupart des phnomnes physiologiques. L'tude des conditions extrinsques ou
physico - chimiques ncessaires aux manifestations
vitales enseigne une premire vrit, c'est qu'elles ne
sont pas infiniment varies, comme on aurait pu le
croire. Elles prsentent, au contraire, dans ce qu'elles
ont d'essentiel, une uniformit remarquable. Les
conditions fondamentales sont les mmes pour les
cellules animales ou vgtales de toute espce : elles
sont au nombre de quatre. Ce sont : l'humidit; l'air
ou mieux l'oxygne; la chaleur; une certaine constitution chimique du milieu. Et cette dernire condition, dont l'nonc semble vague, se prcise lorsqu'on en vient l'examiner de prs. La constitution
chimique des milieux favorables la vie, des milieux
do culture, obit des lois trs gnrales. C'est la
connaissance de ces lois qui a permis autrefois
Pasteur, Raulin, Cohn et Balbiani, de. constituer des
milieux appropris l'existence de quelques organismes relativement simples, et de crer ainsi une
mthode infiniment prcieuse pour l'tude de
la nutrition et pour des applications nombreuses, la
mthode des cultures artificielles dont la microbiologie
et la physiologie ont offert de nombreux dveloppements.
16.

186

LA VIE ET LA MORT,

Loi

de l'optimum. On a dit et c'est mieux


qu'un jeu de mots que les conditions du milieu
vital taient des conditions de juste milieu. Il faut de
l'eau, il n'en faut ni trop ni trop peu; il faut de l'oxy-

gne galement en proportions rgles ; il faut de la


chaleur, et, pour elle aussi, il y a un degr optimum ;
il faut certains composs chimiques, et, cet gard, il
y a galement des proportions optima.
L'eau est un lment constituant des organismes.
Ceux-ci en contiennent des proportions fixes pour un
mme tissu, mais variables d'un tissu l'autre, entre
2/3 et 9/10. La cellule d'un tissu vivant a besoin,
autour d'elle, d'une atmosphre aqueuse, forme par
les divers sucs de l'organisme, les liquides interstitiels, le sang, la lymphe. On est dupe des apparences lorsque l'on distingue des animaux ariens,
aquatiques, terricoles et lorsque l'on parle de l'air, des
eaux, de la terre, comme de leurs milieux naturels.
Que l'on descende au fond des choses, que l'on fixe
son attention sur les vritables units vivantes, sur
les cellules dont est compos l'organisme; on trouvera autour d'elles des sucs, riches en eau, qui sont
leur milieu rel. Que ces sucs se diluent ou se concentrent le moins du monde, et la vie s'arrte. La
cellule, l'animal tout entier tombe en vie latente ou
il meurt. Tous les tres vivants sont aquatiques ,
disait Claude Bernard; les tres ariens sont, en
ralit, des aquariums ambulants , a. dit un autre
physiologiste; sans humidit, point de vie , crivait Preyer. Le milieu doit contenir de l'eau ; mais
il doit en contenir en certaines proportions. Il y a, chez
les animaux suprieurs, un mcanisme qui fonctionne
automatiquement pour maintenir constante la quantit d'eau du sang. Les tudes sur le lavage du sang
(A, Dastre et Loye), l'ont clairement manifest.
L'oxygne est ncessaire aussi la vie. Il est le
pabulum vitae; la vrit, la dcouverte des tres

DOUBLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES VITAUX

'

'.

appels par Pasteur anarobies a paru contredire cette


affirmation. L'illustre botaniste, Pfeffer, a cru pouvoir
crire, en 1897, que le dogme de la ncessit de
l'oxygne tait renvers. Un tel jugement doit tre
cass. M. Beijerinck, en 1898, a fait une tude plus
attentive des anarobies que l'on prtend cultiver
dans le vide, tels que la bactrie du ttanos et le
vibrion septique; ou de ceux pour qui l'oxygne semble
un poison, tels que le ferment butyrique, le ferment
butyligue, les anarobies de la putrfaction, le spirille
rducteur des sulfates. Tous usent d'oxygne libre.
Ils en consomment la vrit trs peu : ils sont
micro-arobies. Les autres organismes, au contraire,
en ont besoin de davantage ; ils sont macro-arobies,
ou simplement arobies. D'ailleurs, que les prtendus
anarobies prennent peu ou point d'oxygne libre, il
importe peu; ils prennent l'oxygne combin. On
pourrait prtendre, avec L. Errera, qu'ils sont trs
avides d'oxygne, puisqu'ils l'arrachent ses combinaisons, et qu'ils sont si bien adapts ce mode
d'existence, que la vie trop facile l'air libre ne leur
convient plus. Il y a, pour les diffrentes espces
animales, des optimums d'oxygne diffrents.
degr
de
d'un
certain
vivants
besoin
Les
tres
ont

chaleur. La vie, qui ne pouvait pas encore exister aux


temps o le globe tait incandescent, ne le pourra
plus quand il sera refroidi. Pour chaque organisme
et chaque fonction, il y a un minimum et un maximum de temprature compatible avec l'activit. Il y
a aussi un optimum. Par exemple, pour la germination du bl, cet optimum est 29.
La condition de l'optimum existe de mme pour la
composition chimique du milieu vital et pour les
autres conditions physiques ambiantes, telles que la
pression atmosphrique.
C'est donc une loi d'une porte universelle, une
sorte de loi rgulatrice de la vie. La vie est fonction

188

LA VIE ET LA MORT

de variables extrinsques, l'eau, l'air, la chaleur, la


composition chimique du milieu, la pression. Tout
phnomne vital commence se produire partir
d'un certain tat de la variable (minimum), prend de
plus en plus de vigueur mesure qu'elle crot, jusqu' une valeur dtermine (optimum), s'attnue si
la variable continue crotre et disparat quand elle
atteint une certaine valeur limite (maximum). Cette
rgle, justifie par le botaniste allemand J. Sachs,
en 1860, propos de l'action de la temprature sur
la germination des plantes, par Paul Bert, en 1875,
propos de l'action de l'oxygne et de la pression
atmosphrique sur les animaux; et dj formule
la mme poque par Claude Bernard, a t mise en
pleine lumire par M. Leo Errera, en 1895. C'est
une loi de modration. Elle exprime le Rien de
trop de Lafontaine, traduction du Ne quid nimis
de Trence, du Mv)ov yav de Thognis, et de la phrase
biblique : omnia in mensura et numero et pondere.
profonde
de
loi
de
voit
la
Errera
cette
L.
cause

l'optimum dans les proprits du protoplasme vivant


qui sont des proprits moyennes : il est semi-liquide ;
il est eompos de matires albuminodes qui ne supportent rien d'excessif, ni au point de vue physique,
ni au point de vue chimique.
Conditions intrinsques. Loi de
constitution des organes et appareils.

2.

Loi de constitution des organes et appareils.


Si l'on considre des tres plus levs en organisation,
l'influence des conditions extrinsques n'apparat pas
moins nettement. C'est, comme nous l'avons dit,
pour que soient dispenss chaque lment, dans la
mesure convenable, les matriauxfondamentaux dont
il a besoin : l'eau, les composs chimiques, l'air, la

DOUBLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES VITAUX

189

chaleur, que les organes s'ajoutent aux organes,


que les appareils s'agencent en difices compliqus.
Pourquoi un appareil digestif? Pour prparer et introduire dans le milieu intrieur les matriaux liquides
ncessaires la vie des cellules. Pourquoi un appareil respiratoire ? Pour importer le gaz vital ncessaire
aux cellules, et exporter l'excrment gazeux, l'acide
carbonique qu'elles rejettent. Pourquoi un appareil
circulatoire? Pour transporter et renouveler partout
ce milieu. Les appareils, les rouages fonctionnels,
les vaisseaux, les mcanismes digestifs et respiratoires n'existent point pour eux-mmes, comme les
bauches capricieuses d'une nature artiste: ils existent
pour les lments anatomiques innombrables qui
peuplent l'conomie ; ils sont disposs pour permettre
et rgler plus rigoureusement la vie cellulaire quant
aux conditions extrinsques qu'elle exige. Ils sont,
dans le corps vivant, comme dans une socit civilise,
les manufactures et les usines qui procurent aux diffrents membres de cette socit les moyens de se
vtir, de se chauffer et de s'alimenter. En un mot,
la loi de la construction des organismes ou du perfectionnement organique se confond avec les lois de la
vie cellulaire. Elle est autrement suggestive que la
loi de la division du travail physiologique, nonce
jadis par Henri Milne-Edwards ; elle a, en tous cas,
une signification plus concrte. Elle relie, enfin,
comme on voit, le fonctionnement organique aux
conditions du milieu ambiant.
Manire dont l'exprimentation agit sur les phnomnes de la vie. Les deux ordres de conditions,
les unes apportes par l'tre lui-mme, les autres
par les agents extrieurs, sont galement indispensables, et, par consquent, d'importance ou de
dignit gale. Mais elles ne sont pas galement
accessibles l'exprimentateur. Il n'est pas facile

190

LA VIE ET LA MORT

d'exercer sur l'organisation des actions directes et


mesurables. Au contraire, les conditions physiques
sont dans les mains et la discrtion de l'exprimentateur. Par elles il peut atteindre les manifestations
vitales dans leur apparition, les provoquer ou les
empcher, les ralentir ou les prcipiter. C'est ainsi,
par exemple, que le physiologiste suspend ou rtablit
son gr la pleine activit vitale chez la multitude
des tres reviviscents ou hibernants, tels que les
graines, les infusoires susceptibles d'enkystement, les
anguillules, les tardigrades, les animaux sang froid,
les plantes vivaces.
Le monde ambiant fournit donc l'animal et au
vgtal, entier ou fragmentaire, les matriaux de
son organisation qui sont en mme temps les excitants de sa vitalit. C'est dire que le mcanisme vital
serait un mcanisme dormant et inerte, si rien, dans
le milieu qui l'entoure, ne venait le provoquer
l'action et lui donner le branle; ce serait une sorte
de machine vapeur sans houille et sans feu.
La matire vivante ne possde pas, en d'autres
termes, de spontanit relle. Nous l'avons dit
ailleurs : la loi de l'inertie, que l'on croit le partage
des corps bruts, ne leur est pas spciale: elle s'applique
aux corps vivants dont l'apparente spontanit n'est
qu'une illusion dmentie par toute la physiologie.
Toutes les manifestations vitales sont des rpliques
une stimulation, des actes provoqus et non point des
actes spontans.
Gnralisation de la loi de l'inertie aux corps vivants.
Irritabilit. A la vrit, le prjug vulgaire est
contraire cette vue : l'opinion commune la mconnat. Elle n'applique la loi de l'inertie qu' la
matire brute. C'est que la rplique vitale ne succde pas toujours immdiatement la stimulation
extrieure et ne lui est pas toujours proportionne.

DOUBLE CONDITIONNEMENT DES PHNOMNES VITAUX

191

Mais il suffit d'avoir vu le volant d'une machine '

vapeur pour comprendre que la restitution de la force


mcanique peut n'tre pas immdiate; il suffit d'avoir
appuy le doigt sur la gchette d'une arme feu
pour savoir qu'il n'y a point de proportionnalit
ncessaire entre l'intensit du stimulant et la grandeur
de l'effet produit. Les choses se passent dans la
machine vivante de la mme manire que dans la
machine brute.
La facult d'entrer en action lorsqu'un stimulant
tranger vient l'y provoquer a reu, avons-nous dit, le
nom d'irritabilit. On n'emploie pas le mot propos de la matire brute. Cependant, la condition de
celle-ci est la mme. Mais il n'est pas besoin d'affirmer
son irritabilit, parce qu'elle n'est conteste de personne. On sait bien que la matire brute est inerte,
que toutes les manifestations d'activit dont elle est
le thtre sont provoques. L'inertie est pour elle le
nom quivalent l'irritabilit pour la matire vivante.
Mais tandis qu'il n'tait pas ncessaire d'introduire
cette notion dans les sciences physiques, o elle rgne
depuis le temps de Galile, il tait au contraire ncessaire de l'affirmer en biologie, prcisment parce que
l rgnait la doctrine oppose de la spontanit
vitale.
Telle tait la pense de Claude Bernard. Il n'a
jamais vari sur ce point. L'irritabilit, dit-il, est la
proprit que possde tout lment anatomique
(c'est--dire le protoplasme qui entr dans sa cons titution), d'tre mis en activit et de ragir d'une
certaine manire sous l'influence des excitants
extrieurs . Il ne pouvait prtendre que ce ft un
caractre distinctif entre les corps vivants et les corps
bruts; et cela, d'autant moins qu'il s'est toujours
efforc d'effacer, sur ce point, les distinctions qui
rgnaient son poque et que Bichat et Cuvier avaient
tablies. Aussi M. Le Dantec semble-t-il n'avoir pas

192

LA VIE ET LA MORT

bien saisi la pense du clbre physiologiste sur ce


point, lorsqu'il affirme, et comme s'il contredisait en
cela l'opinion de Claude Bernard et de son cole, que
l'irritabilit n'est pas quelque chose de particulier aux
corps vivants (1).
1. Ces ides sont nettement mises en lumire dans une srie
d'articles de la Revue philosophique, publis en 1879 sous le titre :
Le problme physiologique de la vie et consacrs par
M. A. Dastre au commentaire du livre des Phnomnes communs
aux animaux et aux plantes.

CHAPITRE V
LA FORME SPCIFIQUE. SON ACQUISITION.
SA RPARATION
La forme spcifique. Elle n'est pas spciale aux tres vivants.
Elle est lie l'ensemble des conditions matrielles du corps
et du milieu. Est-elle une proprit de la substance chimique? 2. Acquisition et rtablissement de la forme spcifique. Rgnration normale. Rgnration accidentelle
chez les protozoaires et les plastides; chez les mtazoaires..

1.

1.

La forme spcifique.

La forme spcifique n'est pas spciale aux tres


vivants. La possession d'une forme spcifique,
l'acquisition de cette forme typique ralise progressivement, son rtablissement, lorsque quelque accident l'a altre, voil des traits considrs comme
distinctifs des tres vivants, depuis les protophytes
et les protozoaires les plus infrieurs jusqu'aux
animaux les plus levs. Rien ne donne mieux
une ide de l'unit et de l'individualit de l'tre
vivant que l'existence de cette forme typique. Ce
n'est pas dire cependant que ce caractre soit
exclusif l'tre vivant et soit capable de le dfinir,
lui seul. Nous rptons qu'aucun caractre n'est
dans ce cas. En particulier, la forme typique appartient aux cristaux comme aux tres vivants.
17

194

LA VIE ET LA MORT

La forme spcifique est lie l'ensemble des conditions matrielles du corps et du milieu.
La considration des corps minraux nous montre la forme
ie aux conditions physico-chimiques du corps et
du milieu. La forme dpend surtout des conditions
physiques dans le cas de la goutte d'eau qui tombe
d'un robinet, du mnisque liquide dans un tube troit,
de la petite masse ombilique de mercure sur un plan
de marbre, dans le cas de la goutte d'huile mulsionne
dans une solution, dans le cas du mtal croui ou
recuit. La forme dpend davantage des conditions
chimiques dans le cas des cristaux. Et c'est la cristallisation qui a introduit dans les sciences physiques
cette notion, devenue une sorte de postulat, savoir
que la forme spcifique est lie la composition chimique. Et, cependant, il suffit de songer au dimorphisme d'un corps simple tel que le soufre, tantt
prismatique, tantt octadrique, pour comprendre
que la substance n'est qu'un des facteurs de la forme
et que les conditions physiques du corps et du milieu
en sont d'autres, tout aussi dominateurs.
La forme spcifique est-elle une proprit de la
substance chimique ? Combien cette restriction doitelle encore tre plus vraie, si nous considrons au lieu
d'un compos chimique dfini, le mlange tonnamment complexe qui est le protoplasme ou matire
vivante, ou l'organisme plus compliqu encore qui est
la cellule, le plastide.
N'y a-t-il pas de grandes diffrences entre la substance
du protoplasme cellulaire ou substance cytoplasmique
et celle du noyau ? Ne doit-on pas distinguer dans la
premire la substance hyaloplasmique ; la microsomique, dans les microsomes ; la linine entre ces granulations; la centrosomique dans la centrosome;
l'archoplasmique dans la sphre attractive; sans
compter les leucites divers, le suc vacuolaire et les

LA FORME SPCIFIQUE

195

inclusions varies. Et dans le noyau, ne peut-on


point considrer le suc nuclaire, la substance des
chromosomes et celle des nucloles? Et chacune
d'elles n'est-elle pas encore un mlange probablement
trs complexe?
Et pourtant, c'est ce mlange que l'on attribue
la possession d'une forme, en vertu et par extension
des principes de la cristallisation, lesquels enseignent
prcisment que les mlanges ne peuvent avoir de
forme : que celle-ci est l'attribut des corps purs et
n'est obtenue que par la sparation des parties
mlanges, c'est--dire par le retour l'homognit.
d'hsiter,
donc
de
fortes
raisons
de
II
avant
a
y

transporter, comme l'ont fait quelques naturalistes


philosophes, des sciences physiques o il est dj
sujet de fortes restrictions aux sciences biologiques, le principe absolu de la dpendance entre la
forme et la composition chimiques.
M. Le Dantec, pourtant, a fait de ce principe le
meilleur soutien de son systme biologique. Il trouve,
par consquent, dans le cristal le modle du vivant.
Il donne ainsi une base physique la vie.
S'agit-il, dans ce systme, d'expliquer cet incomprhensible, cet insondable mystre qui fait que la
cellule oeuf attirant elle les matriaux du dehors
arrive difier progressivement l'tonnante construction qui est le corps de l'animal, le corps de l'homme,
le corps d'un homme dtermin, de Primus, par
exemple? On dit que la substance de Primus est spcifique. Sa substance vivante lui est propre, spciale ;
et cela, depuis les commencements de l'oeuf jusqu'au
bout de ses mtamorphoses. Il ne reste plus qu'
appliquer cette substance le postulat, emprunt
la cristallographie, de l'absolue dpendance de la
nature de substance la forme qu'elle revt. La forme
du corps de l'animal, de l'homme considr, de Primus, c'est la forme cristalline de leur substance

196

LA VIE ET LA MORT

vivante. C'est la seule forme d'quilibre que puisse


prendre cette substance, dans les conditions donnes,
de mme que le cube ou la trmie est la forme cristalline du sel marin, le seul tat d'quilibre du chlorure de sodium dans l'eau de mer vapore lentement.
Ainsi, le problme de la forme vivante se trouve
ramen au problme de la substance vivante, qui
semble plus facile : et, du mme coup, le mystre
biologique au mystre physique. Il est certain que
cette manire de voir simplifie prodigieusement et
l'on peut dire trop l'obscur problme du rapport de
la forme la substance, la fois dans les deux ordres
de science. Tout tient en une phrase : Il y a
une relation tablie entre la forme spcifique et la
composition chimique : la composition chimique dirige,
entrane la forme spcifique.
Ce n'est pas le moment d'examiner fond cette
opinion. Si elle est autre chose qu'une simplification
verbale, qu'une unification du langage appliqu aux
deux ordres de phnomnes, elle implique une assimilation des mcanismes qui les ralisent. Aux forces
organogniques qui dirigent la constitution des organismes vivants elle oblige faire correspondre les
forces cristallogniques qui groupent, ajustent, quilibrent et harmonisent les matriaux du cristal.
Lorsqu'il s'agit de l'application d'un principe tel
que celui-ci, il faut, pour en juger la lgitimit,
revenir toujours ses fondements exprimentaux.
Qu'on imagine, par exemple, un corps simple tel que
le soufre chauff et amen l'tat de fusion, c'est-dire homogne, isotrope, dans un milieu tranquille
dont le seul changement sera un refroidissement
mnag avec lenteur, ce sont l des conditions
cristallogniques typiques, le corps prendra une
forme cristalline dtermine. C'est d'expriences de
ce genre que nous tirons la notion d'une forme spci
fique lie une constitution chimique.

197

LA FORME SPECIFIQUE

Mais, en concluant ainsi, nous raisonnons mal. La


vritable interprtation qui convient ce cas comme

tous les autres, c'est que la forme spcifique est


adquate la substance en mme temps qu' toutes
les conditions physiques, chimiques, mcaniques o
elle se trouve place. Et la preuve, c'est que la
mme substance soufre qui a pris la forme prismatique aussitt aprs fusion ne la gardera pas et
passera la forme octadrique, tout fait diffrente.
II en est ainsi de la forme spcifique de l'tre
vivant, c'est--dire de l'assemblage de ses matriaux constituants coordonns en un systme dfini,
en un mot, de son organisation. Celle-ci est adquate sa substance et toutes les conditions matrielles, physiques, chimiques, mcaniques dans lesquelles elle est place. Cette forme est la condition
d'quilibre matriel correspondant une situation
trs complexe, un ensemble de conditions donnes.
La condition chimique est seulement l'une d'entre
elles. De plus, il est quelque peu abusif de parler
d' une substance chimique propos d'un mlange
tonnamment complexe et d'ailleurs variable d'un
point l'autre du corps vivant. En ramenant
ainsi les phnomnes leur signification originelle,
on fait disparatre de fausses lueurs d'analogie. Dire
avec M. Le Dantec que la forme du chien lvrier est
la condition d'quilibre de la substance chimique
lvrier , c'est dire beaucoup et trop, si cela signifie
que le corps du lvrier est une substance qui se
comporte la faon des masses homognes, isotropes, comme le soufre fondu et le sel dissous : c'est
dire mieux, mais beaucoup moins, si cela signifie,
comme dans l'esprit des physiologistes, que le corps
du lvrier est la condition d'quilibre d'un systme
matriel htrogne, anisotrope, soumis des conditions physiques et chimiques infiniment nombreuses.
L'ide de rattacher la forme, et par l on entend
17.

198

LA VIE ET LA MORT

l'organisation, la seule composition chimique, n'est


point ne dans l'esprit des chimistes, ni dans celui
des physiologistes. Les uns et les autres se sont
exprims nettement cet gard.
Il faut distinguer, dit Berthelot, la formation des
substances chimiques dont l'assemblage constitue les
tres organiss, et la formation des organes euxmmes. Ce dernier problme n'est pas du domaine
de la chimie. Jamais le chimiste ne prtendra former
dans son laboratoire, une feuille, un fruit, un muscle,
un organe... Mais la chimie a le droit de prtendre
former les principes immdiats, c'est--dire les matriaux chimiques qui constituent les organes. Et
Claude Bernard, de mme : En un mot, le chimiste
dans son laboratoire, et l'organisme vivant dans ses
appareils, travaillent de mme, mais chacun avec
ses outils. Le chimiste pourra faire les produits de
l'tre vivant, mais il ne fera jamais ses outils, parce
qu'ils sont le rsultat mme de la morphologie organique.

2. Acquisition et rtablissement de la

forme

spcifique.

Acquisition de la forme typique. L'acquisition de


la forme typique, chez l'tre vivant, est le rsultat
d'un travail ontognique qui ne saurait tre examin
ici. Chez l'tre lmentaire, le plastide, ce travail se confond avec celui mme de la nutrition :
c'est une nutrition dirige. Il consiste en un simple
accroissement partir du moment o l'lment est
n de la division d'un lment antrieur, et en une
diffrenciation ncessairement restreinte. C'est une
embryognie rudimentaire. Chez l'tre complexe,
mtazoaire, mtaphyte, l'organisme se constitue
partir de l'oeuf, par l'accroissement, la bipartition des

LA FORME SPCIFIQUE

199

lments et leur diffrenciation, accomplis suivant


une direction et conformment un plan dtermin.
C'est encore une nutrition dirige : mais ici l'embryognie est complique. Le plan directeur des oprations est la consquence, nous n'en doutons pas, des
conditions matrielles chaque instant ralises dans
l'organisme.
Rgnration normale. Non seulement les tres
vivants construisent eux-mmes leur architecture
typique, mais ils la rtablissent, et la reconstituent
continuellement mesure que les accidents ou mme
les circonstances rgulires tendent la dtruire
.
en un mot, ils se rgnrent. Cette rgnration
consiste dans la reformation des parties altres ou
enleves par le jeu normal de la vie ou par les accidents qui en troublent le cours.
Il y a donc une rgnration normale physiologique,
qui est pour ainsi dire le prolongement de l'ontogense, c'est--dire du travail de formation de l'individu. On en a des exemples, chez les mammifres,
dans la reconstitution de l'piderme ; dans la pousse
des productions pidermiques constamment uses
dans leurs parties superficielles et distales, et rgnres dans leurs parties profondes ; dans la chute et
le remplacement des dents de la premire dentition,
et chez certains poissons dans la production de dentitions successives ; dans le renouvellement priodique
du tgument chez les larves d'insectes et chez les crustacs : enfin, dans la destruction et la no-formation
des globules du sang des vertbrs, des cellules
glandulaires, des cellules pithliales de l'intestin.
Rgnration accidentelle chez les protozoaires et les
plastides. Il y a aussi une rgnration accidentelle
qui rtablit, d'une manire plus ou moins parfaite,
les parties enleves. Cette rgnration a ses degrs,

200

LA VIE ET LA MORT

depuis la simple cicatrisation de la plaie, jusqu' la


reproduction complte de la partie coupe : elle est
trs ingalement dveloppe dans des groupes zoologiques, mme voisins.
Chez ls tres lmentaires, monocellulaires, c'est-dire chez les lments anatomiques et chez les protozoaires, ce sont les expriences de mrotomie, c'est-dire de section partielle, qui permettent d'apprcier
l'tendue de cette facult de rgnration. Ces expriences, inaugures par les recherches d'Augustus
Waller en 1851, ont t ralises dlibrment par
Gruber en 1885, continues par Nussbaum en 1886,
Balbiani en 1889, Verworn en 1891 et reproduites par
un grand nombre d'observateurs. Elles ont montr
que les deux fragments se cicatrisent et se rparent,
en constituant un organisme extrieurement semblable l'organisme primitif, mais plus petit. Les
deux organites nouveaux ne se comportent pourtant
pas de mme. Un seul, celui qui a conserv le noyau,
possde la facult de se complter et de vivre comme
l'tre primitif. Le fragment protoplasmique qui ne
renferme pas le noyau, ne peut reconstituer cet organe
dficient ; et, s'il fonctionne comme le fragment nucl
sous la plupart des rapports, il s'en distingue cependant sous d'autres, trs importants. Le fragment anucl d'un infusoire se comporte comme le fragment
nucl et comme l'animal tout entier, au point de vue
ds mouvements du corps, des cils, de la prhension
des aliments, de l'vacuation des fces, de la contraction rythmique des vsicules pulsatiles. Mais ainsi
que les tudes de Balbiani, en 1892, nous l'ont appris,
la scrtion, la rgnration complte et la facult
de gnration par scissiparit appartiennent seulement au fragment nucl, c'est--dire au noyau.
Rgnration accidentelle chez les mtazoaires.
Parmi les tres polycellulaires, la facult de rg-

LA FORME SPCIFIQUE

201

nration se rencontre au plus haut degr chez les


plantes o elle constitue le procd de bouturage,
Chez les animaux elle est le plus marque parmi
les Coelentrs. Le cas. de l'hydre est clbre depuis
les expriences de Trembley. On sait que, coupe
en menus morceaux, l'hydre peut rgnrer autant
d'tres complets. Parmi les Vers, les planaires offrent
quelque chose d'approchant : tout fragment dont le
volume n'est pas infrieur au dixime de. celui du
corps peut reproduire un tre entier, complet. L'Escargot peut rgnrer une grande partie de sa tte,
tentacules
bouche.
la
Chez
les
compris
les
et
y

Tritons et les Salamandres la rgnration peut refaire


les membres, la queue, l'oeil. Chez les Grenouilles, le
travail, au contraire, ne va pas au del de la cicatrisation. Mme impuissance chez les Oiseaux et les
Insectes.
Le fait de voir, chez un Vertbr comme le Triton,
le moignon d'un bras avec son morceau d'humrus,
refaire l'avant-bras et la main, dans toute leur complexit, avec leur squelette, leurs vaisseaux, leurs
nerfs, leurs tguments, est profondment surprenant.
On dit que le membre a repouss, comme s'il en existait
un germe qui se serait dvelopp la faon de la
graine d'une plante, ou comme si chaque portion
transversale du membre, chaque tranche, pour ainsi
dire, pouvait reformer celle qui la suit.
Le mcanisme de la rgnration soulve comme
celui de la gnration mme des problmes de la
plus haute importance. La partie se rgnre-t-elle
comme elle s'est forme la premire fois ? La rgnration rpte-t-elle l'ontognie? Est-il vrai qu'un
organe enlev ne se rgnre pas (le rein, par
exemple), si l'organe symtrique prend un dveloppement compensateur et hypertrophique, comme l'a
prtendu Ribbert? En est-il de mme si l'organe enlev
et transplant en un autre point est susceptible de s'y

202

LA VIE ET LA MORT

greffer comme l'a dit Y. Delage? Ce sont l des


questions fort attachantes, mais qui ne sauraient nous
retenir et nous dtourner ainsi de notre objet. Nous
n'avons envisager ces faits qu'au point de vue de
leur valeur significative et caractristique de la vitalit. Flourens, leur propos, invoquait l'intervention
de forces vitales, plastiques et morpho-plastiques.
Mais comme nous le verrons plus loin, ces phnomnes de cicatrisation, de rparation, de rgnration, ces efforts plus ou moins complets pour le
rtablissement de la forme spcifique, bien qu'ils
appartiennent tous les tres vivants des degrs
divers, ne leur sont pas cependant exclusifs. On les
retrouve dans quelques reprsentants du monde minral, dans les cristaux.

CHAPITRE VI
LA NUTRITION.

L'assimilation fonctionnelle. La destruction fonctionnelle.


Destruction organique. Synthse assimilatrice.
Importance capitale de la nutrition. 1. Rsultat de l'activit
vitale : Destruction ou accroissement. Distinction de la substance vivante et des rserves qui y sont mles. Destruction
organique : destruction des rserves ; destruction de la matire
vivante. Accroissement de la matire vivante. 2. Les
deux catgories de phnomnes vitaux. Fondements de l'ide
de la destruction fonctionnelle. Les deux ordres de phnomnes de la vitalit. Critique du langage de Claude Bernard.
Opinions actuelles. Critique de la thorie nouvelle de la
vie, de Le Dantec. 3. Corrlation des deux ordres de faits
vitaux. Loi d'enchanement. Contradictions de la thorie
nouvelle. 4. Caractres de la nutrition. Sa dfinition.
Sa permanence. Ide errone du tourbillon vital. Assimilation formative des rserves. Assimilation formative du
protoplasme. Mort relle et mort apparente.

Importance capitale de la nutrition. Nous touchons ici au trait capital de la vitalit. Tous les.
autres caractres de la matire vivante, son quilibre
mobile, son organisation chimique et anatomique,
l'acquisition et le maintien d'une forme typique, ne
sont, pour ainsi dire, que des proprits secondaires,
subordonnes, par rapport la nutrition. La gnration elle-mme n'en est qu'un mode. La nutrition
est l'attribut essentiel de la vie : elle est la vie mme.

LA VIE ET LA MORT

Avant de la dfinir, il est ncessaire d'entrer dans


quelques explications pralables.
Ce qu'il y a de plus frappant dans l'tre vivant,
dans la matire vivante, c'est son accroissement. Un
animal, un vgtal, c'est quelque chose qui commence
plus ou moins petitement et qui grandit. Son caractre est de s'tendre : depuis la spore, la graine,
la bouture, depuis l'oeuf, il s'accrot.
Qu'il s'agisse d'un lment cellulaire, d'un plastide
ou d'un tre complexe, leur condition est la mme,
cet gard : ils sont envahissants. Sans doute quand
l'animal ou la plante ont atteint un certain dveloppement, ils s'arrtent dans leur croissance, ils subsistent plus ou moins longtemps l'tat adulte, dans
une sorte d'quilibre apparent. Mais alors mme, il
n'y a pas arrt de fabrication de la matire vivante :
il y a seulement compensation entre sa destruction
et sa production.
Il importe de mettre de l'ordre dans les ides qui
se croisent, se mlent et se contredisent actuellement
en biologie sur ce sujet essentiel. Il y rgne une
cruelle confusion.

1.

Rsultat de l'activit vitale : Destruction


ou accroissement?

Distinction de la substance vivante et des rserves


qui y sont mles. La physiologie de la nutrition a
donn lieu d'immenses travaux depuis cinquante ans.
Ds coles physiologiques, matres et disciples, comme
l'cole de Munich sous Voit et Pettenkofer, celle de
Pflger Bonn, celle de Rubner, celles de Zuntz et
de von Noorden Berlin, un grand nombre de laboratoires zootechniques et agricoles dans le monde
entier n'ont pas cess, depuis des annes, d'analyser des ingesta et des egesta, et de faire des bilans

205

LA NUTRITION

nutritifs, afin de dterminer le mouvement de dcomposition et de reconstitution du matriel vivant.


Si l'on demandait quel est, notre avis, le rsultat le
plus gnral de tout ce labeur, nous rpondrions qu'il
a t de confirmer et de corroborer une distinction
capitale qui doit tre faite entre la substance vivante
proprement dite et les rserves. Celles-ci, rserves
d'albuminodes, d'hydrates de carbone, de graisses,
intimement
mlanges
celle-l
qu'elles
si

sont

sont, le plus souvent, trs difficiles en distinguer.


Destruction organique. Le second point, galement mis hors de doute, c'est que le fonctionnement
vital s'accompagne d'une destruction des principes
immdiats de l'organisme, dans le sens de leur simplification. Cette destruction fonctionnelle n'est pas
contestable en ce qui concerne les organes diffrencis o le fonctionnement est vident, intermittent, distinct en quelque sorte des autres phnomnes
vitaux qui s'y accomplissent. Par exemple, dans le
cas des muscles qui se contractent, l'acide carbonique
respiratoire et le carbone urinaire sont des tmoins
irrfutables de cette destruction : faibles dans le
repos, abondants pendant l'activit, et en proportion
de celle-ci. Il ne saurait y avoir de contestation
cet gard. Cette vrit nonce par Claude Bernard
sous le nom de loi de la destruction fonctionnelle a
reu la double conscration de l'exprience et de la
doctrine. D'aprs la doctrine nergtique, en effet,
les nergies mcanique et thermique manifestes
dans le fonctionnement' vital ne peuvent avoir leur
source que dans l'nergie chimique libre par la
destruction des principes immdiats de l'organisme,
amens un degr infrieur de complication.
Destruction des rserves. Mais voici o commence
le dsaccord. Quels sont ces principes dcomposs,
dtruits? Appartiennent-ils aux rserves cellulaires
18

206

LA VIE ET LA MORT

ou la matire vivante proprement dite? Il n'y a


pas de doute que la plus grande partie appartient aux

rserves. Par exemple, c'est surtout du glycogne qui


est consomm dans la contraction musculaire comme
du charbon dans la locomotive; et le glycogne est
une rserve du muscle. Ces rserves dtruites dans le
fonctionnement ne peuvent, naturellement, se reconstituer que pendant le repos.
Mais, la matire vivante elle-mme, le protoplasme
actif, le protoplasme musculaire, on n'est pas encore
fix sur la question de savoir s'il participe cette
destruction, s'il y fournit des lments. Les expriences sont contradictoires. Elles ont t institues
de la manire suivante. On a recherch les dchets
azots (ure) la suite du travail musculaire, pour
les comparer ceux de la priode de repos. Ces
dchets azots sont les tmoins de la destruction des
matires albuminodes, et celles-ci sont des principes
constituants de la matire vivante. Si, dans les
conditions d'une alimentation suffisante, le fonctionnement musculaire entranait plus de dchets
azots, c'est--dire une destruction plus grande d'albuminodes, o pourrait penser que le matriel vivant
proprement dit a t us, dtruit pour son compte.
(Et encore serait-il possible d'incriminer une rserve
d'albuminodes distincte du protoplasme vivant luimme, et plus ou moins incorpore lui.)
Mais l'exprience n'a pas donn jusqu'ici de rsultat
dcisif. Les dernires recherches exprimentales,
celles, de Igo Kaup, de Vienne, qui datent de 1902,
sont aussi incertaines que les prcdentes. L'augmentation de la destruction d'albumine n'a pas t
constante : les circonstances de l'observation ne permettent d'affirmer ni dans un sens ni dans l'autre.
Destruction de la matire vivante. A dfaut de
l'exprience qui hsite, l'esprit doctrinaire affirme.

LA NUTRITION

201

Il affirme dans deux sens contraires. La majorit


des physiologistes incline croire la destruction
de la substance vivante par suite de son fonctionnement mme. Le fonctionnement dtruirait donc, non
seulement les rserves, mais aussi le matriel protoplasmique. Telle est l'opinion rgnante. Seulement cette opinion se trouve singulirement attnue
par suite des enseignements positifs de la science.
Il est sr que ce matriel, dans le muscle, est peu
atteint s'il l'est. On a vu, plus haut, que les physiologistes, avec Pflger et Chauveau, sont d'accord
sur ce point. Le fonctionnement vital dtruit surtout
des rserves. Il dtruit un peu, mais peu le matriel organique. L'un et l'autre se rpareraient dans
le repos fonctionnel.
Accroissement de la matire vivante. L'autre

affirmation est toute contraire. Non seulement, dit


Le Dantec, le muscle ne se dtruit pas dans le fonctionnement, mais il s'accrot. Contrairement l'opinion universelle, le matriel protoplasmique s'augmente par l'activit; il se dtruit dans le repos. Ce
serait une loi gnrale : la loi de l'assimilation fonctionnelle. Une cellule de levure de bire introduite
dans un mot sucr fait fermenter ce mot, et, en
mme temps, loin de s'y dtruire, s'y multiplie. Or,
la fermentation du mot, c'est le fonctionnement
mme de la levure. C'est, dit le mme auteur, une
erreur de croire que les phnomnes de fonctionnement, d'activit vitale, ne s'accomplissent qu'au prix

d'une destruction organique.


Telles sont les deux opinions en prsence. Elles
ne sont pas extrmement loignes en fait, puisqu'il
s'agit de dcider entre une destruction faible et un
accroissement faible; mais, en doctrine, elles sont
nettement opposes. Elles sont d'ailleurs arbitraires
et l'exprience n'a point dcid entre elles.

208

LA VIE ET LA MORT

2. Les deux catgories de phnomnes

vitaux.

Fondement de l'ide de la destruction fonctionnelle.


Claude Bernard. La doctrine de la destruction
fonctionnelle a t expose par Claude Bernard, avec
une puissance remarquable. Mais l'expression a un
peu trahi la pense du grand physiologiste ou du
moins dpass le fait qu'il avait en vue. Les phnomnes de destruction sont, dit-il, les plus vidents.
produit,
quand
Quand
le
le
mouvement
muscle
se

se contracte, quand la volont et la sensibilit se


manifestent, quand la pense s'exerce, quand la
glande secrte, la substance des muscles, des nerfs,
du cerveau, du tissu glandulaire, se dsorganise, se
dtruit et se consume. De sorte que toute manifestation d'un phnomne dans l'tre vivant est ncessairement lie une destruction organique.
La destruction organique est une vrit pour Claude
Bernard : c'est une erreur pour M. Le Dantec. Qui a
raison ? videmment Claude Bernard. C'est dans
les analyses des matriaux excrts la suite du travail physiologique que Claude Bernard a puis sa conviction. Les excrta tmoignent d'une dmolition

organique certaine. En gnralisant cet enseignement


de l'exprience, l'illustre naturaliste a devin, avant
que la notion ne s'en ft rpandue en France, la loi
fondamentale de l'nergtique. Tout acte qui dpense
de l'nergie, qui produit de la chaleur, du mouvement, toute manifestation quelconque pouvant tre
envisage comme une transformation nergtique,
consomme ncessairement de l'nergie et celle-ci est
emprunte aux substances de l'organisme. Ces substances sont simplifies, disloques, dtruites. Or, le
fonctionnement du muscle, produit chaleur et mou-

209

LA NUTRITION

vement chez les animaux sang chaud comme chez


les animaux sang froid : le fonctionnement des
glandes produit de la chaleur, comme l'ont montr
les clbres expriences de C. Ludwig sur la scrtion
salivaire, et, comme en tmoigne, d'ailleurs, l'tude
de la topographie calorifique chez les vertbrs; le
fonctionnement des nerfs et du cerveau produit une
faible quantit d'lectricit et de chaleur, selon la
plupart des observateurs; le fonctionnement de l'appareil lectrique et celui des appareils lumineux
dpensent aussi de l'nergie; enfin, l'oeil qui reoit
l'impression lumineuse dtruit le pourpre rtinien,
et celui-ci, de la faon la plus manifeste, se reforme
l'obscurit, pendant le repos de l'organe. Tout ce
qui se traduit objectivement, tout ce qui est phnomne chez l'tre vivant, l'exception de l'accroissement et de la formation qui sont gnralement des
phnomnes lents et dont nous n'avons notion que
par comparaison d'tats successifs, toutes ces
manifestations nergtiques supposent une destruction de matire organique, une simplification chimique, source de l'nergie manifeste. Et c'est pour
cela que la destruction matrielle ne concide pas
seulement avec l'activit fonctionnelle, mais qu'elle
en est la mesure et l'expression.
Les deux ordres de phnomnes de la vitalit. Un
autre point sur lequel Claude Bernard a raison contre
son contradicteur est non moins fondamental. Il
s'agit de ce qu'il faut entendre par phnomnes fonctionnels. C'est le sujet mme du dbat. Or, dans l'esprit des physiologistes, cette expression a un sens
parfaitement caractris : elle n'en a pas chez M. Le
Dantec. Les physiologistes qui ont tudi les animaux quelque peu levs en organisation, o la
diffrentiation des phnomnes permet d'en comprendre la distinction fondamentale, ont vu, bien
18.

210

LA VIE ET LA MORT

facilement, que les phnomnes des tres vivants se


divisent en deux catgories : il y en a qui sont intermittents, alternatifs, qui se produisent ou se renforcent certains moments, mais qui ne sauraient
tre continus, ce sont les actes fonctionnels; il y en
d'autres o n'apparaissent point ces caractres de
dpense nergtique explosive et d'intermittence : ce
sont, en gnral, les actes nutritifs. Le muscle qui
se contracte fonctionne: il a une activit et un repos.
Pendant ce repos apparent, il n'est pas permis de dire
qu'il soit mort : il a une vie, et celle-ci est obscure
par rapport au fait clatant du mouvement fonctionnel. La glande salivaire qui jette des flots de
salive au moment o les aliments sont introduits et
broys dans la bouche ou lorsqu'on excite la corde
du tympan, fonctionne : voil le phnomne cla-

tant. Mais auparavant, tandis que rien, absolument


rien, ne s'coulait par le canal glandulaire, la glande
n'tait pourtant pas rduite la condition d'un
organe mort : elle vivait d'une vie plus obscure,
moins vidente. Les tudes microscopiques de Khne
et Lea, de Langley, vrifies universellement, ont
rvl que pendant ce temps de repos apparent, les
cellules se chargeaient de granulations et prparaient
les matriaux de la scrtion, comme tout l'heure le
muscle au repos accumulait le glycogne et les
rserves destines tre dpenses et dtruites dans
la contraction. On peut en dire autant du fonctionnement des autres glandes, du cerveau, etc.
Claude Bernard a donc eu parfaitement raison, prenant modle sur les chimistes qui distinguent les
ractions en exothermiques et endothermiques, de
classer les phnomnes de la vie en deux grands
ordres : ceux de l'activit et ceux du repos fonctionnels.
1 Les phnomnes

d'activit fonctionnelle sont


ceux qui nous sautent aux yeux et par lesquels nous

LA NUTRITION

sommes enclins caractriser la vie. Ceux-l ont


pour condition des faits d'usure, de simplification chimique, de destruction organique libratrice d'nergie.
Et il faut bien qu'il en soit ainsi, puisque ces manifestations fonctionnelles dpensent de l'nergie. Ces
phnomnes les plus apparents de la vitalit
en sont les moins spcifiques. Ils appartiennent la
phnomnalit gnrale.

qui accompagnent le repos fonctionnel, rpondent la reconstitution des rserves


dtruites dans la priode prcdente, la synthse
organisatrice. Celle-ci reste intrieure, silencieuse,
cache dans son expression phnomnale, rassemblant
sans bruit les matriaux qui seront dpenss. Nous ne
voyons point directement ces phnomnes d'organisation. Seul, l'histologiste, l'embryogniste, en suivant
le dveloppement de l'lment ou de l'tre vivant,
saisit des changements, des phases qui lui rvlent ce
travail sourd : c'est ici un dpt de matire, l une
formation d'enveloppe ou de noyau; l une division
ou une multiplication, une rnovation. Cet ordre
de phnomnes est le seul qui n'ait point d'analogues
directs : il est particulier, spcial l'tre vivant : cette
synthse volutive est ce qu'il y a de vritablement
vital. La vie c'est la cration.
2 Les phnomnes

Critique du langage de Claude Bernard. Tout


cela est la vrit mme. Trente annes du dveloppement scientifique le plus intensif, coules depuis que
ces lignes ont t crites, n'ont apport aucun changement essentiel aux ides qui y sont exprimes ;
l'oeuvre dans ses grandes lignes reste debout. Est-ce
dire, cependant, que tout soit parfait jusque dans
le dtail et l'expression? qu'il n'y ait rien reprendre,
prciser, rformer? Non, sans doute. Claude
Bernard, qui a cependant contribu tablir la dis-

212

LA VIE ET LA MORT

tinction essentielle entre le protoplasme rellement


vivant et les matriaux de rserve qu'il contient, n'a
pas suffisamment spar ce qui appartient chacune des catgories. Il n'a pas spcifi propos de
la destruction organique, que celle-ci portait surtout
sur les matriaux organiques de rserve. Il dit
tantt destruction organique ce qui est correct, et
tantt destruction vitale ce qui est hasard.
Ailleurs, il emploie une formule paradoxale et
obscure pour caractriser les phnomnes bruyants,
niais non spcifiques pourtant, de la destruction organique, et il dit : La vie, c'est la mort.
Opinions actuelles. Aujourd'hui, si nous avions

exprimer une opinion plus personnelle sur cette


importante distinction de l'activit fonctionnelle et
du repos fonctionnel, nous dirions qu'aprs avoir
distingu les deux catgories de phnomnes, il faut
chercher les rapprocher. Il faut rechercher par
exemple, ce qu'il y a de commun entre le muscle au
repos et le muscle en contraction et apercevoir dans
le tonus musculaire une sorte de pont jet entre ces
deux conditions. Le fonctionnement serait ininterrompu, mais il aurait ses degrs. Le tonus musculaire
serait la condition permanente d'une activit qui est
seulement susceptible de s'exalter considrablement
et de s'attnuer. De mme, pour le fonctionnement
glandulaire : il faudrait relier les priodes de charge
aux priodes de dcharge. En un mot, suivant la
marche constante de l'esprit humain dans la connaissance scientifique, aprs avoir tabli les distinctions
ncessaires l'intelligence des choses, il faut les
effacer; aprs avoir creus des fosss, il faut les combler; aprs avoir analys, il faut synthtiser. La distinction des phnomnes d'activit fonctionnelle et des
phnomnes de repos fonctionnel ou d'activit purement vgtative et nutritive, pour n'tre vraie que

LA NUTRITION

213

d'une vrit provisoire et approche, n'en claire pas


moins les rgions obscures de la biologie.
La succession de l'activit et du repos, du sommeil
et de la veille, est une loi universelle, ou au moins
trs gnrale, qui se rattache aux lois de l'nergtique.
Le coeur, le poumon, les muscles, les glandes, le cerveau obissent de la faon la plus vidente cette
obligation de l'activit rythmique. La raison en est
manifeste, c'est que le fonctionnement entrane une
dpense d'nergie gnralement brusque, qui doit tre
couverte par une recette gnralement lente. L'activit fonctionnelle est une destruction explosive d'une
rserve chimique qui se reconstitue avec plus ou
moins de lenteur.
Critique de la Thorie nouvelle de la vie de Le Dantec.
Examinons maintenant la contre-partie de l'opinion
de Claude Bernard. Il y a videmment des organismes
rudimentaires o la diffrentiation des deux catgories de phnomnes est peu marque; chez lesquels,
part le mouvement, il est impossible de reconnatre
des activits fonctionnelles intermittentes, nettement
distinctes de l'activit morphognique. Ce n'est
point dans ce domaine de l'indistinct qu'il faut aller
chercher la pierre de touche des distinctions physiologiques. Ce n'est videmment pas ces plastides lmentaires qu'il faut choisir pour mettre l'preuve
les doctrines de l'assimilation fonctionnelle et de la
destruction fonctionnelle. N'est-ce pas cependant ce
que fait M. Le Dantec en s'adressant la levure de
bire? Lorsque l'on veut discerner les choses, il faut
choisir l'objet o elles sont diffrencies et non pas
celui o elles sont confondues. C'est pour cela que,
selon le mot profond d'Auguste Comte, les tres
vivants nous sont d'autant mieux connus qu'ils sont
plus complexes. Le philosophe va plus loin encore
dans cette manire de voir, et il ajoute : Ds qu'il

214

LA VIE ET LA MORT

s'agit des caractres de l'animalit, nous devons partir


de l'homme, et voir comment ils se dgradent peu
peu, plutt que de partir de l'ponge et de chercher
comment ils se dveloppent. La vie animale de
l'homme nous aide comprendre celle de l'ponge,
mais la rciproque n'est pas vraie.
Lorsque, par surcrot, on considre un organisme
vgtal, comme la levure, qui tire son nergie, non
de lui-mme, non de l'nergie chimique potentielle
de ses rserves, mais directement du milieu, c'est-dire de l'nergie chimique potentielle des composs
qui forment son terrain de culture, c'est alors qu'on
se trouve plac dans les pires conditions pour reconnatre la destruction organique. De plus, on a doublement tort de prtendre que dans un type, d'ailleurs si
mal choisi, les phnomnes fonctionnels ne rsultent
pas d'une destruction organique, car, d'abord, il n'y
a pas ici de phnomnes fonctionnels bien distincts,
second
lieu,
il
vritablement
destruction
et,
en
y
a

organique. Les phnomnes de vitalit morphognique


que l'on constate dans la levure sont prcisment concomitants ou rsultant de la destruction d'un compos
organique qui, ici, est le sucre. La levure dtruit un
principe immdiat, c'est l le point de dpart de ses
manifestations vitales ; seulement ce principe, elle ne
l'a pas, au pralable, nettement incorpor et assimil.
Lors donc que les phnomnes fonctionnels s'effacent, disparaissent, on n'en trouve pas moins des
phnomnes de destruction de composs organiques
qui sont la prface, en quelque sorte, des phnomnes
d'accroissement. C'est ce qui arrive pour la levure de
bire : ici encore, les deux catgories de faits existent.
On retrouve, en premier lieu, les phnomnes de
destruction (destruction du sucre, amen par simplification l'tat d'alcool et acide carbonique) phnomnes qui, cette fois, ne rpondent plus des
manifestations,fonctionnelles videntes; et, en second

LA NUTRITION

215

lieu, les phnomnes de synthse chimique et Organognique correspondant l'aecroissement de la


levure, la multiplication de son protoplasme. Les
premiers ne se traduisent plus, venons-nous de dire,
par des manifestations bruyantes. Et cependant
n'est-il pas vrai que tout ce qui rend visible et
saisissable au dehors l'activit de la levure leur
appartient ? Le bouillonnement du jus ou du brassin,
la chaleur qui se dgage de la cuve, tout cet appareil
phnomnal n'est que la consquence de la production de l'acide carbonique et de son dgagement,
c'est--dire de l'acte de destruction du sucre. La voil
la destruction organique avec ses manifestations nergtiques !
Cet exemple de la vie de la levure de bire, du saccharomyces, spcialement choisi par M. Le Dantec
comme tant d'une nettet absolue et fournissant la
meilleure illustration de ses raisonnements, lui donne
tort sur tous les points. La thse gnrale de ce
vigoureux penseur, c'est que l'on ne peut distinguer
les deux versants de l'acte vital, la destruction organique, et la synthse assimilatrice ; que ces deux
actes ne sont pas successifs ; qu'ils donnent lieu des
manifestations phnomnales galement videntes,
apparentes ou bruyantes.. Or, dans le cas de la
levure, le phnomne de la destruction est manifestement distinct de celui de la synthse assimilatrice
qui multiplie la substance du saccharomyces. En
effet, l'action est ralise au moyen d'une diastase
alcoolique fabrique par la cellule ; et Bchner a pu
isoler ce ferment alcoolique qui ddouble le sucre en
alcool et acide carbonique, et fait de mme, in vitro
comme in vivo, bouillonner la cuve et s'chauffer la
liqueur. Toute la levure de bire fonctionne la
fois, dit M. Le Dantec. Non, et ceci en est bien
la preuve.
Il y a plus. Pasteur lui-mme qui avait reli le

216

LA VIE ET LA MORT

ddoublement du sucre au fait de la croissance de la


levure et de la production de substances accessoires
telles que l'acide succinique et la glycrine, n'avait
jamais parl que de corrlation entre ces phnomnes.
La destruction du sucre est corrlative de la vie de la
levure : telle tait sa formule favorite. Il ne lui est
pas venu l'esprit que ce pt tre une confusion au
lieu d'une corrlation, qu'il n'y et l qu'un seul et
mme acte dont les phases seraient indiscernables.
Cette ide, fcheuse et destine tre si vite contredite, appartient M. Le Dantec. Loin qu'il en ft
ainsi, Pasteur avait distingu la fonction ferment d'avec
la vie de la levure. La levure selon lui, peut vivre
tantt la faon d'un ferment, tantt d'une faon diffrente.

3. Corrlation des deux

ordres de faits

vitaux.

C'est cette corrlation entre des actes distincts en


eux-mmes, mais enchans l'ordinaire, que Claude
Bernard a proclame. Et, chose admirable, et qui
est la lgitime rcompense de la parfaite justesse
d'esprit de ce grand physiologiste, il est arriv que
non seulement les tudes de Pasteur, mais le dveloppement d'une science nouvelle, l'Energtique,
et la dcouverte de Bchner sont venus apporter
ses vues une conscration nouvelle, sur le terrain o
prcisment on pouvait croire qu'elles n'avaient point
d'application. C'est tort, en effet, que M. Le Dantec
dclare que ces ides ne s'appliquent qu'aux vertbrs. On voit bien, dit-il diverses reprises, que
l'auteur a en vue les mtazoaires, les vertbrs
mme. Eh bien, non. Tout cela est gnral, d'une
application et d'une vrit universelles.
II y a donc deux ordres de phnomnes distincts,

.217

LA NUTRITION

nergtiqument contraires et certainement enchans. Nous n'avons qu' rpter les paroles mme de
Claude Bernard que M. Le Dantee cite pour les combattre. Les voici :
Loi d'enchanement des deux ordres de faits vitaux.
Ces phnomnes (de destruction organique et de
synthse assimilatrice) se produisent simultanment
chez tout tre vivant, dans un enchanement qu'on
ne saurait rompre. La dsorganisation ou la dsassi milation use la matire vivante (il faut entendre
par l surtout les matires de rserve, comme le
prouve la suite de la citation) dans les organes
en fonction : la synthse assimilatrice rgnre les
tissus; elle rassemble les matriaux des rserves
que le fonctionnement doit dpenser. Ces deux
oprations de destruction et de rnovation, inverses
l'une de l'autre, sont absolument connexes et ins parables, en ce sens au moins que la destruction
est la condition ncessaire de la rnovation. Les
phnomnes de la destruction fonctionnelle sont
eux-mmes les prcurseurs et les instigateurs de la
rnovation matrielle, du processus formatif qui
s'opre silencieusement dans l'intimit des tissus.
Les pertes se rparent mesure qu'elles se pro duisent et l'quilibre se rtablissant ds qu'il tend
tre rompu, le corps se maintient dans sa com position.
Il est parfaitement prudent et sage de dire avec
Claude Bernard, que les deux ordres de faits se succdent et que l'un est normalement la condition instigatrice de l'autre. La possibilit du dveloppement
de la levure lorsque la fermentation fait dfaut, et la
faiblesse de ce dveloppement, d'autre part, dans ces
conditions, en tmoignent bien. Elles prouvent, l'une
l'indpendance essentielle des deux ordres de faits,
l'autre, la vertu instigatrice et provocante du premier
19

218

LA VIE ET LA MORT

relativement au second. On exprime ainsi, avec le


moins d'incertitude possible, la vrit exprimentale.
On rend compte des faits qui ont engag M. Le Dantec
formuler sa loi d'assimilation fonctionnelle, savoir
que le fonctionnement est utile ou indispensable
l'accroissement de l'organe ; que les organes qui
fonctionnent s'accroissent et que ceux qui n'agissent
point s'atrophient. En disant que les destructions
organiques opres par l'tre vivant (soit aux dpens
de ses rserves soit aux dpens de son milieu
soit enfin, mais pour une faible partie, aux dpens
de sa substance plastique elle-mme) sont l'antcdent, l'agent instigateur ou la condition normale des
synthses chimiques et organogniques qui crent le
protoplasme nouveau, on n'exprime pas autre chose
que la ralit des faits.
Au contraire, on s'en carte, lorsqu'avec M. Le
Dantec, on dclare qu'au lieu de deux oprations chimiques, il n'y en a qu'une seule, celle qui cre le
protoplasme nouveau. On nglige la destruction vidente, on ne veut pas l'apercevoir. On ne voit pas
qu'elle est ncessaire pour librer l'nergie employe
l'dification, par complication, de cette substance
hautement complexe qui est le protoplasme nouveau. Il y a vraiment l comme un parti pris de
ne pas analyser le phnomne. Pour refuser
d'admettre qu'au premier acte de destruction fonctionnelle en succde un second, l'assimilation ou
synthse organognique, on envisage des tres lmentaires, prtant confusion, o cette succession
est impossible saisir, comme la levure de bire.
On ne veut pas seulement que l'assimilation morphognique rsulte du fonctionnement. On veut qu'elle
en rsulte directement, immdiatement, qu'elle soit
le fonctionnement mme. L'exprience n'apprend
rien de tout cela. Elle montre deux faits rels : le
fait de la destruction d'un principe immdiat orga-

LA NUTRITION

219

nique, le sucre, et le fait qu'une synthse assimilatrice est corrlative de cette destruction. Du
reste, s'il est mpossible, dans les exemples de ce
genre, de faire apparatre la succession, rien n'est
plus facile chez les tres plus levs. On voit alors
nettement que la destruction pralable des rserves
(et peut-tre d'une petite quantit de la substance
vivante) prcde et conditionne la formation d'une
plus grande quantit de cette matire vivante, c'est-dire l'accroissement du protoplasme de l'organe.
Contradictions de la thorie nouvelle. D'ailleurs
ces confusions entranent ceux qui les commettent
dans une srie d'inextricables contradictions. Voici,
par exemple, la vie qui se montre, dit-on, sous trois
tats : la vie manifeste ou condition n 1; la vie
latente ou condition n 3 jusque-l c'est la doctrine
classique ; mais on ajoute une condition n 2,
pathovie
qui
l'on
pourrait
appeler
la
est
ce
que

logique ou incomplte, laquelle se dfinit, en


somme, par ce caractre que les phnomnes fonctionnels y sont les mmes que dans l'tat n 1, mais
qu'ils ne s'accompagnent pas d'assimilation, d'accroissement protoplasmique. Mais puisque, dit-on,
l'accroissement est la consquence chimique du fonctionnement, qu'il en est pour ainsi dire l'aspect mta
bolique, qu'il se confond avec lui, qu'il en est insparable, mme par le raisonnement, il est contradictoire
et logiquement absurde de parler d'une condition
n 2. C'est admettre pour le mrozote anucl,
par exemple, un fonctionnement qui ne s'accompagne plus d'assimilation et qui est pourtant identique
au fonctionnement qui s'en accompagne chez le
mrozote nucl. Le mouvement gnral, celui des
cils, la prhension des aliments, l'vacuation des
fces, la contraction des vacuoles pulsatiles sont les
mmes. Et le fait qu'on en est rduit l, volens

220

LA VIE ET LA MORT

nolens, est la meilleure preuve qu'il faut distinguer


ce fonctionnement (avec la destruction organique
qui en est la source nergtique) de l'assimilation
qui le suit ordinairement, et qui exceptionnellement
peut ne pas le suivre.
Nous ne pousserons pas plus loin la discussion.
Nous avons examin un peu longuement les ides de
M. Le Dantec et nous les avons mises en regard de la
doctrine qui rgne en physiologie gnrale depuis
Claude Bernard. Cette confrontation ne tourne pas
prcisment leur avantage. Il tait invitable que

l'esprit exprimentai et raliste qui inspire la doctrine


du clbre physiologiste et raison d'une oeuvre vraiment trop systmatique. Les formules qu'a employes
le clbre physiologiste la Vie c'est la Mort , l'expression dont il a revtu ses ides, ne sont pas toujours d'une correction irrprochable : elles prtent de
temps en temps la critique; elles ont quelquefois
besoin d'tre commentes. Ce sont des vices de
dtail que M. Le Dantec a relevs un peu rudement. On ne les relverait pas chez lui. Nous rendons justice la nettet de son langage : mais nous
croyons fausses et mal fondes les bases de son
systme. La rigueur en est purement verbale. Ses
qualits extrieures, sa belle ordonnance, sont bien
faites pour sduire des esprits systmatiques, prpars par l'enseignementmathmatique. Cette thorie
nouvelle de la vie est prsente avec un talent pdagogique de premier ordre. Nous croyons avoir fait
comprendre que les fondements en sont tout fait
ruineux, particulirement les suivants : la condition
vitale n 2; la confusion du fonctionnement avec la
synthse assimilatrice ; la prtendue liaison absolue
de la morphognie la composition chimique ; la'
distinction fondamentale de la vie lmentaire d'avec
la vie individuelle.

221

LA NUTRITION

4. Caractres d la nutrition.

Dfinition de la nutrition. L'organisme est,


d'aprs ce que nous venons de dire, le thtre de
ractions chimiques de deux espces, les unes des-

tructives, simplificatrices, les autres synthtiques,


constructives ou assimilatrices. C'est cet ensemble
de ractions qui constitue la nutrition. De l les
deux phases que l'on est convenu de considrer dans
cette fonction : l'assimilation et la dsassimilation.
Ce double mouvement chimique ou mtabolisme correspondant aux deux catgories de phnomnes
vitaux, de destruction (catabolisme) et de synthse
(anabolisme) est donc le signe chimique de la vitalit
sous toutes ses formes. Mais il est clair que la
dsassimilation ou destruction organique, destine
fournir de l'nergie l'organisme pour ses diverses
oprations, rentre dans le cadre des phnomnes
gnraux de la nature. Elle n'est pas spcifiquement
vitale dans son principe. Bien plus caractristique, cet gard, est au contraire l'assimilation.
Aussi quelques physiologistes entendent-ils par la
nutrition l'assimilation seulement. Des-deux aspects
du mtabolisme, ils ne considrent qu'un seul, le
plus typique. Ad-similare, assimiler, rendre la matire
emprunte au milieu ambiant, les substances alimentaires, semblables la matire vivante, en faire; de la
matire vivante, accrotre le protoplasme actif, c'est
l en effet, le phnomne le plus saisissant de la
vitalit. Grandir, s'accrotre, s'tendre, envahir, telle
est la loi de la matire vivante. L'assimilation, la
nutrition dans ce qu'elle a d'essentiel, c'est suivant
la dfinition de Ch. Robin la production par l'tre
vivant d'une substance identique la sienne . C'est
l'acte par lequel se cre la matire vivante, le protoplasme d'un tre donn.
19

222

LA VIE ET LA MORT

Caractre de permanence de la nutrition. La


nutrition prsente un caractre tout fait remarquable : la permanence. C'est une manifestation
vitale, proprit si on l'envisage dans la cellule,
dans la matire vivante, fonction si on la considre
dans l'animal ou la plante en totalit, qui ne
subit point d'arrt. Sa suspension entrane ipso facto
la suspension de la vie elle-mme. C'est, selon Claude
Bernard, cette proprit de nutrition qui, tant qu'elle
subsiste dans un lment, oblige dire que cet l ment est vivant, et qui, lorsqu'elle est teinte, oblige
dire qu'il est mort... Elle domine toutes les autres
par sa gnralit et son importance. Pour tout dire en
un mot, elle est le caractre absolu de la vitalit.
L'nergtique biologique fait comprendre l'importance de la nutrition. Nous avons indiqu, par
avance, la raison de cette importance, en montrant
que ses deux phases, dsassimilation et assimilation,
sont la condition nergtique des deux espces de
phnomnes vitaux que l'on peut distinguer.
La nutrition est une fabrication de protoplasme aux
dpens des matriaux du milieu ambiant cellulaire,
qui sont assimils, c'est--dire rendus chimiquement
et physiquement semblables la matire vivante et
aux rserves que celle-ci labore. Cette opration,
qui est particulirement chimique, se traduit donc
par un emprunt de matriaux au monde extrieur,
emprunt continuel puisque l'opration est permanente
et ajoutons-le, par un rejet continuel des dchets de
cette fabrication. Le mot a t dit :. La nutrition
est une chimie qui dure.
L'ide du tourbillon vital est une ide errone.
Ici la consquence a masqu la cause aux yeux des
naturalistes. Ils ont t frapps du mouvement continuel d'entre et de sortie, du passage ininterrompu,

LA NUTRITION

223

du circulus de matire travers l'tre vivant, sans en


pntrer la raison; et ils ont donn pour image
l'tre vivant un tourbillon, o la forme qui est essentielle, se maintient, tandis que la matire, qui est
accessoire, s'coule sans cesse : c'est le tourbillon vital
de Cuvier. Mais quoi est employe cette matire qui
circule? ils ont cru qu'elle servait tout entire la
reconstitution de la substance vivante continuellement et fatalement dtruite par le minotaure vital.
Destruction des rserves. C'est l une erreur.
La substance rellement vivante se dtruit peu, et a
consquemment trs peu besoin d'tre renouvele,
du fait du fonctionnement de la machine animale.
Son mtabolisme destruction et renouvellement
est en tout cas, infiniment moindre que ne le suppose
l'image classique du tourbillon vital.
C'est le mrite des physiologistes et particulirement de Pflger et de Chauveau d'avoir travaill,
depuis prs de quarante ans, tablir cette vrit. Ils
l'ont dmontre, au moins en ce qui concerne le tissu
musculaire. Le protoplasme proprement dit ne se
dtruit que dans la mesure o se dtruisent les
organes d'une machine vapeur, ses tubes, sa chaudire, son foyer, son tiroir. Et c'est peu de chose.
On sait qu'un tel engin use beaucoup de charbon et
peu de son outillage et de sa charpente mtallique.
De mme en est-il de la cellule, de la machine
vivante. Une trs petite portion des aliments introduits sera assimile la substance vivante : la plus
grande partie et de beaucoup est destine
tre labore par le protoplasma, tre mise en
rserve sous forme de glycogne, d'albumine, de
graisse, etc., c'est--dire de composs qui ne sont
pas la substance rellement vivante, le protoplasme
hrditaire, mais les produits de son industrie,
comme ils sont aussi ou pourront tre ceux de l'in-

224

LA VIE ET LA MORT

du strie d chimiste travaillant dans son laboratoire.

Leur sort est d'tre dpenss pour fournir l'nergie


ncessaire au fonctionnement vital, contraction musculaire, scrtion, chaleur, etc., comme celui du
charbon est d'tre dpens pour faire marcher la
machine vapeur. : La dmonstration fournie en
ce qui concerne le muscle, n'est pas isole. II y a
d'autres exemples. En particulier, les physiologistes
mierographes qui ont tudi les phnomnes nerveux, pensent que les lments anatomiques du cerveau ont une dure indfinie, qu'ils subsistent tels
quels, sans se renouveler depuis la naissance jusqu'
la mort. La permanence de la conscience, soit dit en
passant, est rattache par eux la permanence de
l'lment crbral (Marinesco).
Il n'y a donc qu'une destruction trs restreinte, une
trs faible dsassimilation de la matire vivante
proprement dite, au cours du fonctionnement vital.
On peut surenchrir sur ce fait exprimental. C'est ce
qu'a fait M. Le Dantec en supposant qu'il y a mme assimilation, accroissement du protoplasme. C'est possible la rigueur, mais on n'en a aucune preuve
certaine ; et, en tous cas, on ne saurait admettre avec
ce biologiste, que l'accroissement soit le rsultat
direct du fonctionnement et se confonde avec lui
dans une seule et unique opration. Il faut, au
contraire, penser avec Claude Bernard qu'il n'en
est qu'une consquence ; qu'il se produit conscutivement, par suite de l'existence d'un lien de
corrlation entre la destruction organique et la synthse assimilatrice.
Pourquoi ce lien ? Cela est bien facile comprendre,
si l'on veut rflchir que la synthse assimilatrice,
opration de complication chimique endothermique,
exige naturellement une contre-partie exothermique,
la destruction organique qui librera cette nergie
ncessaire.

LA NUTRITION

225

Assimilation formative des rserves. Assimilation


formative du protoplasme. Il y a, d'aprs les considrations prcdentes, dans l'assimilation nutritive
elle-mme, deux actes distincts. L'un qui consiste
dans la fabrication des rserves : c'est le plus apparent, mais le moins spcifique. L'autre rellement
essentiel, c'est l'assimilation proprement dite, la
reconstitution du protoplasme. Le premier est indispensable la production des actes les plus manifestes de la vitalit, mouvement, scrtion, production de la chaleur; le fonctionnement s'arrte, s'il
est suspendu : il y a mort apparente ou vie latente.
Mais il y a mort relle, si c'est l'assimilation vritable
qui est arrte.
Il y aurait d'aprs cela, une distinction fondamentale entre la mort relle et la mort apparente. La
premire serait caractrise par l'arrt de l'assimilation protoplasmique lequel ne se traduit extrieure,
ment par aucun signe. Au contraire, la mort
apparente serait caractrise par l'arrt de la formation et de la destruction des rserves. Elle se manifesterait extrieurement par deux signes : la suppression
des changes matriels avec le milieu (respiration,
alimentation) ; et la suppression des actes fonctionnels (production de mouvement, de chaleur, d'lectricit, d'excrtion glandulaire).
Telle serait la rgle qu'il convient d'invoquer pour
dcider s'il y a mort apparente ou mort relle. C'est
la question qui se pose dans le cas des graines
conserves dans les tombeaux gyptiens; dans le
cas encore des animaux hibernants et des tres
reviviscents, et, en gnral, propos de ce qu'on a
appel l'tat de vie latente. Mais, au point de vue
pratique, il est extrmement difficile d'appliquer cette
rgle et de juger si les phnomnes qui sont arrts
dans la graine maturit, dans le tardigrade de
Leenwenhoek, dans l'anguillule dessche de Baker et

226

LA VIE ET LA MORT

Spallanzani, dans le Kolpode enkyst qu'une goutte


d'eau tide va faire revivre, dans les animaux soumis
par E. Yung et Pictet un froid de plus de 100 audessous de zro, sont dus un arrt gnral des deux
formes de l'assimilation, ou bien s'ils sont dus au seul
arrt de la fabrication et de l'utilisation des matriaux de rserve, ou enfin au seul arrt de l'assimilation protoplasmique. Celle-ci, qui est dj fort
restreinte chez les tres en condition normale, dont
la croissance est termine, peut tomber un degr
infime chez l'tre qui, ne fonctionnant pas, n'use
rien. De telle sorte, qu'en dfinitive, pour trancher
la question, l'exprimentateur qui mesure la valeur
des changes entre l'tre et le milieu, n'a gure
dcider que entre peu et rien. De l son embarras.
Mais, si l'exprience hsite, la doctrine affirme : elle
admet priori que le mouvement d'assimilation
protoplasmique, signe essentiel de la vitalit, ne
subit ni arrt ni reprise, mais suit une marche continue.

La nutrition, synthse assimilatrice, est-elle susceptible d'interruption? Nanmoins il y a de fortes


raisons de suspendre tout jugement sur cette interprtation. Beaucoup de biologistes la contestent.
Suivant A. Gautier, la graine conserve et le rotifre
desschs ne vivent rellement pas ; ce sont des
horloges montes, prles marquer l'heure, mais qui
attendent, dans un repos absolu, la premire vibration
qui les mettra en branle. Pour la graine, c'est l'air,
la chaleur, l'humidit qui apportent ce premier
branlement. En d'autres termes, l'organisation propre
.
la manifestation de la vie subsiste; mais celle-ci
fait dfaut : la prtendue vie ralentie n'est pas une

vie-

il faut dire cependant que la majorit des physiologistes rpugne cette interprtation. Ils croient

LA NUTRITION

227

une attnuation de la synthse nutritive et non son


abolition complte. Ils pensent que cette suppression totale serait contraire aux notions acquises
relativement la perptuit du protoplasme et la
dure limite de l'lment vivant. Le milieu naturel
est variable, et le minral lui-mme ne saurait s'y
maintenir ternellement fixe. La prennit appartient
encore bien moins au vivant. Si la vie ordinaire a,
pour chaque individu, une dure limite, la vie
ralentie doit tre dans le mme cas. On ne saurait
croire qu'aprs un sommeil indfiniment prolong,
la graine, ou l'anguillule, ou le kolpode, sortant de
leur torpeur, puissent reprendre le cours de leur
existence, comme la princesse du conte de Perrault,
au point o elle avait t interrompue, et excuter
ainsi une sorte de saut par-dessus les sicles.
En fait, le maintien de la vitalit des graines des
tombeaux gyptiens et leur aptitude germer aprs
des milliers d'annes ne sont que des fables ou le
rsultat d'une imposture. M. Maspero, dans une lettre
adresse M. E. Griffon, le 15 juillet 1901, a clairement rsum la situation en disant que les graines
achetes aux fellahs lvent presque toujours, mais
que celles que l'exprimentateur a recueillies lui-mme
dans les tombeaux ne germent jamais.
Au rsum, il faut parler dans les mmes termes de

la nutrition et de la vie, de leur marche ininterrompue,


de leur continuit, de leur permanence, de leur activit et de leur ralentissement. La matire vivante s'accrot toujours, peu ou beaucoup, vite ou lentement,
dans ses rserves ou dans son protoplasme, pour
dpenser ou pour accumuler. Cette fatalit de l'accroissement la dfinit, la caractrise et rsume son
activit. L'accroissement, l'volution de croissance
sont des consquences ou des aspects de la nutrition.

LIVRE IV
LA VIE DE LA MATIERE
Sommaire. Chapitre I. La me universelle. Opinions des philosophes et des potes. Continuit entre les corps bruts et les
corps vivants. Origine de ce principe. Chapitre II. Origine
de la matire vivante dans la matire brute. Chapitre III.
L'organisation et la composition chimique des corps vivants et
des corps bruts. Chapitre IV. volution et mutabilit des
corps vivants et des corps bruts. Chapitre V. La possession
d'une forme spcifique. Corps vivants et cristaux. Cicatrisation. Chapitre VI. La nutrition chez l'tre vivant et le
cristal. Chapitre VII. La gnration chez les corps bruts et
chez les tres vivants.

Diffrences apparentes des tres vivants et des corps


bruts. Les deux rgnes. Entre un objet inanim
et un tre vivant, toute assimilation parat de prime
abord impossible. Quelles ressemblances pourrait-on
dcouvrir entre une pierre, un lion et un chne? La
confrontation du caillou inerte et immuable, avec

l'animal qui bondit et la plante qui s'tend donne


l'impression d'une profonde antithse. Un abme
semble exister entre le monde organique et le monde
inorganique. Les premiers enseignements que nous
recevons affermissent cette conviction; des tudes
superficielles lui fournissent des arguments. Et ainsi
se trouvent cres, dans l'esprit de l'enfant, et plus
tard de l'homme, ces catgories irrductibles des

229

LA VIE DE LA MATIRE

objets de la nature qui sont le rgne minral et les


deux rgnes vivants.
Mais une science mieux informe tend chaque
jour mettre en doute la rigueur ou le caractre
absolu d'une telle distinction. Pour elle, la matire
brute n'est plus tout entire d'un ct et les tres
vivants de l'autre. Des savants prononcent dlibrment ces mots de Vie de la matire, qui semblent
au commun des hommes un contre-sens. Ils dcouvrent dans certaines classes des corps minraux
presque tous les attributs de la vie. Ils retrouvent
dans d'autres des signes plus lointains, mais encore
reconnaissables, d'une parent indniable.
Ce sont ces analogies et ces ressemblances que nous
nous proposons de mettre en lumire, comme l'ont fait
dj, d'une manire plus ou moins complte, MM. Leo
Errera, Ch.-Ed. Guillaume, L. Bourdeau, Ed. Griffon et
d'autres encore. Nous prendrons pour guides les belles
tudes de Rauber, d'Ostwald et de Tammann sur les
cristaux et les germes cristallins, tudes qui ne sont
que le prolongement de celles de Pasteur et de Gernez.
Elles aboutissent doter les tres cristallins des principaux attributs des tres vivants : la forme dfinie
rigoureusement, l'aptitude l'acqurir et la rtablir
en rparant les mutilations qu'on leur inflige; l'accroissement nutritif aux dpens des eaux mres, qui
forment leur milieu de culture; et enfin, chose plus
incroyable, tous les caractres de la reproduction par
gnration. D'autres faits curieux observs par
d'habiles physiciens, W. Roberts-Austen, W. Spring,
Stead, Osmond, Guillemin, Charpy, Ch.-Ed. Guillaume,
montrent que l'immobilit et l'immuabilit des corps
rputs les plus rigides, tels que le verre, les mtaux,
l'acier, le laiton, ne sont qu'une fausse apparence.
Au-dessous de la surface du morceau de mtal qui
nous semble inerte, s'agite toute une population
grouillante de molcules, qui se dplacent, voyagent,
20

230

LA VIE ET LA MORT

se groupent pour constituer des figures dfinies, pour


prendre des formes adaptes aux conditions de milieu.
Quelquefois elles n'arrivent qu'aprs des annes
l'tat d'quilibre ultime et dfinitif qui est celui de

l'ternel repos.
Mais pour comprendre ces faits et leur interprta
tion, il est ncessaire de rappeler les caractres fondamentaux des tres vivants. On montrera qu'ils se
retrouvent, prcisment, dans la matire inanime.

CHAPITRE

LA VIE UNIVERSELLE. OPINIONS DES PHILOSOPHES


ET DES POTES.

1. Croyances primitives : ides des potes. 2. Opinion des


philosophes. Transition des corps bruts aux corps vivants. Le
principe de continuit : continuit par transition ; continuit par
sommation. Ides des philosophes sur la sensibilit et la conscience chez les corps bruts. Le principe gnral de l'homognit. Le principe de continuit, consquence du prcdent.

1. Croyances primitives : ides des potes.

Les enseignements de la science relativement aux


analogies des corps vivants et des corps bruts, se
trouvent tre d'accord avec les conceptions des philosophes et avec les imaginations des potes. Les
anciens ont fait de tous les corps de la nature, les
pices constitutives d'un organisme, universel, le
macrocosme, qu'ils comparaient au microcosme
humain, Ils lui attribuaient un principe d'action, la
psych, analogue au principe vital, pour diriger les
phnomnes, et un principe intelligent, le nos,
analogue l'me, pour les comprendre. Cette vie
universelle et cette me universelle ont jou un grand

rle dans leur mtaphysique.

232

LA VIE ET LA MORT

De mme pour les potes. Leur tendance a toujours t d'animer la nature, afin de la mettre
l'unisson des penses et des sentiments de l'homme.

Ils cherchent dcouvrir la vie ou l'me qui sont


caches au fond des choses;
Tout parle. coute bien. C'est que vents, onde, flammes
Arbres, roseaux, rochers, tout vit. Tout est plein d'mes.

Mais, abstraction faite de leur puissance motive,

peut-on considrer ces ides comme la divination prophtique d'une vrit que la science commence seulement entrevoir? En aucune faon. Cet animisme
universel, comme l'a dit Renan, au lieu d'tre un produit de rflexion raffine, n'est qu'un legs de l'laboration mentale la plus primitive, un reste des conceptions propres l'enfance de l'humanit. Il rappelle le
temps o les hommes ne trouvaient d'image des
choses qu'en eux-mmes, et o ils faisaient de chaque
objet de la nature un tre vivant. Ainsi personnifiaient-ils le ciel, la terre, la mer, la montagne, les
fleuves, les sources, les prairies. Ils assimilaient
des voix animes le murmure de la fort :
Le chne gronde et le bouleau
...
Chuchote
Et le htre murmure et le frisson du saule,
Incertain et lger, est presque une parole.

Mystrieusement se lamente le pin.

Pour l'homme primitif, comme pour le pote de


tous les temps, tout vit, tout bruit exprime la palpitation d'un tre qui sent comme nous. Le sifflement de la bise, la plainte de la vague sur la grve,
le gazouillement du ruisseau, le mugissement de la
mer furieuse et les clats de la foudre ne sont autre
chose que des voix vivantes, tristes, joyeuses ou
irrites.
Ces impressions se sont concrtes dans la mythologie antique dont le ct gracieux ne peut pas dissi-

233

LA VIE UNIVERSELLE

muler la futilit. Puis elles ont pass dans la philosophie, et ctoy la science. Thals croyait tous
les corps de la nature anims et vivants. Origne
regardait tous les astres comme des tres vritables.
Et. Kpler lui-mme attribuait aux corps clestes
un principe intrieur d'action, ce qui, soit dit
en passant, est contraire la loi d'inertie de la
matire dont on a voulu, tort, lui faire honneur
au dtriment de Galile. Le globe terrestre tait,
pour lui, un gros animal sensible aux configurations
astrales, effray de l'approche des autres plantes
et manifestant sa terreur par les temptes, les ouragans et les tremblements de terre. L'admirable flux
et reflux de l'ocan tait sa respiration. La terre
avait son sang, sa transpiration, ses excrtions; elle
avait aussi ses aliments, parmi lesquels l'eau marine
qu'elle absorbe par de nombreux canaux. Il convient
de dire qu' la fin de sa vie, Kpler a rtract ces
rveries qu'il attribua l'influence exerce sur lui
par J.-C. Scaliger. Il a expliqu qu'il avait voulu
entendre, par l'me des corps clestes, simplement
leur force mouvante.

2. Opinion des philosophes.


Transition des corps bruts aux corps vivants. La
barrire entre les corps bruts et les corps vivants a
commenc d'tre abaisse par les philosophes qui'
ont introduit dans le monde les grands principes de
continuit et d'volution.
Le principe de continuit. Il faut nommer en

premier lieu Leibnitz. Selon la doctrine de l'illustre


philosophe, interprte par M. Fouille, il n'y a pas
de rgne inorganique, mais seulement un grand rgne
organique dont les formes minrales, vgtales et ani20.

234

LA VIE ET LA MORT

males sont les dveloppements divers... La continuit


existe partout dans le monde, et la vie existe aussi
partout avec l'organisation. Rien n'est mort, la vie
est universelle. Il en rsulte qu'il n'y a pas d'interruption ni de saut dans la suite des phnomnes
de la nature, que tout s'y dveloppe graduellement,
et, qu'enfin l'origine de l'tre organis doit tre
cherche dans l'inorganique. La vie proprement dite,
en effet, n'a pas toujours exist la surface du
globe. Elle y a fait son apparition, une certaine
poque gologique, dans un milieu purement inorganique, par l'effet de conditions favorables. Le dogme
de la continuit oblige admettre qu'elle y prexistait sous quelque forme rudimentaire.
Les philosophes contemporains, imbus des mmes
principes, M. Fouille, L. Bourdeau, A. Sabatier,
s'expriment comme Leibniz. La matire morte et
la matire vivante ne sont pas deux choses absolument diffrentes, mais reprsentent deux formes de
la mme matire, ne se distinguant que par des
degrs, parfois mme par des nuances. O il n'y a
qu'une question de degr, il ne faut pas croire une
opposition. Il ne faut pas prendre des ingalits pour
des attributs contraires et renouveler ici l'erreur qui
fait voir au vulgaire, dans le froid et le chaud, des
tats objectifs qualitativement opposs.
Continuit par transition. Le raisonnement qui
conduit supprimer la barrire des deux rgnes
et considrer les minraux comme dous d'une
sorte de vie rudimentaire est le mme qui oblige
carter toute diffrence de nature entre les phnomnes naturels. Il y a des transitions entre ce qui
vit et ce qui. ne vit pas, entre l'tre anim et le
corps brut. Il y en a de mme entre ce qui pense
et ce qui ne pense pas, entre ce qui est la pense et
ce qui n'est pas la pense, entre le conscient et l'in-

LA VIE UNIVERSELLE

235

conscient. Cette ide de transition insensible, de passage continu entre les contraires apparents suscite,
au premier abord, une rsistance insurmontable dans
les esprits qui n'y sont point prpars par une longue
comparaison des faits. Elle s'tablit lentement et finit
par s'imposer ceux qui suivent dans le monde rel
les infinis degrs des choses. Le principe de continuit arrive constituer, en quelque sorte, une
forme de mentalit. L'homme de science pourra donc
tre conduit, comme le philosophe, l'ide d'une vie
rudimentaire qui animerait la matire. Il pourra
comme le philosophe, se laisser guider par cette
vue ; il pourra attribuer, priori, la nature brute
toutes les proprits vritablement essentielles des
tres vivants. Mais, ce sera la condition que,
ces proprits supposes communes, il devra s'imposer ensuite de les mettre en vidence, l'aide de

l'observation et de l'exprimentation. Il devra montrer que les molcules et les atomes, bien loin
d'tre des masses inertes et mortes, sont, dans la
ralit, des lments actifs, dous d'une sorte de vie
infrieure, qui se manifeste par toutes les mutations
que l'on observe dans la matire brute, par des
attractions et des rpulsions, par des mouvements en
rponse des stimulations extrieures, par des changements d'tat et d'quilibre, par les modes, enfin,
suivant lesquels ces lments se groupent conformment des types dfinis de structure et grce auxquels ils ralisent des espces chimiques diffrentes.
Continuit par sommation. L'ide de sommation
conduit par une autre voie au mme rsultat, Elle
est une autre forme du principe de continuit. Une
somme d'effets obscurs, indistincts, produit un phnomne saisissable, perceptible, distinct, et qui
semble htrogne ses composants, sans pourtant
qu'il le soit. Les manifestations de l'activit ato-

236

LA VIE ET LA MORT

mique ou molculaire deviennent ainsi les manifestations de l'activit vitale.


C'est l une autre consquence de la doctrine leibnizienne. Et, par exemple, d'aprs cette doctrine philosophique, la conscience individuelle, comme la vie
individuelle, est l'expression collective d'une multitude de vies ou de consciences lmentaires. Ces
lments sont insaisissables cause de leur infime
degr, et le phnomne rel se trouve tre la somme
ou plutt l'intgrale de tous ces effets insensibles.
Les consciences lmentaires sont harmonises, unifies, intgres en un rsultat qui devient manifeste
comme ces bruits de vagues dont aucun ne serait
entendu s'il tait seul, mais qui, s'ajoutant l'un
l'autre et perus tous la fois, deviennent la voix
retentissante de l'Ocan.
Ides des philosophes sur la sensibilit et la conscience
chez les corps bruts. Mais les philosophes sont
alls plus loin encore dans la voie des analogies, et
ils ont reconnu dans le jeu des forces de la matire
brute et particulirement dans le jeu des forces
chimiques un humble rudiment des apptitions et
tendances qui rglent, selon eux, le fonctionnement
des tres vivants. Ils y ont vu comme une bauche
de leur sensibilit. Les ractions matrielles indiquent, leurs yeux, l'existence d'une sorte de conscience hdonique, c'est--dire rduite la distinction
du bien-tre et du mal-tre, l'apptition du bien
et l'loignement du mal, qui serait le principe
universel de toute activit. C'tait l'opinion d'Empdocle, dans l'antiquit ; elle a t celle de Diderot
de Cabanis, et, en gnral, de l'cole matrialiste
moderne, acharne trouver jusque dans les plus
frustes reprsentants du monde inorganique les premires traces de la vitalit et du psychisme qui s'panouissent au sommet du monde vivant.

LA VIE UNIVERSELLE

237

Des ides analogues se retrouvent nettement au


dbut de toutes les sciences de la nature. C'est ce

mme principe de l'apptition, ou de l'amour et de la


rpulsion ou de la haine, qui dirigeait sous les
noms d'affinit, de slection, d'incompatibilit, les
mutations des corps, au temps de la chimie naissante, lorsque Boerhaave, par exemple, comparat
les combinaisons des alliances voulues et conscientes, o les lments conjoints, rapprochs par
la sympathie, clbraient de justes noces.

Principe gnral de l'homognit du complexe et


des composants. L'assimilation des corps bruts
aux corps vivants, et du rgne inorganique au
rgne organique tait dans l'esprit de ces philosophes, la simple consquence des principes de continuit et d'volution poss priori. Mais il y a un
principe ces principes. Ce principe, il n'est pas
exprim d'une faon explicite par les philosophes;
il n'est pas formul en termes exprs. Il est implique plus ou moins inconsciemment; il est surtout
appliqu. On peut, cependant, le dcouvrir facilement sous l'appareil des raisonnements philosophiques. C'est l'affirmation que l'arrangement ou la
combinaison d'lments ne fait apparatre aucune
activit nouvelle qui serait htrogne aux activits
des lments composants. L'homme est une argile
vivante, disent Diderot et Cabanis, et d'autre part il
est un tre pensant. Comme il est impossible de faire
sortir ce qui pense de ce qui ne pense pas, il faut donc
que l'argile ait un rudiment de pense. Mais n'y
a-t-il donc pas une autre alternative? Est-ce que le
phnomne nouveau, la pense, ne pourrait pas tre
le fait de l'arrangement de cette argile? On exclut
cette alternative : c'est donc que l'on considre l'arrangement, l'organisation, comme incapable de faire
sortir de la matire arrange, organise, une proprit

238

LA VIE ET LA MORT

nouvelle, htrogne celles qu'elle prsente avant


cet arrangement. Le protoplasme vivant, dit un
autre, n'est qu'un assemblage d'lments bruts ;
il faut donc que ces lments bruts aient un rudiment de vie . C'est la mme supposition implicite
que tout l'heure : si la vie n'est pas au fond de
chaque lment, elle ne peut pas tre le fait de leur
simple assemblage. L'homme, l'animal, sont des
combinaisons d'atomes, dit M. Le Dantec; il est plus
naturel d'admettre que la conscience humaine est la
rsultante des consciences lmentaires des atomes
constitutifs que de la considrer comme rsultant de
la construction mme, au moyen d'lments dpourvus
de conscience. La vie, dit Haeckel, est universelle, on ne pourrait en concevoir l'existence dans
certains agrgats matriels, si elle n'appartenait pas
leurs lments constitutifs, Cette fois, le postulat est presque exprim.
C'est toujours le mme raisonnement, ce sont les
mmes mots, c'est la mme hypothse fondamentale ; seulement elle reste plus ou moins inexprime,
plus ou moins inaperue. On peut la formuler ainsi :
L'arrangement, l'assemblage, la construction, l'agrgation, sont impuissants faire apparatre dans le
complexe rien de nouveau qui soit essentiellement
htrogne ce qui existe dans les lments. Et,
rciproquement, le groupement fait apparatre dans
le complexe telle ou telle proprit, tel ou tel caractre, qui est le dveloppement graduel d'une proprit
et d'un caractre analogue de l'lment. C'est conformment cette rciproque, qu'il existe une me
collective des foules dont M. Gustave Le Bon a mis en
lumire les manifestations. De mme, beaucoup de
sociologues, adoptant l'ide avance par P. de Lilienfeld en 1865, attribuent aux nations une individualit
formelle, sur le type de celle qui appartient chacun
de leurs membres. M. Izoulet fait de la socit un

LA VIE UNIVERSELLE

239

organisme qu'il appelle hyperzoaire. Herbert Spencer


a dvelopp la comparaison de l'organisme collectif
l'organisme individuel, en insistant sur les ressemblances et les dissemblances. Th. Ribot a donn le
pas aux ressemblances.
Le postulat que nous posons nettement ici est
sous-entendu, comme un axiome, par beaucoup d'esprits. Mais ce n'est pas un axiome. En disant : il
n'y a rien dans le complexe qui ne soit dans les
parties, on croit exprimer une vrit vidente, on
n'exprime, en ralit, qu'une hypothse. On suppose

que l'arrangement, l'agrgat, les groupements compliqus et savants des lments ne peuvent rien faire
surgir de rellement nouveau dans l'ordre phnomnal. Et c'est l une assertion gratuite qui demande
tre vrifie dans chaque cas particulier.
Le principe de continuit, consquence du prcdent.
de
la
Tous
principe
Appliquons
tres
nature.
ce
aux

sont prcisment, d'aprs les ides rgnantes, de

simples arrangements, agrgats ou groupements de


la mme matire universelle, c'est--dire des mmes
corps simples chimiques. Il rsulte du postulat prcdent que leurs activits ne peuvent diffrer que par
le degr, la forme, et non point par le fond. Il n'y a,
entre ces activits des diverses catgories d'tres,
aucune diffrence essentielle de nature, pas d'htrognit, pas de discontinuit. On peut passer de l'une
l'autre sans rencontrer d'hiatus ou d'abme infranchissable. La loi de continuit apparat ainsi comme
une simple consquence du postulat fondamental. Il
en est de mme pour la loi d'volution : l'volution,
en effet, n'est que la continuit en action.
Telles sont les origines de la doctrine philosophique
qui universalise la vie et l'tend tous les corps de
la nature.
On remarquera que cette doctrine n'est pas seule-

240

LA VIE ET LA MORT

ment celle d'une cole ou d'une secte. Leibnitz n'tait


point matrialiste et il a dot ses lments du
monde, ses monades, non seulement d'une sorte de
vie, mais mme d'une sorte d'me. Le pre Boscowich, tout Jsuite qu'il ft, et professeur au Collge
romain, ne refusait pas ses points indivisibles une
espce de vitalit infrieure. Et saint Thomas, le docteur anglique, accordait, selon M. Gardair, aux substances inanimes un certain genre d'activit, des
inclinations natives, et une apptition relle vers certains actes.

CHAPITRE II
ORIGINE DE LA MATIRE VIVANTE DANS LA
MATIRE BRUTE
Manire de contrler l'identit des deux matires, brute et vivante.
Gnration
d'un
Identification
Identification
lente.
coup.

spontane. Elle est un pisode de l'histoire du globe. Opinion


contraire : Hypothse des cosmozoaires ; Panspermie cosmique;

Hypothse des pyrozoaires.

Il y aurait deux manires de mettre l'preuve la


doctrine de l'identit essentielle de la matire brute et
de la matire vivante : l'une plus lente et plus laborieuse, l'autre plus rapide et plus dcisive.
Identification des deux matires, brute et vivante.
Le procd laborieux, celui que nous serons obligs
de suivre, consistera examiner attentivement les
diverses activits par lesquelles se traduit la vie et,
en retrouver les quivalents, plus ou moins frustes,
chez tous les tres bruts ou chez certains d'entre eux.
Vrification d'un coup. Gnration spontane. Le
procd rapide et dcisif, qui malheureusement est
hors de nos ressources, consisterait montrer, en
fait, la vie nettement caractrise, la vie suprieure,
sortant de l'espce de vie infrieure attribue la
matire universelle. Il faudrait fabriquer de toutes
81

242

LA VIE ET LA MORT

pices, par la conjonction convenable des matriaux


inorganiques, un seul tre vivant, ft-ce la plus humble
plante ou l'animal le plus rudimentaire. Ce serait, en
effet, la preuve irrfutable que l'activit vitale est
contenue tout entire en germe dans l'activit molculaire des corps bruts, et qu'il n'y a rien d'essentiel
celle-ci qui ne se retrouve dans celle-l.
Malheureusement, cette dmonstration ne peut-tre
donne. La science n'en fournit encore aucun exemple,
et force nous sera de recourir la mthode lente.
La question qui est ici en jeu est celle de la gnration spontane. On sait que les anciens ont cru la
gnration spontane, mme d'animaux levs en
organisation. Pour van Helmont, les souris pouvaient
natre, par suite d'une incomprhensible fermentation, dans le linge sale mlang de bl ; Diodore parle
de formes animales que l'on voyait sortir demibauches du limon du Nil; Aristote croyait la naissance spontane de certains poissons. Rejetes du
domaine de l'animalit suprieure, ces croyances se
sont maintenues longtemps propos des animaux
infrieurs : propos des insectes, des abeilles que
le berger de Virgile voit sortir des flancs du taureau
mort, des mouches engendres dans la viande en
putrfaction; propos des vers des fruits, puis des
vers intestinaux; propos enfin des infusoires et des
vgtaux les plus rudimentaires. L'hypothse de la
gnration spontane de l'tre vivant aux dpens des
matriaux du milieu ambiant a t dloge successivement de tous les cadres de la classification. L'histoire des sciences d'observation est l'histoire mme
des checs de cette doctrine. Pasteur lui a donn le
dernier coup, en montrant que les micro-organismes
les plus simples obissent la loi gnrale qui veut
que l'tre vivant ne se forme que par filiation, c'est-dire par l'intervention d'un organisme vivant prexis-

tant

ORIGINE DE LA MATIRE VIVANTE

243

La gnration spontane a t un pisode de l'histoire du globe. La gnration spontane, qui n'a


pu encore tre ralise dans le prsent, a t rejete
par Haeckel dans un pass plus ou moins lointain,
au moment o le refroidissement du globe, la solidification de son corce et la condensation de la vapeur
d'eau sa surface crrent des conditions compatibles avec l'existence d'tres vivants comparables
ceux que nous connaissons. Lord Kelvin a fix
ces vnements gologiques entre 20 et 40 millions
d'annes en arrire du moment actuel. Alors, les
circonstances devinrent propices l'apparition des
premiers organismes d'o successivement sortirent
ceux qui peuplent maintenant la terre et les eaux.
Ces circonstances, apparemment, elles ne se sont
rencontres favorables l'apparition des premiers
tres que dans ce pass lointain. Mais, la plupart des
physiologistes admettent que si on les connaissait
exactement et si l'on pouvait les reproduire, on en
ferait apparatre la consquence. Ce serait la cration
d'un tre vivant, form de toutes pices, partir du
rgne inorganique. Pour tous ceux qui pensent ainsi,
l'impuissance de l'exprimentation actuelle est purement provisoire. Elle est comparable celle des
hommes primitifs, qui, avant Promthe, ne sachant
produire le feu, ne faisaient que se le transmettre les
uns aux autres. Elle tient l'insuffisance de nos connaissances et la dbilit de nos moyens : elle ne
contredit pas la possibilit du fait.
Opinion contraire. La vie n'est pas originaire de
notre globe. Mais tous les biologistes ne partagent
point cette manire de voir. Quelques-uns, et non
des moindres, tiennent pour tablie l'impossibilit
pour la vie de natre du concours des matriaux et
des forces inorganiques. C'est l'opinion de l'minent botaniste Ferdinand Cohn, du mdecin saxon

244

LA VIE ET LA MORT

H. Richter, et d'un physiologiste bien connu par

des recherches remarquables en chimie biologique,


W. Preyer. Pour ces savants, la vie, la surface du
globe, n'a pu apparatre aux dpens de la matire
brute et des forces qui la rgissent encore.
Selon F. Cohn et H. Richter, la vie n'a pas eu son
commencement sur notre globe. Elle y a t transporte d'un autre monde, du milieu cosmique, sous
la forme de germes cosmiques ou cosmozoaires, plus
ou moins comparables aux cellules vivantes que nous
connaissons. Celles-ci, d'ailleurs, ont pu faire le voyage
de deux manires : incluses dans des mtorites, ou
flottant dans l'espace l'tat de poussires cosmiques.
La doctrine en question s'est donc prsente sous
deux formes : l'hypothse des cosmozoaires mtoriques,
due un crivain franais, le comte de Salles-Guyon,
et la panspermie cosmique mise en avant par F. Cohn
et H. Richter, en 1865 et en 1872.
Hypothse des cosmozoaires. L'hypothse des
cosmozoaires, particules vivantes, germes protoplasmiques, manant des autres astres et arrivant la
terre par le moyen des pierres tombes du ciel, n'est
pas aussi dnue de vraisemblance qu'on serait tent
de le croire au premier abord. Lord Kelvin et
Helmholtz lui ont donn l'appui de leur haute autorit. L'analyse spectrale rvle dans les nbuleuses
comtaires l'existence des quatre ou cinq raies qui
caractrisent les hydrocarbures. La matire cosmique
renferme donc des composs du carbone, des types
de substances appartenant la chimie organique. De
mme, on a trouv du carbone et une sorte d'humus
dans plusieurs mtorites. Quant l'objection de
l'chauffementque ces arolithes subissent en traversant notre atmosphre, Helmholtz y rpond que cette
lvation de temprature peut tre purement superficielle, et laisser subsister des microorganismes

245

ORIGINE DE LA MATIRE VIVANTE

l'intrieur. Mais d'autres objections conservent leur


force; d'abord celle de M. Verworn qui considre la
supposition de germes cosmiques comme incompatible avec les lois de l'volution, et celle de L. Errera
qui conteste l'existence des conditions de la vie dans
les corps interplantaires.
Hypothse de la panspermie cosmique. Du BoisReymond a qualifi de panspermie cosmique la doctrine, trs voisine de la prcdente, formule par
F. Cohn en 1872. Les premiers germes vivants
seraient arrivs notre globe, mlangs aux poussires cosmiques qui flottent dans l'espace et qui
tombent lentement la surface de la terre. S'ils
chappent, par cette lenteur, rchauffement dangereux des mtorites, L. Errera fait observer qu'ils
restent exposs l'action des rayons lumineux, gnralement destructive de germes
Hypothse des pyrozoaires. W. Preyer n'a pas
voulu acceptercette transmigration cosmique des tres
vivants les plus simples, ni faire intervenir les autres
mondes clestes dans l'histoire du ntre. La vie, selon
lui, aurait subsist de tout temps, mme alors que
le globe tait une masse incandescente. Mais ce n'tait
pas la mme vie qu' prsent. La vitalit aurait subi
de profonds changements au cours des ges. Les
pyrozoaires, les premiers vivants vulcaniques, taient
bien diffrents des tres actuels qu'une minime lvation de temprature suffit dsorganiser. Cette
thorie des pyrozoaires, propose par W. Preyer en
1872, parat, sans doute, bien chimrique et voisine
des rveries de Kepler. Mais, d'une certaine manire,
elle rentre pourtant dans les ides contemporaines
relatives la vie de la matire. Elle s'y rattache par
l'volution qu'elle implique dans les matriaux du
globe terrestre. La vie primitive de Preyer drivait
81.

246

LA VIE ET LA MORT

du feu. Les masses ignes en fusion, les pyrozoaires


vivaient leur faon : c'est en se modifiant lentement que leur vitalit a pris la forme qu'elle prsente
aujourd'hui. Dans cette transformation si profonde,
leur nombre n'aurait pas vari et la quantit de vie
totale de l'univers serait reste invariable.
On reconnat l les ides de Buffon. Ces cosmozoaires, ces pyrozoaires ont une singulire ressemblance avec les molcules organiques de matire
vive de l'illustre naturaliste, partout rpandues,
indestructibles, et formant les difices vivants par
leur rassemblement.
Mais, il est temps d'abandonner les thories scientifiques ou philosophiques, et d'en venir aux arguments de fait.
C'est dans un esprit diffrent de celui des potes,
des mtaphysiciens et des savants plus ou moins philosophes, que la science de nos jours envisage une
vitalit plus ou moins obscure dans les corps inanims. Elle prtend y reconnatre, l'tat plus ou
moins rudimentaire, l'action des mmes facteurs qui
interviennent dans les tres vivants, la manifestation
des mmes proprits fondamentales.

CHAPITRE III
ORGANISATION ET COMPOSITION CHIMIQUE
DE LA MATIRE VIVANTE ET DE LA MATIRE BRUTE
Lois de l'organisation et de la composition chimique des tres
vivants. Valeur relative de ces lois : phnomnes vitaux.
dans le protoplasme broy; phnomnes vitaux dans les corps

bruts.

numration des caractres principaux des tres


vivants. Le programme que nous venons de tracer
nous oblige rechercher dans l'tre brut les proprits des tres vivants. Quels sont donc, en fait, les
caractres de l'tre vivant, authentique, complet,
quelles en sont les proprits fondamentales? Nous
en avons donn, plus haut, l'numration suivante :
une certaine composition chimique qui est celle de
la matire vivante ; une structure ou une organisation ; une forme spcifique ; une volution qui a une
dure, celle de la vie, et un terme, la mort ; une proprit d'accroissement ou nutrition ; une proprit de
reproduction. Lequel de ces traits compte le plus dans
la dfinition de la vie ? sont-ils tous galement ncessaires? le dfaut de quelques-uns d'entre eux suffirat-il faire rejeter un tre, qui d'ailleurs prsenterait
les autres, du monde anim dans le monde minral?
C'est prcisment la question mme qui est en jeu.

248

LA VIE ET LA MORT

Organisation et composition chimique des tres


vivants. Tout ce que nous savons relativement
la constitution de la matire vivante et son organisation se rsume dans les lois de l'unit chimique et
de l'unit morphologique des tres vivants. (Voir
livre III.) Ces lois semblent une gnralisation lgitime
de tous les faits observs. La premire exprime
que les phnomnes de la vie ne s'observent que
dans et par la matire vivante, le protoplasme, c'est-dire dans et par une substance qui a une composition chimique et physique dtermine. Chimiquement,
elle est un complexus protique noyau hexonique ;
physiquement, elle offre une structure cumeuse analogue celle qui rsulte du mlange de deux liquides
granuleux, non miscibles, de viscosit diffrente.
La seconde loi exprime que les phnomnes de la vie
ne se maintiennent que dans un protoplasme qui a
l'organisation de la cellule complte, avec son corps
cellulaire et son noyau.
Valeur relative de ces lois. Exceptions. Quelle
est la signification de ces lois de composition chimique et d'organisation des tres vivants ? C'est videmment que la vie ne s'accomplit et ne se perptue,
dans toute sa plnitude, que sous leur protection.
Si ces lois taient absolues, s'il tait vrai qu'il n'y
ait' de vie possible que dans et par le protoplasme
albumineux, que dans et par la cellule, le problme
de la vie. de la matire serait rsolu ngativement.
Mais ne peut-il arriver que des manifestations vitales

fragmentaires, incompltes, bauches progressives de


la vie vritable, s'accomplissent dans des conditions
diffrentes; par exemple, avec une matire qui ne
serait pas un protoplasme, et dans un corps qui aurait
une organisation diffrente de la cellule, c'est--dire
dans un tre qui ne serait ni un animal, ni une
plante? Interrogeons cet gard, l'exprience.

ORGANISATION ET COMPOSITION CHIMIQUE

249

Dj, sans sortir des animaux et des plantes, c'est-dire des tres vivants vritables, on constate des
attnuations la rigueur des lois de la constitution
chimique et de l'organisation cellulaire.
Les expriences de mrotomie, c'est--dire d'ampu-

tation, excutes sur l'lment nerveux par A. Waller,


sur les infusoires par Brandt, Gruber, Balbiani,
Nussbaum et Verworn, nous apprennent la ncessit
de la prsence du corps cellulaire et du noyau, c'est-dire de l'intgrit de la cellule. Mais elles nous
enseignent aussi qu' dfaut de cette intgrit, la
mort ne survient pas immdiatement. Une partie des
faits vitaux continue se produire dans le protoplasme anucl, dans la cellule mutile, incomplte.
Phnomnes vitaux dans le protoplasme broy.
De mme, le broyage et l'crasement suppriment la
plupart des fonctions de la cellule. Mais les preuves
ralises avec ls pulpes de divers organes et avec
celles de certaines levures montrent aussi que le
protoplasma broy, dsorganis, ne peut tre consi-

dr comme inerte et qu'il est encore capable d'excuter beaucoup des phnomnes qui lui sont propres,
et, par exemple, de produire des diastases, agents
spcifiques de la chimie vivante. Enfin, si l'on ne
possde pas de renseignements trs prcis sur les
actions dont sont capables les dbris du protoplasme,
les granulations, les filaments, que tel ou tel' autre
mode de destruction est susceptible de mettre nu,
on sait, tout au moins, que les actions de ce genre
existent.
En rsum, on est loin de pouvoir nier que des
actes vitaux rudimentaires, isols, puissent tre
excuts, par les corps divers qui proviennent du
dmembrement du protoplasme. L'intgrit de l'organisation cellulaire, l'intgrit mme du seul pro-

250

LA VIE ET LA MORT

toplasme ne sont donc point indispensables ces


manifestations partielles de la vitalit.
Ls naturalistes admettent, d'ailleurs, l'existence,
au sein du protoplasme, de parties aliquotes, d'lments d'ordre infrieur, possdant des activits spciales. Ces lments secondaires auraient en euxmmes le principe de leur activit. Tels sont les
biophores auxquels Weissman attribue les fonctions
vitales de la cellule, la nutrition, l'accroissement, la
multiplication. S'il y a des biophores dans la cellule,
on peut les imaginer en dehors d'elle et puisqu'ils
portent en eux-mmes les conditions de leur activit,
ils pourront l'exercer d'une manire indpendante.
Malheureusement les biophores, et les autres lments
constituants de ce genre sont purement hypothtiques. Ils le sont comme les gemmules de Darwin,
les bioblastes d'Altmann et les pangnes de de Vries.
Ils n'ont rien voir avec les faits d'observation et la
ralit.
Phnomnes vitaux dans les corps bruts. Il n'y a

pas de doute que certains phnomnes de vitalit


puissent s'accomplir en dehors de l'atmosphre cellulaire. Par extension, on peut admettre qu'il s'en
produit dans des corps trs faiblement organiss
(cellules broyes), puis dans certains corps inorganiss, dans certains tres bruts. En tous cas, il s'y
produit srement des effets tout au moins similaires
de ceux qui sont propres la matire vivante. C'est
l'observation et l'exprience de dcider sur ce
degr de similitude. Et elles ont dcid, en effet, dans
le sens de la similitude complte. Les cristaux et les
germes cristallins tudis par Ostwald et Tammann
sont le sige de phnomnes tout fait comparables
ceux de la vitalit.

CHAPITRE IV
VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE VIVANTE
ET DE LA MATIRE BRUTE

Prtendue immuabilit des corps bruts. Mobilit et mutabilit


du monde sidral. 1. Mobilit particulaire et molculaire
des corps bruts. Mouvements intestins, Conception cintique des mouvements molculaires. Ralit des mouvements
particulaires. Comparaison de l'activit particulaire l'activit vitale. 2. Mouvement Brownien. Son existence.
Ses caractres. Son indpendance de la nature des corps et
de la nature du milieu. Sa dure indfinie. Le mouvement Brownien, premier degr du mouvement molculaire.
3. Mouvements varticulaires. Migration des particules matrielles : sous l'influence de la pesanteur; de la diffusion; de
l'lectrolyse; de la pression mcanique. 4. Activit intestine
des alliages. Leur structure. Changements produits par
les actions dformantes. Rtablissement lent de leur quilibre.
Effet rsiduel. Effet du recuit. Effet de la traction.
Aciers au nickel. Photographie des couleurs. Conclusion.
Rapports du milieu ambiant avec l'tre vivant on brut.

Un des traits les plus remarquables de l'tre vivant,


c'est son volution. Il est en voie de changement
continuel. Il part d'un faible commencement ; il se
forme, s'accrot. Le plus souvent il dcline ensuite et
disparat aprs avoir suivi une marche prvue et
trac dans le temps une sorte de trajectoire idale.

Prtendue immuabilit des corps bruts. On s'est

252

LA VIE ET LA MORT

demand si cette volution, si cette mobilit dirige


est un trait de l'tre vivant, rellement aussi exclusif
qu'il le parat, et si beaucoup de corps bruts ne prsentent point quelque chose d'analogue. La rponse
n'est pas douteuse.
Bichat s'est tromp en opposant, cet gard, les
corps bruts aux corps vivants. Les proprits vitales,
disait-il, sont temporaires ; il est de leur nature de
s'puiser; le temps les use dans le mme corps. Les
proprits physiques, au contraire, sont ternelles.
Les corps bruts n'ont ni commencement, ni fin ncessaire, ni ge, ni volution ; ils restent immuables
comme la mort dont ils sont l'image.
Mobilit et mutabilit du monde sidral. Cela n'est
pas vrai, en premier lieu, des corps sidraux. Les

anciens croyaient le monde sidral immuable et


incorruptible. La doctrine de l'incorruptibilit des
cieux a rgn jusqu'au XVIIe sicle. Les observateurs
qui, cette poque, braqurent sur le ciel la premire lunette que Galile venait d'inventer, furent
frapps d'tonnement en voyant changer cette vote
cleste qu'ils croyaient inaltrable, et en apercevant
une toile nouvelle qui prenait rang dans la constellation du Serpentaire. Les changements de ce genre
ne nous surprennent plus. Le systme cosmogonique
de Laplace est devenu familier tous les esprits
cultivs et chacun est habitu l'ide d'une mobilit
et d'une volution continuelles du monde cleste.
Les astres n'ont pas toujours exist, crivait M. Faye,
ils ont eu une priode de formation ; ils auront pareillement une priode de dclin, suivie d'une extinction
finale.
Tous les corps de la nature inanime ne sont donc
point ternels et immuables; les corps clestes sont
minemment volutifs. Leur volution seulement est
lente par rapport celles que nous observons la

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

253

surface de notre globe ; mais cette disproportion, qui


est en rapport avec l'immensit des temps et des
espaces cosmiques compare aux mesures terrestres,
ne doit pas nous dissimuler l'analogie foncire des
phnomnes.
1.

molculaire
Mobilit
particulaire
et

des corps bruts.

n'est pas seulement dans les espaces clestes


qu'il faut aller chercher cette mobilit de la matire
brute qui imite celle de la matire vivante. Il nous
suffit, pour la retrouver, de regarder autour de nous
et d'interroger les gologues, les physiciens et les
Ce

chimistes.
En ce qui concerne les gologues, M. Le Dantec
parle, quelque part, de l'un d'eux qui divisait les
minraux en roches vivantes, celles qui sont susceptibles de changer de structure, d'voluer, sous
l'influence des causes atmosphriques, et roches
mortes, celles qui, comme l'argile, ont trouv, la
fin de tous ces changements le repos dfinitif. Jrme
Cardan qui fut un savant clbre au XVIe sicle,
la fois mathmaticien, naturaliste et mdecin, professait que non seulement les pierres vivent, mais
qu'elles souffrent la maladie, la vieillesse et la mort.
Les joailliers d'aujourd'hui en disent autant de certaines pierres prcieuses, et par exemple, des turquoises.
Les alchimistes ont pouss ces ides l'extrme.
Mais, il ne s'agit pas, ici, de rappeler le pass,
d'voquer les croyances hermtiques et les rves des
alchimistes pour qui les diverses espces de la matire
vivaient, voluaient et se transmutaient les unes dans
les autres.
Nous avons en vue des faits prcis, rcents, cous-

254

LA VIE ET LA MORT

tats par les plus habiles exprimentateurs, et que


l'un d'eux, Ch.-Ed. Guillaume relatait, il y a trois ans,
devant la Socit helvtique des sciences naturelles.
Ces faits tablissent que des formes dtermines de la
matire peuvent vivre et mourir, en ce sens qu'elles
se modifient d'une manire lente et continue, toujours
dans une mme direction, jusqu' ce qu'elles aient
atteint un tat ultime et dfinitif qui est celui de l'ternel repos.
Mouvements intestins des corps. On connat la
rplique de Swift un oisif qui prtendait devant lui
que c'tait droger de travailler. En Angleterre, dit
l'auteur de Gulliver, l'homme travaille, la femme travaille, le cheval travaille, le boeuf travaille, l'eau travaille, le feu travaille, la bire travaille; il n'y a que
le porc qui ne fasse rien : ce serait donc le seul gentilhomme de l'Angleterre. Nous savons assez que la
noblesse anglaise travaille aussi. Oui, tous travaillent
et tout travaille. Et le clbre humoriste avait raison,
plus qu'il ne pensait, de rapprocher cet gard les
hommes et les choses. Tout est en travail, tout peine,
tout fatigue dans la nature, tous les degrs, tous
les chelons. L'immobilit, le repos ne sont le plus
souvent, dans les choses naturelles, qu'une fausse
apparence; le prtendu quitisme de la matire n'est
fait que de notre impuissance saisir ses agitations
intestines. Nous n'apercevons pas, cause de leur
petitesse, les particules fourmillantes qui la composent, et qui, au-dessous de la surface impassible
des corps, s'agitent, se dplacent, voyagent, se
groupent pour prendre des formes et des positions
adaptes aux conditions du milieu. Nous sommes eu
comparaison de ces lments microscopiques comme
le gant de Swift, au milieu du peuple de Lilliput; et
ce n'est pas assez dire.
Conception cintique des mouvements molculaires.

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

255

particulire n'est pas nouagitation


de
L'ide
cette

velle pour nous. Nous sommes, ds le collge, familiariss avec elle par les thories, scientifiques. La
doctrine atomique nous enseigne que les choses se
passent, en chimie, comme si la matire tait divise
cintique
fait
thorie
La
molcules
atomes.
et
en
en
comprendre la constitution des gaz et les effets de la
chaleur la condition d'imaginer ces particules animes de mouvements de rotation et de dplacement.
La thorie des ondulations fait sortir l'explication des

phnomnes lumineux des mouvements vibratoires


particuliers d'un agent spcial, l'ther. Mais, ce ne
sont l que des hypothses qui n'ont rien de ncessaire. Ce sont des images des choses; ce ne sont pas
les choses elles-mmes.

Ralit des mouvements particulaires. Ici il ne


s'agit point d'hypothses. Cette agitation intestine, ce
travail intrieur, cette activit incessante de la
matire, ce sont des faits positifs, c'est une ralit
objective. Il est vritable que les corps drangs de
leur quilibre mcanique ou chimique ne le reprennent
que plus ou moins lentement. Il leur faut quelquefois
des jours et des annes pour l'atteindre. A peine y
sont-ils arrivs et entrent-ils dans ce repos relatif
qu'ils en sont aussitt drangs, car le milieu luimme n'est pas fixe; il prouve des variations qui
retentissent leur tour sur le corps considr; et ce
n'est qu'au bout de ces variations, la fin des temps,
qu'ils atteindront ensemble, dans l'uniformit universelle, un ternel repos.
Nous allons voir que les alliages mtalliques
prouvent des changements physiques et chimiques
continuels : ils sont toujours la recherche d'un quilibre plus ou moins fuyant. Les physiciens, dans ces
dernires annes, ont appliqu leur attention ce
travail des corps matriels, la poursuite de la stabi-

256

LA VIE ET LA MORT

lit. Wiedemann, Warburg, Tomlinson, MM. Duguet,


Brillouin, Duhem et Bouasse ont rajeuni les anciennes
tudes exprimentales de Coulomb et de Wertheim
sur l'lasticit des corps, sur les effets de la pression,
de la traction, de l'crouissage des mtaux, de la
trempe et du recuit.
L'activit intestine qui se manifeste dans ces circonstances, prsente des caractres tout fait remarquables, que l'on n'a pu s'empcher de comparer
des phnomnes analogues offerts par les corps
vivants. On a ainsi cr, en physique mme, une ter
minologie et des expressions images, qui sont
empruntes la biologie.
Comparaison de l'activit particulaire l'activit
vitale. C'est lord Kelvin qui a parl le premier de
la fatigue des mtaux ou de la fatigue d'lasticit ; et
depuis, Bos a fait connatre pour ces mmes corps
la fatigue du tact lectrique. Le terme d'accommodation
a t employ dans l'tude de la torsion, et prcisment suivant Tomlinson, pour des phnomnes qui
sont inverses de ceux de la fatigue. On a considr
comme faits d'adaptation, ceux que prsente le verre
soumis une force extrieure qui le flchit lentement.
Les moyens par lesquels une barre d'acier rsiste
l'tirement ont t assimils des procds de dfense,
contre l'imminence de la rupture. Et M. Ch.-Ed. Guillaume parle, quelque part, de la rsistance hroque
d'un barreau d'acier au nickel . L'expression de
dfense a encore t applique la manire dont
se comporte le chlorure d'argent ou l'iodure d'argent
frapps par la lumire. On n'a pas craint de se servir
du mot de mmoire concurremment avec celui d'hystrsis pour dsigner la faon dont se comportent des
corps soumis l'action du magntisme ou de certaines
forces mcaniques. A la vrit, M. H. Bouasse se
dclare, au nom des physiciens-mathmaticiens, con-

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

257

traire l'emploi de ces expressions images. Mais,


lui-mme n'crit-il pas : Un fil tordu, c'est une
montre monte ; et, ailleurs : les proprits des
corps dpendent, chaque instant, de toutes les
modifications antrieures . N'est-ce pas dire qu'ils
gardent, en quelque sorte, l'empreinte de leur volution passe? Les actions dformatrices puissantes
laissent une trace; elles modifient l'tat d'agrgation
du corps : quelques physiciens vont jusqu' dire
qu'elles en modifient jusqu' la constitution chimique.

l'exception de M. Duhem, les mcaniciens qui ont


tudi l'lasticit admettent que l'effet d'une force extrieure sur un corps dpend des forces auxquelles il
a t prcdemment soumis, et non pas seulement de
celles qui agissent actuellement. Son tat prsent ne
saurait tre suppos; il est la rcapitulation des tats
prcdents. L'effet d'un effort de torsion sur un fil
neuf sera diffrent de celui que le mme effort dterminera dans ce fil soumis des torsions et des
dtorsions pralables. C'est propos des actions de ce
genre que Boltzmann, en 1876, dclarait que le fil
tordu ou tir se souvient, un certain temps, des
dformations subies; ce souvenir se perd, s'efface,
suivant une certaine fonction du temps . Voici
donc que dans un problme d'quilibre statique s'introduit un facteur inattendu, le temps.
En somme, ce sont les physiciens eux-mmes qui
ont signal des rapprochements entre la manire d'tre
de beaucoup de corps bruts, et celle des corps vivants.
Ces analogies ne peuvent naturellement prtendre,
en quoi que ce soit, servir d'explications. On peut
bien chercher ramener le fait vital au fait physique. C'est toute l'ambition du physiologiste. Mais
l'inverse serait draisonnable. Ce n'est pas ce que l'on
prtend faire ici. Il n'en est pas moins vrai que les
analogies sont bonnes signaler, ne ft-ce que pour
branler la confiance que l'on accorde, depuis Aristote,

22.

258

LA VIE ET LA MORT

la division des corps de la nature en psuchia et


apsuchia, c'est--dire en corps vivants et corps bruts.

2. Mouvement

Brownien.

Existence du mouvement brownien. Le moyen le


plus simple de juger de l'activit laborieuse de la matire serait de l'observer dans le cas o la libert des
particules n'est pas gne par l'action de particules voisines. On se rapproche de cette condition en regardant
au microscope des grains de poussire en suspension
dans un liquide, des globules d'huile en suspension
dans l'eau. Or, dans ce cas, le rsultat est bien
connu de tous les micrographes. On constate, si ces
granulations sont assez petites, qu'elles ne restent
jamais en repos. Elles sont animes d'une sorte de
tremblotement incessant; on a sous les yeux le phnomne appel mouvement brownien . Le spectacle de cette agitation a frapp tous les observateurs,
depuis l'invention de la loupe ou microscope simple.
Mais le botaniste anglais Brown, en 1827, en fit, le
premier, l'objet d'une tude suivie et lui laissa son
nom. L'explication exacte s'en est fait attendre longtemps. Elle a t donne, en 1894, par le savant
physicien de la Facult de Lyon, M. Gouy.
L'observateur qui, pour la premire fois, regarde
au microscope une goutte d'eau de rivire ou d'eau
de mare, ou d'une eau ordinaire, en un mot, qu'il n'a
point pris de prcautions spciales pour purifier, est
frapp de surprise et d'admiration au spectacle de
l'agitation qui se rvle lui. Des infusoires, des articuls microscopiques, des micro-organismes varis
peuplent le champ et l'animent de leurs bats; mais,
en mme temps, toutes sortes de particules s'agitent
aussi, que l'on ne saurait assimiler aux tres vivants,
et qui ne sont, en effet, pas autre chose que des

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

259

dtritus organiques, des poussires minrales, des


dbris de toute espce. Bien souvent, les mouvements
singuliers de ces granulations, qui simulent, jusqu'
un certain point, ceux des tres vivants, ont embarrass l'observateur ou l'ont induit en erreur, et les
corps qui les manifestent ont t pris pour des animalcules, ou pour des bactries.
Caractres de ce mouvement. Mais il est, d'ordinaire, assez facile d'viter cette confusion. Le
mouvement brownien est une sorte d'oscillation,
de trpidation qui pitine et ne s'accompagne pas
de translation : c'est une danse de Saint-Guy qui
s'excute sur place et qui, par l, se distingue des
mouvements de dplacement habituels aux tres
anims. Chaque grain excute sa danse particulire ;
chacun s'vertue, pour son compte, indpendamment du voisin. Il y a toutefois, dans l'excution de
toutes ces oscillations individuelles, une sorte de
caractre commun et rgulier qui tient ce que leurs
amplitudes ne sont pas extrmement diffrentes. Les
plus grosses particules sont les plus lentes : au-dessus
de quatre millimes de millimtre de diamtre, elles
cessent peu prs d'tre mobiles. Les plus petites
sont les plus alertes. Au dernier degr de petitesse
visible au microscope, leur mouvement est extrmement rapide et ne permet de les apercevoir que par
instants. Il est vraisemblable qu'il s'acclrerait encore
pour les objets plus petits ; mais ceux-ci sont destins
chapper ternellement notre vue.
Son indpendance de la nature des corps et de la
nature du milieu. M. Gouy a fait remarquer que le
mouvement ne dpendait ni de la nature ni de la forme
des particules. La nature du liquide mme n'a que peu
d'influence ; son degr de viscosit est seul en jeu.
Les mouvements sont plus vifs, en effet, dans l'alcool

260

LA VIE ET LA MORT

et l'ther, liquides

trs mobiles; ils sont lents dans


l'acide sulfurique et la glycrine. Dans l'eau, un grain
d'un demi-millime de diamtre parcourt, dans une
seconde, dix douze fois sa propre longueur.

Le fait que le mouvement brownien se manifeste

dans des liqueurs qui ont bouilli, dans des acides et


des alcalis concentrs, dans des solutions toxiques (et
toute temprature), montre bien que le phnomne
n'a point de significationvitale, qu'il n'est li aucune
activit vivante proprement dite.

Sa dure indfinie. Le caractre le plus remarquable de ce phnomne c'est sa permanence, sa dure


indfinie. Le mouvement ne cesse jamais : la particule n'arrive jamais au repos, l'quilibre. Les roches
granitiques contiennent des cristaux de quartz qui,
au moment de leur formation, ont enferm dans une
cavit parfaitement close une goutte d'eau dans
laquelle s'est trouve incluse une bulle de gaz. Ces
bulles, contemporaines de l'ge plutonien du globe,
n'ont pas cess, depuis lors, de manifester le mouvement brownien.
Son indpendance des conditions extrieures. Quelle
est la cause de cette ternelle oscillation? Est-ce la
trpidation du sol? Non. M. Gouy voit le mouvement
brownien persister, loin des villes, alors que le miroir
de mercure du sismographe ne dcle aucune vibration souterraine : il ne le voit pas s'accrotre lorsque
ces vibrations apparaissent et deviennent trs apprciables. Rien ne change non plus, si l'on fait varier
la lumire, le magntisme, les influences lectriques,
en un mot, les circonstances extrieures. Et l'observation aboutit donc nous mettre en prsence de ce
paradoxe d'un phnomne qui s'entretient et se perptue indfiniment au sein d'un corps, sans cause
extrieure connue.

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

261

Le mouvement brownien serait-un premier degr du


mouvement molculaire. Lorsque nous prenons, dans
nos mains, une lame de quartz inclusion gazeuse,
nous croyons tenir un objet parfaitement inerte.
Lorsque nous l'aurons pose sur la platine du microscope et que nous aurons constat l'agitation de la
bulle, nous serons convaincus que cette prtendue

inertie n'est qu'une illusion.


Le repos n'existe que pour notre oeil impuissant.
Nous voyons les objets, comme nous apercevons de
loin une foule humaine. Nous n'apercevons que l'ensemble, sans pouvoir discerner les individus et leurs
mouvements. Un objet visible est, de mme, un amas
de particules : c'est une foule molculaire ; il nous
donne l'impression d'une masse indivisible, d'un bloc
au repos.
Mais, ds que la lunette nous rapproche de cette
foule, ds que le microscope nous grossit les petits lments du corps brut, alors ils nous apparaissent et
nous constatons, l'agitation permanente de ceux qui
ont moins de quatre millimes de millimtre. Plus les
parties considres sont petites, plus vifs sont leurs
mouvements. Nous infrons de l que si nous pouvions apercevoir les molcules, dont les dimensions
probables sont environ mille fois plus petites, leur
vitesse serait, sans doute, comme le veut la thorie
cintique, de quelques centaines de mtres par
seconde. Pour les derniers objets que nous pouvons apercevoir, la vitesse brownienne n'est que de
quelques millimes de millimtre par seconde. C'est
sans doute, conclut M. Gouy, que les particules qui
prsentent ce mouvement sont encore bien normes
par rapport aux molcules vritables. Dans cette
faon de voir, le mouvement brownien n'est qu'un
premier degr et une manifestation encore grossire
des vibrations molculaires qu'imagine la thorie
cintique.

262

LA VIE ET LA MORT

3.

Activit intestine des corps.

Migration des particules matrielles. Dans le


mouvement brownien, il n'est encore question que de
trs petites masses isoles, de petits fragments libres,
c'est--dire de particules matrielles qui ne sont pas
gnes par leurs liaisons avec des particules voisines.
Tout autre qu'un physicien pourrait croire que dans
les solides vritables dous de cohsion, de tnacit,
o les molcules sont lies les unes aux autres, dont
la forme et le volume sont arrts, il n'y a plus de
mouvements ou de changements : c'est une erreur.
La physique nous enseigne le contraire ; et, dans ces
dernires annes spcialement, elle en a fourni des
exemples caractristiques. Il y a de vritables migrations de particules matrielles travers les corps
solides, migrations dont l'ampleur est incomparable.
Elles s'accomplissent sous l'action de forces diverses
agissant do l'extrieur : des pressions, des tractions,
des torsions ; d'autres fois, sous l'action de l'lectricit ; d'autres fois, sous l'action de la lumire ; quelquefois, sous l'influence des forces de diffusion. L'observation microscopique des alliages, par MM. H. et
A. Lechatelier, J. Hopkinson, Osmond, Charpy, J.-R.
Benot, et l'tude de leurs proprits physiques et
chimiques par MM. Calvert, Matthiessen, Riche,
Roberts Austen, Lodge, Laurie et Ch.-Ed. Guillaume;
les expriences d'lectrolyse du verre, les curieux
rsultats de Bose sur le tact lectrique des mtaux,
dmontrent, d'une manire clatante, les volutions
chimiques et cintiques qui s'accomplissent l'intrieur des corps.
Migration sous l'influence de ta pesanteur. Une
exprience d'Obermayer, qui date de 1877, fournit un

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

263

bon exemple des migrations de corps solides travers


un corps pteux, excutes sous l'action de la pesanteur. On sait ce qu'est la poix, la poix noire dont
se servent les cordonniers et les constructeurs de
bateaux. C'est une sorte de rsine extraite du pin
trbinthe et d'autres arbres rsineux, fondue dans
l'eau, spare d'une partie plus fluide qui la surnage ;
elle doit sa couleur au noir de fume produit par la
combustion de filtres de paille et de dbris d'corce.
C'est, la temprature ordinaire, une masse assez
dure que l'ongle ne peut pas toujours rayer. Cependant, si on l'abandonne elle-mme dans un rcipient,
elle finit par s'affaisser, par s'pandre, comme si elle
tait un liquide, et par pouser la forme du vase. On
pose un morceau de cette matire au-dessus d'une
cavit mnage dans un bloc de bois, et on le maintient au moyen de quelques cailloux. Au fond de la
dpression, on a plac des dbris d'une substance
lgre, telle que le lige. La plaque de poix est ainsi
place entre un corps lger, qui est au-dessous, et
un corps plus lourd qui est au-dessus. Si l'on attend
quelques jours, cet ordre est renvers : la poix a
rempli la cavit en s'y moulant, le lige a travers la
poix pour remonter la surface, les pierres ont gagn
le fond. C'est, ralise cette fois avec des corps
solides, l'exprience clbre de la fiole des trois lments, dans laquelle on voit les liquides, le mercure,
l'huile et l'eau se superposer par ordre de densit.
Influence de la diffusion. La diffusion, qui dissmine les liquides les uns dans les autres, peut aussi
faire voyager les solides travers les solides. L'exprience de W. Roberts Austen, en fournit une preuve
convaincante. Cet ingnieux physicien superpose un
disque d'or un petit cylindre de plomb et maintient
le tout la temprature de l'eau bouillante. A 100,
l'un et l'autre mtal sont parfaitement solides,

264

LA VIE ET LA MORT

puisque l'or ne fond qu' 1,200 et le plomb 330.


Et cependant, aprs que ce contact s'est prolong
un mois et demi, l'analyse montre que l'or a diffus
jusqu'au haut du cylindre de plomb.
Influence de Vlectrolyse. L'lectrolyse offre un
autre moyen de transport, non moins remarquable.
Grce elle, on peut obliger des mtaux, tels que le
sodium ou le lithium, traverser des parois de verre.
L'exprience peut tre ralise de la manire qu'indique M. Ch.-Ed. Guillaume, Un ballon qui contient
du mercure baigne dans de l'amalgame de sodium.
On fait passer le courant du dedans au dehors. Aprs
quelque temps, on constate que le mtal a pass
travers la paroi du ballon et qu'il est venu se
dissoudre l'intrieur.
Influence de la pression mcanique. La pression
mcanique est, elle aussi, capable de faire passer un
mtal dans un autre. Nous n'avons pas besoin de rappeler l'exprience bien connue de Cailletet, qui, en
employant des pressions considrables, a fait suinter
du mercure au travers d'un bloc de fer. Plus simplement, il a suffi W. Spring de presser fortement l'un
contre l'autre un disque de cuivre et un disque d'tain
pour obtenir leur soudure. Il se forme, jusqu' une
certaine distance de la surface du contact, un alliage
vritable. C'est une couche de bronze d'une certaine
paisseur qui unit les deux mtaux l'un l'autre. Et
ceci n'a pu se faire sans que les particules de l'un et
l'autre mtal se soient compntres mutuellement.

4. Activit intestine des alliages.

Structure des alliages. Les alliages mtalliques


ont une structure remarquable et essentiellement

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

265

mobile que l'on commence seulement pntrer


grce l'emploi du microscope. L'examen microscopique justifie, dans une certaine mesure, la supposition de Coulomb. Cet illustre physicien expliquait
les proprits physiques des mtaux en imaginant
qu'ils taient forms de deux espces d'lments : des
particules intgrantes auxquelles le mtal devait ses
proprits d'lasticit et un ciment liant les particules
auxquelles il devait sa cohrence. M. Brillouin a
repris l'hypothse de cette dualit structurale. Le
mtal est suppos form de grains cristallins isols,
trs petits, noys dans un rseau, peu prs continu, d'une matire visqueuse. Une masse plus
ou moins compacte, emptant des cristaux plus ou
moins distincts, telle est l'image que l'on peut se former d'un alliage.
Changements de structure produits par les actions
dformantes. On a pu constater de profonds changements de structure cristalline provoqus par les

diverses preuves mcaniques, telles que l'crouissage


et la traction exerce jusqu' rupture sur des barreaux
mtalliques. Quelques-uns de ces changements sont
trs lents, et ce n'est qu'aprs des mois et des annes
qu'ils s'achvent et que le mtal atteint l'quilibre
dfinitif correspondant aux conditions o il est plac.
Si l'on peut discuter sur la profondeur des transformations subies : si les uns croient qu'elles atteignent
jusqu' la condition chimique de l'alliage, tandis que
les autres en limitent la puissance des effets physiques, il n'en est pas moins vrai, et ceci nous
ramne notre sujet, que la masse de ces mtaux
est en travail, et qu'elle n'atteint que tardivement la
phase du repos complet.
Rtablissement lent de l'quilibre. Effet rsiduel.

Ces oprations par lesquelles on change les proprits


physiques des mtaux et par lesquelles on les appro29

266

LA VIE ET LA MORT

prie la varit des besoins de l'industrie, compression,


martelage, laminage, traction et crouissage, torsion,
ont un effet immdiat trs apparent; mais elles ont
aussi un effet conscutif, lent se produire, beaucoup
moins marqu et moins vident : c'est l'effet rsiduel
ou Nachwirkung des Allemands. Il n'est pas sans
importance, mme dans les applications pratiques.
La chaleur, elle aussi, cre une sorte d'quilibre
forc. Celui-ci se modifie lentement, si bien que le
corps subsiste longtemps sous un tat qui n'est
pourtant pas le plus stable dans les conditions
considres. Le nombre de ces corps hors d'quilibre est aussi grand que celui des matires qui ont
t soumises la fusion. Toutes les roches plutoniennes sont dans ce cas. Le verre prsente une
condition du mme genre. Les thermomtres placs
dans la glace fondante ne reviennent pas toujours au
zro. Ce dplacement du zro fausse toutes les
mesures si l'on n'a pas soin de le corriger. Et cette
correction exige, le plus souvent, une observation
prolonge. La thorie des dplacements du zro thermomtrique n'est pas entirement tablie, mais on
peut supposer, avec l'auteur du Trait de Thermomtrie, qu'il existe dans le verre, comme dans les
alliages, des composs variables suivant les tempratures. A toute temprature un verre donn tend vers
une composition dtermine et vers un tat d'quilibre correspondant ; mais la temprature antrieure
laquelle il a t soumis a videmment une influence
sur la rapidit avec laquelle il atteindra son tat de
repos. L'effet de variation est d'autant plus marqu
que l'on observe des verres de composition plus
complique. On comprend que ceux qui contiennent
en quantits comparables les deux alcalis soude et
potasse, soient plus sujets ces modifications que
ceux de composition plus simple qui sont base
d'alcali unique.

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

267

Effets du recuit. Un morceau de laiton qui a


t croui, puis chauff, est le thtre de changements
intestins infiniment remarquables, que l'on ne connat
bien que depuis peu de temps. La violence que l'on
a exerce sur le fil mtallique pour le faire passer
travers l'crou a cras les particules cristallines ;
cristaux briss, noys dans une masse granuleuse,
tel est l'tat du fil ce moment. Le chauffage change
tout cela. Les cristaux se sparent, se compltent,
se reconstituent : ils forment des corps gomtriques,
durs, baignant dans une masse amorphe, relativement
molle et plastique; leur nombre augmente successivement : l'quilibre ne sera atteint que lorsque la
masse tout entire sera devenue cristalline. On se
reprsente quels dplacements, prodigieux par rapport leurs dimensions, les molcules auront d
s'imposer pour se transporter travers la masse
rsistante, et venir se ranger des places dtermines dans les difices cristallins.
De mme encore, dans la fabrication de l'acier, les
particules du charbon, primitivement appliques la
surface, voyagent travers le fer.
Cette facult de dplacement molculaire permet,
l'occasion, au mtal de modifier son tat sur tel ou
tel point. Ce qui est fort curieux c'est l'usage qui est
fait de cette facult dans certaines circonstances. Cet
usage ressemble fort l'adaptation d'un animal au
milieu, ou aux procds de dfense qu'il emploie
pour rsister.

Effet de la traction, striction. Exprience de Hartmann. Lorsqu'une tige cylindrique de mtal, encastre ses deux extrmits, une pronvette, comme
l'on dit en mtallurgie est soumise une traction
puissante, elle subit un allongement souvent considrable, dont une partie disparat ds que cesse l'effort,
et dont l'autre subsiste. L'allongement total est donc

268

LA VIE ET LA MORT

la somme d'un allongement lastique temporaire,


et d'un allongement permanent. Si l'on continue
l'effort, on voit apparatre en un point de la tige un
tranglement, une striction. C'est l que la barre se
brisera.
Mais, au lieu de continuer l'effort, M. Hartmann le
suspend. Il s'arrte, comme pour donner l'tre-mtal
le temps d'aviser. Pendant ce dlai, il semble que
les particules se sont empresses autour du point
menac afin de consolider la partie faible et de la
durcir, En fait, le mtal qui tait mou dans les
autres points a pris ici l'aspect du mtal tremp : il
ne s'tire plus.
Lorsque l'exprimentateur recommence la traction
aprs cette trve, la barre trangle ayant t soumise l'action du tour et ramene la forme cylindrique, il se forme un second tranglement en un
autre point. Si l'on attend encore, cet tranglement
deviendra, lui aussi, rsistant.
Si l'on renouvelle l'exprience un nombre de fois
suffisant, le rsultat sera une transformation totale
de la tige qui aura durci dans toute son tendue. Elle
sera, en mme temps, devenue incapable de subir
un nouvel allongement un peu considrable : elle ne
pourra gure que se briser si la traction est assez
nergique.

Aciers au nickel. Leur dfense hroque. Les


aciers au nickel prsentent ce phnomne un degr
exagr. L'alternance des oprations que nous venons
de dcrire, qui amnent les diverses parties de la
barre d'acier ordinaire l'tat de trempe, n'est pas
ncessaire, avec l'acier au nickel : l'effet est produit
au cours d'une seule preuve. Ds qu'en un point il
se manifeste une tendance l'tranglement, l'alliage
durcit en cet endroit prcis ; la striction se marque
peine ; le mouvement s'arrte en ce point pour

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

269

s'amorcer en un autre point faible, s'y arrter encore,


s'amorcer en un troisime, et ainsi de suite. Et, finalement, on se trouve en prsence de ce fait paradoxal, qu'une tige de mtal qui tait l'tat mou,
qui a pu s'allonger considrablement, est devenue
maintenant dans toute son tendue dure, iragile,
inextensible, comme un acier tremp. C'est propos
de ce fait que M. Ch.-Ed. Guillaume a prononc le
mot de rsistance hroque la rupture . Les
choses se passent, en effet, comme si la barre de
ferro-nickel avait rentorc chaque point faible mesure
qu'il tait menac. Ce n'est qu'au bout de ces efforts
que la catastrophe invitable s'est produite.

Effet de la temprature. Quand la temprature


change, on constate que ces ferro-nickels s'allongent
ou se rtractent, et qu'en mme temps ils modifient
leur constitution chimique. Mais ces effets, comme
ceux qui se passent dans le rservoir de verre d
thermomtre, ne sont pas acquis en une fois. Ils
se produisent pour une partie rapidement, et lentement pour un petit reste. On voit des barres de
ferro-nickel, conserves la mme temprature, chan
ger graduellement de longueur pendant le cours d'une
anne toute entire. Peut-on trouver de meilleure
preuve d'activit intestine se produisant dans une
matire plus diffrente de la matire vivante ?
Nature de l'activit particulaire. Ce sont l des
exemples de l'activit intestine qui rgne l'intrieur des corps bruts. De plus ces faits auxquels
nous demandions seulement de rfuter l'assertion de
Bichat relative l'immuabilit des corps bruts, et
de nous dmontrer leur activit, nous apportent par
surcrot une autre preuve. Ils montrent que cette
activit est, comme celle des animaux, une riposte
une intervention trangre et que cette riposte,
23.

270

LA VIE ET LA MORT

encore comme chez les animaux, est adapte la


dfense et la conservation de l'tre brut.
Si l'on accorde une valeur spciale au caractre
adaptatif, tlologique des faits vitaux, caractre dont
on abuse si facilement dans les interprtations biologiques, nous le retrouverions donc dans le monde
inanim. A cet gard, on peut aux exemples prcdents en ajouter un dernier qui est non moins remarquable. Il s'agit du cas fameux de la photographie des
couleurs par le procd de Becquerel.
Photographie des couleurs. Voici une plaque gristre, au chlorure ou l'iodure d'argent. Une lumire
rouge la frappe : rapidement, elle devient rouge. On
l'expose ensuite la lumire verte : aprs avoir pass
par des teintes ternes et sales, elle devient verte.
Si l'on voulait expliquer ce remarquable phnomne,
il n'y aurait pas de meilleur moyen que celui-ci : on
dirait que le sel d'argent se dfend contre la lumire
qui menace son existence ; celle-ci le fait passer par
toutes sortes d'tats de coloration avant de le rduire ;
le sel s'arrte l'tat qui le protge le mieux. Il s'arrte au rouge si c'est la lumire rouge qui l'assaille,
parce qu'en devenant rouge par rflexion, il repousse
le mieux cette lumire, c'est--dire qu'il l'absorbe le
moins.
Il peut donc tre avantageux, en vue de comprendre les phnomnes naturels, de regarder les transformations de la matire inanime comme les manifestations d'une sorte de vie interne.
Conclusion. Rapports du milieu ambiant avec l'tre
vivant et avec le corps brut. Les corps bruts
ne sont donc pas plus immuables que les corps
vivants. Ils sont les uns et les autres sous la dpendance du milieu qui les entoure : et ils en dpendent
de la mme faon. La vie met en prsence, en conflit,

VOLUTION ET MUTABILIT DE LA MATIRE

271

un organisme appropri et un milieu convenable.


Auguste Comte et Claude Bernard nous ont appris
que les phnomnes vitaux rsultaient de l'action
rciproque de ces deux facteurs qui sont dans une
troite corrlation.
C'est aussi des actions rciproques du milieu et du
corps brut que rsultent invitablement les phnomnes prsents par celui-ci. Le corps vivant est
quelquefois un ractif plus sensible que le corps brut
aux variations du milieu ambiant; mais d'autres fois,
c'est l'inverse. Il n'y a pas de machine vivante qui
soit impressionnable quelque espce d'excitant que
ce soit, au mme degr que le bolomtre, par exemple,
l'est aux plus petites variations de temprature.
Il ne pourrait y avoir, en dfinitive, qu'un corps
immuable chimiquement, c'est l'atome du corps
simple, puisque, par dfinition mme, il figure inaltr et intangible dans les combinaisons. Mais cette
notion de l'atome inaltrable commence elle-mme
tre battue en brche par la doctrine de l'ionisation
particulaire de J.-J. Thomson; et d'ailleurs, sauf un
trs petit nombre d'exceptions, celles du cadmium, du
mercure et des gaz de la srie de l'argon, les atomes
des corps simples ne peuvent pas exister l'tat libre.
Ainsi, de mme que dans le conflit vital, le milieu
ambiant fournit l'tre vivant, entier ou fragmentaire, par l'alimentation, les matriaux de son organisation et les nergies qu'il met en jeu, de mme
il fournit aussi aux corps bruts leurs matriaux et
leurs nergies.
On dit encore que le milieu ambiant fournit l'tre
vivant une troisime chose, les stimulants de ses activits, c'est--dire la provocation l'action . Le protozoaire trouve dans le milieu aquatique qui est son
habitat, les stimulants qui le provoquent se mouvoir, absorber les aliments. Les cellules du mtazoaire rencontrent, de mme, dans la lymphe, le

272

LA VIE ET LA MORT

sang et les liquides interstitiels qui les baignent,


l'branlement, l'excitation qui mettent leurs nergies
en mouvement. Ils ne puisent pas en eux-mmes,
dans une spontanit mystrieuse et sans exemple
dans le reste de la nature, le principe capricieux de
leur entre en jeu. La spontanit vitale, si lgrement admise par les personnes ignorantes en biologie, est dmentie par toute l'histoire de la science.
Toute manifestation vitale est une rplique une
stimulation, un fait provoqu. Il est oiseux de
dire qu'il en est de mme pour les corps bruts,
puisque c'est en cela prcisment que consiste le
principe de l'inertie de la matire. On voit que
ce grand principe s'applique aussi bien la matire
vivante qu' la matire inanime.

CHAPITRE V
LA

FORME SPCIFIQUE. CORPS VIVANTS


ET CRISTAUX.

1. Forme spcifique et constitution chimique. Existence trs


gnrale des formes cristallines. Organisation des cristaux.
Loi du rapport de la forme spcifique la constitution chimique. Valeur signaltique de la forme chez l'tre brut et chez
l'tre vivant. Parent vivante et parent minrale. Isomorphisme et facult de croisement. Autres analogies.
2. Acquisition et rtablissement de la forme spcifique.
Mutilation et rdintgration des cristaux. Mcanisme de la
rparation.

Dans l'numration que nous avons faite des traits


essentiels de la vitalit, il y en a trois qui possdent
pour ainsi dire une valeur de premier plan : c'est,
dans leur ordre d'importance, la possession d'une
forme spcifique, la facult d'accroissement ou
nutrition, et, enfin, la facult de reproduction par
gnration. Aussitt que l'on envisage ces caractres
vritablement fondamentaux, le champ de la comparaison entre tres bruts et tres vivants se restreint
sensiblement; mais nous allons voir qu'il ne s'va-

nouit pas.

Existence trs gnrale des formes cristallines.


La considration de la forme spcifique ne laisse
plus subsister comme reprsentants du monde min-

274

LA VIE ET LA MORT

ral assimilables aux tres vivants, que les corps


cristalliss. Les cristaux sont, en effet, peu prs
les seuls d'entre les corps bruts qui possdent une
forme dfinie. En nous restreignant cette catgorie, nous ne limitons pas notre champ autant
qu'on le pourrait craindre. Les formes cristallises
sont infiniment rpandues ; elles sont, en quelque
sorte, universelles. La matire a une tendance dcide
les revtir toutes les fois que les forces physiques
auxquelles elle obit voluent avec ordre et rgularit
et que leur jeu n'est pas troubl par des intercurrences accidentelles. Et, de mme, les formes vivantes
ne sont possibles que dans des milieux rgulariss,
en rgime normal, l'abri des cataclysmes et des
convulsions d'une nature en travail.
La possession d'une forme typique est le trait
signaltique par excellence de l'tre organis. Sa
tendance, ds qu'il sort du germe, l'acquisition de
cette forme ; la manire progressive dont il poursuit
la ralisation de cette sorte de plan architectural
travers les obstacles et les difficults qui surgissent,
en cicatrisant ses blessures, en rparant ses mutilations, tout cela, aux yeux du naturaliste philosophe,
forme peut-tre le caractre qui dnote le mieux
l'unit et l'individualit. Cette proprit organognique
semble la proprit vitale par excellence. Elle ne l'est
pas pourtant : les corps cristalliss la possdent
presque au mme degr.
Le parallle du cristal et de l'tre vivant a t fait
bien des fois. Nous ne voulons pas le reproduire ici
en dtail, nous voulons seulement, aprs en avoir
indiqu,les grands traits, insister sur les documents
nouveaux que des travaux rcents y ont ajout.
Organisation des cristaux. Conceptions de Hay,
Delafosse et Bravais, Wallerant.
forme,
La
en

botanique, en zoologie, s'entend de l'assemblage

LA FORME SPCIFIQUE

275

des matriaux constituants coordonns en un systme


dfini : c'est l'organisation mme. Le corps de
l'homme, par exemple, est un difice dans lequel
60 trillions de cellules dtermines doivent trouver
chacune leur place fixe d'avance.
De mme la forme cristalline s'entend de l'organisation des cristaux.
Les cristaux prsentent un groupement peut-tre
plus simple de leurs lments. Ils n'en sont pas moins
organiss, au mme titre que les corps vivants.
Leur organisation, plus uniforme que celle des
tres vivants, offre encore une assez grande varit.
Il ne faudrait pas s'imaginer que le cristal est un
milieu plein, form de parties contigus, exactement
appliques les unes sur les autres par des faces
planes, comme tendrait le faire croire le phnomne du clivage, qui dcompose en effet le corps
cristallin en solides de ce genre. En ralit, les parties constituantes sont espaces : elles sont disposes
en quinconce, comme disait Hauy, ou le long des lignes
d'un rseau, pour parler comme Delafosse et Bravais.
Elles laissent entre elles des intervalles incomparablement plus grands que leurs diamtres. De telle
sorte que l'organisation du cristal fait entrer en ligne
de compte deux choses fort diffrentes : un lment,
la particule cristalline, qui est un certain agrgat de
molcules chimiques ayant une forme gomtrique
dtermine, et un rseau paralllipdique plus ou
moins rgulier, le long des artes duquel sont ranges, dans une orientation constante, les particules
prcdentes. La forme extrieure du cristal traduit
l'existence du rseau. M. Wallerant a montr que ses
proprits optiques traduisaient l'action de la particule. Il y a ainsi distinguer dans un cristal deux
espces de figures gomtriques, celle du rseau,
celle de la particule, dont les caractres de symtrie
peuvent tre concordants ou discordants.

276

LA

VIE ET LA

MORT

La

particule cristalline, l'lment du cristal, est


donc un certain complexe molculaire qui se rpte
identique lui-mme et identiquement plac aux
noeuds du rseau paralllipipdique. On lui a donn
des noms divers, bien faits pour produire des confusions : molcule cristallographique de Mallard, particule complexe d'autres auteurs. On a dmembr
cet lment en sous-lments (particules fondamentales de Wallerant et de Lapparent).
Ces indications trs gnrales suffiront faire comprendre la richesse et toute la souplesse d'organisation
de l'individu cristallin. Celle-ci, malgr sa rgularit
gomtrique et sa rigidit, peut tre mise en regard de
l'organisation plus flexible de l'lment vivant. L'individu minral est plus stable, moins labile que l'individu vivant. On peut dire avec M. de Lapparent
que la matire cristallise reprsente l'ordonnance
la plus parfaite, la plus stable, dont les particules
des corps soient susceptibles .

Loi du rapport de la forme spcifique la constitution chimique. La cristallisation est une manire
d'acquisition de forme spcifique. L'architecture
gomtrique de l'individu minral n'est gure moins
merveilleuse ni moins caractristique que celle de
l'individu vivant. Sa forme est adquate sa substance et aux circonstances ambiantes o elle se produit : elle est la condition d'quilibre matriel correspondant une situation dtermine.
Cette notion d'une forme spcifique lie une substance donne, dans des conditions donnes, doit tre
retenue. On peut la considrer comme une sorte de
principe de la nature, de loi lmentaire, qui pourra
servir de point de dpart pour l'explication des phnomnes. Une substance dtermine, dans des conditions de milieu identiques, entrane rigoureusement
une certaine forme. Cette liaison troite de la substance

277

LA FORME SPCIFIQUE

la forme, admise comme un postulat des sciences

physiques, a t transporte par quelques naturalistes


philosophes, tels que M. Le Dantec, aux sciences biologiques.
Imitons-les pour un moment. Cessons de chercher
dans l'tre vivant le modle du cristal : faisons l'inverse, cherchons dans le cristal le modle du vivant,
si nous y russissons, nous aurons donn une base
physique la vie.
Disons donc, avec les Biologistes dont nous parlons,
que la substance de chaque individu vivant lui est
propre, qu'elle est spcifique et que sa forme, c'est-dire son organisation, s'ensuit. La morphologie.
d'un tre quelconque, d'un animal, d'un chien lvrier,
par exemple, ou mme d'un tre dtermin, de
Pierre, de Paul, c'est la forme cristalline de leur
matire vivante. C'est la seule forme d'quilibre
que puisse prendre la substance du lvrier, de Pierre,
de Paul, dans les conditions actuelles, de mme que
le cube et la trmie sont les formes du sel marin.
Par l, ces biologistes ont prtendu ramener le problme de la forme vivante au problme de la substance vivante, et, du mme coup, le mystre biologique au mystre physique.
Nous avons dit plus haut quel tait le degr de
lgitimit de cette conception et dans quelle mesure,
avec quelles restrictions elle devait tre accueillie et
accepte. (Pages 193-198.)
Valeur signaltique de la forme chez l'tre brut et
l'tre vivant. Quoi qu'il en soit, on peut affirmer,
sans crainte de dpasser beaucoup les laits, que la
forme cristalline caractrise l'tre minral avec non
moins de rigueur que la forme anatomique dsigne
l'animal ou la plante. Dans les deux cas, la forme
parties
mode
des
envisage
de
distribution
comme

l'individu
fournit
le
signalement
de
permet
et
en

plus ou moins facilement la diagnose.


84

278

LA VIE ET LA MORT

Parent des tres vivants et parent minrale.


On a encore signal une autre analogie. Chez les
animaux et les plantes, la parent des formes rvle
la parent du sang, la communaut d'origine et le
voisinage dans les cadres de la classification. De
mme l'identit des formes cristallines trahit la
parent minrale. Les substances chimiquement analogues se prsentent avec des formes identiques,
gomtriquement superposables, et se rangent ainsi
en groupements familiaux ou gnriques reconnaissables au premier aspect.
Isomorphisme et facult de croisement. Il y a plus,
la possibilit pour les corps isomorphes de se remplacer dans un mme cristal au cours de sa formation
et de mler ainsi, en quelque sorte, leurs lments
congniaux, peut tre mise en parallle avec la possibilit pour les tres vivants de la mme espce de se
mler par gnration. L'isomorphisme est ainsi une
sorte de facult de croisement. Et, de mme que
l'impossibilit du croisement est la pierre de touche
de la parent taxonomique, qu'elle en est l'preuve,
sparant les souches qui doivent tre spares ; ainsi,
l'opration de la cristallisation est aussi le moyen de
faire sortir du mlange accidentel des espces minrales les formes pures qui y sont confondues. La
cristallisation est la pierre de touche de la puret
spcifique des minraux : elle est le grand procd de
purification chimique.

Autres analogies. On a pouss plus loin encore,


et presque jusqu' l'abus, la poursuite des analogies
entre les formes cristallines et les formes vivantes.
On a compar la symtrie interne et externe des
animaux et des plantes celle des cristaux. Des
transitions ou des passages ont t cherchs, entre
l'architecture rigide et facettes de ceux-ci, et la

LA FORME SPECIFIQUE

279

structure flexible et surfaces courbes de ceux-l :


la forme utriculaire du soufre sublim d'une part
et la structure gomtrale de test des radiolaires,
de l'autre, ont montr un change de formes typiques entre les deux systmes. On a t jusqu'
mettre en parallle six des types principaux d'embranchements du rgne animal avec les six systmes cristallins. Pousse ce degr, la thse prend
un caractre puril. Il suffit des analogies relles.
Et parmi celles-ci les faits curieux de rdintgration
cristalline doivent tre mis au premier plan.

2. La cicatrisation chez les

tres vivants
et chez les cristaux.

On sait que non seulement les tres vivants pos-

sdent une architecture typique qu'ils ont construite


eux-mmes, mais qu'ils la dfendent contre les causes
de destruction et qu'ils la rtablissent au besoin.
L'organisme vivant cicatrise ses blessures, rpare les
pertes de substance, rgnre plus ou moins parfaitement les parties enleves ; en d'autres termes,
quand il a t mutil, il tend se refaire suivant les
lois de sa morphologie propre. Ce phnomne de
reconstitution ou de rdintgration, ces efforts plus ou
moins heureux pour se rtablir dans sa forme et son
unit, paraissent au premier abord, un trait caractristique de l'tre vivant. II n'en est rien.
Mutilation et rdintgration des cristaux. Les
cristaux, disons les individus cristallins,
montrent la mme aptitude rparer leurs mutilations. Pasteur, dans un travail de jeunesse, a
tudi ces faits curieux. D'autres exprimentateurs,
Gernez un peu plus tard et Rauber tout rcemment

280

LA VIE ET LA MORT

l'ont suivi dans cette voie et n'ont pu qu'tendre et


confirmer ses observations. Les cristaux se forment
partir d'un noyau primitif, comme l'animal partir
de l'oeuf: leurs particules intgrantes se disposent
suivant les lois d'une savante gomtrie, de manire
raliser une forme typique, par un travail qu'on peut
comparer au travail embryognique qui difie le
corps de l'animal. Or, cette opration peut tre trouble par des accidents dans le milieu ambiant ou par
l'intervention voulue de l'exprimentateur. Le cristal
est alors mutil. Pasteur vit que ces mutilations se
rparaient d'elles-mmes. Lorsque, dit-il, un cristal
a t bris sur l'une quelconque de ses parties et
qu'on le replace dans son eau mre, on voit, en
mme temps que le cristal s'agrandit dans tous les
sens par un dpt de particules cristallines, un travail actif avoir lieu sur la partie brise ou dforme ;
et, en quelques heures il a satisfait, non seulement
la rgularit du travail gnral sur toutes les parties
du cristal, mais au rtablissement de la rgularit
dans la partie mutile. En d'autres termes, le travail de lormation du cristal est bien plus actif au
point ls qu'il n'et t dans les conditions ordinaires. Les choses ne se passent pas autrement chez
un tre vivant.
Mcanisme de la rparation. Gernez, quelques
annes plus tard, a fait connatre le mcanisme de

cette rparation ou, du moins, sa cause immdiate. Il a montr que sur la surface blesse, le
cristal devient moins soluble que sur les autres
facettes. Cette diffrence de solubilit, d'ailleurs,
n'est point un phnomne sans exemple : c'est,
au contraire, un fait assez ordinaire que les diffrentes
faces d'un cristal possdent des solubilits ingales.
C'est ce qui se produit, en tous cas, pour la face
mutile par comparaison avec les autres : la matire

LA FORME SPECIFIQUE

281

y est moins soluble. La consquence en est vidente :


la croissance doit y tre prpondrante, puisque
l'eau mre deviendra sursature pour cette partie
avant de l'tre par rapport aux autres. On peut
encore faire comprendre ce rsultat d'une autre
manire. Chaque face du cristal en contact avec
l'eau mre est expose deux sortes d'effets antagonistes : la matire dpose sur une face peut
tre enleve et redissoute si, par une raison quelconque, cette matire devient plus soluble que celle
de la couche liquide en contact : en second lieu, la
matire de cette couche liquide peut, dans la circonstance contraire, se dposer et accrotre ainsi le
volume du cristal. Il y a donc, en chaque point de
la face cristalline, une opration positive de dpt
qui se traduit par un gain, et une opration ngative
de redissolution qui se traduit par une perte. C'est
l'un ou l'autre effet qui domine, suivant que la solu
bilit relative est plus ou moins grande pour la
matire de la facette considre. Sur la face mutile
elle est diminue : le dpt l'emporte.
Mais ce n'est l que la cause immdiate du phnomne ; et, si l'on veut savoir pourquoi la solubilit
a diminu sur la partie mutile, c'est M. Ostwald qui
nous fera la rponse savante qui convient, en montrant que la cristallisation tend constituer un
polydre pour lequel l'nergie de surface soit un
minimum relatif.

CHAPITRE VI
LA NUTRITION CHEZ L'TRE VIVANT ET CHEZ
LE CRISTAL
Assimilation et accroissement chez le cristal. Modes d'accroissement du cristal et de l'tre vivant ; intussusception ; apposition.
Caractre secondaire et banal du procd d'intussusception.

On a vu plus haut (chap. VI, p. 203) que la pro-

prit de nutrition pouvait tre considre comme


la plus caractristique et la plus essentielle des tres
vivants. Ceux-ci sont en relation d'change continuel
avec le milieu : ils assimilent et dsassimilent. Par
l'assimilation la substance de l'tre s'accrot aux
dpens de la matire alimentaire ambiante qui est
rendue semblable celle de l'tre lui-mme.
Assimilation et accroissement chez le cristal. Il
existe chez le cristal quelque chose d'analogue la
nutrition, une sorte de nutrilit qui est l'bauche
de la proprit fondamentale des tres vivants. Le
point de dpart, le germe de l'individu cristallin est
Un noyau primitif que nous comparerons tout l'heure
l'oeuf ou l'embryon de la plante ou de l'animal.
Plac dans le milieu de culture convenable, c'est-dir dans la solution de la substance, ce germe se
dveloppe. Il s'assimile la matire dissoute, il s'en
incorpore les particules, il s'accrot en conservant sa
forme, en ralisant un type ou une varit du type
spcifique. L'accroissement ne s'interrompt pas. L'in
dividu cristallin peut atteindre d'assez grandes dimensions si l'on sait le nourrir, on pourrait dire le

NUTRITION CHEZ L'TRE VIVANT ET LE CRISTAL

283

gaver, convenablement. Le plus souvent, un


moment donn, une nouvelle particule du cristal sert
son tour de noyau primitif et devient le point de
dpart d'un nouveau cristal ent sur le premier.
Retir de son eau mre, mis dans l'impossibilit de
se nourrir, le cristal, arrt dans son accroissement.
tombe dans un repos qui n'est pas sans analogie avec
la vie latente de la graine ou de l'animal reviviscent.
Il attend le retour des conditions favorables, le bain
de matire soluble, pour reprendre son volution.
Le cristal est en relation d'change continuel avec
le milieu ambiant qui l'alimente. Ces changes sont
rgls par l'tat de ce milieu, ou plus exactement par
l'tat de la couche liquide qui est en contact immdiat avec lui. Il perd ou il gagne de la substance si,
par exemple, cette couche s'chauffe ou se refroidit
plus vite que lui. D'une faon gnrale, il assimile ou
dsassimile suivant que son milieu immdiat se sature
o se dsature par rapport lui. Il y a donc l une
sorte d'quilibre mobile comparable quelque degr
celui de l'tre vivant.
Modes d'accroissement du cristal et de l'tre vivant :
Intussusception; apposition. A la vrit, il semble

qu'il y ait une opposition complte entre le cristal


et l'tre vivant quant aux modes de leur nutrition
et de leur accroissement. Pour celui-ci, c'est l'intussusception ; pour l'autre, c'est l'apposition. L'individu
cristallin est tout en faade : sa masse est impntrable aux matriaux nutritifs. La surface seule tant
accessible, l'incorporation des particules semblables
n'est possible que par juxtaposition extrieure et l'difice ne s'accrot que parce qu'une nouvelle couche de
pierres vient s'ajouter la prcdente. Au contraire, le
corps de l'animal est une masse essentiellement pntrable. Les lments cellulaires qui le composent ont
des formes plus ou moins arrondies et flexibles; leur

284

LA VIE ET LA MORT

contact n'est point parfait; ils ne prsentent ni la rigidit ni la rigueur d'ajustement des particules cristallines : les liquides et les gaz s'insinuent du dehors et
circulent dans les. interstices de cette construction
lche. L'assimilation se fait donc dans toute la profondeur et l'difice grandit parce que chaque pierre
grandit pour sa part.
Caractre secondaire et banal du procd d'intussusception. L'exclusivisme apparent de ces procds
s'attnuerait sans doute si l'on comparait l'individu
minral simple l'lment vivant, la particule cristalline la masse cellulaire protoplasmique. Mais sans
descendre ce degr d'analyse, il est facile d'apercevoir
que l'apposition et l'intussusception sont des mcanismes que les tres vivants emploient simultanment
et combinent suivant les ncessits. Les parties dures
du squelette intrieur ou extrieur s'accroissent la
fois par interposition et par superposition ; c'est par ce
dernier procd que les os se dveloppent en diamtre
et que se forment les coquilles des mollusques, les
cailles des reptiles et des poissons et les tests de beaucoup de rayonns. Dans ces organes, comme dans les
cristaux, la vie et la nutrition se rfugient la surface.
L'apposition et l'intussusception sont donc des
mcanismes secondaires en rapport avec les caractres physiques du corps : la solidit dans le cristal,
la semi-fluidit dans le protoplasme cellulaire. En
comparant la matire organise semi-fluide la
matire inorganique liquide, on reconnat que l'addition de substance s'y lait de la mme manire, c'est-dire par interposition. Si l'on ajoute un fluide un
sel soluble, les molcules du sel diffusent et s'interposent celles du fluide. L'intussusception n'aurait
donc rien de mystrieux et de particulirement vital.
Ce serait, ralise dans le protoplasme fluide, la
diffusion ordinaire aux fluides mlangs.

CHAPITRE VII
LA GNRATION CHEZ LES CORPS BRUTS ET CHEZ
LES TRES VIVANTS.
LA GNRATION SPONTANE
Le protoplasme est une substance qui continue. Cas

du cristal.

Caractres de la gnration chez l'tre vivant. Proprit


d'accroissement. Sa prtendue spcialit l'tre vivant.
Ensemencement des micro-organismes. Ensemencement des
cristaux. Strilisation des milieux cristallins et des milieux
vivants. Gnration spontane des cristaux. Zone mtastable et zone labile. Cristaux de glycrine. Extinction
possible d'une espce cristalline. Conclusion.

Les analogies ne sont pas encore puises. La

possession d'une forme spcifique; la tendance


la rtablir par rdintgration ; enfin, l'existence d'une
sorte de nutrition, ne suffisent point assimiler
compltement le cristal l'tre vivant. Il manque
encore un caractre fondamental : celui de la gnration. Chauffard, autrefois, dans la polmique qu'il
avait engage contre les ides de l'cole physiologique contemporaine, avait bien signal ce point
faible. Laissons de ct, disait-il, ces faits intressants relatifs l'acquisition d'une forme typique
et qui sont communs l'tre minral et l'tre
vivant. Il n'en est pas moins vrai que le type cristallin ne relve aucunement d'autres types prexis-

286

LA VIE ET LA MORT

tants, et que rien, dans la cristallisation, ne rappelle


l'action des ascendants et les lois de l'hrdit.
Cette lacune a t comble depuis. Les travaux de
Gernez, de Violette, de Lecoq de Boisbaudran; les
expriences d'Ostwald et de Tammann; les expriences
de Crookes et d'Armstrong, tout cet ensemble de
recherches, dont M. Leo Errera a donn, dans ses
essais de philosophie botanique, un si lumineux
expos, ont eu pour rsultat d'tablir un rapprochement inattendu entre les procds de la cristallisation
et ceux de la gnration chez les animaux et les
plantes.
Le protoplasme est une substance qui continue. Cas
du cristal. Dans les conditions actuelles, l'tre vivant

quel qu'il soit, sort d'un autre tre vivant semblable


lui.
Son protoplasme est toujours la continuation du
protoplasme d'un anctre. C'est une substance atavique que nous ne voyons pas commencer, que nous
voyons seulement continuer. L'lment anatomique
vient d'un lment anatomique prcdent, et l'animal
suprieur, lui-mme, sort d'une cellule prexistante de
l'organisme maternel, l'oeuf. L'chelle de la filiation
est infinie dans le pass.
Nous allons voir qu'il y a quelque chose d'analogue
pour certains cristaux : ils naissent d'un individu
prcdent; ils peuvent tre considrs comme la
postrit d'un cristal antrieur. Si l'on parlait de la
matire du cristal, comme on parle de celle de l'tre
vivant, dans les cas de ce genre, on serait fond
dire que la substance cristalline est une substance
atavique que nous voyons seulement continuer,
comme cela a lieu pour le protoplasme.
Caractres de la gnration chez l'tre vivant.
L'accroissement de la substance vivante et par cons-

LA GNRATION

287

quent de l'tre lui-mme, est la loi fondamentale de la


vitalit. La gnration est la consquence fatale de
l'accroissement. (Page 204.)
Les lments vivants, les cellules, ne peuvent subsister indfiniment sans s'accrotre et sans se multiplier. Il arrive fatalement un moment o la cellule se
divise, par un procd direct ou indirect, et bientt,
au lieu d'une cellule, il y en a deux. Telle est la gnration dans l'lment anatomique. Dans l'individu
complexe, c'est une partie plus ou moins restreinte de
l'organisme, le plus souvent une simple cellule
sexuelle, qui va contribuer la formation de l'tre
nouveau, et assurer la perptuit du protoplasme, et,
par suite, de l'espce.
Proprit d'accroissement. Sa prtendue spcialit
l'tre vivant. Au premier abord, rien de pareil ne
semble exister dans la nature inanime. La machine
physique, si on lui fournissait la matire et
l'nergie, pourrait fonctionner indfiniment, sans
tre condamne s'accrotre et se reproduire. Il
y a donc l une condition entirement nouvelle,
spciale l'tre organis, une proprit bien faite
pour sparer, semble-t-il, et cette fois sans contestation possible, la matire vivante de la matire
brute. Il n'en est rien.
Il ne serait pas impossible d'imaginer un systme
de corps chimiques organis comme l'conomie animale ou vgtale, de manire qu'une destruction ft
compense par un accroissement. La seule chose
impossible, c'est de supposer, comme le fait M. Le
Dantec, une destruction qui serait en mme temps
une analyse. Et c'est l un nouvel embarras de sa
manire de voir, une consquence de la confusion
de parti pris qu'il tablit dans les actes successifs
de l'change matriel.
Il n'y a donc pas lieu de faire de cette chimie

LA VIE

ET LA MORT

impossible une caractristique de l'tre vivant. La chimie de l'tre vivant est la chimie gnrale. Berthelot
l'a rpt aprs Lavoisier, et ces enseignements des
matres ne doivent pas tre perdus pour nous.
Revenons-en la gnration proprement dite et
retrouvons-enles caractres chez ls corps bruts, chez
les cristaux.
Ensemencement des micro-organismes. Lorsqu'un
micro-biologiste veut propager une espce de microorganisme, il ensemence un milieu de culture avec
un petit nombre d'individus ( la rigueur, un seul
suffirait) et il assiste bientt leur pullulation.
Le plus souvent, s'il s'agit de microbes banals,
qui existent dans les poussires atmosphriques,
l'oprateur n'est pas oblig de se donner la peine de
rien semer : si le tube culture reste ouvert, et que le
milieu soit convenablement choisi, il y tombera
quelque germe de l'espce banale et la liqueur se
peuplera. On aura l'apparence d'une gnration spontane.
Ensemencement des cristaux. Les solutions
concentres de diverses substances, les solutions
sursatures de sulfate de soude, de sulfate de magnsie, de chlorate de soude, sont aussi de merveilleux
bouillons de culture pour certains organites minraux, pour certains germes cristallins. Ch. Dufour
oprant sur l'eau refroidie au-dessous de 0, qui est
son point de solidification ; Ostwald, avec le saloi
conserv au-dessous de 39,5, qui est son point de
fusion; Tammann, avec le btol qui fond 96; et
avant eux, Gernez, avec le soufre et le phosphore
fondus, tous ces physiciens ont montr que les liquides
en surfusion taient aussi des milieux spcifiquement
appropris la culture et la propagation de certains
individus cristallins dtermins.
Quelques-uns de ces faits sont classiques. Lowitz,

289

LA GENERATION

en 1785, a constat que, si on se procurait une solution de sulfate de soude, on pouvait la concentrer
par vaporation de manire ce qu'elle contienne
plus de sel que la temprature ne le comporte, sans
que, nanmoins, la quantit excdente se dpost.
Mais, si l'on projette un fragment solide, un cristal
du sel dans la liqueur, aussitt tout cet excs passe
l'tat de masse cristallise. Le premier cristal en a
engendr un second, semblable lui; celui-ci en a
engendr un troisime, et ainsi de suite, de proche
en proche. Si l'on compare ce phnomne celui de
la pullulation d'une espce de microbe ensemenc
dans un bouillon de culture convenable, on n'apercevra pas de diffrence. Ou, peut-tre pourra-t-on en
indiquer une seule, sans importance : la rapidit de
la propagation des germes cristallins par opposition
avec la lenteur relative de la gnration des microorganismes. Et encore, la propagation de la cristallisation dans une liqueur sursature ou surfondue
peut-elle tre ralentie par des artifices appropris.
L'analogie est, alors, complte. L'individu cristallin
donne naissance un autre individu conforme son
type; il reproduit mme les diverses varits de ce
type, lorsqu'il en existe. Dans un tube recourb
en U et rempli de soufre en surfusion, Gernez projette, dans la branche de droite, des cristaux octadriques de soufre, et, dans la branche de gauche,
des cristaux prismatiques. De part et d'autre il se
produit de nouveaux cristaux conformes au type
ensemenc.
Strilisation des milieux cristallins et des milieux
vivants. Ostwald a vari ces expriences, avec
le salol. Il fond la substance en la chauffant
au-dessus de 395; puis, l'abri de tout cristal, il
abandonne la solution en tube clos. Le salol reste
indfiniment liquide. II faudra, pour qu'il se solidifie,
25

290

LA VIE ET LA MORT

qu'on le touche avec un fil de platine pass dans un


bocal de salol solide, c'est--dire, que l'on y introduise un germe cristallin. Mais si, auparavant, l'on
expose le fil de platine la flamme, on l'aura strilis, la manire des bactriologistes : on pourra
alors le plonger impunment dans la liqueur.
La dimension des germes cristallins est comparable
celle des microbes. On peut diluer le salol dans
une poudre inerte, par exemple dans du sucre de
lait, diluer le premier mlange dans un second, le
second dans un troisime et ainsi de suite; puis,
jetant dans la liqueur de salol surfondu un dixime
de milligramme de ces divers mlanges, on s'assurera
que la production de cristaux n'a plus lieu, si le
fragment projet pse moins d'un millionime de
milligramme, ou mesure moins de 10 millimes de
millimtre de ct. II semble donc que ce soient l
les dimensions de la particule cristalline ou molcule
cristallographique du salol. De la mme manire,
Ostwald s'est assur que le germe cristallin de l'hyposulfite de soude pesait environ un milliardime de
milligramme et mesurait un millime de millimtre,
que celui du chlorate de soude pesait un dix millionime de milligramme. C'est un ordre de grandeur
prcisment comparable celui des microbes.
Tous ces phnomnes ont t tudis avec un dtail
dans lequel il est impossible d'entrer ici et qui fait
ressortir avec vidence les analogies de plus en plus
troites de la formation des cristaux avec la gnration des microorganismes.
Extension et propagation de la cristallisation.
Temprature d'incubation oplima. La cristallisation
qui a commenc autour d'un germe se propage plus
ou moins rapidement et finit par envahir toute la
liqueur.
La rapidit de ce mouvement d'extension dpend

LA GNRATION

291

des conditions du milieu, et particulirement, de sa


temprature. C'est ce que montrent bien les expriences de Tammann avec le btol. Ce corps, qui
est un salicylate de naphtyle, a son point de fusion
96. Si on le fond en tubes scells la temprature
de 100, on peut le refroidir des tempratures de
plus en plus basses, + 70, + 25, + 10, 5,
sans qu'il se solidifie. Nous supposons que par
un concours de circonstances quelconques un petit
nombre de centres de cristallisation, c'est--dire de
germes cristallins, aient apparu dans la liqueur. La
solidification s'tendra lentement la temprature
ordinaire, 20, 25 et aux tempratures voisines ;
au contraire elle se propagera avec une grande rapidit si la liqueur est maintenue aux environs de 70.
Ce point, 70, marque l'optimum thermique pour la
propagation des germes. C'est le plus favorable ce
que l'on pourrait appeler leur incubation. Ds que
les germes se trouvent dans la liqueur 70 ils grossissent, pullulent et manifestent qu'ils sont dans les
meilleures conditions de vgtation.
Gnration spontane des cristaux. Temprature
optima pour l'apparition des germes. Si l'on considre les diverses solutions sursatures ou les liqueurs
en surfusion, on ne tarde pas s'assurer qu'elles se
rangent dans deux catgories. Il en est qui restent
indfiniment liquides, dans des conditions donnes,
moins qu'on n'y introduise un germe cristallin.
Il en est d'autres qui finissent par se solidifier spontanment sans intervention artificielle; et cette cristallisation peut mme se produire trs rapidement;
dans des conditions dtermines; ce qui revient
dire qu'il y a pour elles des conditions d'apparition
spontane des germes.
Cette distinction entre substances gnration
cristalline par filiation et substances gnration

292

LA VIE ET LA MORT

cristalline spontane, n'est pas spcifique. La mme


substance peut prsenter les deux modes de gnration suivant les circonstances dans lesquelles elle
est place. Le btol en fournit un bon exemple.
Liqufiez-le 100 en tube scell et maintenez-le
l'tuve au-dessus de 30, il s'y conservera liquide
peu prs indfiniment. Abaissez au contraire sa temprature et laissez-le une ou deux minutes 10, des
germes vont apparatre dans la liqueur : prolongez
l'exposition ce degr thermique, le nombre de ces
germes spontans, apparus isolment, augmentera
rapidement. En revanche, vous remarquerez que la
gnration par filiation, c'est--dire l'extension de
proche en proche, sera peu prs nulle. La temprature de 10 n'est pas favorable ce mode de gnration ; et nous avons vu, en effet, tout l'heure, que
c'est aux environs de 70 que se fait, au mieux, l'extension de proche en proche de la cristallisation.
La temprature de 70 tait l'optimum pour la propagation par filiation. Inversement, la temprature
de 10 est l'optimum qui convient la gnration
spontane. En de et au del de cet optimum l'action
se ralentit. On peut compter les centres de cristallisations qui s'tendent avec lenteur et de plus' en plus,
comme dans une culture microbienne on compte les
colonies correspondant aux germes primitivement
forms. En rsum, s'il y a un optimum pour la
formation des cristaux, il y en a un aussi, diffrent
du premier, pour leur rapide extension.
Zone mtastable et zone labile. Le fait est gnral. Il y a, pour chaque substance, un ensemble de
conditions (temprature, degr de concentration,
volume de la solution) dans lesquelles les individus
cristallins ne peuvent se reproduire que par germes
ou par filiation : c'est ce qui arrive pour le btol
au-dessus de 30. Le corps est alors dans ce que

293

LA GNRATION

Ostwald a appel la zone mtastable. Mais il y a aussi,


pour le mme corps, un ensemble de circonstances
plus ou moins complexes o ses germes apparaissent
spontanment : c'est ce qui arrive pour le btol, au
mieux, vers la temprature de 10. Ces circonstances
constituent la zone labile ou de la gnration spontane.

Cristaux de glycrine. On peut faire un pas


de plus. Supposons, avec L. Errera, un liquide
qui se trouve dans l'tat d'quilibre mtastable, et
dont nous ne connatrions pas encore l'quilibre
labile. Et ceci arrive prcisment pour un corps
trs rpandu, la glycrine. Nous ne savons pas
dans quelles conditions la glycrine peut cristalliser
spontanment. Si on la refroidit, elle devient visqueuse : on ne l'obtient pas en cristaux de cette
manire. On ne l'obtenait mme en cristaux
d'aucune autre manire avant l'anne 1867. Cette
anne-l, dans un tonneau envoy de Vienne
Londres, pendant l'hiver, on trouva la glycrine cristallise, et Crookes montra ces cristaux la Socit
chimique de Londres. Quelles circonstances avaient
dtermin leur formation? On l'ignorait et on l'ignore
encore. Toujours est-il que ce cas de gnration spontane des cristaux de glycrine n'est pas rest isol;
il s'est reproduit. M. Henninger a signal la formation accidentelle de cristaux de glycrine dans une
fabrique de Saint-Denis.
Il est permis de dire que cette espce cristalline
est apparue, comme ont pu le faire les espces
vivantes, un moment donn, dans un milieu o le
hasard favorable avait runi les' conditions ncessaires
sa production. Et c'est bien, en effet, quelque chose
de comparable la cration d'une espce vivante,
car celle-ci, une fois apparue, a pu tre perptue.
Les individus cristallins de 1867 ont eu une postrit.
25.

294

LA VIE ET LA MORT

On les a sems

sur de la glycrine en surfusion et ils s'y


sont reproduits. Ces gnrations ont t assez nombreuses pour que l'espce ait pu se rpandre dans
Une grande partie de l'Europe. M. Hoogewerf en
montrait de nombreux exemplaires, emplissant un
grand flacon, aux naturalistes hollandais runis
Utrecht, en 1891. M. L. Errera, en prsentait d'autres,
en juin 1899, la Socit des Sciences mdicales et
naturelles de Bruxelles; Aujourd'hui, la grande
fabrique Sarg et Cie, de Vienne, en pratique l'levage
en grand, dans un but industriel.
Grce ces circonstances, cette espce cristalline
de la glycrine a donc pu tre tudie et les conditions qui lui permettent de subsister ont t dtermines avec prcision. On a constat qu'elle ne
rsistait pas une temprature de 18. De sorte
que si l'on ne prenait des prcautions pour les prserver, il suffirait d'un t pour faire disparatre
tous les individus cristallins qui existent la surface
du globe et en teindre l'espce.

Extinction possible d'une espce cristalline. C'est,


qu'en effet, ces cristaux fondent 18. Cette temprature reprsente le point de fusion de la glycrine
solide ou le point de solidification de la glycrine liquide. Et cependant, la liqueur ne se solidifie
point si sa temprature tombe au-dessous de 18;
nous le savons bien, puisque c'est la condition ordinaire o nous l'employons. Elle ne se solidifie pas
davantage 0, ni mme au-dessous de zro, 20,
par exemple : elle s'paissit seulement et devient
pteuse. Nous ne connaissons donc la glycrine qu'
l'tat de surfusion, et ce rsultat n'est pas de ceux
que les chimistes aient appris sans tonnement.
Avec ces faits, si analogues l'apparition d'une
espce vivante, sa propagation illimite et son
extinction, le monde minral nous offre une image

LA GENERATION

295

assez fidle du monde anim. L'tre vivant claire ici


l'histoire du corps brut et en facilite l'expos. Et,
inversement, le corps brut son tour jette une singulire clart sur le vivant et sur l'un des plus graves
problmes relatifs son origine, celui de la gnration spontane.
Conclusion. Une conclusion ressort de ces faits.
Jusqu'au moment o le concours des circonstances
propices leur gnration spontane a t ralis,
les cristaux n'ont t obtenus que par filiation. Jusqu'au temps de la dcouverte de l'lectro-magntisme, les aimants n'ont t engendrs que par
l'action d'un aimant prexistant, au moyen de la
simple ou de la double touche. Avant la dcouverte
que la fable attribue Promthe, tout feu nouveau n'avait t produit qu'au moyen de l'tincelle
d'un feu pralable. Nous sommes ces dbuts de
l'histoire, en ce qui concerne le monde vivant; et,
c'est pour cela que jamais jusqu'ici on n'a form une
seule parcelle de matire vivante, si ce n'est par filiation, grce l'intervention d'un organisme vivant

prexistant.

LIVRE V
LA SENESCENCE ET LA MORT
Sommaire. Chapitre I : Des divers points de vue sous lesquels
peut tre envisage la mort. Chapitre II : Constitution des
organismes. Mort partielle. Mort collective. Chapitre III :
Caractres physiques et chimiques de la mort cellulaire. Ncrobiose. Vieillissement. Chapitre IV : Prennit apparente des
individus complexes. Chapitre V : Immortalit des protozoaires et des cellules peu diffrencies. Chapitre VI : Mortalit des mtazoaires et des cellules diffrencies.

Nous vieillissons et nous mourons

nous voyons
vieillir et disparatre les tres qui nous entourent.
Tout d'abord nous n'apercevons pas d'exceptions
cette loi inexorable et nous la considrons comme une
fatalit universelle de la nature. Mais cette gnralisation est-elle bien fonde? Est-il vrai qu'aucun
tre ne puisse chapper ces cruelles ncessits de
la vieillesse et de la mort, qui nous rgissent et, avec
nous, tous les reprsentants de l'animalit suprieure? Ou, au contraire, y a-t-il des tres immortels?
La biologie rpond qu'il y en a, en effet. Il y a
des tres la vie desquels aucune loi n'assigne de
limite; et ce sont prcisment les plus humbles, les
moins diffrencis et les moins parfaits. La mort
apparat, ainsi, comme un singulier privilge attach
la supriorit organique. comme la ranon d'une
:

LA SNESCENCE ET LA MORT

297

savante complexit. Au-dessus de ces tres lmentaires, monocellulaires, indiffrencis, qui sont
soustraits la lthalit, on en trouve d'autres, dj
plus levs en organisation, qui y sont assujettis,
mais chez qui la mort ne semble qu'un accident,
vitable en principe, sinon en fait. Les lments
anatomiques des animaux suprieurs sont dans ce
cas. Flourens, autrefois, avait entrepris de nous
persuader que le seuil de la vieillesse devait tre
considrablement recul, et voici que des naturalistes nous font entrevoir aujourd'hui une sorte de
vague immortalit.
Il paratra donc convenable que nous entranions
notre lecteur dans l'examen de ces questions renouveles, sinon nouvelles, et que nous nous expliquions
sur ce qu'est la mort, au regard de la physiologie
contemporaine, sur ses causes, ses mcanismes et
ses signes.

CHAPITRE I
DES DIVERS POINTS DE VUE SOUS LESQUELS
ON PEUT ENVISAGER LA MORT
Diverses acceptions du mot mort. Distinction physiologique de
la mort lmentaire et de la mort gnrale. Opinions extrascientifiques. Point de vue de l'opinion vulgaire. Point de
vue mdical. Les signes de la mort sont des signes pronostics.

Diverses significations du mot mort. Un philosophe anglais a prtendu que le mot que nous traduisons par Cause n'a pas moins de soixante-quatre

sens distincts dans Platon et quarante-huit dans


Aristote. Le mot de mort n'en a pas autant, dans
le langage moderne : mais il en a encore beaucoup.
Il indique tantt une action qui s'accomplit, l'action
de mourir, et tantt un tat, celui qui succde
cette action. Les phnomnes qu'il dsigne sont,
aux yeux de beaucoup de biologistes, tout fait diffrents, suivant qu'on les envisage chez un animal
d'organisation complexe, ou, au contraire, chez les
tres monocellulaires, protozoaires et protophytes.
Distinction physiologique de la mort lmentaire et
de la mort gnrale. On distingue la mort des
lments anatomiques, mort lmentaire, de la mort
de l'individu envisag dans sa totalit, mort gnrale.
Lorsqu'on la considre dans ses degrs, on recon-

DIVERS POINTS DE VUE D'ENVISAGER LA MORT

299

nat une mort apparente qui est une suspension


incomplte et temporaire des phnomnes de la
vitalit et une mort relle qui est un arrt dfinitif
et total de ces phnomnes. Lorsqu'on la considre
dans sa nature essentielle (suppose, mais non connue), on en fait le contraire de la vie, avec l'Encyclopdie, avec Cuvier et avec Bichat ; ou, avec d'autres,
soit la consquence de la vie, soit simplement le
terme de la vie.
Opinions extra-scientifiques. Que serait-ce si
nous sortions du domaine scientifique ! D'abord nous
trouverions la solution consolante donne par les
croyances religieuses : la mort, commencement d'une
autre vie. Puis nous verrions se heurter dans une
mle confuse l'infinie diversit des doutes philosophiques et des superstitions. Un saut dans l'inconnu, dit l'un. Une nuit sans rves et sans
conscience, dit l'autre. Un sommeil dont le rveil
se fait plus longtemps attendre. Pour Horace :
l'exil ternel ". Pour Snque, le nant : Post mortem nihil; ipsaque mors nihil.
Une ide qui revient souvent au milieu de ce conflit
d'opinions, c'est celle de la dislocation des lments
dont la runion forme l'tre vivant. Celle-l, comme
nous le verrons, a un fondement rel qui peut tre
avou par la science. Nous ne trouverons pas, en effet,
de meilleure manire de dfinir la mort que de dire
qu'elle consiste dans la dissolution de la socit
forme par les lments anatomiques, ou encore dans
la dissolution de la conscience que l'individu possde
de lui-mme, c'est--dire de l'existence de celte
socit . C'est la rupture du lien social. La dispersion, selon l'ide antique, est une variante de la
mme notion. Mais les anciens ne pouvaient videmment pas entendre notre faon la nature de ces
lments qui s'taient associs pour former l'tre

300

LA VIE ET LA MORT

vivant et que la mort libre ou disperse. Nous, biologistes, nous avons en vue des organites microscopiques, existence objective relle : les anciens pensaient des lments spirituels, des principes,
des entits. Pour les Romains, qui s'octroyaient, en
quelque sorte, trois mes, la mort tait produite par
leur sparation d'avec le corps : la premire, le
souffle, spiritus, montant vers les espaces clestes
(astra petit) ; la seconde, l'ombre, restant la surface
de la terre et errant autour des tombeaux; la troisime, les mnes, descendant aux enfers. La croyance
des Hindous tait peu diffrente : le corps retournait
la terre; le souffle, au vent; le feu du regard, au
soleil; l'me thre, au monde des purs. Telles
taient les ides que l'humanit antique se formait
de la dispersion mortelle.
La science moderne se place un point de vue
plus objectif. Elle se demande par quels faits, par
quels vnements observables se traduit la mort.
D'une faon gnrale, il est permis de dire que ces
faits interrompent un tat de choses antrieur qui
tait la vie et qu'ils y mettent fin. La mort se dfinit
ainsi par la vie ; elle est la cessation des vnements et
des phnomnes qui caractrisent la vie. Il faut donc
savoir ce qu'est celle-ci pour comprendre ce qu'est
celle-l. C'est la pense trs sage de Confucius,
disant son disciple Li-Kou : Quand on ne connat
pas la vie, comment pourrait-on connatre la mort?
Il y a, selon la biologie, deux espces de mort
parce qu'il y a deux espces de vie ; la vie et la mort
lmentaires se correspondent entre elles comme la
vie et la mort gnrales. Et c'est ici que l'opinion
scientifique se spare de l'opinion commune.
Qu'importe, en effet, celui qui raisonne comme
la gnralit des humains, cette vie des lments
anatomiques de son corps dont rien ne lui rvle
l'existence ni la sourde activit. Que lui importe leur

DIVERS POINTS DE VUE D'ENVISAGER LA MORT

301

mort? Il s'agit, pour lui, d'une seule question angoissante, c'est d'tre ou de n'tre pas ray de la socit
de ses semblables. La mort, c'est ne plus sentir,
c'est ne plus penser, c'est tre assur que plus
jamais on ne sentira, ou ne pensera. Le sommeil,
le sommeil sans rves est dj, nos yeux, une sorte
de mort passagre; mais, lorsqu'on s'y abandonne,
on est sr du rveil. Il n'y a pas de rveil au
sommeil de la mort. Mais ce n'est pas tout; l'homme
sait que la mort, ce sommeil sans rves et sans
rveil, sera suivi de la dissolution de son corps. Et
quelle forme de dissolution pour le corps, objet de
ses soins continuels! Rappelons-nous la description
de Cuvier, ces chairs qui passent au vert, au bleu,
au noir; cette partie qui s'coule en sanie putride;
cette autre qui s'vapore en manations infectes ; et,
la fin, ces quelques cendres qui subsistent, cette
pince de principes minraux, salins ou terreux qui
sont tout ce qui reste de ce chef-d'oeuvre anim.
Point de vue de l'opinion vulgaire. Pour l'homme
anxieux de la mort, il semble, en prsence d'un si
grand dsastre, que l'analyse patiente du physiologiste notant scrupuleusement la succession des phnomnes et en expliquant la suite, soit sans intrt.
Il n'attachera qu'une minime importance ce que
des vestiges de vitalit subsistent dans telle ou telle
partie de son corps, s'ils ne peuvent avoir pour effet
de rtablir dans toutes l'tat de chose ut ante. Il lui
est indiffrent d'apprendre que pendant un certain
temps aprs la constatation officielle de son dcs,
ses ongles continueront crotre et ses cheveux
pousser; que ses muscles auront conserv l'inutile
facult de se contracter ; que chaque organe,
chaque tissu, chaque lment opposera une rsistance plus ou moins prolonge l'envahissement de
la mort.
26

302

LA VIE ET LA MORT

Point de vue mdical. Ce sont pourtant ces faits,


ces dtails, ce comment des choses qui intressent
le physiologiste. L'tat d'esprit du mdecin, cet
gard, est encore diffrent. Lorsque, par exemple, le
mdecin de l'tat civil dclare que telle ou telle personne est morte, c'est moins un jugement de fait qu'il
met qu'un pronostic. Combien d'lments vivent
encore et seraient capables de renatre dans ce
cadavre qu'il a devant les yeux ! Ce n'est pas ce qu'il
se demande, ni ce qu'on lui demande. Il sait d'ailleurs
que toutes ces survies partielles s'teindront sans
avoir retrouv les conditions de leur reviviscence et
que l'organisation ne sera pas restaure dans son
activit premire ; et, c'est l ce qu'il affirme. La
crainte de l'inhumation prcipite qui hante tant
d'imaginations, c'est la crainte d'une erreur dans le
pronostic. Et c'est pour l'viter que la mdecine
pratique s'est tant proccupe de la dcouverte d'un
signe certain et prcoce de la mort. On entend
par l la dcouverte d'un signe pronostic sr de la
mort gnrale . On veut un signe pronostic permettant d'affirmer que la vie du cerveau, teinte ce
moment, ne se ranimera point. Et cependant, il y a
dans cet organisme beaucoup d'lments qui vivent
encore. Beaucoup d'autres, mme, seraient susceptibles de renatre, si on leur offrait des conditions
convenables qu'ils ne rencontrent plus dans la machine animale dtraque. Quel plus bel exemple en
peut-on fournir que l'exprience de ce physiologiste
russe, Kuliabko, faisant fonctionner et battre avec
la mme rgularit que pendant la vie le coeur d'un
homme dix-huit heures aprs la constatation officielle de sa mort.

CHAPITRE II
PROCESSUS DE LA MORT
Constitution des organismes. Vies partielles. Vie collective. Rle
des appareils. Mort par lsion des grands appareils. Trpied
vital. Solidarit des lments anatomiques. Solidarit humorale. Solidarit nerveuse. Indpendance et subordination des
lments anatomiques.

Vies partielles. Vie collective. A l'exception du

physiologiste, personne, ni l'homme ignorant ou


instruit, ni le mdecin, ne se soucie de la vie ou de la
mort des lments, qui est pourtant la base, le fond
rel de l'activit manifeste par le corps social et par
ses divers organes. La vie de l'individu, de l'animal
repose sur ces vies partielles lmentaires, comme
l'existence de l'Etat sur celle des citoyens. Au regard
du physiologiste l'organisme est une fdration d'lments cellulaires runie dans une association troite.
Goethe le comparait une multitude ; Kant, une
assimil
l'ont
d'autres
nation
une cit popu;

leuse, dont les lments anatomiques sont les citoyens


et qui possde une individualit propre. En sorte que
l'activit de cet organisme fdratif peut tre envisage dans chacun de ses membres, et c'est alors la
vie lmentaire, ou dans son ensemble, et c'est alors
la vie gnrale. Paracelse et Bordeu avaient eu une
lueur de cette vrit, lorsqu'ils considraient une vie

304

LA VIE ET LA MORT

propre chaque partie (vita propria) et une vie collective, la vie de l'ensemble (vita communis). De mme
devons-nous distinguer la mort lmentaire qui est la
cessation des phnomnes vitaux dans la cellule isole
et la mort gnrale qui est la disparition des phnomnes qui caractrisaient la collectivit, l'ensemble,
la fdration, la nation, la cit, le tout en tant qu'unit.
Ces comparaisons font comprendre comment la vie
gnrale dpend des vies partielles de chaque citoyen
anatomique. Si tous meurent, il n'y a videmment plus
de nation, de fdration, d'tre total. Cette cit est
prodigieusement peuple il y a trente trillions de
cellules dans le corps de l'homme ; elle est peuple
de citoyens absolument sdentaires dont chacun a sa
place fixe, o il vit et meurt sans la pouvoir quitter.
Elle doit possder un systme de dispositions plus
ou moins parfait pour assurer la vie matrielle de
chaque habitant. Tous ont des besoins analogues : ils
se nourrissent peu prs de mme, ils respirent de
la mme faon; chacun, la vrit, a son mtier,
son industrie, ses aptitudes, ses talents, par lesquels
il contribue la vie sociale et par lesquels il en
dpend son tour. Mais la base de l'alimentation est
la mme pour tous : il leur faut de l'eau, des matriaux azots et ternaires analogues, les mmes substances minrales, le mme gaz vital, l'oxygne. Il
n'est pas moins ncessaire que les dchets et les
egesta, trs semblables en tous points, soient enlevs
et emports aux dcharges disposes pour dbarrasser l'agglomration de l'incommodit, de l'insalubrit et du danger de ces rsidus.
Organisation secondaire en appareils. C'est pour
cela, comme on l'a dit plus haut, qu'existent les
organisations secondaires de l'conomie : l'appareil
digestif qui prpare la nourriture et la fait pntrer
dans le sang, dans la lymphe et finalement dans

305

PROCESSUS DE LA MORT

l'atmosphre liquide qui baigne chaque cellule et


constitue son milieu vritable ; l'appareil respiratoire,
qui importe l'oxygne et exporte l'excrment gazeux,
l'acide carbonique ; le coeur et la canalisation circulatoire qui distribue partout le milieu intrieur convenablement pur et ravitaill. L'organisation est
domine par les ncessits de la vie cellulaire. C'est
la loi de la cit, que Claude Bernard a exprime sous
le nom de loi de constitution des organismes.
Mort par lsion des grands appareils. Trpied
vital. On comprend par l ce qu'est la vie et,
du mme coup, ce qu'est la mort d'un tre vivant
complexe. La cit prit, si les mcanismes plus ou
moins compliqus qui prsidaient son ravitaillement
et sa dcharge sont gravement atteints en quelque
point. Les divers groupes peuvent survivre plus ou
moins longtemps, mais, privs progressivement des
moyens de s'alimenter ou de s'exonrer, ils sont enfin
entrans dans la ruine gnrale. Que le coeur
s'arrte : c'est la famine universelle. Que le poumon soit gravement ls : c'est l'asphyxie pour tous.
Que le principal instrument de dcharge, le rein,
cesse de fonctionner : c'est l'empoisonnement gnral
par les matriaux uss et toxiques retenus dans le
sang.
On conoit comment l'intgrit des grands appareils,
le coeur, le poumon, le rein, est indispensable au maintien de l'existence. On comprend que leur lsion, par
une srie de rpercussions successives, entrane la
mort universelle. On meurt toujours, disaient les
anciens mdecins, par suite de la faillite de l'un de
ces trois organes : le coeur, le poumon, le cerveau.
La vie, disaient-ils, dans leur langage imprcis, repose
sur eux, comme sur trois tais. De l la notion du trpied vital.
Mais ce n'est pas seulement ce trio d'organes qui
26.

306

LA VIE ET LA MORT

soutient l'organisme; le rein, le foie, n'ont pas moins


d'importance. A des degrs divers, chaque partie
exerce son action sur toutes les autres. L vie repose
en ralit sur l'immense multitude des cellules vivantes
associes pour la formation du corps ; sur les trente
trillions d'lments anatomiques qui vivent par euxmmes. Chaque partie est plus ou moins ncessaire
toutes les autres, suivant que le lien de solidarit
est plus ou moins troit dans l'organisme considr.
Mort par le cerveau. A la vrit, il y a des lments plus nobles, chargs de fonctions plus leves
que les autres : ce sont les lments nerveux. Ceux
du cerveau prsident aux fonctions suprieures de
l'animalit, la sensibilit, au mouvement volontaire,
l'exercice de l'intelligence. Le reste du systme nerveux constitue un instrument de centralisation qui
tablit les relations des parties les unes avec les autres
et en assure la solidarit. Quand le cerveau est atteint,
et que ses fonctions sont abolies, l'homme a perdu
la conscience de son existence. Il semble que la vie
ait disparu ; nous disons d'un homme dans ce cas, qu'il
ne vit plus, confondant ainsi la vie gnrale avec la vie
crbrale qui en est la manifestation la plus haute.
Mais
l'homme ou l'animal excrbrs vivent pour
tant de ce que l'on a appel une sorte de vie vgtative. Le foetus humain anencphale subsiste quelque
temps comme celui qui est bien constitu. Toutefois,
l'observation montre que cette existence des autres
parties du corps ne peut se soutenir indfiniment en
l'absence de celle du cerveau. Par une srie de
ressauts due l'agencement solidaire des parties, l'atteinte matrielle porte au cerveau se rpercute sur les
autres organes et aboutit, en fin de compte, l'arrt
de la vie lmentaire dans tous les lments anatomiques. La mort universelle est alors consomme.
Les mdecins ont donc deux fois raison de dire que

PROCESSUS DE LA MORT

307

l'on meurt par le cerveau. La mort du cerveau supprime les manifestations les plus hautes de la vie; et
en second lieu, elle supprime, par contre-coup plus
ou moins lointain, la vie dans toutes les autres parties.

La mort est un processus. D'ailleurs, c'est l un fait


gnral. La mort d'une partie entrane habituellement
la mort des autres, c'est--dire la mort universelle.
Un organisme vivant ne peut tre en mme temps
un cimetire ; les cadavres n'y peuvent pas subsister
ct des lments sains : le mort contamine le
vivant ou, de quelque autre faon, l'entrane dans sa
ruine. La mort se propage. C'est un phnomne progressif qui commence en un point et s'tend l'ensemble. Elle a un dbut et une dure. En d'autres
termes, la mort d'un organisme complexe est un processus. Il y plus, l fin d'un organisme simple,
d'un protozoaire, d'une cellule est elle-mme un pro-

cessus, infiniment plus raccourci.


C'est donc la perfection mme de l'organisme qui
en fait la fragilit : c'est le degr de solidarit des
parties entre elles, qui entrane les unes dans la catastrophe des autres, comme, dans un mcanisme dlicat, le drangement d'un rouage amne de proche en
proche le dtraquement total. Les pices matresses,
le poumon, le coeur, le cerveau ne souffrent pas d'altration grave sans que le contre-coup n'en retentisse partout; mais il y a aussi des rouages moins
vidents dont l'intgrit n'est gure moins ncessaire.
Solidarit des lments anatomiques. La cause du
la
de
l'extension
mortel,
c'est--dire
de
et
processus
propagation d'une destruction initiale, rside donc
dans la solidarit des parties de l'organisme. Plus
celle-ci est troite, plus aussi s'accroissent les chances

308

LA VIE ET LA MORT.

de destruction, puisque l'accident survenu quel-

ques-uns a sa rpercussion sur les autres.


Or, la solidarit des parties de l'organisme a deux
moyens d'excution. Il y a une solidarit humorale;
il y a une solidarit nerveuse.

Solidarit humorale. La solidarit humorale est


ralise par le mlange des humeurs. Tous les liquides
de l'organisme qui sont logs dans les interstices des
lments et imbibent les. tissus, sont en contact
et en rapport d'change les uns avec les autres,
et, travers la paroi permable des petits vaisseaux,
en rapport avec le sang et la lymphe. Toutes les
atmosphres liquides qui entourent les cellules et
forment leur milieu ambiant communiquent entre
elles. Un changement survenu dans un groupe cellulaire et, par suite, dans le liquide correspondant, modifie le milieu des groupes plus ou moins voisins et
par consquent ces groupes eux-mmes.
Solidarit nerveuse. Mais le vritable instrument
de la solidarit des parties, c'est le systme nerveux.
C'est grce lui que, dans la machine vivante, les
activits composantes de la multitude cellulaire se
contiennent, se brident les unes les autres. La solidarit nerveuse fait de l'tre complexe, non pas une
cohue de cellules, mais un systme li, un individu
o les parties sont subordonnes au tout, et le tout
aux parties, o l'organisme social a ses droits comme
l'individu a les siens. Tout le secret du fonctionnement
vital de l'tre complexe est contenu dans ces deux facteurs : indpendance et subordination des vies lmentaires. La vie gnrale est le concert des vies lmentaires, leur symphonie.
Indpendance et subordination des lments anatomiques. L'indpendance des lments anatomiques
rsulte de ce qu'ils sont les vritables dpositaires

PROCESSUS DE LA MORT

309

des proprits vitales, les composants rellement


actifs.
D'autre part, la subordination des parties l'ensemble est la condition mme de la conservation de
la forme chez les animaux et les plantes. L'architecture qui leur est propre, le plan morphologique qu'ils
ralisent dans leur dveloppement volutif, qu'ils conservent et rparent continuellement, en sont une
preuve qui clate aux yeux. Cette dpendance n'est
nullement contradictoire l'autonomie de l'lment :
car, lorsqu'avec Claude Bernard et Virchow nous en
tudions les circonstances, nous voyons que l'lment
s'accommode au plan organique sans forcer sa nature.
Il se comporte dans sa place naturelle comme il se
comporterait ailleurs, si ailleurs il rencontrait autour
de lui le mme milieu liquide la fois excitant et
nourricier. C'est au moins la conclusion que permettent les expriences de transplantation ou de
greffe animale et vgtale. Ni les lments voisins
ni l'ensemble n'agissent sur lui distance par une
sorte d'induction incomprhensible, comme le professent les vitalistes, pour rgler l'activit de l'lment : ils contribuent seulement la composition
de l'atmosphre liquide qui le baigne, ils interviennent pour lui fournir un certain milieu dont la
constitution physique et chimique trs particulire
rgle son activit. Cette constitution pourra tre Imite par les artifices de l'exprimentateur. Le jour o
ce rsultat sera atteint, l'lment anatomique vivra
dans l'isolement exactement de la mme manire
qu'il vit dans l'association organique, et le lien mystrieux qui le rend solidaire du reste de l'conomie
deviendra intelligible. On pourra, la vrit, reculer
plus ou moins loin dans l'avenir l'chance de celle
prophtie, mais il n'est pas douteux que chaque jour
nous en rapproche.
La vie gnrale de l'tre complexe est donc la syner-

310

LA VIE ET LA MORT

gie plus ou moins parfaite, le processus ordonn des


vies lmentaires. La mort gnrale est la dislocation de ces vies partielles. Le systme nerveux, instrument de ce concert des parties, reprsente le lien
social. Il tient la plupart des lments partiels sous
sa dpendance et il est ainsi l'intermdiaire de leurs
relations. Plus cette dpendance est troite, mieux est
dvelopp l'appareil nerveux et, mieux aussi est
assure la solidarit universelle et par consquent
l'unit de l'organisme. L fdration cellulaire prend
le caractre d'une individualit unique en proportion
du dveloppement d cette centralisation nerveuse.
Avec un systme nerveux idalement parfait, la corrlation des parties atteindrait aussi sa perfection.
Aucune d'elles, selon le mot de Cuvier, ne devrait
prouver de changement sans que toutes les autres

changent aussi.
Mais cette solidarit extrme des parties de l'conomie vivante n'est ralise chez aucun animal. C'est
un rve de philosophe. C'est celui de Kant pour qui
l'organisme parfait devrait tre un systme tlologique, un systme de fins et de moyens rciproques,
un ensemble de parties existant pour et par les autres,
pour et par le tout. Un organisme si compltement
li ne serait probablement pas viable. En fait, ls organismes vivants prsentent un peu plus de libert dans
le feu de leurs parties : leur appareil nerveux n'atteint
heureusement pas cette perfection rve : leur unit
n'est pas si rigoureuse. La notion d'individualit,
d'existence individuelle, n'est donc pas absolue, Elle
est relative. Elle offre tous les degrs. Le dveloppement du systme nerveux en donne la mesure.
Ce que le vulgaire et le mdecin lui-mme entendent
par la mort, c'est la situation cre par l'arrt des
rouages gnraux, le cerveau, le coeur, le poumon.
Si l'haleine ne ternit plus la glace qu'on lui prsente,
si les battements du coeur, ne sont plus perceptibles

PROCESSUS DE LA MORT

311

la main qui palpe ou l'oreille qui ausculte, si le

mouvement et les ractions de la sensibilit ont cess


de se manifester, ces signes feront conclure la mort.
Mais cette conclusion, comme on l'a dit plus haut;
est un pronostic, plutt qu'un jugement de fait. Elle
exprime que le sujet mourra sans rmission, et non
pas qu'il est mort d'ores et dj. Pour le physiologiste, le sujet est seulement en train de mourir, le
processus est engag. Il n'y a de mort vritable que

lorsque la mort universelle de tous les lments est


consomme.

CHAPITRE III
CARACTRES PHYSIQUES ET CHIMIQUES
DE LA MORT CELLULAIRE
NCROBIOSE.
VIEILLISSEMENT
Caractres de la vie lmentaire. Changements produits par la
mort dans la composition et la mort de la cellule. Schlemm.
Loevet. Bokorny. Pflger. A. Gautier. Duclaux. Caractre processif de la mort. Mort accidentelle : Ncrobiose. Atrophie.
Dgnrescence. Prtendue mort naturelle : Snescence. Thorie de la snescence de Metchnikoff. Objections.

La mort lmentaire n'est autre chose que la suppression dans l'lment anatomique de tous les phnomnes de la vitalit.
Caractres de la vie lmentaire. Ces traits caractristiques de la vie lmentaire ont t suffisamment fixs par la science. C'est, d'abord, l'unit
morphologique. Tous les lments vivants ont une
composition morphologique identique, c'est--dire
que la vie ne s'accomplit et ne se soutient, dans toute
sa plnitude, que dans des organites ayant la constitution anatomique de la cellule, avec son cytoplasme
et son noyau, constitus sur le type classique.
C'est, en second lieu, l'unit chimique. La matire
constitutive de la cellule s'carte peu d'un type chimique, qui est un complexus protique, noyau hexo-

CARACTRES DE LA MORT CELLULAIRE

313

nique, et d'un modle physique, qui est une mulsion


de liquides granuleux, non miscibles, de viscosit
diffrente. Le troisime caractre consiste dans la
possession d'une forme spcifique, que l'lment
acquiert, conserve et rpare. Le quatrime caractre, peut-tre le plus essentiel de tous, consiste dans
la proprit d'accroissement ou nutrition, avec sa consquence, qui est une relation d'changes avec le
milieu extrieur, changes dans lesquels l'oxygne
joue un rle considrable. Vient enfin une dernire
proprit, celle de reproduction, qui est, dans une
certaine mesure, la consquence ncessaire de la prcdente, c'est--dire d l'accroissement.
Ces cinq caractres vitaux des lments, ils existent
avec leur maximum d'vidence chez les cellules vivant
isolment, chez les tres microscopiques forms d'une
cellule unique, protophytes et protozoaires. Mais, on
les retrouve aussi dans les associations que les cellules
forment entre elles, c'est--dire dans les animaux et
les plantes ordinaires, complexes polycellulaires,
appels, en raison de cette circonstance, mtaphytes
et mtazoaires. Libres ou associs, les lments, anatomiques se comportent de mme, se nourrissent,
s'accroissent, respirent, digrent de la mme faon
A la vrit, le groupement des cellules, les relations
de voisinage et de contigut qu'elles affectent, introduisent alors quelques variantes dans l'expression
des phnomnes communs. Mais ces lgres diffrences
ne sauraient dissimuler la communaut essentielle des
processus vitaux.
La majorit des physiologistes, la suite de Claude
Bernard, admettent pour valable et convaincante la
dmonstration que l'illustre exprimentateur a fournie de cette unit des processus vitaux. Il y a cependant quelques protestataires isols : M. Le Dantec en
est un. Dans sa thorie nouvelle de la vie, il amplifie,
il exalte les diffrences qui existent entre la vie l27

314

LA VIE ET LA MORT

mentaire des protozoaires et la vie associe des mtazoaires: il ne veut y voir que contrastes et divergences.
Si telle est la vie lmentaire, demandons-nous ce
que c'est que la mort lmentaire, c'est--dire la mort
de la cellule. Posons-nous, ce propos, les questions
que l'on a prcisment examiner l'occasion des
animaux levs en organisation et de l'homme luimme. Quels sont les caractres de la mort lmentaire? Lorsque la cellule meurt, sa mort est-elle prcde d'un vieillissement ou snescence? Quels en
sont les signes avant-coureurs et les symptmes
confirms ?
Changements produits par la mort. L'tat de mort
n'est vraiment ralis que lorsque les proprits fondamentales de la matire vivante numres plus
haut ont entirement disparu. Il faut suivre pas
pas cette disparition dans tous les lments anatomiques du mtazoaire.
Or, les proprits de la cellule sont lies l'organisation physique et chimique de la matire vivante.
Il faut, pour qu'elles disparaissent entirement, que
cette organisation soit dtruite en ce qu'elle a d'essentiel. On ne saurait admettre la faon des vitalistes
qu'il n'y a aucune diffrence matrielle entre le mort
et le vivant, et que seul un principe immatriel qui
s'est chapp dans les airs, distingue le cadavre de
l'tre anim. A la vrit, la configuration extrieure
pourra tre peu prs sauve et le cadavre pourra
conserver l'aspect et les formes de l'tat prcdent.
Mais ce n'est l qu'une trompeuse apparence. Il y a,
en ralit, quelque chose de chang. La structure, la
composition chimique de la matire vivante ont subi
des modifications essentielles.
Quels sont ces changements?
Changements physiques.
Certains physiologistes

CARACTRES DE

LA MORT CELLULAIRE

315

ont essay de les dterminer. Un botaniste Klemm,


en 1895, a signal les changements physiques qui
caractrisent la mort des cellules vgtales, la perte
de la turgescence, la fragmentation du protoplasme,
la formation de granules, l'apparition de vacuoles.
Changements chimiques. O. Loew et Bokorny en
1886 et en 1896, se sont attachs plus spcialement aux
changements chimiques. Le protoplasme vivant, suivant eux, est un compos protique instable. Un lger

changement dtacherait de la molcule albuminode


un noyau ayant la fonction d'aldhyde, et transformerait en mme temps un groupe amid en groupe
imid. Cela suffirait pour que le protoplasme passe
de l'tat vivant l'tat cadavrique. Cette thorie
se fonde sur ce que les composs qui exercent une
action toxique sur la cellule vivante sans agir chimiquement sur l'albumine morte, sont fixs facilement
par les aldhydes ; et sur ce que beaucoup de ceux
qui attaquent en mme temps les albuminodes vivants
et l'albumine morte se combinent facilement aux
groupes amids.
Un autre savant clbre en Allemagne, E. Pflger a
considr la matire vivante comme une albumine
spontanment dcomposable, dont le noyau essentiel
est form par le cyanogne. L'instabilit active d
celle-ci serait due la pntration dans la molcule
de l'oxygne qui se fixe sur le carbone et le spare
de l'azote. Armand Gautier n'a pas confirm ces vues.
M. Duclaux (1898) a avanc que l diffrence de l'albumine vivante et de l'albumine morte serait d'ordre
strochimique.
Caractre progressif de la mort. Mort accidentelle. On a vu qu'en gnral, la disparition des caractres de la vitalit n'est pas instantane, au moins
dans le cours naturel des choses, dans les organismes

316

LA VIE ET LA MORT

complexes; elle est l'aboutissant d'un processus plus


ou moins rapide. Mais la mort n'est pas instantane
non plus, dans l'lment anatomique isol, dans le
protozoaire ou le protophyte. Il faut recourir des
artifices de destruction d'une grande violence pour
tuer d'un coup une cellule, pour ne laisser subsister
absolument rien de son organisation. Le protoplasme
de levure violemment broy par Bchner possde
encore la facult de secrter des ferments solubles.
Une action chimique puissante, une temprature trs
leve sont obligatoires pour obtenir le rsultat. A
plus forte raison la difficult s'accrot-elle dans le
cas des organismes complexes dont tous les lments
vivants ne peuvent pas tre atteints au mme instant
par la cause vulnrante. Une action mcanique,
capable de broyer, d'un coup, toutes les parties
vivantes d'un tre complexe, d'un animal, d'une
plante, devrait possder une puissance peine concevable. Le choc du marteau-pilon des usines mtallurgiques n'y russirait pas encore.
Une altration chimique produite par une substance
trs toxique rpandue dans le sang et amene ainsi
produirait
de
lment,
chaque
contact
une dsorau
ganisation qui, si rapide qu'elle soit, ne saurait passer pour instantane. Les agents physiques sont
dans le mme cas.
Mais ce ne sont point l des procds de la nature
en rgime normal : ce sont des accidents ou des artifices. Nous en carterons la considration et ce sera
seulement des procds naturels de destruction de
l'organisme qu'il sera question ici.
Nous l'imaginons plac dans un milieu appropri ses
besoins et suivant, sans complications intercurrentes,
l'volution qui lui est assigne par sa constitution.
L'exprience nous enseigne que cette volution
naturelle aboutit, dans tous les cas connus, la mort.
L mort survient plus tt ou plus tard. Pour les tres

CARACTRES DE LA MORT CELLULAIRE

317

levs en organisation et que nous rapprochons plus


ou moins de l'homme, nous constatons qu'ils meurent
de maladie, d'accident ou de vieillesse. Et comme l
maladie est un accident, la question se pose de
savoir si ce que nous appelons la vieillesse, n'en est

pas un aussi.
Quoi qu'il en soit, le processus mortel n'tant
jamais instantan, a une dure, un commencement,
un dveloppement, une fin; en un mot, une histoire.
Il constitue une phase intermdiaire entre la vie parfaite et la mort avre.
Ncrobiose. Atrophie.
Dgnrescence.
Le

processus, suivant les circonstances, peut tre abrg


ou allong. Lorsque la mort est le rsultat d'une action
brutale, les vnements se prcipitent. Les transformations physiques et chimiques de la matire vivante
constituent une sorte d'altration aigu que Schultze
et Wirchow ont appele ncrobiose. Les pathologistes
en ont distingu deux espces : la ncrobiose par destruction, par atrophie simple, qui fait disparatre graduellement les lments anatomiques sans leur faire
subir de modifications apprciables ; et la ncrobiose
par dgnrescence, qui transforme le protoplasme en

matire grasse, en matire calcaire, en granulations


(dgnrescence graisseuse, calcification, dgnres
cence granuleuse). Il n'y a pas de dsaccord quant
aux causes de cette ncrobiose. Elles sont toujours
accidentelles : elles ont leur origine dans les circonstances extrieures. C'est l'insuffisance des matriaux
alimentaires, de l'eau, de l'oxygne : c'est la prsence, dans le milieu, de poisons vritables, destructeurs de la matire organise ; c'est la violente intervention des agents physiques, chaleur, lectricit ;
c'est le contre-coup sur la composition de l'atmosphre cellulaire de qu'elque atteinte brutale porte
quelque organe essentiel, coeur, poumon, rein.
27.

318

LA VIE ET LA MORT

Snescence. Vieillesse. Dans une seconde cat-

gorie, il faut placer les processus mortels marche


trs lente, dans lesquels on ne petit pas saisir l'intervention d'agents perturbateurs nettement accidentels et anormaux. La mort parat tre l'aboutissant
d'une dchance qui se fait par degrs insensibles,
par suite de l'accumulation progressive de trs petites
perturbations inapprciables. Cette dchance tranante mrite le nom de vieillissement ou de snescence. Les altrations par lesquelles elle se traduit
dans la cellule, sont surtout atrophiques, mais elles
s'accompagnent pourtant aussi de diverses formes de
dgnrescence; Une question extrmement importante se pose leur sujet. C'est de savoir si les phnomnes de snilit ont leur cause dans la cellule mme;
si elles sont fatalement inscrites dans son organisation, et par consquent si la vieillesse et la mort sont
des phnomnes naturels et ncessaires. Au contraire,
doit-on les considrer comme dus une altration
progressive du milieu, dont le caractre serait accidentel, bien que frquent ou habituel? C'est en un
mot le problme qui a si souvent proccup les biologistes philosophes : La vieillesse et la mort sontelles des phnomnes fatals et naturels ?
Les expriences rcentes de Loeb, de Calkins, et
toutes les observations similaires tendent a attribuer
ce phnomne du vieillissement le caractre d'un
accident remdiable. Mais le remde n'est pas trouv,
et l'animal succombe finalement ces lentes transformations de ses lments anatomiques : on dit alors
qu'il meurt de vieillesse.
Thorie de la snescence de Metchnikoff. Objections.
M. Metchnikoff propos une thorie du mcanisme de cette snescence gnrale. Les lments du

tissu conjonctif, phagocytes, macrophages, qui existent partout autour des lments anatomiques sp-

CARACTRES DE LA MORT CELLULAIRE

319

cialiss et plus nobles, les dtruiraient et dvoreraient


ces derniers, ds que leur vitalit flchit. Ils prendraient leur place. Dans le cerveau, par exemple, ce
seraient les phagocytes qui, s'attaquant aux cellules
nerveuses, dsorganiseraient ces lments nobles
devenus incapables de se dfendre. Cette substitution
du tissu conjonctif, qui ne possde que des proprits
vgtatives d'ordre banal, au tissu nerveux qui en
possde de trs leves, a pour rsultat une dchance
vidente. L'lment grossier vitalit brutale et nergique touffe l'lment affin et suprieur.
Cette viction est un fait trs rel : il constitue ce
que l'on nomme la sclrose snile. Mais le rle actif
que lui attribue M. Metchnikoff dans le processus de
la dgnrescence n'est pas aussi certain. Un observateur spcialis dans l'tude microscopique du sys-

tme nerveux, M. Marinesco, n'accepte pas cette


interprtation, en ce qui concerne la snescence des
lments du cerveau. Le rapetissement de la cellule,
la diminution du nombre de ses granulations colorables, la chromatolyse, la formation de substances
inertes pigmentes, tous ces phnomnes qui caractrisent la dchance des cellules crbrales, s'accompliraient, suivant cet observateur, en dehors de
l'intervention des lments conjonctifs phagocytes.
Le caractre de processus extensif et progressif que
prsente la mort fait que, dans un organisme complexe qui en est la proie, il y a cte cte des cadavres et des vivants cellulaires. De mme, dans un
organisme qui vieillit, il y a des lments jeunes, des
lments de tout ge ct des lments sniles.
Tant que la dsorganisation de ceux-ci n'est pas
pousse trop loin, ils peuvent tre rajeunis. Il suffit
de leur rendre un milieu ambiant appropri. Le tout
est de bien connatre et de pouvoir raliser, pour telle
ni telle partie que l'on veut ranimer et rajeunir, les
conditions trs spciales ou trs dlicates que. doit

320

LA VIE ET LA MORT

remplir ce milieu. C'est, comme nous l'avons dit, ce


quoi on a russi, en ce qui concerne le coeur, par
exemple. Et c'est pourquoi on peut ranimer et faire
revivre le coeur d'un mort. On peut esprer que ce
genre de notions s'tendra avec les progrs de la

physiologie.
Aprs cette esquisse des conditions et des varits
de la mort cellulaire, il nous faut revenir au problme
essentiel qui se pose la curiosit des biologistes et
des philosophes : La mort est-elle une fatalit inluctable? Est-elle la consquence obligatoire de la vie
elle-mme, son aboutissant fatal, son terme ncessaire?
Il y a deux procds suivre pour essayer de rsoudre cette question de la fatalit de la mort. Le
premier est de s'adresser l'observation vulgaire,
pratique pour ainsi dire sans lumires et sans prcautions spciales. Le second est d'analyser tout
ce que nous savons relativement aux conditions de la
vie lmentaire.

CHAPITRE IV
PRENNIT APPARENTE DES INDIVIDUS COMPLEXES
Arbres millnaires. Plantes rhizome dfini. Vgtaux reproduits par bouture. Colonies animales. Destruction due aux
causes extrinsques. Difficult de l'interprtation.

L'opinion vulgaire nous enseigne que les tres


vivants n'ont qu'une existence passagre, et, selon
le mot d'un pote, que la vie n'est qu'un clair entre
deux nuits profondes. Mais, d'autre part, une trs
facile observation nous montre ou parat nous montrer des tres dont la dure d'existence est de plus
en plus longue, et, pratiquement, illimite.
Arbres millnaires. On connat des arbres d'une
antiquit vnrable. Parmi ces patriarches du monde
vgtal, on signale un chtaignier de l'Etna qui est
vieux de dix sicles, et un if, en Ecosse, dont l'ge
est valu trente sicles. Les arbres dont la dure
approche de cinq mille ans ne sont pas absolument
rares. On peut citer, parmi ceux qui se trouvent dans
ce cas, le dragonnier d'Orotava, dans l'le de Tnriffe. On en connat deux autres exemples en Californie, le pseudo-cdre ou Tascodium de Sacramento et
un Sequoa gigantea. On sait que l'olivier peut vivre
sept cents ans. On a signal des cdres de huit cents
ans et des chnes de quinze cents ans.

322

LA VIE ET LA MORT

Plantes rhizome. Des espces vgtales d'une


dure de vie presque illimite s'offrent sans cesse
l'observation des botanistes. Telles sont les plantes
rhizome dfini, comme le colchique. Le colchique
automnal a une tige souterraine dont le bulbe pousse
chaque anne de nouveaux axes pour une nouvelle
floraison ; et, chacun de ces nouveaux axes atteignant
une longueur peu prs constante, un botaniste a pu
seproposer le singulier problme de savoir combien
de temps il faudrait un mme pied, convenablement dirig, pour arriver faire le tour du globe.
Vgtaux reproduits par boutures. Les vgtaux
reproduits par boutures fournissent un autre exemple
d'tre vivants d'une dure indfinie; Tous les saules
pleureurs qui ornent les bords des pices d'eau dans
les parcs et les jardins de l'Europe entire, proviennent directement ou indirectement des boutures du
premier Salix Babylonica introduit dans nos pays.
Ne peut-on pas prtendre qu'ils sont les fragments
permanents de cet unique et mme saule?
Colonies animales. Ces exemples, aussi bien que
ceux que fournit aux zoologistes la considration des
polypiers qui ont produit, par leur lente croissance,
les rcifs ou atolls des mers de la Polynsie, ne prouvent pourtant pas la prennit des tres vivants.
L'argument est sans valeur, car il est fond sur une
confusion. Il quivoque sur la difficult que les naturalistes prouvent dfinir l'individu. Le chne, le
polypier ne sont pas des individus simples, mais des
associations d'individus; ou, suivant l'expression de
Hegel, des nations dont nous observons les gnrations successives. Nous faisons de cette succession
de gnrations une existence unique, et notre raisonnement revient confrer chaque citoyen actuel
de ce corps social l'antiquit qui appartient son
ensemble.

PRENNIT DES INDIVIDUS COMPLEXES

323

Destruction de l'individu social due des causes


extrinsques. Quant la destruction, la mort de
cet individu social, de cet arbre centenaire, il semble,
effectivement, que rien n'en fasse une ncessit naturelle. On trouve la raison suffisante de sa fin habituelle dans la rpercussion sur l'individu de circonstances extrieures et contingentes. La cause de la
mort d'un arbre, d'un chne plusieurs fois centenaire, rside dans les conditions ambiantes et non
point dans quelque condition interne. Le froid et la
chaleur, l'humidit et la scheresse, le poids de la
neige, l'action mcanique de la pluie, de la grle,
des vents dchans et de la foudre ; les ravages des
insectes et des parasites : voil les vritables artisans
de sa ruine. De plus, les rameaux nouveaux, pousss
chaque anne, accroissant la charge du tronc, aggravent la pression des parties et rendent plus difficile
le mouvement de la sve. Sans ces obstacles, trangers, pour ainsi dire, l'tre vgtal lui-mme, celui-ci

pourrait continuer indfiniment fleurir, fructifier


et pousser, au retour de chaque printemps, de nouveaux bourgeons.
Difficult de l'interprtation. Dans cet exemple,
comme dans tous les autres, il faut savoir quelle est la
nature des tres que nous voyons durer et braver les
sicles ; est-ce l'individu, est-ce l'espce ? Est-ce un
tre vivant proprement dit, ayant son unit et son
individualit, ou est-ce une srie de gnrations qui
se succdent dans le temps et s'tendent dans l'espace? En un mot, la question est de savoir si nous
avons affaire un arbre vrai ou un arbre gnalogique. L'incertitude est la mme lorsqu'il s'agit des
animaux. L'tre durable est-il une suite de gnrations ou un individu?
Ce doute rend impossible toute conclusion tire de
l'observation des tres complexes.

Il
faut
miner

LA VIE ET LA MORT

donc en revenir l'tre lmentaire et l'exa


au point de vue de la prennit ou de la
caducit vitale.
Posons-nous, son propos, les questions que nous
avons examines prcdemment l'occasion des animaux levs en organisation et de l'homme lui-mme.
La mort de la cellule a-t-elle un caractre de ncessit, de fatalit? Existe-t-il des cellules, des protophytes, des protozoaires qui soient immortels?

CHAPITRE V
IMMORTALIT DES PROTOZOAIRES
Impossibilit de la vie sans volution. Loi de l'accroissement et
de la division. Immortalit des protozoaires. La mort,
phnomne d'adaptation apparu au cours des ges. Les infusoires. La mort des infusoires. Les deux modes de reproduction. Le rajeunissement caryogamique de Maupas. Le
rajeunissement de Calkins, Causes de snescence.

Impossibilit de la vie sans volution. On se rend


compte, priori, des conditions que devrait remplir
un tre mono-cellulaire pour chapper la fatalit de
l'volution, de la succession des ges, de la vieillesse et de la mort. Il faudrait qu'il pt se maintenir indfiniment en rgime normal, sans changer,
sans s'accrotre, gardant une composition morphologique et chimique constante, dans un milieu qui serait
assez vaste pour n'tre pas altr par les emprunts
ou les versements rsultant de sa nutrition, c'est-dire pour rester constant en prsence de l'tre constant. On pourrait concevoir une nutrition assez parfaite, des changes assez prcis et assez rguliers
pour que l'tat des choses se maintint indfiniment.
Ce serait l'absolue permanence ralise dans la mobilit vitale.
Loi de l'accroissement et de la division. Ce modle
de machine parfaite et invariable n'existe pas dans la
28

326

LA VIE ET LA MORT

nature. La vie est incompatible avec l'absolue permanence des dimensions et des formes de l'organisme
vivant.
En un mot, c'est une loi rigoureuse de la nature
vivante qui veut que la cellule ne puisse vivre indfiniment sans s'accrotre, ni s'accrotre indfiniment sans
se diviser.

Pourquoi en est-il ainsi? Pourquoi cette impossibilit d'un rgime rgulier o la cellule se maintiendrait
en grandeur sans diminuer ni augmenter? Pourquoi
la nutrition a-t-elle pour consquence obligatoire la
croissance de l'lment? C'est ce que nous ne savons
pas positivement.
Les choses sont telles. C'est un fait irrductible,
particulier au protoplasme, un caractre de la matire
vivante de la cellule : c'est la base fondamentale de
la proprit de gnration. Il n'y a pas autre chose
en dire.
Les tres vivants rels ont donc fatalement une
volution : ils ne sont pas immuables. A son degr
le plus simple, cette volution consiste dans le fait
que la cellule grandit, se divise, et, diminue par cette
division, recommence sa marche ascendante qui
aboutira une division nouvelle. Et ainsi de suite.
Immortalit des protozoaires. Il peut arriver, et
il arrive en effet, que cette srie d'actes se rpte
indfiniment, moins qu'une cause accidentelle ne
vienne l'interrompre. L'animal dcrit ainsi une courbe
indfinie, constitue par une srie de dentelures dont
le culmen rpond au maximum de taille et le point
le plus bas la diminution qui succde la division.
Cet tat de choses n'a pas de fin obligatoire, si le
milieu ne change pas. L'tre est immortel.
En fait, les tres composs d'une cellule unique,
protophytes et protozoaires, les algues et les champignons unicellulairs, au minimum de diffrenciation,

IMMORTALIT DES PROTOZOAIRES

327

chappent la ncessit de la mort. Ils n'ont pas,


sans doute, comme le remarque Weissmann,l'immortalit idale des dieux de la mythologie qu'aucune
blessure ne pouvait atteindre. Au contraire, ils sont
infiniment vulnrables, fragiles, et prissables ; il en
meurt chaque instant des myriades. Mais leur mort
n'est pas fatale ! Ils succombent des accidents :
jamais la vieillesse.
Imaginons un de ces tres plac dans un milieu de
culture favorable au plein exercice de ses activits,
et, d'ailleurs, d'une assez grande tendue pour n'tre
pas affect par les infimes quantits de matriaux
que l'animal pourra y puiser ou y rejeter. Que ce
soit, par exemple, un infusoire dans un ocan. Dans
ce milieu invariable, l'tre vit, s'accrot, grandit incessamment. Quand il a atteint les limites de taille fixes
par son statut spcifique, il se divise en deux moitis
que rien ne distingue entre elles. Il laisse une de ses
moitis coloniser dans son voisinage, et il recommence la mme volution. Il n'y a pas de raison
pour que le fait ne se rpte pas indfiniment,
puisque rien n'est chang ni dans le milieu ni dans
l'animal.
En rsum, les phnomnes qui s'accomplissent
dans la cellule du protozoaire ne comportent pas de
cause d'arrt. Le milieu permet l'organisme de se
ravitailler et de se dcharger de telle manire, avec
une telle perfection, que l'animal est toujours en
rgime rgulier, et que, sauf son accroissement et,
ultrieurement, sa division, il n'y a rien de chang
en lui.

La mort, phnomne d'adaptation, apparu au cours


des ges. L'immortalit appartient ainsi, en principe, tous les protistes qui se reproduisent par division simple et gale. Si l'on remarque que ces organismes rudimentaires, dots de prennit, sont les

328

LA VIE ET LA MORT

premires formes vivantes qui ont d se montrer la


surface du globe et qu'elles ont sans doute prcd
de beaucoup les autres, les polycellulaires, soumis,
au contraire, la caducit, la conclusion saute aux
yeux : la vie a longtemps exist sans la mort. La mort
a t un phnomne d'adaptation apparu au cours
des ges, par suite de l'volution des espces.
La mort des infusoires. On peut se demander
quel moment de l'histoire du globe, quelle priode
de l'volution des faunes, cette nouveaut, la mort, a
fait son apparition. Les clbres expriences de Maupas sur la snescence des infusoires semblent autoriser une rponse prcise cette question. En se
fondant sur elles, on peut dire que la mort a d
apparatre de conserve avec la reproduction sexuelle.
La mort est devenue possible lorsque ce procd de
gnration s'est tabli, non pas dans toute sa plnitude, mais dans ses plus humbles commencements,
sous les formes rudimentaires de la division ingale
et de la conjugaison. Et cela est advenu lorsque les

infusoires ont commenc peupler les eaux.

Les deux modes de multiplication. Les infusoires


sont, en effet, capables de se multiplier par division
simple. Il est vrai de dire qu' ct de cette ressource,
la seule qui nous intresse ici parce que c'est la seule
qui confre l'immortalit, ils en possdent une autre.

Ils prsentent et exercent, dans certaines circonstances, un second mode de reproduction, la conjugaison caryogamique. C'est un procd assez
compliqu dans son dtail, mais qui, en dfinitive, se
rsume dans l'appariement temporaire de deux individus, d'ailleurs trs semblables et qui ne sauraient
tre distingus en mle et femelle. Ceux-ci se soudent
intimement par une de leurs faces, changent rciproquement un demi-noyau qui passe dans l'individu

329

IMMORTALIT DES PROTOZOAIRES

conjoint, puis se sparent. Mais on peut empcher


les infusoires de se conjoindre ainsi en les isolant
rgulirement aussitt aprs leur naissance. Alors,
ils s'accroissent, et ils sont contraints, aprs un certain temps, de se diviser suivant le premier mode.
Le rajeunissement caryogamique. M. Maupas a
dmontr que les infusoires ne pouvaient pas s'accommoder indfiniment de ce rgime et se diviser ternellement. Aprs un certain nombre de divisions, ils
prsentent des signes de dgnrescence et de caducit vidente. La taille diminue, les organes nuclaires
s'atrophient, toutes les activits dchoient et l'infusoire prit. Il succombe cette sorte d'atrophie
snile, moins qu'on ne lui fournisse l'occasion de
se conjuguer avec un autre infusoire dans la mme
situation. Il puise alors, dans cet acte, des forces

nouvelles, il grandit, reprend sa taille et reconstitue


ses organes. La conjugaison lui rend la vie, la jeunesse et l'immortalit.

Le rajeunissement alimentaire. Des observations


rcentes dues un naturaliste amricain, G. N. Cal-

kins, et confirmes par d'autres savants, ont montr


que ce moyen de rajeunissement n'est pas le seul et
qu'il n'est mme pas le plus efficace. La conjugaison
n'a pas une vertu spcifique mystrieuse. Il n'est pas
ncessaire de marier l'infusoire pour le rajeunir : il
suffit d'amliorer son rgime. En remplaant, chez la
paramcie caude, la conjugaison par du bouillon
de boeuf et des phosphates, Calkins a pu observer
665 gnrations conscutives, sans tares, sans dfaillance, sans signe de vieillesse. Un rgime plantureux,
des drogues simples ont eu ici raison de la snilit
et du cortge de dgnrescences atrophiques qu'elle
trane aprs elle.
Causes de la snescence, Quant aux causes de la
28.

330

LA VIE ET LA MORT

snescence laquelle on a remdi avec tant de


succs, elles ne sont pas exactement connues. Calkins
pense qu'elle rsulte de la perte que fait progressivement l'organisme de quelque substance essentielle
la vie : la conjugaison ou l'alimentation intensive
agiraient en restituant ce compos ncessaire.
M. G. Loisel croit, au contraire, qu'il s'agit de l'accumulation progressive de produits toxiques dus une
espce d'auto-intoxication alimentaire.

CHAPITRE VI
LTHALITE DES MTAZOAIRES ET DES CELLULES
DIFFRENCIES
volution et mort des mtazoaires. Rajeunissement possible des

cellules diffrencies, par des conditions de milieu. Conditions de milieu pour les cellules immortelles. lments
immortels des mtazoaires. lments mort accidentelle et
remdiable. Cellules somatiques et cellules sexuelles.

Evolution et mort des mtazoaires. On vient de


voir que les infusoires ne sont dj plus des animaux
chez qui les changes matriels se passent avec assez
de perfection, et chez qui la division cellulaire, consquence de l'accroissement se produise avec assez
de prcision et d'galit pour que la vie se poursuive
indfiniment en un quilibre parfait dans le milieu
appropri, sans subir d'altration, sans comporter de
cause d'arrt. A plus forte raison ne retrouve t-on
plus la parfaite rgularit des changes nutritifs dans
les classes places au-dessus de celles-l. En un mot,
partir de ce groupe si infrieur, il n'y a pas d'tres
anims qui soient dans la situation d'existence que
M. Le Dantec appelle la condition n 1, de la vie
manifeste . La matire vivante, au lieu de se maintenir continuellement identique en des conditions de
milieu identiques, se modifie au cours de l'existence.
Elle devient tributaire du temps : elle dcrit une trajectoire dclinante; elle a une volution, une caducit et une mort. La condition fondamentale de la
jeunesse invariable et de l'immortalit fait, ainsi,

332

LA VIE ET LA MORT

dfaut chez tous les mtazoaires. Chez tous, les tares


vitales s'accumulent par insuffisance ou imperfection
de l'absorption ou de l'excrtion nutritives: la vie
dchoit, l'organisme s'altre progressivement et ainsi
se trouve constitu un tat de dcrpitude par atrophie ou modification chimique, qui est la snescence
et aboutit la mort.
En rsum, la vieillesse et la mort sont attribuables
la diffrenciation cellulaire.
Rajeunissement alimentaire possible des cellules
diffrencies. Conditions de milieu. Il faut
ajouter, cependant, comme un enseignement
fourni par l'exprience, en gnral, et en particulier
par celles de Loeb et de Calkins, qu'un faible changement du milieu, amen propos, est capable de
rtablir l'quilibre et de procurer l'infusoire un
rajeunissement complet. La snescence n'a donc pas,
ici, un caractre dfinitif, non plus qu'intrinsque :
une modification dans la composition du milieu alimentaire en a raison. S'il est permis de gnraliser ce
rsultat, on pourra dire que la snescence, la trajectoire dclinante, l'volution se dgradant jusqu' la
mort, ne sont point, pour les cellules considres
isolment, une fatalit profondment inscrite dans
l'organisation et une consquence rigoureuse de la
vie elle-mme. Elles conservent un caractre accidentel. Il n'y a pas, la snescence et la mort, de
cause interne vraiment naturelle, inexorable et irrmissible, comme l'ont prtendu autrefois Jean Mller,
et, plus rcemment, Cohnheim en Allemagne et
Sedgwick Minot en Amrique.
Conditions de milieu pour les cellules immortelles.
Quant
cellules
qui
sont moins diffrencies,
aux

aux protophytes et aux protozoaires qui sont situs


un degr de l'chelle infrieur celui des infusoires,
il faut admettre, chez eux, la possibilit de l'qui-

LTHALIT DES METAZOAIRES ET DES CELLULES

333

libre parfait et soutenu qui les soustrait la dcrpitude snile. Mais il est bien entendu que ce privilge
reste subordonn la constance parfaite du milieu
appropri. Si celui-ci vient changer, l'quilibre est.
rompu, les petites perturbations insensibles de la
nutrition s'accumulent, l'activit vitale dchoit, et,
par suite de la seule imperfection des conditions
extrinsques ou de milieu, l'tre vivant se trouve
encore tran la dchance et la mort.
lments immortels des mtazoaires. Tous les faits

et les considrations qui prcdent, sont relatifs aux


cellules isoles, aux tres monocellulaires. Mais, et
c'est l ce qui fait le grand intrt de ces vrits, elles
peuvent s'tendre toutes les cellules groupes en
collectivit, c'est--dire tous les animaux, tous les
tres vivants que nous connaissons. Dans l'difice
compliqu de l'organisme, les lments anatomiques,
les moins diffrencis tout au moins, auraient un
brevet conditionnel d'immortalit. L'oeuf, les lments
sexuels, en gnral ; peut-tre encore les globules
blancs du sang, les leucocytes, seraient dans ce cas.
Encore faudrait-il qu'autour de chacun de ces lments ft ralis le milieu invariablement parfait qui
en est la condition ncessaire. Ce n'est pas ce qui a
lieu.
lments mort accidentelle et remdiable. Quant
aux autres lments, ils sont dans la condition des
infusoires, mais sans la ressource de la conjugaison.
Le milieu ambiant s'puise et s'intoxique autour de
chaque cellule par suite des accidents qui frappent les
autres. Chacune subit donc une dchance progressive
et finalement une destruction qui, en principe, sont
peut-tre accidentelles, mais qui, en fait, sont la
rgle.
Les divers lments anatomiques de l'organisme
sont plus ou moins sensibles ces perturbations qui

LA VIE ET LA MORT

causent la snescence, la ncrobiose et la mort. Il y


en a de plus fragiles, de plus exposs. Il y en a de
plus rsistants ; et il y en a enfin qui sont rellement
immortels. On vient de dire que la cellule sexuelle,
l'oeuf est dans ce cas. Il en rsulte que le mtazoaire,
l'homme, par exemple, ne meurt pas tout entier.
Considrons, en effet, un de ces tres. Ses ascendants,
peut-on dire, n'ont pas disparu tout entiers, puisqu'ils ont laiss l'oeuf fcond, lment survivant,
d'o est sorti l'tre que nous avons en vue ; et, quand
celui-ci s'est dvelopp, une partie de cet oeuf a t
mise en rserve pour une nouvelle gnration. La
mort ds lments n'est donc pas universelle. Le
mtazoaire se divise ds l'origine en deux parts : d'un
ct les cellules destines former le corps, cellules
somatiques; celles-l mourront. D'autre part, les
cellules reproductrices ou germinales ou sexuelles,
capables de vivre indfiniment.

Cellules somatiques et cellules sexuelles. On peut


dire, en ce sens, avec Weismann, qu'il y a deux

choses dans l'animal, dans l'homme : l'une mortelle,


le soma, le corps ; l'autre immortelle, le germen. Ces
cellules germinales, comme les protozoaires dont
nous avons parl plus haut, possdent une immortalit conditionnelle. Elles ne sont pas imprissables,
mais, au contraire, fragiles et vulnrables. Des milliers d'oeufs sont dtruits et disparaissent chaque
instant. Ils peuvent mourir d'accident ; jamais de
vieillesse.
On comprend maintenant que, si les protistes sont
immortels, c'est parce que ces tres vivants, rduits
une cellule unique, cumulent en elle les caractres
runis de la cellule somatique et de la cellule germinale, et jouissent du privilge attach cette dernire
qualit.

CHAPITRE VII
L'HOMME. L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT
DE LA MORT
Misres de l'humanit. 1. La maladie. 2. La vieillesse.
La vieillesse considre comme une maladie chronique. Ses
causes occasionnelles. 3. Les dsharmonies de la nature
humaine. 4. L'instinct de la vie et l'instinct de la mort.

La tristesse de la condition humaine est le thme


constant des philosophies et des religions. Sans parler
de son fondement moral elle a un fondement physique qui tient quatre causes : l'imperfection
physique ou dsharmonie de nature, la maladie, la
vieillesse et la mort, ou, plutt, trois, car ce que
nous appelons la vieillesse est, peut-tre, une simple
maladie.
Ce sont l les grandes misres de l'homme, les
sources de tous les maux : la maladie le guette ; la
vieillesse l'attend ; la mort invitable l'arrachera tous
les liens qu'il s'est forgs. Tous ses plaisirs sont empoisonns par l connaissance certaine qu'ils n'ont
qu'un moment, qu'ils sont prcaires comme sa sant,

sa jeunesse et sa vie elle-mme.


1.

La
maladie.

La maladie, si frquente soit-elle, si constante, si


invitable, n'est pourtant pas autre chose qu'un fait

336

LA VIE ET LA MORT

en dehors de l'ordre naturel : son caractre est nettement accidentel et elle vient interrompre le cycle
normal de l'volution. L'observation mdicale nous
apprend, d'autre part, que la sant du corps retentit
sur celle de l'me et que c'est donc l'homme tout
entier, l'homme moral comme l'homme physique qui
reoit les atteintes du mal physique. Bacon a dit
qu'un corps maladif est un gelier pour l'me, tandis
que le corps bien portant est un hte. Pascal
reconnaissait dans les maladies un principe d'erreur.
Elles nous gtent le jugement et le sens.
Ce n'est pas exprimer une esprance chimrique
que de prdire que la science vaincra la maladie. La
mdecine, sortie enfin de la longue attitude contemplative qu'elle avait conserve pendant tant de sicles,
a entam la lutte et la victoire se dessine. La maladie
n'est plus la puissance mystrieuse laquelle il tait
impossible d'chapper. Pasteur lui a donn un corps.
Le microbe est un tre saisissable. Une altration
de l'atmosphre tellement faible, dit Schopenhauer,
qu'il est impossible de la rvler par l'analyse chimique, provoque le cholra, la fivre jaune, la peste
noire, maladies qui emportent des milliers d'hommes ;
une altration un peu plus forte serait capable
d'teindre toute vie. Le spectacle, la fois mystrieux et effrayant, du cholra de Berlin en 1831 avait
frapp le clbre philosophe au point qu'il s'enfuit,
terrifi Francfort. On a prtendu que ce fut l l'origine de son pessimisme, et que, sans cet vnement,
il aurait continu d'enseigner la philosophie idaliste
dans quelque universit prussienne. Un autre chef du
pessimisme contemporain, L. Hartmann, a annonc,
de mme, que: la maladie serait toujours au-dessus
des ressources de la mdecine.
L'vnement a dmenti ces sombres pronostics.
L'origine microbienne de la plupart des maladies
infectieuses a t reconnue. La dcouverte des virus

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

337

attnus et des srums en a mouss la gravit ; la


connaissance prcise des modes de contagion a permis de leur opposer d'infranchissables barrires. Le
cholra, la fivre jaune, la peste, frappent vainement
nos portes. La diphtrie, redoute des mres, a
perdu en partie son caractre inexorable. La fivre
puerprale, la ccit des nouveau-ns tendent disparatre. La lgende raconte que le Bouddha, dans sa
jeunesse, effray la vue d'un malade, exprimait
de
plein
toujours
souhait
de
rester
le
pre
devant son
sant et l'abri des maladies, et que le roi lui rpondit : Mon fils, c'est l'impossible que tu demandes !
C'est vers la ralisation de cet impossible que l'on est
mal.
le
science
marche.
La
terrasse
en

2. La vieillesse,

La vieillesse est une autre tristesse de la condition


humaine. Ce stade de l'existence o les forces dimi-

nuent pour ne plus se relever, et o apparaissent


mille infirmits n'est pas cependant un tat universel
chez les animaux. La plupart d'entre eux meurent
sans que l'on aperoive chez eux de signes bien apparents de l'affaiblissement snile. Au contraire, il y a
des vgtaux qui les manifestent. Il y a de vieux
arbres. Mais c'est chez les oiseaux et chez les mammifres que cet affaiblissement avec le cortge de
maux qui l'accompagnent devient une phase bien
marque de l'existence. Chez l'homme, la dbilit
s'ajoute un rtrcissement du corps, le blanchissement des cheveux et des poils, le fltrissement de la
peau, l'usure et la chute des dents. L'organisme us
et atrophi offre un champ favorable toutes les maladies intercurrentes et toutes les causes de destruc-

tion.

29

338

LA VIE ET LA MORT

C'est cette dcrpitude qui rend la vieillesse hassable. Tous dsirent arriver la vieillesse, dit
Cicron, et lorsqu'ils y sont parvenus, ils l'accusent;
ils disent qu'elle est arrive plus vite qu'ils n'avaient
compt. Labruyre l'a rpt en deux mots : L'on
espre vieillir et l'on craint la vieillesse. On voudrait une longvit sans vieillesse.
Mais, la vie peut-elle se prolonger sans que la
snilit en diminue le prix ? M. Metchnikoff le croit.
Il entrevoit plus ou moins nettement une volution
normale de l'existence qui la ferait plus longue et
nanmoins exempte de la dchance snile.

Il est remarquable que l'on ait si peu de donnes


scientifiques sur la vieillesse de l'homme. On en
a moins encore sur celle des animaux. Le biologiste
n'en sait pas davantage l-dessus que le profane.
La vieillesse du chien se manifeste dans son port;
les poils perdent leur lustre, comme il arrive dans
les maladies; ils blanchissent autour du front et du
museau; les dents s'moussent et tombent; le caractre perd sa gaiet et s'assombrit; l'animal devient
indiffrent. Il cesse d'aboyer, souvent il devient aveugle
et sourd.
On admet que la dgnrescence snile est due
une altration portant sur la plupart des tissus. Les
cellules, les lments anatomiques spciaux du foie,
du rein, du cerveau subissent une rduction par atrophie et dgnrescence.
En mme temps, la trame conjonctive qui lui sert
de support se dveloppe au contraire en quelque sorte
aux dpens de ces lments plus nobles. Les tissus
durcissent cause de cela mme. On sait que la
chair des vieux animaux est coriace. On connat
en pathologie ce durcissement des tissus; il est d
l'accroissement, au dtriment des lments actifs et
importants, des lments de support des organes.

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

339

Ceux-ci forment un tissu appel quelquefois tissu


d'emballage pour en faire comprendre le rle secon-

daire par rapport aux lments qui y sont dposs.


Cette espce de dgnrescence des organes est connue sous le nom de sclrose. Elle constitue la lsion
caractristique d'un certain nombre de maladies chroniques ; et ces maladies sont graves, car l'touffement
des lments caractristiques par les lments banals
du tissu conjonctif ou d'emballage a pour consquence
la rduction o la suppression plus ou moins complte de la fonction.
Les vaisseaux sanguins subissent aussi cette transformation, et il en rsulte: un trouble et un danger
pour ainsi dire universels. Cette sclrose des artres,
cette artrio-sclrose, non seulement enlve la paroi
du vaisseau la souplesse et l'lasticit ncessaires
pour la bonne irrigation des organes, mais elle les
rend plus fragiles. Elle devient ainsi une cause d'hmorragie, trs grave en ce qui concerne le cerveau
et le poumon.
Il est remarquable que l'altration des tissus pendant la vieillesse soit tout fait du mme ordre. Cela
rsulte, du moins, du petit nombre d'tudes que nous
possdons ce sujet, de celles de Demange en 1886,
de Merkel en 1891, et enfin des recherches de M. Metchnikoff lui-mme. C'est une sclrose gnralise. Elle
a pour consquences l'abaissement de l'activit propre des organes et le pril d'hmorragie crbrale
cr par l'artrio-sclrose. Les transformations des
tissus chez les vieillards se rsument donc dans l'atrophie des lments nobles et spcifiques des tissus et
leur remplacement par le tissu conjonctif hypertrophi. C'est une sclrose comparable celle des maladies chroniques ; c'est un tat pathologique. La
dmonstration est donc faite que la vieillesse, telle
que nous la connaissons, est une maladie chronique
et non point une phase normale du cycle vital.

340

LA VIE ET LA MORT

D'autre part, si l'on se demande quelle est l'origine


habituelle des sclroses qui engendrent les maladies
chroniques, on trouve qu'elles proviennent de l'action
de virus divers, parmi lesquels le virus syphilitique
est au premier rang, ou de l'usage immodr de l'alcool. Ce sont l aussi, des causes ordinaires de la
dgnrescence snile. Mais il faut qu'il y en ait
quelque autre, trs gnrale, pour expliquer l'universalit du processus de la snescence. M. Metchnikoff
croit l'avoir trouve dans la population des microbes
qui pullule dans le tube digestif de l'homme et particulirement dans le gros intestin. Leur nombre est
immense. Strassburger en a donn une supputation
approximative; mais les termes manquent pour l'exprimer; il faut imaginer un chiffre suivi de 15 zros.
Cette flore microbienne compose de bacilles et
de cocci fournit le tiers des matires rejetes.
Elle produit des poisons lents, qui, rsorbs sur place,
passent dans le sang et provoquent l'irritation continuelle d'o rsulte l'artrio-sclrose et la sclrose
universelle de la vieillesse.
Au lieu de jouir d'une vieillesse saine et normale,
dans laquelleles facults de l'ge mr seraient conserves, nous tranons donc une vie diminue, une sorte
de maladie chronique qui est la vieillesse ordinaire.
Nous le devons, d'aprs M. Metchnikoff, au parasitisme et la symbiose de cette flore microbienne,
loge dans une partie de l'conomie o elle trouve
toutes les conditions favorables sa pullulation.
Telle est la thorie, spcieuse, hardie jusqu' l'intrpidit, par laquelle le savant auteur, que nous suivsons ici, explique la misre de notre vieillesse et
qui lui inspire l'ide du remde. Car ces observations
aboutissent un rgime, un ensemble de prescriptions par lesquelles l'auteur pense que la vie pourrait
tre allonge et les maux de la vieillesse carts de
notre route. Il faudrait transformer la flore hasardeuse

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

341

dont nous avons nous plaindre en une flore cultive


et choisie. Encore bien que l'organe en question ne
soit que d'une utilit contestable, et que son existence,
legs d'une hrdit atavique, doive tre considre
comme une dsharmonie de la nature humaine,
M. Metchnikoff ne va pas jusqu' en proposer l'ablation et appeler la chirurgie concourir au perfectionnement de l'humanit ! Mais il propose tout au
moins des moyens rationnels qui seront avous par
l'hygine scientifique la plus judicieuse, et dont
l'effet, s'il n'est pas aussi merveilleux qu'on l'espre,
ne peut pas manquer d'amliorer la vieillesse et de
la rendre plus vigoureuse.

3.

Les dsharmonies de la nature humaine.

Une autre misre de la condition de l'homme rside

daus les dsharmonies de sa nature, c'est--dire dans


ses imperfections physiques et dans les discordances
qui existent entre les fonctions physiologiques et les
instincts qui devraient les rgler.
La dsharmonie rgne dans l'organisation physique.
Le corps de l'homme n'est pas le parfait chef-d'oeuvre
que l'on dit. Il est encombr d'inutilits gnantes,
d'organes rudimentaires, sans rle ni fonctions,
bauches inacheves que la nature a abandonnes
dans les diverses parties du corps. Tels sont la caroncule lacrymale, vestige de la troisime paupire des
mammifres, les muscles extrinsques de l'oreille, la
glande pinale du cerveau, qui n'est que le rudiment
d'un organe ancestral, le troisime oeil ou oeil cyclopen des sauriens. La liste en est interminable.
Widersheim a compt, chez l'homme, cent sept de ces
organes hrditaires avorts, vestiges irrcusables
d'organes utiles nos lointains anctres animaux,
23.

342

LA VIE ET LA

MORT

atrophis au cours des temps par suite des modifications survenues dans le milieu extrieur.
Ces organes rudimentaires ne sont pas seulement
inutiles; il sont souvent nuisibles.
Mais la dsharmonie la plus grave est celle qui
existe entre les fonctions physiologiques et les instincts qui les commandent. Dans un organisme bien
rgl, lentement dvelopp par adaptation, les instincts, comme les organes, devraient tre en rapport
avec les fonctions. Tous les actes vraiment naturels
sont sollicits par un. instinct dont la satisfaction est
un besoin et un plaisir. L'instinct maternel s'veille
au moment voulu chez les animaux et il disparat ds
que la progniture n'a plus besoin de secours : l'apptence pour le lait se montre chez tous les nouveauns et souvent ne survit pas au premier ge.
La nature a dparti l'homme, comme aux autres
animaux, des instincts particuliers destins prsider
aux diverses fonctions et en assurer l'accomplissement. Et, en mme temps, elle a permis qu'il pt, en
quelque sorte, tromper ces instincts et leur donner
satisfaction par d'autres moyens que l'excution des
actes physiologiques en vue desquels ils existent.
L'amour et l'instinct de la reproduction naissent chez
lui avant la pubert. Canova ressentit l'amour cinq
ans ; Dante fut amoureux de Batrix neuf ans et
Byron, peine g de sept ans, aimait dj Maria Duft.
D'autre part, la pubert est sans rapport ncessaire
avec la maturit gnrale de l'organisme.
L'instinct familial est sujet aux mmes aberrations.
L'homme limite le nombre de ses enfants. Les anciens
Grecs pratiquaient l'avortement comme les Turcs
d'aujourd'hui; Platon permettait cette coutume et
Aristote la conseillait. Dans la province de Canton,
les Chinois des classes agricoles tuent les deux tiers
des enfants du sexe fminin qui viennent au monde;
on faisait de mme Tahti. Et toutes ces coutumes

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

343

coexistent cependant d'une manire parfaite avec


l'amour et le soin des enfants subsistants.
A cause de ces diverses dsharmonies, la vie physique de l'homme est insuffisamment rgle par la
nature. Ni l'instinct physiologique, ni l'instinct familial, ni l'instinct social n'ont, en gnral, une prcision
assez imprative. De l, puisque le mobile intrieur
n'a pas assez de puissance, la ncessit d'une rgle
de conduite exerant son influence du dehors. Ce sont
les philosophies, les religions et les lgislations qui y
ont pourvu. Elles ont rgl l'hygine de l'homme et
l'excution de ses diverses fonctions physiologiques.
Ces disciplines ont autrefois comport une partie
hyginique. Aujourd'hui l'hygine scientifique a hrit de leur rle.
L'ide de la perversit foncire de la nature humaine
est ne de la constatation de ces dsharmonies, amplifies et exagres au del de toute mesure. L'me et
le corps ont t considrs comme des lments dcidment discordants et hostiles. Le corps, enveloppe
de l'me, hte d'un moment, prison, fardeau, source
de misres, a t soumis toutes les mortifications.
L'asctisme a trait le corps et tous les instincts inns
comme des ennemis.
Cette suspicion, cette dprciation de la nature
humaine fut la grande erreur des mystiques. Elle fut
autrement nfaste que celle que l'antiquit paenne
avait pu commettre en sens inverse. Le modle de la
vie parfaite, selon la philosophie grecque, c'est une
vie conforme la nature. Tendre au dveloppement
harmonique de l'homme tait le prcepte de l'ancienne
Acadmie formul par Platon. Les Stociens et les
Epicuriens avaient adopt le mme principe. La nature
physique est considre comme bonne : elle offre le
type, la rgle et la mesure, La rgle morale ellemme tait exactement approprie la nature physique. On peut dire que la morale paenne, c'tait

344

LA VIE ET LA MORT

l'hygine, l'hygine de l'me comme celle du corps;


le mens sana in corpore sano fournissait la direction
individuelle et sociale. Les rationnalistes, les philosophes du XVIIIe sicle, comme le baron d'Holbach,
et plus tard W. de Humboldt, Darwin, Herbert Spencer
ont adopt des vues analogues.
Si elles ont pu tre contestes, c'est prcisment
cause des imperfections ou des aberrations des instincts naturels de l'homme. Aussi, lorsque l'on veut
fonder la morale individuelle, familiale ou sociale
sur les instincts naturels de l'homme, faut-il spcifier
qu'il s'agit de ces instincts rgulariss. Il faut ncessairement en appeler des instincts imparfaits du
prsent aux instincts perfectionns de l'avenir. Leur
perfectionnement d'ailleurs ne sera qu'une appropriation plus exacte la vritable nature de l'homme,
et il se fera lui-mme lorsque celui-ci, ayant cart
par la science les accidents que causent la maladie
et la dcrpitude snile, jouira d'une jeunesse saine
et d'une vieillesse idale.
La raison des dsharmonies entre l'instinct et la
fonction chez l'homme est fournie par l'histoire naturelle de son dveloppement. On sait que l'homme
porte en lui un vice originel : c'est son long atavisme. Il est issu, disent les transformistes, d'une
souche simienne. Il est le cousin, le parent arriv
d'un genre de singes antinomorphes actuels, les chimpanzs qui, eux, sont rests en arrire. Il a eu
vraisemblablement un anctre commun avec eux,
quelque dryopithque d'espce teinte; de celui-ci est
sorti un nouveau type dj en progrs, le Pithecanthropus erectus. Enfin, l'anctre anthropode a engendr, un beau jour, un rejeton nettement suprieur
lui-mme, un tre miraculeusement dou, l'homme.
Il ne s'agit plus ici de l'volution lente et du progrs
goutte goutte admis jusqu' prsent par les transformistes. Le naturaliste hollandais, de Vries, nous a

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

345

appris qu'en vrit, la nature fait des sauts : natura


facit saltus. Il y aurait, dans la vie des espces, des
sortes de crises. A certaines poques critiques, apparaissent dans leur progniture des diffrences considrables et d'une valeur spcifique. C'est une de
ces priodes critiques de la vie simienne que l'homme
est apparu comme l'enfant prodige d'un anthropode.
Il est n avec un cerveau et une intelligence suprieurs ceux de ses humbles parents, et, d'autre part,
il a hrit d'eux une organisation qui n'est qu'insuffisammentadapte aux nouvelles conditions d'existence
cres par le dveloppement de sa sensibilit et de sa
crbralit. Cette intelligence, disproportionne une
organisation dont le dveloppement n'a pas march
du mme pas, proteste contre les discordances que
l'adaptation n'a pas encore eu le temps d'effacer. Mais
elle les effacera dans l'avenir.

4, L'instinct de la vie et l'instinct

de la mort.

La plus grande des discordances de ce genre, c'est


la connaissance de la mort invitable sans l'instinct
qui la fait dsirer.
Il y a des animaux immortels : l'homme n'est pas
du nombre. Il appartient, comme tous les tres
levs en organisation, la catgorie de ceux qui ont
une fin. Ceux-l meurent d'accident ou de maladie.
Ils prissent dans la lutte contre d'autres animaux, ou
contre des microbes, ou contre des conditions extrieures. Il y en a certainement bien peu, s'il y en a,
qui meurent de mort vraiment naturelle. Il en est de
mme de l'homme. On voit des vieillards qui dclinent
graduellement, qui paraissent s'endormir doucement
du sommeil ternel et s'teindre sans maladie, comme

346

LA VIE ET LA MORT

une lampe qui n'a plus d'huile. Ce n'est l, le plus


souvent, qu'une apparence. Outre que la vieillesse
laquelle ils semblent succomber est dj une maladie,
une sclrose gnralise, l'autopsie rvle habituellement quelque lsion, plus ou moins directement responsable de l'issue fatale.
L'homme, comme tous les animaux suprieurs, est
donc soumis la loi de la lthalit. Mais tandis que
ceux-ci n'ont pas la notion de la mort et ne sont point
tourments par le sentiment de leur fin invitable,
l'homme connat et comprend cette fatalit. Il a,
comme eux, l'instinct de la conservation, l'instinct
de la vie, et en mme temps la connaissance et la
peur de la mort. Cette contradiction, cette dsharmonie est une des sources de ses maux.
Qu'elle soit un accident ou le terme rgulier du
cycle normal, la mort survient toujours trop tt.
Elle surprend l'homme un moment o il n'a pas
encore termin son volution physiologique. De l
l'aversion ou la terreur qu'elle inspire. Le soleil ni
la mort ne se peuvent regarder fixement , dit Larochefoucauld. Le vieillard ne l'envisage pas avec moins
d'aversion que le jeune homme; le plus semblable
aux morts meurt le plus regret suivant un vers
clbre. L'homme a conscience qu'il n'a pas sa bonne
mesure.
De plus, tous les actes vraiment naturels sont
sollicits par un instinct dont la satisfaction est un
besoin et une joie. Le besoin de la mort devrait donc
apparatre la fin de la vie, comme le besoin du
sommeil arrive la fin du jour. Il apparatrait sans
doute si le cycle normal de l'existence tait rempli
et si l'volution harmonique n'tait toujours interrompue par l'accident. La mort serait alors accueillie
et souhaite : elle perdrait son horreur. L'instinct de
la mort remplacerait au moment voulu l'instinct de la
vie. L'homme sortirait du banquet de la vie ne sou-

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

347

haitant plus rien; il mourrait sans regret et rassasi


de jours , selon l'expression mme que la Bible
emploie pour Abraham, pour Isaac et pour Job.
Il y a sans doute quelque chose d'analogue cela
chez les insectes qui ne prennent la forme parfaite
que pour s'accoupler et prir aussitt en pleine perfection. Chez ces animaux, l'approche de la mort se
confond avec les ivresses de l'hymne. Aussi voit-on
quelques-uns d'entre eux, les phmres, perdre ce
moment l'instinct de la vie, l'instinct de la conservation. Ils se laissent approcher, prendre et saisir sans
faire aucun effort de fuite.
Mais quelle est cette bonne mesure de dure de la
vie qui nous est impartie? M. Metchnikoff admet
comme trs probables les ges attribus plusieurs
personnages bibliques. Abraham vcut 175 ans,
Ismal 137, Joseph 110, Mose 120. Buffon croyait
l'existence d'un rapport entre la longvit des animaux
et la dure de leur croissance. Il l'avait fix 7. Un
animal dont le dveloppement dure deux ans, aurait
14 ans de vie promise. Cette loi nous promettrait
140 ans; mais le chiffre est exagr et Flourens a
rduit le rapport celui de 1 5; ce qui nous donnerait encore 120 ans. Platon est mort, en conversant,
81 ans; Isocrate a crit son Panathnaque 94;
Gorgias mourut en pleine possession de son intelligence 107 ans.
Pour atteindre au bout de la longvit promise, il
ne faut compter ni sur l'elixir de vie, ni sur l'or
potable des alchimistss, ni sur la pierre d'immortalit
qui n'a pas empch son inventeur, Paracelse, de
mourir 58 ans, ni sur la transfusion, ni sur le lit
cleste de Graham, ni sur la gerokomie du roi David,
sur aucun orvitan et sur aucun dictame. Contra vim
mortis, non est medicamem in hortis, disait l'cole de
Salerne. Le mot de Feuchterslehen est le plus vrai :
L'art de prolonger la vie consiste ne pas la

348

LA VIE ET LA MORT

raccourcir et c'est une hygine, mais une hygine


savante comme celle, dont M. Metchnikoff nous trace
le programme futur qui ralisera le voeu de la
nature.
Et maintenant, trouvera-t-on que la physiologie ait
rsolu l'nigme pose par le sphinx et qu'elle ait
rpondu aux questions angoissantes : D'o venonsnous? O allons-nous? Quel est le but de la vie?
Le but de la vie c'est, pour le physiologiste comme
pour Herbert Spencer, la tendance vers une existence aussi pleine et aussi longue que possible ,
vers une vie conforme la nature vritable, dlivre des dsharmonies qui subsistent encore; c'est
l'accomplissement du cycle harmonique de notre
volution normale. Cette nature humaine idale,
sans discordances, non plus vicie comme elle est
encore, mais redresse, sera l'oeuvre du temps et
de la science. Ralise enfin, elle pourra servir de
base solide la morale individuelle, familiale et
sociale. La jeunesse saine, apte l'action; l'ge
adulte prolong, symbole de force; la vieillesse normale, propre au conseil, auraient leurs places naturelles dans une socit harmonieuse. Les grandes
affaires, dit un ancien, ne se traitent ni par la force,
ni par la vitesse, ni par l'agilit; mais bien plutt
par la prudence, l'autorit, les bons avis qui se
trouvent un degr suprieur dans la vieillesse. La
vieillesse dont parle ici Cicron, c'est la vieillesse
idale, rgulire et normale et non point la vieillesse
prmature, dforme, incapable et goste rsultant
de l'tat pathologique.
A la fin de cette vie pleine, le vieillard rassasi de
jours prouvera le besoin de l'ternel sommeil et s'y
abandonnera avec joie.
La mort, alors, le dernier ennemi qui sera vaincu ,
selon l'expression de saint Paul, cdera la force de
la science. Au lieu d'tre le roi des pouvante-

L'INSTINCT DE LA VIE ET L'INSTINCT DE LA MORT

349

ments , elle deviendra, aprs une longue vie saine


et exempte d'accidents morbides, un vnement naturel et dsir, un besoin satisfait. Alors sera ralis le
voeu du fabuliste :
Je voudrais qu' cet ge
On sertit de la vie comme on sort d'un banquet,
Remerciant son hte, et qu'on fit sou paquet.

Cette solution physiologique du problme de la


mort a-t-elle la vertu que lui attribue M. Metchnikoff? Est-elle aussi optimiste qu'il le croit?
L'instinct de la mort survenant la fin d'un cycle
normal et bien rempli, facilitera sans doute au vieillard le dpart pour le grand voyage. Le dchirement
n'existera plus pour lui : n'existera-t-il point pour
ceux qu'il laisse? Et puisque l'instinct de la mort
ne saurait exister qu'aux environs du moment o elle
doit survenir, le jeune homme et l'homme mur, en
pleine possession de l'instinct de la vie, mais avertis
de la fatalit du trpas, envisageront-ils avec moins

d'horreur qu'aujourd'hui l'inexorable loi?

30

TABLE DES MATIRES

LIVRE I
doctrines gnrales sur la vie
et la mort. Leurs transformations successives.

En marge de la science. Les


CHAPITRE

1.

II.
III.
IV.
V.

Les vieilles doctrines


L'animisme
Le vitalisme
La doctrine uniciste
mancipation de la recherche scientifique
du joug des doctrines philosophiques . .

l'ages
1

4
13
31

39

LIVRE II
La doctrine de l'nergie et le monde vivant.

Ides gnrales sur la vie. Vie lmentaire


CHAPITRE I. L'nergie en gnral
II. L'nergie en biologie

III. L'nergtique alimentaire

51

54
93
112

LIVRE III
Les caractres communs aux tres vivants.
CHAPITRE

I. Doctrine de l'unit vitale


II. Unit morphologique des tres vivants. . .
III. Unit chimique des tres vivants
IV. Double conditionnement des phnomnes
vitaux. Irritabilit
V. La forme spcifique : son acquisition, sa
rparation

141
152
167

182
193

352

TABLE DES MATIRES

Pages

L'assimilation fonctionnelle.
VI. La nutrition.
La destruction fonctionnelle. Synthse assi-

CHAPITRE

milatrice

203

LIVRE IV
La vie de la matire.

II.

III.

IV.

V.

VI.

VII.

universelle. (Opinions des philosophes et des potes. Continuit entre


les corps bruts et les corps vivants.
Origine du principe de continuit)...
matire
Origine de la matire vivante dans la
brute
composition
chimique
de
la
Organisation
et

matire vivante et de la matire brute. .


volution
et mutabilit des corps vivants et

des corps bruts


La possession d'une forme spcifique. Corps
vivants et cristaux. Cicatrisation
La nutrition chez l'tre vivant et chez le
cristal
La gnration chez les corps bruts et chez
les tres vivants. La gnration spontane.

1. La vie

CHAPITRE

....
...

231

241
247
251

273
282
285

LIVRE V
La snescence et la mort.
CHAPITRE

I. Des divers points de vue sous lesquels peut


tre envisage la mort
II. Processus de la mort
III. Caractres physiques, et chimiques de la mort
cellulaire. Ncrobiose. Vieillissement.
. .
IV. Prennit apparente des individus complexes
V. Immortalit des protozoaires
.
Lthalit
mtazoaires
VI.
des
et des cellules

.,.....,
...

298
303
312
321
325

diffrencies
326
VII. L'instinct de la mort et l'instinct de la vie
345
chez l'homme

N.-B. Un sommaire dtaill se trouve plac en tte


de chaque chapitre.

Bibliothque de Philosophie scientifique


DIRIGE PAR LE Dr GUSTAVE LE BON
Les faits scientifiques se mulliplient tellement qu'il devient impossible d'en connatre l'ensemble. Les savants sont obligs de se confi-

ner dans des spcialits trs circonscrites. principes gnraux qui


Malgr des dcouvertes incessantes, les
dirigent chaque science et constituent son armature philosophique
sont toujours peu nombreux, ils changent fort rarement et ne peuvent
mme changer sans que la science qu'ils inspiraient se transforme
entirement. L'volution profonde subie par les sciences physiques
ans est la consquence du changeet naturelles depuis cinquante
ment des principes philosophiques qui leur servaient de soutien
et dirigeaient les travaux des chercheurs.
Pour se tenir au courant des connaissances scientifiques, philosophiques et sociales actuelles, il faut s'attacher surtout connatre
les principes qui sont l'me de ces connaissances et constituent en
mme temps leur meilleur rsum.
la synthse philosoC'est dans le but de prsenter clairementprincipes
qui les diriphique des diverses sciences, l'volution des
gent, les problmes gnraux qu'elles soulvent, que la Bibliothque
de Philosophie scientifique a t fonde. S'adressaut tous les hommes
instruits, elle est destine il prendre place dans toutes les bibliothques.
VOLUMES PARUS :
La Valeur de la Science, par H. POINCARE, membre de l'Institut, professeur
a la Sorbonne (10e mille).
La Science et l'Hypothse, par H. POINCAR, membre de l'Institut, professeur
la Sorbonne (11e mille).
La Vie et la Mort, par le Dr A. DUSTRE, membre de
Physiologie a la Sorbonne (7e mille).

Nature et Sciences naturelles, par


la Sorbonue

(5e

mille).

l'Institut, professeur de
professeur de Zoologie

FREDERIC HOUSSAY,

Psychologie de l'Education, par le Dr GUSTAVE LE BON (8e mille).


Les Frontires de la Maladie, par le Dr J. HRICOURT (5e mille).
Les Influences ancestrales, par FLIX LE DANTEC, charg du cours a la
Sorbonne (6e mille).
Les Doctrines Mdicales, par le Dr E. BOINET, professeur de clinique

mdicale, agrg les Facults de Mdecine (4e mille).


L'Evolution de la Matire, par le Dr GUSTAVE LE BON (12e mille).
La Science moderne et son tat actuel, par EMILE PICABU, membre de
l'Institut, professeur la Sorbonne (7e mille).
L'Ame et le Corps, par A. BINET, directeur du laboratoire de psychologie
la Sorbonne (4e mille).
La Lutte Universelle, par FLIX LE DANTEC, charg de cours la Sorbonne
(6e mille).
La Physique moderne, par LUCIEN POINCARE, inspecteur gnral de l'Instruction publique (6e mille).
L'Histoire de la Terre, par L. DE LAUNAY, professeur l'Ecole suprieure
des Mines (6e mille).
mille).
L'Athisme, par FELIX LE DANTEC, charg de cours la Sorbonnela(6eMusique
de
La Musique, par JULES COMBARIEU, charg de cours d'Histoire
au Collge de France;
7090.

- Paris.

-Imp

Hammarl

et Cie

207.

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