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Article de synthse

Rev Neuropsychol
2012 ; 4 (1) : 36-42

la recherche dune atteinte crbrale


dans lautisme : o en sommes-nous ?
Looking for brain anomalies in autism

Cline Cavzian1,2 , Sylvie Chokron1,2


1
Unit Fonctionnelle Vision et Cognition,
Fondation Ophtalmologique Rothschild,
75019 Paris,
France
2
Laboratoire de psychologie de la
perception,
UMR 8158,
CNRS & Universit Ren Descartes,
Paris,
France
<schokron@fo-rothschild.fr>

Pour citer cet article : Cavzian C, Chokron


S. la recherche dune atteinte crbrale dans lautisme : o en sommesnous ? Rev Neuropsychol 2012 ; 4 (1) : 3642 doi:10.1684/nrp.2012.0201

Cet article prsente les anomalies crbrales retrouves


dans les troubles envahissants du dveloppement (TED).
Dun point de vue physiologique et morphologique, une diminution du nombre de cellules, des tracs EEG pileptiformes et une augmentation du volume de la substance blanche
ont t constats, en particulier au niveau des rgions associatives (temporales et paritales).
Quel que soit le type de tche utilis, les tudes en neuro-imagerie fonctionnelle rvlent une
rduction de lactivit corticale chez les sujets autistes, compars aux contrles, au niveau
des rseaux attendus (dans les rgions associatives) et une augmentation de lactivit au
niveau de rgions non attendues (occipitales). Ces prols atypiques dactivation ont t mis
en vidence dans la plupart des fonctions cognitives altres dans les TED savoir le langage,
la cognition sociale et les fonctions excutives. Enn, ltude de la connectivit crbrale
met en vidence une diminution globale ( longue distance en particulier). Les donnes de la
littrature convergent donc vers lhypothse danomalies crbrales anatomiques et fonctionnelles, globales et locales (i.e., spciques une rgion) avec principalement une rduction
de la connectivit crbrale et une redistribution des activations qui pourrait tre lie des
dfauts dactivation et dinhibition des rseaux crbraux classiques.

Rsum

Mots cls : Trouble envahissant du dveloppement IRMf IRMfc DTI Tractography

Abstract

In the current review, physiological, structural, and functional data are summarized in an attempt to present the
common cerebral anomalies in autistic spectrum disorder (ASD). Physiologically and structurally, a decreased number of cells (Purkinje cells in the cerebellum), global electrical
dysfunction (epileptiform EEGs) and increased white matter are frequently reported, particularly in temporal and parietal regions. Functionally, a redistribution of brain activity
is almost always observed. ASD patients exhibited lower recruitment of classical networks typically in associative areas (temporal and parietal regions) and in the frontal
lobe. Conjointly, increased activation is observed in areas which typically are not recruited in healthy individuals. In particular, increased activation is seen in homologous regions
of the other hemisphere, mainly in the occipital regions. Atypical pattern of activation was
reported for language, social cognition, and executive functions. Finally, studies investigating brain connectivity (using fcMRI, DTI, or tractography) compete for the hypothesis
of abnormal functional and structural connectivity with decreased long-distance connectivity. Overall, there is a growing body of evidence suggesting that ASD is associated
with defective brain connectivity and defective modulation of cerebral networks with a
redistribution of activation.

Correspondance :
S. Chokron

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NEUROSCIENCES COGNITIVES ET CLINIQUES

doi:10.1684/nrp.2012.0201

Key words: Pervasive Developmental Disorder brain anatomy DTI fcMRI fMRI

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l y a plus de 60 ans, Kanner [12] dnissait lautisme


dans une srie de onze cas denfants qui prsentaient
tous un ensemble de symptmes associant : un mutisme
ou une cholalie, des capacits trs faibles de socialisation,
des comportements strotyps et gs, des crises de colre
violentes. Kanner note dj lpoque que ces enfants ne
sintressent pas aux visages, peuvent considrer une main
comme spare de celui ou celle qui elle appartient,
peuvent traiter les personnes de leur entourage comme du
mobilier et ont des troubles alimentaires.
En 1975 et en 1981, lOrganisation mondiale de la sant
et lAmerican Psychiatric Association (APA) ont introduit le
terme de trouble envahissant du dveloppement (TED) (ou
pervasive developmental disorder) pour dcrire les enfants
prsentant des altrations qualitatives des interactions
sociales rciproques et des modalits de communication,
ainsi que par un rpertoire dintrts et dactivits restreint,
strotyp et rptitif ; ces anomalies qualitatives constituent une caractristique envahissante du fonctionnement
du sujet, en toutes situations [21]. Aujourdhui, le terme de
TED regroupe lautisme, le syndrome de Rett, le syndrome
dAsperger, le trouble dsintgratif et lautisme atypique (
noter que la Classication internationale des maladies, 10e
dition [CIM 10] distingue deux troubles supplmentaires,
qui nont pas dquivalent dans la classication de lAPA :
le trouble envahissant du dveloppement sans prcision et
lhyperactivit associe un retard mental et des mouvements strotyps).
Proposs au dpart comme des entits diffrentes, il
existe maintenant un consensus selon lequel les diffrents
TED pourraient se situer sur un mme continuum [1], et le
terme de (troubles du) spectre autistique est maintenant
souvent employ an de prendre en compte les diffrents
degrs datteinte.
Ds lorigine, Kanner lui-mme a voqu avec une
quasi-certitude la prsence danomalies dans la structure et
le fonctionnement du cerveau ; linverse, certains auteurs
ont par la suite distingu un autisme pur (dorigine uniquement psychologique) de manifestations autistiques lies
des pathologies organiques [12]. Dans la mesure o les
signes cliniques de lautisme sont trs complexes, il nest pas
surprenant que de nombreuses hypothses aient t faites au
cours des dernires dcennies quant la nature des lsions
crbrales possibles ; nanmoins, et malgr les avances
majeures des neurosciences, les circuits en cause restent
toujours hypothtiques. En fait, et tel que le prsenteront les
paragraphes suivants, un grand nombre danomalies crbrales ont t mises en vidence dans les TED sans quelles
soient pour autant retrouves systmatiquement. Nous verrons donc que plusieurs tudes rapportent des modications
de lorganisation morphologique et physiologique du cerveau et de son activit lectrique. Par la suite, les tudes
en imagerie fonctionnelle seront voques pour illustrer la
redistribution de lactivation corticale qui est observe dans
la plupart des tches et fonctions cognitives (si ce nest dans
lensemble de celles-ci). Enn, les anomalies morphologiques et fonctionnelles de la connectivit crbrale seront

prsentes au travers des tudes de connectivit utilisant


lIRM par tenseur de diffusion (tractographie incluse), ou
lIRM fonctionnelle de connectivit.

Anatomie gnrale et volume crbral


dans lautisme
Ni les techniques de neuro-imagerie ni les observations
anatomopathologiques nont mis en vidence de caractristique remarquable quant lapparence gnrale du cerveau
des sujets autistes. Nanmoins, il a t montr plusieurs
reprises que les individus avec autisme peuvent prsenter un primtre crnien anormalement grand compte tenu
de lge et du sexe, et ce en dpit dun primtre crnien normal la naissance [4]. En fait, il semblerait exister
une augmentation prcoce du volume crbral ( partir
de 2-4 ans), qui concernerait le volume de la substance
blanche crbrale et crbelleuse [4]. En revanche, au-del
de 12 ans les volumes crbraux des patients avec autisme
semblent infrieurs ceux des individus contrle [4]. Nanmoins, il reste difcile ce jour de corrler le volume
crbral des signes neuropsychologiques ou comportementaux prcis et donc daccorder une valeur smiologique
laugmentation ou la diminution du volume crbral
(suivant lge des enfants valus) dans lautisme.

Investigations microscopiques
En labsence danomalie macroscopique vidente, il
a t difcile de guider les analyses microscopiques du
cerveau autistique . Nanmoins, les anomalies microscopiques les plus frquemment rapportes impliquent le
cervelet (et les cellules de Purkinje) et le tronc crbral (souvent au niveau de lolive infrieure). Chez la plupart des
patients autistes tests, quels que soient lge, le sexe, et les
comptences cognitives, ainsi que chez les patients Asperger, une diminution signicative du nombre de cellules
de Purkinje, la prsence de noyaux olivaires ectopiques,
ou une augmentation du volume du noyau arqu ont t
constates plusieurs reprises (pour revue : [3]). De plus,
la prsence damas denses de neurones (sans anomalies de
distribution ou de dysmorphologie structurelle) a t observe au niveau des structures du systme limbique (complexe
hippocampique, cortex entorhinal, amygdale, cortex cingulaire antrieur, corps mamillaires, et noyau septal mdian)
[3].
Selon Bauman et Kemper [3], au moins cinq neuropathies pourraient tre observes chez les patients autistes :
une augmentation du poids et du volume crbral au
cours de lenfance ;
une rduction de la taille des neurones et une augmentation de la densit cellulaire dans le systme limbique ;
une diminution du nombre de cellules de Purkinje dans
le cervelet ;

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des changements, en fonction de lge, du nombre et
de la taille des cellules dans les noyaux de la bandelette
diagonale de Broca (faisceau de substance blanche reliant
le bulbe olfactif, le septum, et lhippocampe), les noyaux
crbelleux profonds et lolive infrieure ;
des malformations du cortex crbral et du tronc crbral.
Malheureusement, ce constat neuroanatomique ne
saccompagne pas pour linstant dune quelconque corrlation avec les troubles cognitifs et/ou comportementaux,
mais pourrait justement conduire les chercheurs tester
lexistence et la nature de telles corrlations anatomocliniques chez les sujets autistes.

Activit lectrique crbrale


Lactivit lectrique crbrale est le plus souvent mesure laide de llectroencphalographie (EEG). Utilis chez
le patient autiste, cet outil a soulev la question dune association entre autisme et pilepsie.
Dun ct, plusieurs tudes suggrent que certains
traits du spectre autistique pourraient tre associs des
lsions temporales ou une pilepsie focale temporale. Par
exemple, une surreprsentation de lautisme a t constate
dans des populations denfants souffrant dpilepsie temporale ou chez des enfants prsentant des tumeurs temporales
[18].
Dun autre ct, une frquence (parfois) leve
dpilepsie a t observe dans lautisme (pour revue,
[28]). En fait, la frquence doccurrence dEEG pileptiforme (i.e., trac EEG anormal sans pilepsie dclare)
semble particulirement leve. Des changements dans
les tracs intercritiques ou dans lactivit lectrique
de fond pourraient toucher jusqu 60 % des patients du
spectre autistique [28]. Ces anomalies pourraient signer
des dysfonctionnements corticaux et pourraient contribuer
au phnotype de lautisme [28]. Cependant, il ne semble
pas exister de pattern constant dans les caractristiques des
anomalies lectriques, et donc dans leurs signications.
Bien que cela soit tentant, les donnes actuelles ne
permettent pas dtablir de manire dnitive un lien de
causalit entre anomalies EEG et manifestations comportementales du spectre autistique.

Neuro-imagerie morphologique
Les tudes prcdentes suggrant une augmentation prcoce, suivie dun arrt prcoce, du volume crbral, une
partie des travaux en imagerie morphologique sest intresse lpaisseur corticale comme possible marqueur dune
croissance corticale anormale. Dans leur tude, Wallace
et al. [31] ont en fait montr que lpaisseur corticale tait
moindre chez les adolescents et jeunes adultes autistes
que chez les sujets contrles, surtout dans les rgions temporales et paritales gauches. De plus, lamincissement
cortical (li lge) semble plus important chez les patients

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[28]. Il pourrait donc exister une seconde priode de


dveloppement cortical anormale dans les troubles du
spectre autistique. Parmi les autres anomalies morphologiques constates, une augmentation de la largeur des
sillons paritaux [5] et un excs de substance blanche dans
les cortex associatifs postrieurs paritaux et temporaux [6]
ont t rapports.

Neuro-imagerie fonctionnelle
Langage
Dans lensemble, un fonctionnement anormal des
rgions frontales et temporales a t observ dans diverses
tches verbales (comprhension ou production) ralises en
neuro-imagerie fonctionnelle (IRMf et TEP). Le plus souvent,
une diminution de lactivation du gyrus frontal infrieur
gauche (aire de Broca) et une augmentation de lactivation
du gyrus temporal suprieur gauche (aire de Wernicke)
sont constates [10]. Un autre rsultat souvent retrouv
concerne le recrutement de lhmisphre droit (dans les
rgions homologues aux aires du langage) dans les tches
verbales. Une augmentation de lactivation du gyrus frontal infrieur droit et du gyrus temporal suprieur droit a
ainsi t observe dans diverses tches verbales (uence,
traitement smantique de phrases courtes, dtection de
pseudo-mots. . . [14]. Il semble donc exister une rduction
de la prdominance de lhmisphre gauche pour le langage chez les patients du spectre autistique [7].

Interactions sociales : visages, motions, cognition


sociale et thorie de lesprit
Les visages sont une source importante dinformation
non verbale (en particulier les expressions et motions
faciales) pour les interactions sociales. Par consquent, le
traitement des visages et des expressions faciales a largement t tudi chez les patients autistes. Il est retrouv
de manire rcurrente que ces patients ne traitent pas les
visages de facon holistique mais de facon dtaille (i.e.,
lment par lment) [25]. Les donnes issues des tudes
en IRMf montrent que lorsquil est confront un visage
(neutre, sans expression faciale particulire), le patient
autiste recrute moins le gyrus fusiforme que ne le fait le sujet
contrle [24], rgion qui est pourtant hautement spcialise
pour le traitement des visages chez lindividu sain. Toutefois, la localisation exacte et mme la latralisation de cette
diminution dactivation restent clarier. En effet, la diminution dactivation a t observe dans un seul hmisphre
(droit ou gauche, [15, 25]), ou dans les deux hmisphres
[27]. De plus, le pic dactivation (diminu) nest pas systmatiquement localis dans laire fusiforme des visages (i.e.,
fusiforme face area). En fait, les patients autistes pourraient
recruter des aires habituellement dvolues au traitement
des objets telles que laire fusiforme des objets (i.e., fusiforme object area) [15] ou le gyrus temporal infrieur [25].
Il semblerait donc que pour complter des tches simples

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de traitement des visages (e.g., jugement de similitude ou
de genre) les patients autistes recrutent mal le gyrus fusiforme (i.e., localisation et intensit dactivation diffrentes
de celles des contrles), et quils pourraient utiliser une
autre stratgie pour raliser ce type de tche.
Des prols dactivation atypiques ont aussi t observs
lorsque les patients autistes doivent traiter les expressions
faciales. La plupart des tudes ont mis en vidence une
diminution de lactivation du gyrus fusiforme [32]. De
plus, des altrations spciques aux motions (et non aux
visages) ont t constates plusieurs reprises au niveau
de lamygdale (identication ou appariement dmotions,
[13]). En revanche, la nature et la localisation exactes
du dysfonctionnement de lamygdale restent mal dnies, car des diminutions ou linverse des augmentations
dactivation ont t observes pour la seule amygdale droite
ou pour la seule amygdale gauche [2, 13]. En fait, il se pourrait que ce ne soit pas lactivation de lamygdale elle-mme
qui soit altre. Labsence de modulation de lactivation de
lamygdale (en fonction de lintensit de lmotion vue ou
dans le cadre dune habituation une motion, [2]) suggre
que ce sont les mcanismes de rgulation de lactivit de
lamygdale qui sont en fait dfaillants [32].
Le traitement des visages et des expressions faciales a
galement t tudi dans le cadre de la perception sociale
(i.e., valuer les motions, actions et intentions dautrui
partir de diffrents indices tels que les expressions faciales
ou la direction du regard) ou de la cognition sociale (i.e.,
capacit percevoir, analyser, et raisonner partir des
indices sociaux an de mettre en place un comportement
adapt vis--vis dautrui). La perception sociale repose sur
un large rseau incluant le gyrus fusiforme, lamygdale, le
cortex cingulaire (antrieur et postrieur), le sillon temporal
suprieur et le cortex orbitofrontal. Des dysfonctionnements
de presque toutes ces structures ont t montrs chez les
patients du spectre autistique [23]. Les donnes actuelles
suggrent une dfaillance de ces structures se traduisant par
un dfaut daugmentation de leur activit dans les tches
complexes de cognition sociale [23].
Lun des objectifs du traitement des indices sociaux est
de permettre dinfrer et de raisonner propos des tats
mentaux dautrui, en dautres termes acqurir une thorie
de lesprit. Cette capacit est souvent tudie laide de
tches dattribution dtats mentaux ou en demandant au
participant dinfrer les intentions dautrui. Utilises chez
les patients autistes, ces preuves ont montr de facon rpte un dfaut de modulation de lactivation de la rgion
temporoparitale, principal site crbral sous-tendant la
thorie de lesprit [16].

Les fonctions excutives


Lune des caractristiques des troubles du spectre autistique est laltration des fonctions excutives, en particulier
de la mmoire de travail, et des capacits dinhibition.
Solomon et al. [27] se sont intresss aux corrlats neuroanatomiques des capacits dinhibition dune rponse

automatique, en fonction du contexte (i.e., rponse


une cible en fonction dun indice congruent ou non).
Lenregistrement par IRMf a montr que les patients du
spectre autistique ont une activation rduite, compare
des sujets contrle, lorsquils doivent inhiber une rponse
spontane (i.e., dans une condition indice non congruent).
En fait, la plupart des tudes en imagerie fonctionnelle
montrent une altration du fonctionnement du lobe frontal (prfrontal le plus souvent) lorsque les patients autistes
ralisent des tches impliquant les fonctions excutives.
Nanmoins, certaines tudes rapportent une diminution de
lactivation frontale [27] alors que dautres ont observ
une augmentation de lactivation frontale [8]. Toutes ces
tudes ayant utilis des tches diffrentes, il est encore difcile de conclure quant la nature du dysfonctionnement
frontal dautant plus que dans les tudes en imagerie, les
patients ont des performances comportementales similaires
celles des sujets contrle (i.e., le dcit comportemental
classique nest pas observ dans les tudes par imagerie).
En revanche, un rsultat plus constant est un moindre recrutement du cortex cingulaire antrieur [11]. Par ailleurs,
plusieurs tudes ont mis en vidence le recrutement daires
supplmentaires, notamment au niveau occipital [27].
Comme dans dautres domaines, il semble donc que
les patterns dactivation observs voquent tout la fois
la diminution, voire labsence dactivation attendue dune
aire spcique au cours dune tche donne, et lexcs
dactivation daires non dvolues chez le sujet normal
la ralisation dune tche spcique. Ici encore, des tches
complmentaires seraient ncessaires pour corrler ces patterns dactivation au comportement des patients autistes an
de mieux cerner le lien entre activit crbrale et performance.

Traitement de linformation visuelle


Lun des moyens dtudier les perturbations de
lorganisation du cortex visuel est danalyser les activations
des rgions dites catgorie-spcique du cortex visuel
ventral (e.g., laire fusiforme des visages pour la reconnaissance des visages, ou le cortex occipital latral pour
la reconnaissance des objets). Ce type dtude a montr
quil existait une plus grande variabilit dans la localisation des rgions spciques aux objets mais surtout une
activation rduite des rgions spciques aux visages (aire
fusiforme des visages, sillon temporal suprieur, et aire
occipitale des visages ) [9]. Les auteurs ont propos que
les diffrences prcoces de connectivit neuronale pourraient induire une altration de lorganisation des systmes
dveloppement tardif (tels que les aires spciques aux
visages) alors que les systmes dveloppement prcoce
(tels que les aires spciques aux objets) sont relativement
prservs [9]. Toutefois, la localisation diffrente de laire
fusiforme des visages a aussi t associe une stratgie
diffrente dans le traitement des visages. Les patients du
spectre autistique traiteraient les dtails des visages comme

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des objets plutt que comme des stimuli signication
humaine/sociale [15].
Dautre part, un plus grand recours aux aires visuelles
a t observ dans de nombreuses preuves telles que
les tches verbales [10] ou le traitement des expressions
faciales [13]. Le plus souvent, ce recrutement atypique
a t observ alors que les patients autistes russissaient
lpreuve aussi bien que les sujets contrle. Il semblerait donc que les patients dveloppent des stratgies pour
parvenir au mme niveau de performance que lindividu
sain et que ces stratgies reposent fortement sur le traitement visuel. En revanche, dans des tches visuospatiales
telles que la perception de mouvement cohrent, lattention
visuelle, ou les gures enchevtres, le recrutement accru
des aires occipitales saccompagne dune rduction du
recrutement du lobe parital suprieur (pourtant connu
pour tre impliqu dans le traitement visuospatial) [17].
Dans lensemble, les donnes suggrent donc une diminution du recrutement des aires frontales et une plus grande
sollicitation des aires visuelles chez les patients autistes.

Synthse
Les diffrentes tudes en imagerie fonctionnelle voques dans les paragraphes prcdents suggrent deux
types danomalies dans lautisme. Dune part, une rduction de lactivation du rseau classique est observe. Dautre
part, des aires atypiques sont recrutes telles que les rgions
homologues de lautre hmisphre mais surtout des aires
occipitales. Ces prols dactivation sont observs dans la
plupart des tches (et donc pour la plupart des fonctions
cognitives values) et y compris (le plus souvent) chez
des patients autistes qui obtiennent des performances similaires celles des sujets contrle. Ces donnes voquent
ainsi la possibilit dune dfaillance dans le recrutement
du rseau normalement dvolu la ralisation de la tche
ou de la fonction cognitive tudie. En revanche, des
phnomnes de redistribution de lactivation crbrale,
conduisant au recrutement dun rseau alternatif, permettraient parfois au patient de raliser la tche (nanmoins,
cette compensation nest pas systmatiquement efcace
sur le plan comportemental).

tude de la connectivit : IRM par


tenseur de diffusion et IRMf de
connectivit
Un nombre croissant de donnes suggre que lautisme
saccompagne non seulement danomalies crbrales
locales (i.e., morphologiques et fonctionnelles) mais aussi
danomalies de connectivit entre de nombreuses rgions.
En dautres termes, lautisme pourrait tre un trouble de
la connectivit crbrale (ce qui nexclut pas la prsence
concomitante danomalies focales, les liens entre anomalies
de la connectivit et anomalies focales ntant pas tablis).

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Cette hypothse dun dfaut de connectivit sappuie


essentiellement sur les tudes morphologiques de la substance blanche laide de lIRM par tenseur de diffusion
(ou DTI pour diffusion tensor imaging), technique de dtermination de la direction principale et de lintensit de la
diffusion des molcules deau. La structure la plus tudie
grce cette technique est le corps calleux, o des altrations de la microstructure ont t rapportes plusieurs
reprises. Compars des sujets contrle, les patients du
spectre autistique montrent en gnral une diminution de
la fraction danisotropie dans toutes ses parties (i.e., genou,
tronc et splenium, [20]). Cette mesure quantiant la direction de diffusion des molcules deau (i.e., plus la fraction
danisotropie est leve, plus les molcules deau diffusent
dans la mme direction), cest un reet de lintgrit des
faisceaux de substance blanche (qui canalisent la direction de diffusion). Ce rsultat suggre donc une altration
de la substance blanche o les axones seraient moins bien
myliniss, et/ou moins bien organiss, et/ou moins nombreux et/ou plus petits (chacun de ces facteurs contribuant
homogniser et intensier la direction de la diffusion
des molcules deau). Par ailleurs, une tude rcente rapporte une augmentation du nombre de bres constituant
le corps calleux [30] suggrant une altration de la macrostructure du corps calleux. Cette augmentation du nombre
de bres pourrait signer une anomalie dveloppementale
(une rduction des connexions surnumraires moindre chez
les patients autistes) et/ou un dveloppement excessif de
connexions pour compenser des dysfonctionnements
locaux. Une diminution de la fraction danisotropie a aussi
t observe dans dautres faisceaux longs tels que le faisceau longitudinal (le plus souvent le faisceau longitudinal
suprieur) et dans le faisceau fronto-occipital [20] qui prsenteraient donc une ou des modications de lorganisation
et/ou de la structure des axones constitutifs. Conjointement,
les tudes par tractographie (mthode danalyse permettant la reconstruction tridimensionnelle des faisceaux de
substance blanche) ont rvl un plus grand nombre de
bres constituant le faisceau longitudinal infrieur [30].
Bien que les donnes sur lintgrit de la substance blanche
soient encore peu nombreuses, des anomalies de la substance blanche ont aussi t observes dans dautres rgions
crbrales. Entre autres, une diminution de la fraction
danisotropie et une augmentation de la longueur des bres
ont t constates par plusieurs auteurs au niveau du lobe
frontal [20, 29]. L encore, ces rsultats suggrent des modications de lorganisation et/ou de la structure des axones,
possiblement dorigine dveloppementale.
Alors que limagerie par tenseur de diffusion mesure
la connectivit structurelle et value lintgrit de la
substance blanche, lIRMf peut aussi tre utilise pour
valuer la connectivit, cette fois-ci fonctionnelle, entre
diffrentes rgions crbrales sous-tendant un processus.
Typiquement, la connectivit fonctionnelle est mesure en
effectuant des analyses de corrlations entre les dcours
temporels de la uctuation dactivation de diffrentes
rgions. Les tudes (encore rares) qui ont utilis lIRMf

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de connectivit ont presque toutes montr une diminution de la connectivit de longue distance (dans des tches
trs diverses) et touchant la plupart des rgions corticales
[10, 11]. En dehors de la connectivit de longue distance,
une autre analyse des donnes dIRMf permet dvaluer
lintgrit de la connectivit rgionale (i.e., courte distance). Ltude des corrlations entre le dcours temporel
de lactivation dun voxel avec ses voxels voisins permet
en effet de mesure lhomognit rgionale (ReHo). Les
deux tudes qui ont appliqu cette mthode aux donnes
recueillies chez des patients du spectre autistique suggrent
que les anomalies de connectivit locale pourraient tre
plus discrtes que les anomalies de connectivit de longue
distance. En effet, les auteurs rapportent aussi bien des diminutions que des augmentations de connectivit rgionale.
Ainsi, une diminution de la synchronisation rgionale a t
observe dans les rgions paritales suprieures, les rgions
prfrontales antrieures [26], ainsi que dans linsula et le
gyrus temporal suprieur [22]. linverse, une augmentation de la connectivit rgionale a t constate dans les
rgions temporales mdianes [26] ainsi que dans le thalamus et le gyrus frontal infrieur [22].
Lensemble des donnes issues des tudes de connectivit suggre une altration de la substance blanche
dans les troubles du spectre autistique, que ce soit au
niveau morphologique ou fonctionnel. Bien que des tudes
complmentaires soient encore ncessaires, les anomalies
semblent concerner avant tout les connexions de longue
distance.

Discussion et conclusion
Dans lensemble, les tudes structurelles et fonctionnelles rvlent une grande diversit des anomalies
crbrales, que ce soit en terme de localisation, dtendue,
ou de nature (local/global ; substance blanche/grise ;
cortical/sous-cortical) dans les troubles du spectre autistique. Les principales anomalies mises en vidence sont en
effet :
une rduction de lpaisseur corticale ;
lexistence de tracs EEG pileptiformes (bien que les liens
entre ces anomalies lectriques et les symptmes autistiques
restent clarier) ;

une diminution du recrutement des rseaux classiques,


souvent associe une activation de rgions atypiques
et suggrant un dfaut dactivation et de modulation des
rseaux classiques ;
des diminutions de connectivit morphologique et fonctionnelle.
Considres dans leur ensemble, les donnes actuelles
militent en faveur de lhypothse dun rseau de
connectivit aberrant (au dtriment de lhypothse dun
dysfonctionnement local). Toutefois, lautisme devrait probablement tre considr comme un trouble distribu
plusieurs niveaux (gntique, neuroanatomique, neurofonctionnel, comportemental) plutt que comme un
dcit localis [19]. Il ne faut pas oublier que la morphologie crbrale ainsi que la connectivit fonctionnelle sont
dynamiques, et voluent constamment dans un cerveau
modul galement par lexprience. Ds lors, les interactions entre rseaux dcitaires et expriences altres (du
fait des dfaillances des rseaux) viennent compliquer les
bases neurologiques de ce dsordre en crant un prol
exponentiellement distribu . Devant ces phnomnes,
des tudes avec des chantillons plus larges, des tudes
longitudinales, ainsi que des approches pluridisciplinaires
sont ncessaires pour dcrire de manire adquate la variabilit dans les syndromes autistiques et pour lucider les
liens cerveau-comportement. En effet, plusieurs tudes cliniques rcentes montrent des troubles comportementaux,
neurologiques, et fonctionnels divers rendant indispensable
limplication dintervenants issus de diffrentes disciplines
(neuropdiatres, neuropsychologues, orthophonistes, ergothrapeutes, psychomotriciens, cliniciens et chercheurs. . .).
Ceci semble dautant plus ncessaire si lon considre
que la plupart des troubles neurodveloppementaux ne
sont pas des encphalopathies statiques mais sont plutt des processus dynamiques reprsentant linuence
de la gntique et de lenvironnement sur les circuits
neuronaux.

Remerciements
Les auteurs ont bnci du concours nancier de la
fondation JED (Belgique), de la fondation Orange (France),
et des fondations Edmond et Benjamin de Rothschild
(Genve, Suisse, et New York, -U).

Rfrences
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