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Ejecutivos o pastores?

: el lucrativo
negocio de las mega-iglesias en EEUU

boriskro23 de noviembre de 2016


Cada vez menos estadounidenses se declaran cristianos. Las comunidades catlicas,
protestantes y evanglicas han perdido terreno frente a quienes no se identifican con
ninguna religin. Sin embargo, en las mega-iglesias ese declive parece un amao
estadstico, distante del fervor de los asistentes a esos templos y de sus carismticos
pastores.

Ms de 40.000 personas asisten semanalmente a los servicios de Lakewood Church, en


Houston, Texas (Amber Case - Flickr)
De acuerdo con la definicin del Hartford Institute for Religion Reserch, el trmino
mega-iglesia por lo general se refiere a cualquier congregacin cristiana protestante con
una asistencia semanal promedio de 2.000 personas o ms a sus servicios de culto. El
fenmeno se inici en la dcada de 1970 y ha tomado auge en los ltimos aos con la
expansin del protestantismo evanglico, la nica tendencia que ha resistido en cifras
absolutas el repliegue religioso entre los norteamericanos.
Pero el crecimiento espectacular de estas congregaciones, muchas al margen de las
denominaciones tradicionales, ha despertado tambin dudas sobre su funcionamiento. Las
crticas se han dirigido en particular contra la gestin autoritaria de algunos lderes, cuya
ambicin personal se mezcla con la misin de las iglesias. Adems, el manejo de las
finanzas y los salarios de los predicadores tambin ha levantado suspicacias.

Ejecutivos o pastores?
Un pastor cristiano de una pequea congregacin recibe un salario anual en torno a los
28.000 dlares, segn la National Association of Church Business Administration. La
diferencia con respecto a ciertos lderes espirituales de mega-iglesias es impactante.
Joel Olsteen, que aos atrs aceptaba 200.000 dlares al ao de la Iglesia Lakewood,
ahora vive de las multimillonarias ventas de sus libros. Reside en una mansin en
Houston, valorada en 10,5 millones de dlares. Ed Young, de la tambin texana

Fellowship Church, devenga un milln de dlares, adems de otros miles en estipendios y


la posibilidad de viajar en un jet privado de 8,4 millones de dlares. Otros acumulan
cientos de miles de dlares en sueldos, aunque esta elite an representa una minora
dentro de las iglesias estadounidenses.

El pastor Rick Warren es una de las relativas excepciones: entrega ms del 90 por ciento
de sus millonarios derechos de autor a obras de caridad (USAID - Flickr)
Los millones fluyen de las arcas repletas de la mega-iglesias. Una investigacin de los
editores de Online Christian Colleges revela que las 10 congregaciones ms frecuentadas
en Estados Unidos manejan presupuestos por encima de los 35 millones de dlares
anuales. En declaraciones para una investigacin del Hartford Institute, el administrador
de la desaparecida Chapel Hill Harvester Church la describi como un negocio que
funciona con el nombre de una iglesia. Somos una iglesia que genera 10 millones de
dlares al ao y tenemos que operar como una empresa, explic.
Esos ingresos fabulosos, que llegan a travs de la venta de libros, material multimedia y
donaciones, han transformado radicalmente la manera de transmitir los sermones. Las
mega-iglesias ms exitosas cuentan con equipamiento de audio y video de alta tecnologa,
instalaciones confortables para los feligreses, grandes estacionamientos, ofertas ajustadas
a las diferentes edades, zonas recreativas y una localizacin privilegiada en reas
suburbanas de ciudades en plena expansin como Los ngeles, Dallas, Atlanta, Houston,
Phoenix y Seattle.
La esencia personalista de estas iglesias dificulta la rendicin de cuentas a los feligreses.
Cuando los pastores actan como autoritarios directores ejecutivos de una compaa, con
el poder que les otorga su liderazgo espiritual y su papel en la recaudacin, entonces la
lnea entre la misin religiosa y la rentabilidad financiera se difuminan.

Las mega-iglesias han florecido particularmente en comunidades blancas del sur y el


oeste de Estados Unidos (Sidnei da Silva - Flickr)

Una iglesia, como un mall


Las mega-iglesias multiplican sus ministerios. La citada investigacin del Hartford
Institute compara esta variedad con la oferta de boutiques especializadas en un centro
comercial. Ese abanico de opciones permite a los feligreses encontrar una respuesta casi
personalizada a sus necesidades espirituales, ms all de la satisfaccin que experimentan
con los sermones. Adems, los miembros muy activos pueden hacer voluntariado o
emplearse al servicio de la congregacin. El resultado es una comunidad dinmica, que se
adapta a las expectativas de su clientela y funciona siete das a la semana, como
cualquier comercio.

Para reavivar la llama religiosa y atraer nuevos clientes, las mega-iglesias se presentan
como espacios no convencionales, donde los creyentes encontrarn una experiencia
diferente. Ese mensaje se refuerza con la decoracin ms moderna, el mobiliario
confortable, comodidades similares a las de grandes centros comerciales y sermones que
tratan de tocar los problemas cotidianos. Algunas prefieren presentarse como herederas de
congregaciones con profundas races en el pasado, pero renovadas, mejores y, sobre todo,
ms grandes.
Todas comparten una identidad que surge de la visin exclusiva de sus lderes
espirituales, el llamado de Dios, la misin divina que han recibido. Esas revelaciones
particulares les permiten acentuar la distincin frente a las iglesias competidoras y seducir
a quienes merodean decepcionados de las viejas denominaciones. Es una suerte de
disputa por las almas donde se recurre a tcnicas del marketing, como cualquier negocio
que trafica con la materia impa.
Y en esa carrera por multiplicar la feligresa han sustrado las ovejas de pequeas
iglesias. La asistencia promedio a los servicios ha cado dramticamente en la ltima
dcada, segn el reporte Faith Communities Today, de 2015. Alrededor del 60 por ciento
de los templos estadounidenses acogen menos de cien personas. Ese pblico se ha
desplazado a las mega-iglesias, que no dejan de crecer.