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Bequest of

Margaret Watson Parker

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W EN

ET

SES AMIS

ANEMONES

(1906)

GEORGES RIVIRE

RENOIR
ET

SES AMIS

H.

PARIS
FLOURY, EDITEUR
4^

RUE DE GOND

I92I

RENOIR ET SES AMIS

AVIS AU LECTEUR

EN

plaant le

nom

de Renoir en tte d'un recueil de souvenirs

personnels, je n'ai pas eu l'intention d'riger ce grand artiste

en chef du groupe des Impressionnistes. Il n'y en eut pas parmi


ceux qui ne consentirent jamais diriger des lves ou tenir l'emploi de chef d'cole. Rien n'et dsoblig davantage Renoir que de se
voir attribuer

un

rle de directeur, soit

de ses amis de

heure, soit des artistes qui vinrent lui plus tard.

J'ai

la

premire

voulu simple-

que Renoir occuperait ici la plus gratide place. Il n'en


pouvait tre autrement ds lors que j'voquais l'poque lointaine de

ment

signifier

ma jeunesse.
de Renoir que je me tenais pendant les annes
d'preuves du groupe dont il faisait partie, quand les reprsentants
de l'art officiel tentaient de briser la tentative des jeunes artistes
qui s'efforaient de se librer des formules poncives. C'est l'instiC'est auprs

gation de Renoir que


trop peu

j'ai

publi, en 1877,

^^ journal qui

de temps, un instrument de dfense

pour nos amis.

et

fut,

pendant

de propagande

Par-dessus tout, une amiti qui dura prs d'un demi-sicle et ne


connut jamais de dfaillance m'a naturellement port mettre le nom

de Renoir au seuil d'un livre o Ton trouvera


nions qui furent, pour une bonne part,
cien rdacteur de V Impressionniste,

la libre

expression d'opi-

communes au

peintre et l'an-

RENOIR AVANT ^IMPRESSIONNISME

Lorsque
en

1874.

dpass

le

j'ai

peine

trentaine,

tant

avait

il

la

connu Renoir,

25 fvrier i84i

niais

avec son visage srieux,

lonn

de

rides,

courte et rude,

sil-

barbe

sa

paraissait

il

un peu plus que son ge. il


occupait depuis un an, rue
Saint-Georges, 35, l'atelier et
petit

le

logement o

il

de-

meura jusqu'en i883.


Plusieurs notices biogra-

phiques ont t publies indi-

quant que

Limoges
((

tailleur

ses
Porirail de Renoir, photographie 1861.

mtier leur

fils

an, Henri,

que dans

le

ou

peintre est n

son pre
faon

et

parents vinrent

tait

que
Paris

en i844 autant dans le but


de faire apprendre un bon
l'espoir d'y trouver

eux-mmes
3

un

traA'^ail

dans

mieux rmunr qu'en province.

la capitale et

continurent jusqu'

modestement, mais avec

y vivre

ne

Ils

firent

pas fortune

mort du chef de famille


d'avoir dignement lev

la

la joie

leurs cinq enfants.

ne faudrait pas dduire de cette situation de famille que l'enfance


d'Auguste Renoir s'est coule dans un milieu fruste. Les parents de
Il

Renoir taient des artisans du modle de ceux qu'on voyait en grand

nombre dans l'ancienne France. Sobres, conomes, ayant le got des


belles choses
il s'en trouvait couramment encore parmi les moindres

objets usuels
beaucoup d'ouvriers et de paysans savaient reconnatre,
s'ils

ne pouvaient

aussi bien

la dfinir, la

que des

respect, le culte

qu'ils avaient sous les yeux. Ils avaient le

sites

mme

beaut des monuments, des meubles,

du pass

et c'est

grce ce sentiment conser-

vateur du peuple que tant d'objets d'un usage courant ont pu parvenir

Ces qualits d'esprit n'taient pas exceptionnelles

jusqu' nous.

l'poque

de

la

jeunesse de Renoir. Deux mille ans de civilisation

avaient affin le peuple de France, form son got, lui avaient donn
cette aptitude remarquable pour les arts qui

d'uvre de toute sorte jusque dans

fit

clore tant de chefs-

les plus petits villages

de

Gaule et dont l'accumulation placera notre pays au niveau de


antique.

En

outre, jusqu'au

unes des autres. Dans

boulevers par

le prfet

le

la

Grce

milieu du sicle dernier, les diverses

classes de la population ne vivaient pas,


les

la vieille

comme

prsent, spares

vieux Paris, notamment, avant qu'il ft

Haussmanri,

il

n'y avait gure de quartiers

habits exclusivement par des riches ou par des pauvres. La plupart

des maisons du centre de Paris abritaient simultanment des gens de


toutes les conditions. Tous se connaissaient plus ou moins par les

rencontres journalires. Dans bien des cas,

ils

s'intressaient les uns

aux autres. Ce contact permanent entre gens appartenant des milieux


sociaux divers avait'une heureuse influence sur l'esprit des dshrits.
Il

explique pour une bonne part l'cart trs sensible qui existe entre

les

conceptions politiques des ouvriers de

la

premire moiti du dix-

LANG, IMP., PARIS

FEMME ENDORMIE

(1861)

neuvime sicle, mls aux bourgeoi s de leur temps,

et celles des ouvriers

d'aujourd'hui parqus dans des quartiers particuliers, loin des

d\me autre classe.

pris
le

fini

par mconnatre les pauvres

peu prs tous rapports avec eux, et la nation a soufde cette sparation qui acheva le travail de dsagrgation entrepar la rvolution. L'unit morale en a t affaiblie. Toutefois,

gens en perdant
fert

Ceux-ci, d'ailleurs, ont

hommes

mme

sjentiment qu'ils avaient d'appartenir la

famille franaise

bourgeois subsistait encore chez les ouvriers, avant que le


machinisme n'ait aigri leur esprit en rduisant le plus souvent au rle

que

les

de manuvre leur collaboration intelligente d'autrefois.


Ces qualits d'esprit taient trs vivaces dans la famille du peintre.
Renoir m'a parl quelquefois de
son enthousiasme devant les

la sensibilit

jolis

horizons de

exquise de sa mre, de
la

banlieue parisienne,

au cours des promenades qu'ils faisaient ensemble dans les bois de


Louveciennes, dont elle sentait admirablement le charme.
Les Renoir habitaient rue d'Argenteuil l'poque o le jeune

Auguste

allait faire sa

premire communion.

apportait la prparer

Il

mme

conscience scrupuleuse qu' tout ce qu'il entreprenait. Sa


sensibilit trouva aussi, dans cette circonstance, une de ses premires

la

en

satisfactions. Q'est alors,


la

apprit un peu de musique sous

effet, qu'il

direction d'un compositeur de talent

tait,

en ce temps-l, matre de Chapelle

partie de la Matrise de la paroisse.

Charles Gounod. Le musicien

Saint-Roch et l'enfant

Gounod remarqua

ligent et dou, par surcrot, d'une jolie voix.

poussa dans
culires et

tude de

la

tmoigna de

musique,

lui

donna

Il

faisait

cet lve intel-

s'attacha lui, le

mme

l'intrt qu'il lui portait

des leons parti-

en

le

venant voir

une assez grave maladie.


Il faut reconnatre que Gounod, en distinguant le jeune Renoir au
milieu des autres lves, fit preuve d'une remarquable perspicacit, car
lorsque celui-ci

l'enfant tait,

ft

comme

il

le resta

toute sa vie, rserv, timide, ayant

l'horreur instinctive de tout ce qui pouvait le mettre en vidence, ne

recherchant ni

le

premier rang,

ni les

rcompenses.

Peut-tre que, sous la direction de Gounod, Renoir aurait pouss

plus loin ses tudes musicales

s'il

n'et pas fallu qu'il gagnt sa vie le

plus tt possible. La musique ne semblait pas pouvoir raliser cette


condition essentielle. Toutefois Renoir a toujours gard Gounod un

souvenir reconnaissant des leons qu'il avait reues de

lui et qu'il n'ou-

blia pas.

Le moment vint donc de chercher une profession pour Auguste.


L'an des fils, de dix ans plus g que le futur peintre, avait appris le
mtier de graveur hraldique et y russissait fort bien. Cela encourageait les parents d'Auguste chercher pour celui-ci quelque chose
d'analogue.'

On

le plaa,

sans doute sur son dsir, dans un atelier de

peinture sur porcelaine. C'tait alors un excellent mtier que celui de


peintre cramiste, c'tait mme un art pour les mieux dous des
ouvriers.
Intelligent, docile, srieux, le jeune apprenti trouva tout de suite

un accueil sympathique de
quels

la

part des

compagnons au milieu des-

Ses progrs rapides les surprenaient et les enchanpoque, m'a souvent rpt Renoir, sa grande ambition
tait d'entrer la manufacture de Svres. Mais il aimait dj les
uvres des grands artistes et il faisait de frquentes visites au muse
il

taient.

arriva.

A cette

du Louvre dont
sorties

Paris

il

n'oublia jamais le

n'a-t-elle pas

chemin

l'une de ses dernires

pour se rendre notre Galerie

Nationale?
Lorsqu'il tait apprenti, l'une des joies de Renoir consistait flner

Temple o de nombreux petits thtres donnaient


des parades avant la reprsentation. Quand il disposait de quelques

sur le boulevard du

il y avait des places cinquante centimes


sous
il entrait voir
jouer un de ces mlodrames o triomphaient Frederick Lematre et
Mlingue.

Le boulevard du Temple, au temps de


un des endroits les plus anims de Paris. Il
6

la

jeunesse de Renoir, tait

s'y tenait

une sorte de

foire

incessamment parcourue par

erptuelle,

dont

les cris varis se

mlaient aux rires

marchands ambulants
des badauds amuss par les
les

quolibets changs sur les trteaux par le^ pitres et auxquels le public
prenait part. Ce spectacle joyeux plaisait Renoir adolescent et

il

le

considrait avec la bienveillance qu'on retrouve dans les tat>leaux o


il

quelque scne populaire. Son got pour le vieux mlodrame


de sa sympathie pour le peuple parisien.
garda toujours une

a peint

est insparable
Il

certaine tendresse pour le

nous

thtre populaire et
parfois

allions

revoir en-

semble l'Ambigu,
porte

Saint-Martin

la

ou au

thtre de Montmartre, de

vieux drames

Dame

Montsoreau^

de

Courrier

Tour de

Bossu^

le

Lyon

de

A^esles,

Il

s'y

la
le

la

et

amu-

sait

beaucoup

et prouvait

plus

que de

l'indulgence

pour ce

qu'il

de

avait

bonhomie dans ces pices


naves o les mchants
sont

punis

toujours

et

qui ressemblent aux farces

de

Guignol transposes

Tusage des

grandes

per-

sonnes.

Dessin.

Son affection pour les


mlodrames d'Alexandre Dumas

et

de ses imitateurs ne Tempchait

pas d'admirer les comdies d'Alfred de Musset, dans un temps o


tout le

monde

ou

peu prs

les ddaignait.

Renoir montrait

en ses sympathies
((

littraires

Quelle supriorit n'a pas

sur celui de

pantins au

Dumas

mme

Quelle distance n'y

a-t-il

Dame

ils

les meilleurs

parmi ses parents

Dumas pre

de Montsoreau, mais

ils

n'ont ni leur candeur, ni leur bonhomie.

pas encore entre les jolies comdies d'Alfred de

et ces pices prtentions ralistes

mme

d'une parfaite unit.

Les personnages de r trangre sont des

fils ?

et

thtre de

disait-il, le

degr que ceux de la

sont moins amusants

Musset

un got trs sur

o tous

les

personnages

sont des gens qu'on dplorerait de compter

dont on ne voudrait pas

amis? Musset
jolies histoires et les autres talent devant nous de
vilaines murs. G est propos de la pice de Mirbeau Les Affaires
sont les Affaires que Renoir dclarait
C'est peut-tre trs bien,
mais la conversation de ces gens d'affaires ne m'intresse pas et je
et

faire ses

nous conte de

refuserais d'aller dner chez eux.

Lorsque Renoir, hant par

le dsir

de faire de

peinture, aban-

la

donna son mtier, ses parents manifestrent une inquitude comprhensible, La voie dans laquelle il s'engageait leur paraissait bien
aventureuse et

ils

qui Fattendaient.

entrevoyaient les difficults matrielles sans nombre

On ne

peut pas dire que

prudence paternelle les


exagrait, puisque pendant une grande partie de sa carrire, Renoir
connut la pauvret. Mais Tapprhension de ses parents ne se traduisait
pas par de Thostilit. Jamais, du reste, mme dans les moments les
plus difficiles, le jeune artiste ne

demanda

la

leur aide.

Pour subvenir

ses besoins
qu'il rduisait au minimum
il continuait exercer
irrgulirement son mtier ou se livrait d'autres travaux du mme

ordre. C'est ainsi qu'il peignit des stores pour un industriel de la rue

Saint-Denis.

En peu de temps,

travail, bien rtribu, et

somme

il

il

devint trs habile dans ce genre de

russit conomiser, en quelques mois,

pour payer ses frais d'tudes


Gleyre et vivre pendant un an, sans autre souci que de faire de
suffisante la fois

ture. C'est grce au pcule

de Monet, de Sisley
8

et

amass

ainsi qu'il put passer,

une

l'atelier
la

pein-

en compagnie

de Bazille, quelque temps dans

la

fort de

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GEORGES LANG,

DANS LE PARC DE SAINT-CLOUD

(1866)

\\

IMP.,

PARIS

Fontainebleau. C'est cette poque qu'il

de qui

il

fit

la

connaissance de Diaz

reut d'excellents conseils.

En son

adolescence, alors qu'il tait peine sorti de son appren-

tissage de peintre sur porcelaine, Renoir concentra son admiration sur

Delacroix. Cette prdilection se conoit aisment. Le libre dessin et


la

riche couleur de Delacroix rpondaient aux tendances innes du

jeune peintre. Toutefois, celui-ci ne s'enhardit pas tout de suite imi-

de facture du matre. Ses premiers essais sont fignols.

ter la libert

Adroit dessinateur,

il

cherche vaincre des difficults nouvelles pour

en s'astreignant reproduire aussi fidlement que possible les

lui,

objets qu'il dessine ou qu'il peint sans en ngliger


n'ignorait pas

que cette minutie

aucun

dtail.

n'tait pas la fin vers laquelle

il

Il

devait

tendre, mais elle lui paraissait constituer une utile contrainte pour un

dbutant. Cette application tmoignait avant tout d'une rare conscience


professionnelle. Lorsque plus tard,
pression, jamais

de

la

il

ne se laissa

moindre de ses

il

fut matre

de

aller

toiles. S'il existe

la

de ses moyens d'ex-

ngligence dans l'excution

de Renoir des toiles inacheves

elles sont nombreuses c'est qu'une circonstance


oppose, malgr

lui,

plausible s'est

ce qu'elles fussent termines, ou bien encore

parce que ce sont des expriences, des recherches de tons ou de fac-

La

ture.

abandonne lorsque

toile a t

le rsultat

cherch

tait

obtenu. Pendant longtemps, ces toiles inacheves ne sont pas sorties

de

l'atelier

de

l'artiste

les avoir grattes.

amateurs

les

raison,

du

qui s'en servait pour. peindre de nouveau aprs

Plus tard, quand

pour

les arrachrent

reste,

la

clbrit vint, les

ainsi dire au

marchands

et

peintre. Ils avaient

de vouloir sauver ces tudes, souvent trs pousses,

qui auraient t probablement dtruites.

Quand
vaill.

me

il

Depuis longtemps

disait-il,

cela

entra l'atelier Gleyre, Renoir avait dj beaucoup tra-

me

ce

que

je

il

dessinait avec acharnement.

paraissait difficile.

blaie^it. Il tait

((

Je croyais

ne parviendrais jamais dessiner une

cependant

Les chefs-d'uvre

fort adroit

tte, tant

du Louvre

l'acca-

mais dj svre pour lui-mme.

ce qu'ilconsidrait

que

lui.

comme un mauvais

Sa vive imagination

lui faisait

d'excution qu'il rencontrait, mais


Il

il

rsultat et satisfait tout autre

exagrer encore les difficults

ne se dcourageait pas.

s'essayait peindre des paysages, des vues de Paris principale-

ment. Ds

le

dbut,

il

trouva de jolies notes de couleur, une harmonie

Ttes d'enfants, croquis.

de tons qui rvlaient un temprament de peintre. Sur une petite

un coin de l'avenue des Champs-Elyses


qui remonte
l'poque de ses dbuts, on voit comment Renoir prparait alors la mise
en place de ses tableaux. C'est une simple indication en noir, au pin-

toile

ceau, des arbres, des bancs et d'une de ces petites baraques o de

marchandes vendent des bonbons et des jouets. La toile resta


cet tat d'bauche sans que j'aie su pourquoi elle avait t abandonne.
Pendant quelque temps encore, Renoir dut, pour vivre, avoir recours

vieilles

lO

GoU Renoir
Niio Zeon Marotte /'aris

DESSIN

(1885).

Pour des maisons de commerce de

la peinture sur porcelaine.

la

rue

de Paradis-Poissonnire,

il

dcorait des assiettes payes la douzaine

grce son habilet,

il

gagnait un bon salaire dont

et,

la

plus forte part pour la consacrer la peinture.

orner de fleurettes de son cru

une

Une

il

fois,

tasse caf qu'il

conomisait
il

s'enhardit

proposa un

marchand des grands boulevards. Le marchand la trouva jolie, mais


lorsqu'il sut que la dcoration de la tasse tait de l'invention du jeune
peintre, il la refusa. Il ne vendait, dclara-t-il, que des copies
de
alla
.
Renoir
remit
la
et
du.
Mais
style
tasse dans sa poche
s'en
ce

tandis qu'il errait sans but sur le boulevard, l'ide lui vint de retourner

chez

mme marchand

le

de

et

le

persuader que

la

dcoration n'tait en

que la copie d'une tasse de Svres. Le stratagme lui russit;


marchand acheta la tasse et en commanda au peintre une ou deux

ralit
le

douzaines pareilles.
Cette vie partage entre

et la dcoration industrielle dura

l'art

plusieurs annes, de 1861 i865, environ. Bien peu de toiles de cette

poque ont t conserves

Renoir

les a dtruites

presque toutes. J'en

possde une de trs petite dimension et qu'on trouvera reproduite dans

remonte 1861 je crois. On verra qu'elle n'est


pas dpourvue de qualits et que le peintre avait dj surmont les difficults qui l'pouvantaient quand il avait commenc dessiner des figures.
le

prsent ouvrage

Monet
pour

le

et Sisley,

elle

dans

le

mme

temp^, montraient une prdilection

paysage, Bazille et Renoir taient surtout peintres de figure.

Bazille, tu l'ennemi,

pendant

On en

tableau de

la

guerre de 1870-187 1, avait du talent.

que possde le muse du Luxembourg. Il a peint un portrait amusant de Renoir et qui rvle, avec un
joli esprit d'observation, de belles qualits de peintre. Ce portrait a
peut juger par

le

t conserv par Renoir;

C'est vers ce temps-l

il

lui

est de 1867.

que Renoir

fit

la

connaissance de Thophile

Gautier et d'Arsne Houssaye.

Thophile Gautier qui, dans sa jeunesse, avait t quelque peu


peintre en mme temps que pote, discerna, l'un des premiers, le talent
II

de Renoir.

Il

tait possible.

encouragea
Hlas

le

jeune artiste dans

mesure on cela

la

lui

Tpoque du Salon des Refuss^


consacrer seulement deux lignes son jeune protg, dans n'importe
quel journal de Paris, si ce n'est pour se montrer svre l'gard du
!

il

n^aurait pu,

peintre que les reprsentants officiels de

en

l'art chassaient de leur domaine


que Manet, Czanne, Monet et Pissaro. L'aventure
Zola, oblig de quitter V vnement pour y avoir fait l'loge,

mme temps

arrive

de Manet

(voir Les Peintres Impressionnistes par Thodore Duret)


montre assez l'tat de Topinion publique sur l'art dans les dernires
annes du second empire.
Cependant le pote d'Emaux et Cames appliquant au critique d'art

La plume est serve, mais la parole est libre


ne
manquait jamais une occasion de dire du bien du jeune peintre aux
gens susceptibles de lui commander un portrait ou de lui acheter un
l'adage judiciaire

ce

))

Ceux qui suivirent

tableau.

le

conseil de l'crivain n'ont pas eu

en

repentir.

Arsne Houssaye, lui aussi, tmoigna Renoir une sympathie agissante. Lors de l'exposition des Impressionnistes en 1877, il ^n demanda
quelques notes qui, contrairement mon attente, parurent telles quelles
dans
Il

le

numro de

L'Artiste de

semble bien que ce

soit

novembre

d'une

1877.

affinit

de Tesprit plutt que de

tout autre sentiment que procdait la sympathie pour Renoir

des

deux crivains qui avaient entre eux des points communs.


Arsne Houssaye tait de la mme gnration que Thophile Gautier.
Ils avaient tous les deux cet amour de l'indpendance intellectuelle
qui s'affirmait sans violence et sans tendance rvolutionnaire.

frmissaient sous
tre

du reste

le

joug sans avoir

le dsir

de

le

implique une discipline volontaire, un contrle de


y aA^ait eu pour les crivains, comme
censur par un jury officiel, lesdeuxhommes

raison sur la sensibilit.

S'il

pour les peintres, un >S'a/o/^


de lettres n'y auraient proba:blement pas t admis
12

Ils

secouer. C'est peut-

plus favorable tat d'esprit pour un crivain ou un

artiste parce qu'il


la

le

les

graves pontifes

Mt^

...

^'V

Coll. Durand-Ruel.
Hiio

PARISIENNES HABILLES EN ALGRIENNES

(1872).

Zeori-

Marotte Paris

les mprisaient

en raison de

la fantaisie qu'ils leur trouvaient.

Aussi
Thophile Gautier ont-ils t tenus l'cart par
l'Acadmie franaise, malgr la sympathie que le Gouvernement
leur

Arsne Houssaye

et

tmoignait. L'Acadmie des Beaux-Arts a observ la mme


conduite
l'gard de Corot, de Manet, de Renoir, de Degas. Il
faut bien croire

y a un esprit que l'Institut n'aime pas. C'est proprement l'esprit


que les htes du Palais Mazarin sont censs reprsenter.
Quelques tableaux de Renoir antrieurs 1870 ont t conservs

qu'il

franais,

Lise qui figura au Salon de 1868, les Femmes costumes en


Algriennes
des portraits, des paysages, des vues de Paris et del banlieue
la faade
du Louvre prise sous le pont des Saints-Pres et une vue de l'alle
du
;

bord de l'eau du Parc de Saint-Cloud encore ces deux dernires toiles


n ont-elles pas t termines. Ce n'est rien en comparaison de
ce
;

qui

a t dtruit par le peintre

Lorsque

ou de ce qui a disparu.

guerre clata, en 1870, Renoir fut rappel et incorpor


dans un rgiment de cuirassiers. Le prince Bibesco, officier d'orla

donnance du gnral du
avait de l'amiti, de

proposa au peintre, pour qui il


l'emmener avec lui. Renoir refusa, prfrant aller

sort l'enverrait.

le

Il

Barail,

fut

dirig

une Compagnie de remonte et

la

sur Bordeaux, de l affect

guerre

prit

fin

alors qu'il tait

encore Tarbes.
Libr du service,
rection du 18

par

revint Paris et

mars surprit

Commune

la

il

il

s'y trouvait

lorsque l'insur-

les Parisiens.

L'enrlement forc dcrt


mit Renoir dans une position difficile. Il songea

quitter Paris. C'tait chose assez malaise. Toutes les portes taient
gardes par des postes de fdrs et l'on ne pouvait les franchir qu'en

montrant un laissez-passer dlivr par le prfet de police du gouvernement rvolutionnaire Raoul Rigaud.
Renoir m'a racont son entrevue avec le farouche communard qu'il
:

avait

connu avant

police,

il

la guerre. Lorsqu'il se rendit la Prfecture de


eut d'abord traverser plusieurs salles remplies de gardes

i3

nationaux en armes, bruyants, quelques-uns ivres, qui firent beaucoup

de difficults pour
fonctionnaire de

la

le laisser arriver la

pice o se tenait le haut

Commune, entour lui-mme

dont

les

cordialement et celui-ci

lui

d'officiers

galons couvraient Tavant-bras jusqu'au coude.

Raoul Rigaud reut

le peintre

trs

ayant expliqu qu'il dsirait aller voir sa mre Louveciennes,

lui

il

dlivra sans hsitation le laissez-passer ncessaire pour quitter Paris,

mais en

mme temps

ce papier sur
Il

lui,

il

s'en fallut de

il

l'avertit

serait

que

si les

probablement

ce

Versaillais

trouvaient

fusill.

peu que l'hypothse de Raoul Rigaud se

ralist.

Ce

fut

encore

ci

se trouva aux prises avec les autorits militaires de Versailles.

le

demeura

prince Bibesco qui tira le peintre d'affaire, lorsque celui-

Louveciennes tant que dura l'insurrection et ne rentra


Paris que lorsque le calme y fut rtabli.
Il

Renoir habitait, en ce temps-l, rue Notre-Dame-des-Champs, une

de ces

vieilles rues

calmes du quartier du Luxembourg, o

le

passant

pouvait entendre chanter les coqs derrire les murs des jardins.

Il

la

en 1878, pour la rue Saint-Georges, rue calme aussi, mais au


milieu d'un Paris plus vivant que celui de la rive gauche. Renoir se

quitta,

rapprochait ainsi de Manet et de ses autres compagnons. Je crois


d'ailleurs

que

c'est

pour ce motif

qu'il se

dcida dmnager, bien

que l'loignement ne l'et pas empch, avant 1870, de venir


quemment aux runions du caf Guerbois, avenue-de Clichy.

A
ment

fr-

cette poque, Renoir ne s'absentait gure de Paris. Si, antrieure 1870,

il

avait pass de longues priodes dans les villages avoi-

sinant la fort de Fontainebleau, aprs la guerre


del de la proche banlieue

n'allait

gure au

Bougival, Saint-Cloud, Louveciennes o

Le plus souvent, il
modles plus facilement qu'ailleurs.

habitait sa mre.

il

restait Paris

Lorsqu'il habitait rue Saint-Georges,

il

il

trouvait des

prenait peu prs tous ses

repas dans une crmerie qui se trouvait en face de sa demeure et o


frquentaient seulement quelques habitus. L'exigut de
i4

la petite

spare par une cloison basse du reste de la boutique, n'et pas


permis d y admettre plus d'une demi-douzaine de dneurs, Camille, la
crmire, tait une brave vieille fille qui avait pour Renoir des attensalle,

tions

discrtes et maternelles.

11

tait, d'ailleurs,

un

client facile

La Barque. (Chatou

1867.

ne se plaignant jamais de rien et trouvant toujours un mot


aimable pour remercier Camille de ses services.
servir,

Cette simplicit de vie, cette sobrit,


got, son seul plaisir ayant t jusqu'
toiles ,

comme

il

le disait

il

la

les
fin

conserva toujours par

de

<(

barbouiller des

lui-mme.

Peu peu quelques amateurs avaient surgi dont

le

dernier survivant
i5

est

Thodore Duret qui

fut aussi l'un

clbre baryton de TOpra.

M. Durand-Ruel,

le

A ceux-ci

des premiers

s'tait joint

marchand de tableaux de

avait acquis auparavant quelques tableaux

un

'r sre,

a!ia

P ::i;;i
d'Edouard Manet
la

rue

le

sortant,

ii

l.v

r,

qui

et

de

Claude Monet.
Cette premire aide, quoique faible, tait prcieuse, indispensable

mme

au dveloppement du jeune groupe tout entier qui et peut-tre


succomb sans cet encouragement. Le plus favoris des a Intransi-

geants

Claude Monet. La majorit des amateurs, les prfrences de Durand-Ruel allaient ce beau paysagiste et c'tait justice.
))

tait

Monet, k cette poque,

fut

vraiment l'me du petit cnacle. C'tait

lui

qui relevait le courage, parfois flchissant, de ses amis dans les temps

Avec son temprament combatif, il


aux attaques, pareil au magnifique taureau que
difficiles.

faisait

bravement tte

les banderilles excitent

et n'effraient point.

Renoir a souvent dclar qu' Tpoque o tout le monde accablait


de sarcasmes les pauvres intransigeants, Monet leur avait rendu les
plus grands services par son entrain, sa tnacit et sa confiance in-

branlable dans le succs

En

1873, les attaques des critiques d'art


n'avaient pas encore atteint la virulence que la modeste exposition de
final.

1874 devait dchaner, mais l'indiffrence des amateurs et


presque gnral de la presse n'en accablaient pas moins

que ne

artistes

le firent les injures

le silence

les

jeunes

qui salurent leur premire mani-

festation collective. D'ailleurs, ce moment-l, le faisceau form par

Claude Monet

et ses

camarades

tait rsistant et rien

ne pouvait

le

rompre.
C'est en 1873

que Renoir peignit

dans sa manire. Cette


dessin

si

jolie

Loge qui marquait une volution


toile d'une tonalit si harmonieuse, d'un
la

dlicat figura l'exposition de 187/i, la Galerie

Nadar

et

n'y obtint gure de succs. Elle ne trouva pas d'acqureur et on la


revit

pendant deux ans dans

dire jusqu'au

16

moment o

la

l'atelier

de

la

rue Saint-Georges, c'est--

nouvelle facture du peintre fut accepte.

La loge

(1873)

17

combien la manire de Renoir a vari au cours de sa longue


carrire, tout en demeurant trs personnelle et toujours reconnaissable dans son volution. Cette volution constante laquelle la mort

On

sait

seule a mis fin rsultait de la perptuelle recherche du progrs dans

de Renoir. Peu de temps avant


Je fais
sa mort, travaillant ses dernires toiles, il rptait encore
des progrs. Et c'tait exact. Jusqu' la fin de sa vie, il a cherch et
son mtier qui a toujours hant

l'esprit

trouv quelque secret nouveau,

si je

puis dire, de ce difficile mtier

o Ton reste toujours un apprenti.


Mais les amateurs avaient quelque peine suivre le peintre travers les incessantes modifications de sa facture. Lorsqu'il eut peint la
Loge^ des amis regrettrent l'abandon de la tonalit de Lise ou celle
plus rcente de la Petite Danseuse. Cependant Lise, la Danseuse et la
Loge, quoique diffrentes de facture, taient bien les uvres d'un mme
esprit, la

mme

sensibilit s'y trouvait exprime,

mais

le

mtier se

modifiait dans la mesure o louvrier en devenait plus matre, o


l'artiste prenait une connaissance plus tendue des ressources de son
art. 11 n'y a jamais eu d'autres causes que celles-l des changements

qui marquent,

comme

peintre se fut impos Tattention

puis

de facture, d'abord dconcertants pour

le public,

des tapes, Toeuvre de Renoir.

Plus tard, quand

le

l'admiration de tous, la diversit de sa facture devint l'un des charmes


des expositions que l'on consacra ses uvres. On pouvait voir cte

mme

en tre blas parce


que chacune d'elles prsentait quelque chose de particulier, de nou cte vingt

ou trente

toiles

du

artiste sans

veau dans son excution.


ensemble
,11 fallut pour que cette varit fut accepte, qu'un
d'uvres, rsultat d'une production de vingt ans, ait t expos et
permit d'en juger le logique enchanement. Mais en 1873, cette inconstance de facture droutait les gens bien intentionns et conciliants qui
dsiraient voir adopter Renoir par l'orthodoxie des Beaux-Arts. Elle
arrtait net,

18

bien souvent, les vellits d'achat de certains d'entre

Si,.,

3t:; ;;;>;-:: :;.::.::';

k.

^-;

fiiii&Sii^
Danseuse

(1874).

,'

|i

eux.
la

Pourquoi changez-vous votre manire?

((

Danseuse^ aprs

la

Loge,

reprendre. C'tait vrai,

compte de ces observations qui ne


veut-on que je refasse

chose

Loge^

la

, lui

rptait-on aprs

Vous commenciez tre accept, tout est


mais bien entendu Renoir ne tenait aucun

me

faisaient

disait-il,

que

l'irriter.

puisque

j'ai

Pourquoi

trouv autre

))

Les critiques amicales, l'inquitude sympathique d'hommes dont

une certaine influence dans un milieu social riche,les partisans de la premire heure de continuer
leur propagande en faveur de Renoir, la veille de l'exposition prol'opinion avait

n'empchrent pas

jete par le

groupe de peintres que des critiques malveillants

gnaient sous

le

nova d'intransigeants.

Pour apprcier

la perfidie

de cette appellation,

qu'en ce temps-l, au lendemain de

de faire natre dans


les insurgs

dsi-

la

Commune,

il

faut se rappeler

elle avait

pour objet

du public une sorte d'assimilation entre


artistes- prsums en rvolte contre l'ordre

l'esprit

de 1871 et

les

tabli par l'Institut.

C'est dans ces conditions


affronter le

20

jugement de

que Renoir

la foule.

et ses

compagnons

allaient

Il

MARCELLIN DESBOUTIN ET LA NOUVELLE-ATHNES

Un matin de

l'hiver

1873-1874,

en arrivant son atelier de la rue


Brda, le peintre Norbert Gneutte

remarqua

un

cinquantaine

grand

d'annes,

d'un modle italien, qui

immobile, sous
et

paraissant

l'aspect

se tenait

porche

le

maison, une bote au

d'une

diable

de

surveiller

la

main

lait la

Temmna-

gement d'un mobilier assez pauvre


dans

lequel figurait

d'un

l'attirail

peintre. Le personnage n'avait

une

physionomie

intelligente
Portrait de Renoir, photographie 1875.

boucls
petit

chapeau de

inculte ne

comme

pifferaro.

tait

sous les grands

banale. La tte

grave et

cheveux

s 'chappant

Une barbe peu

pas

noble
gris

et

par touffes d'un

fournie et peu prs

cachait pas les

rides profondes dont les joues taient


laboures. La bouche, tordue par une paralysie qui immobi21

un ct du visage, tait orne d'une pipe solidement maintenue


entre les dents. Un grand manteau dcolor enveloppait compltement
riiomme et achevait de lui donner une allure romantique. C'est dans
lisait

ce costume que Manet Ta reprsent personnifiant

U artiste

une de

ses meilleures toiles. C'est encore lui qui figure attabl la Nouvelle-

Athnes^ dans V Absinthe de Degas.


Prs de
italiens, si

lui

gambadait un bambin

fris pareil

Tun de

ces petits

souvent reprsents par Donnt et par Bouguereau, qu'on

voyait patauger dans l'eau croupie du bassin de la place Pigalle, en

attendant le Matre.

Norbert Gneutte apprit bientt que ceux

modles

italiens taient le peintre Marcellin

qu'il avait pris

Desboutin

et

pour des

son jeune

fils.
L'atelier de Gneutte et celui de Desboutin taient voisins.
Des relations amicales s'tablirent vite entre les deux artistes. Sous son
aspect de vieux bohme, Desboutin tait un homme de grande intelli-

gence, trs cultiv, d'excellente ducation, bienveillant et d'un com-

merce agrable. Pendant longtemps il avait habit Florence o il vivait


en granid seigneur. Aprs des revers de fortune, il tait venu s'installer
Paris et l'art, qui n'avait t

devint un

moyen

pour

d'existence. Mais

graveur on lui doit

la

il

lui,

d'abord, qu'un passe-temps,

n'tait

rnovation de

la

pas seulement peintre et

gravure

la

pointe sche

en outre, auteur dramatique. La Comdie-Franaise


quelques
jours avant la guerre de 1 870
avait reprsent de lui un drame en vers
il

tait;

Maurice de Saxe^ qui


ses cartons d'autres

valait bien les pices

de Ponsard.

Il

avait dans

drames en vers qui ne manquaient pas de mrite

notamment une Madame Roland^ qu'il ne parvint jamais faire jouer.


Ce n'tait plus le genre la mode et puis Desboutin n'a jamais eu de
;

chance.

Norbert Gneutte, Frdric Cordey, Franc

Lamy et moi, insparables

compagnons passant une partie de nos journes ensemble, nous devnmes des amis de Marcellin Desboutin et par lui nous fmes la connaissance des habitus de
22

\di

Nouvelle- Athnes

le caf

des

Intransio^eants

y avait sur la place Pigalle deux cafs frquents par les artistes
Le Rat Mort et la Noui^elle-Athnes. Quelques peintres allaient indiffremment l'un ou l'autre, mais, en gnral, suivant leurs amitis, ils
Il

se runissaient dans l'un plutt

Athnes

que dans

l'autre. C'tait la Noui^elle-

rguli-

qu'allait

rement Desboutin o ses


amis

le

La

retrouvaient.
Noui^elle

comme

A thnes^

de

lieu

runion,

avait succd au Caf Guersitu

bois^

l'entre de

l'avenue de Clichy, o se
tenait

avant

1870,

V Aca-

dmie des Batignolles :

titre

plaisant qu'on donnait iro-

niquement

Manet

et

amis

aux

aux

de

hommes de

sympathisaient

lettres qui

avec eux. Cette Acadmie

un
cnacle un peu frondeur o
des

Batignolles

tait

se dpensait autant d'esprit

qu'au

Caf

Procope^

au
Frdric Cordey (1879).

temps o Diderot y tenait


ses assises.

On y

voyait fr-

quemment Mallarm,
Burty

Zola, Villiers de l'Isle- Adam, Castagnary. Philippe

et d'autres crivains.

Les peintres du futur groupe impressionniste n'taient pas les seuls


venir s'asseoir chez Guerbois ct de Manet. Beaucoup d'autres
artistes s'y montraient assidus. Carolus Duran, par exemple, y frquenta
et je

ne serais pas loign de croire que peu s'en

qu'il passt

dans

le

camp de

la nouvelle

fallut, cette

poque,

peinture dont les tendances

le

23

troublaient

fort.

Il

s'en

dtourna,

cependant, impressionn par

la

gloire tapageuse de Henri Regnault et impatient de trouver, lui aussi,

succs populaire. Ce ne fut pas, d'ailleurs, sans chercher, travers


Manet, un modle parrpi les matres du pass. Il adopta Vlasquez, ce
le

qui n'tait pas un mauvais choix.

On

doit reconnatre

que Garolus
Duran se donna entirement son nouveau
ne

matre,

mme

distinguant

plus ses 'propres

uvres de celles de son


parangon, mettant leur

commun, par

gloire en

une sorte d'identification


ou

phnomne

de

mtempsychose.
quez et moi ,
souvent

en

de

Vlas-

disait-il

respectant

Tordre chronologique. Ce
n'tait

pas

l le

propos

d'un orgueilleux mais un


trait

significatif

tournure

de

d'esprit

Carolus Duran. Chez


la

pense

jaillissait

la

de
lui,

tou-

jours empanache. Ce qui


le sduisait

en Vlasquez,

ce n'tait pas seulement

gnie du matre espagnol, c'tait aussi l'Espagne chevaleresque,


vivante dans les fiers gentilshommes coiffs du large feutre garni de
le

plumes d'autruche, draps dans l'ample manteau que relevait l'pe


de Tolde.
Je revois encore Carolus Duran, vers 1873, parcourant escort de

24

Ifiio

Cl.

LES PARAPLUIES

(1879).

Lon

/^cirotie

Paris

Durand-Ruel.

jeunes admiratrices,

grande galerie du Louvre. Il portait la barbe


taille la mode du temps de Henri III et tait vtu d une redingote
parements de velours, serre la taille, rappelant assez bien le pourla

point du xyf sicle. Nous autres esprits libertins nous riions de ce cos-.
tume excentrique, mais les petites lves de Carolus s'extasiaient

devant sa magnificence. Le peintre la mode s'arrtait parfois devant


chevalet d'une des copistes, habitue de son atelier. Aussitt un

le

du matre qui donnait, en une formule dfinitive, un conseil dont chaque auditeur s'efforait de pntrer le sens
profond. Puis Carolus Duran reprenait sa promenade se rptant luicercle se formait autour

mme

Vlasquez et moi.

((

Hlas

de Carolus Duran n'tait pas la hauteur de son


endossa la manire de Vlasquez comme M. de Nieu-

le talent

admiration.

Il

werkerke revtait l'armure de Franois P' aux bals des Tuileries; Pour
pour Pautre de nos contemporains l'avatar demeura un simple
dguisement. Manet, qui avait de la sympathie pour Carolus Duran,
l'un et

regrettait

trouve

que

celui-ci n'et pas

cherch une voie personnelle. L'et-il

C'est au Caf Guerbois


Paris,

que Marcellin Desboutin fit, son arrive


une entre sensationnelle. Manet me contait qu'en l'apercevant,

pour un musicien ambulant venant jouer de la guitare.


C'tait simplement la canne que Desboutin portait sous son manteau

il

l'avait pris

qui avait caus la mprise de Manet. Tant que durrent les runions du
Caf Guerbois, Marcellin Desboutin y vint assidment. Plus tard, ce
fut autour

de

les anciens

lui, la

ISomelle-Athaes^ que se retrouvrent, en partie,

habitus du Caf Guerbois.

Il

devint, en

fait,

Prsident

le

de nos tables.

A
amis.

peu prs dans


Forain

gouailleuse,
l'avaient

parut
ses

le

mme temps que

aussi

mots

au caf de

incisifs

rendu clbre parmi

sement contre

les difficults

les

autant

Norbert Gneutte

la

place Pigalle.

que

ses

jeunes peintres.

de l'existence

et

amusants
Il

luttait

et

Sa

ses

verve

croquis

courageu-

abandonnait pour des


25
4

prix infimes ses dessins, ses aquarelles o Tobservation et Tesprit

du groupe impressionniste, bien qu'il et pu y venir, comme y tait venu Degas, mais on
peut dire qu'il y fut un moment tout au moins en marge.

taient prodigus. Forain n'a pas fait partie

On

tait

lgant,

souvent nombreux

Nouvelle- Athnes Manet, souriant,

la

Tallure trs jeune, venait s'asseoir ct de Desboutin et

formait avec

lui

un amusant contraste; Degas, silhouette d'un bour-

geois de style Louis-Philippe, arrivait pourvu de quelques mots cruels


sur ses contemporains.

Hein! Dites? Quoi?

((

des flches, ponctus d'un

les lanait

prononc d'un ton bonhomme,

venait d'mettre la plus exacte et


vrit laquelle tout le

monde

graveur dont Manet a

le

comme

Il

fait

la

comme

moins mchante opinion

s'il

une

devait acquiescer. Henri Gurard,

un saisissant

tableau ^w Ca/^ arrivait en coup

portrait, en 1877,

dans son

de vent, un grand carton sous le


chapeau haute-forme camp en arrire, serrait htivement la
main de ses amis en disant qu'il tait attendu ailleurs, puis s'asseyait
bras, le

une table

y restait bavarder. Gurard tait un artiste de talent,


toujours en qute d'une recherche nouvelle dans cet art de la gravure
l'eau forte, si attachant et si dcevant la fois. S'il ne ft pas partie

et

du groupe des impressionnistes,


Gurard pousa
Gonz^als.

Ewa

Ewa

Gonzals,

il

En 1878,
du romancier Emmanuel

en tait un ami

la fdle

ane

fidle.

Gonzals tait peintre et ne manquait pas d'habilet et


un mariage bien assorti. Hlas! la

d'intelligence; c'tait A^raiment

jeune

femme mourut quelques

jours aprs

la

naissance d\in fds,

asphyxie par les fleurs qu'on avait laisses dans sa chambre. Gurard

mourut lui-mme prmaturment, quelques annes plus tard, laissant


inachevs de trs intressants projets, notamment cette fameuse collection de cent lanternes graves par lui et qu'un texte

demand

des

tait le peintre vnitien

Zan-

crivains connus devait complter.

L'un des plus assidus nos soires

domeneghi.

11

tait

venu

ayant pas rencontre,

26

il

Paris

pour y chercher

la gloire et

se refusait, bien qu'il et la nostalgie

ne

l'y

du pays

Croquis

la

plume.

natal, retourner
la

Venise o ses compatriotes ne

lui

eussent pas

rception triomphale qu'il avait escompte en les quittant.

en

exil, dsillusionn,

Il

fait

vivait

accusant les Franais de lavoir du.

aigri,

cependant un excellent homme, au fond, qui garda jusqu' sa


mort, survenue il y a quelques annes, une grande amiti pour Renoir
C'tait

qui

il

ments

tait

reconnaissant des paroles consolantes et des encourage-

qu'il avait toujours reus

de

lui.

Tami de Tacteur Lassouche,

Defeuille, le miniaturiste,

qui

il

ressemblait trangement, apportait toujours quelques anecdotes sur


les

marchands de

curiosits pour

incroyable habilet,
xviii^

sicle.

Il

lesquels

fabriquait, avec

il

des pastiches des meilleurs

une

miniaturistes

du

gagnait ce mtier une trentaine de mille francs par

an, ce qui tait un fort joli gain pour l'poque. Defeuille, parce qu'il

ne signait rien, avait

la

conscience tranquille.

gneusement un autre pasticheur


de Diaz des vues de
l'on voyait

la fort

traitait assez ddai-

un gros chne au tronc ensoleill,


Ils avaient cependant les mmes

les

du nom

mmes, o
entour d'une masse de

de Fontainebleau, toujours

broussailles sombres.

Parmi

11

qui, lui, signait effrontment

jeunes peintres,

le

les

clients.

plus brillant tait certainement Henri

Gervex qui n'avait pas alors beaucoup plus de vingt ans. Beau garon,
lgant, de manires simples et distingues, enjou et plein d'entrain,
il

comptait dj des succs

d'artiste.

Un de

ses premiers tableaux,

un de ses premiers essais, avait t acquis par l'tat pour


le Muse du Luxembourg. Manet, qui avait beaucoup de sympathie
pour Gervex, ne pouvait se dfendre d'envier un peu la chance de ce
tout jeune homme, alors que lui-mme tait cinquante ans, discut,

j'allais dire

tenu l'cart des faveurs

officielles'.

propos des relations de Manet et de Gervex, je me souviens


d'avoir lu quelque part une note dans laquelle on discutait si, dans le
tableau de Manet intitul

Nana

et qui

reprsente une jeune

femme

sa toilette, le peintre n'avait pas eu l'intention de reprsenter l'hrone

du roman de Zola portant


28

le

mme nom.

Aprs avoir

tabli

que

le

Cl.

FEMME NUE

Durand"Ruel

tableau tait antrieur

la

publication du roman, l'auteur de

la

note

concluait que Manet avait simplement reprsent une actrice s'ha-

dans sa loge.

billant

d'aprs une jolie

n'en est rien. Cette toile est une tude faite

11

nomme Anna

fille

Gervex. C'est par manire

qui tait le

d'hommage

la belle

modle habituel de
Montmartroise que

donn le nom de Nana son tableau.


Cette Nana a pos galement pour Renoir la mme poque. Il a
fait, notamment, d'aprs elle, un magnifique torse, acquis d'abord par
Emmanuel Chabrier et qui appartient actuellement, je crois, un
amateur de Moscou.
Quelques crivains se mlaient ces runions de peintres. On y
Manet

voyait quelquefois Jean Richepin qui venait de faire paratre la Chanson

des Gueux. Pendant assez longtemps, Edmond Duranty y vint en


cqmpagnie de Degas. Certains soirs Villiers-de-l'Isle-Adam y montrait
son visage ravag, sa barbiche d'un blond jauntre, ses fines mains

blanches, toujours agites, sortant des manches trop larges d'une redin-

gote use qui grimaait sur son corps amaigri et lgrement vot.
Villiers semblait toujours hallucin par

lequel

oubliait la misre de sa vie.

il

mconnu
tre.

Le

quelque rve de grandeur dans


Chez lui, c'tait moins l'crivain

qui souffrait que le grand seigneur dchu qu'il s'imaginait

titre

de grand-matre de l'ordre de Malte

une touchante conviction,


Saint-Simon, sa qualit

lui faisait

qu'il s'attribuait

presque ddaigner,

d'homme de

lettres.

Il

tel

avec

un duc de

tait si chatouilleux

sur ce qui touchait sa noblesse qu'il intenta un procs en diffamation


l'auteur d'un

mlodrame dans lequel

risle-Adam, dont

il

le

marchal Jehan Villiers-de-

prtendait descendre, avait t fort maltrait.

accompagn de Catulle Mends.


avec un petit rire ironique.

Parfois, Villiers-de-l'lsle-Adam tait


((

Abraham

disait

Le critique de
encore

la

politique

Armand

de

lui Villiers

la

Rpublique Franaise^ Philippe Burty, venait

Nouvelle- Athnes vers 1874, mais


la

suite

de Gambetta dont

la

il

tait fort

occup de

popularit grandissait.

Sylvestre passait une partie de ses soires au caf de la place

^9

Pigalle o

il

d'interminables parties de dames avec Franc-Lamy

faisait

tandis que prs d'eux

Albert Mrat se plaignait d'tre mconnu.

du groupe des Parnassiens

Mrat

faisait partie

pas

notorit de Franois Coppe ou

et

il

souffrait

de n'avoir

d'Armand Sylvestre, malgr


de nombreuses rcompenses acadmiques. Le succs de jeunes potes
comme Jean Richepin, Maurice Bouchor, Raoul Ponchon, Emile
Goudeau, Maurice Rollinat le dsesprait, il se sentait un pote dmod.
Richepin, quand les fables-expresses taient la mode, lui consacra
la

celle-ci

Un jour,

de

l'Institut,

Mrat sera
Moralit

Tant va

la

cruche l'eau qu'enfin

la base.

elle se case.

Albert Mrat n'a jamais connu ce trait qui l'et bless.

malade, de plus en plus


thnie.

La

annes,

il

aigri,

il

s'est tu

vie pourtant lui avait t assez


tait bibliothcaire

pote clbre

Leconte de

Au bout d\me

du Snat,

Vieilli,

dans une crise de neuras-

douce

comme

et

dans ses dernires

l'avait t

avant

lui

un

Lisle.

du musicien Cabaner, apparaissait


parfois sous une chevelure noire frise la figure basane du pote
Charles Gros. G'tait l'poque o il publia son prestigieux Coffret de
table, assis ct

Santal da.ns lequel,

la suite

de vers qui suffiraient

la

gloire d'un

pote, se trouvent les amusants monologues que disait Coquelin Gadet

un genre nouveau cr par Gh. Gros. Get homme


extraordinaire n'tait pas seulement un crivain d'une subtile originalit, il tqiit, en outre, le chimiste qui fabriqua des corindons, l'inventeur du tlphone et de bien d'autres choses. Pour ce qui est de
et qui taient alors

l'invention du tlphone dont plusieurs physiciens ont

rclam

la

il est certain
j'en ai le souvenir prcis
que Gharles
Gros en entretint Manet deux ans, au moins, avant qu'on parlt
de l'appareil d'Edison. A cette poque, Manet offrit Gharles Gros

priorit,

3o

de

mettre en rapport avec des capitalistes pouvant s'intresser


son invention et je crois bien me rappeler que des pourparlers
qui n'aboutirent pas eurent lieu entre Gh. Gros et des gens d'affaires.
le

'"^ -^if-y

Liseuse (1916).

La critique
Marthold qui

d'art,

dans nos runions,

faisait le

tait

reprsente par Jules de

compte rendu du Salon dans

le

Monde Thermal.

y dfendait Manet avec ardeur et, l'occasion, se montrait sympathique regard des intransigeants. Il avait un temprament combatif
Il

et

ne manquait pas d'esprit

un crivain ami-

tait

un oiseau rare aux


3i

yeux de Manet, et celui-ci


du Monde Thermal,

tait plein

de prvenances pour

rdacteur

le

Allant d'une table l'autre, un ancien modle de Manet, Victorine,

surnomme

Crevette^ je ne sais

pour quelle raison, soumettait aux

peintres sa dernire tude, car elle s'tait mise faire de la peinture

depuis que Tge tant venu, elle ne posait plus V ensemble. Elle fut le
modle de VOlympia, Mais en 1870, elle semblait une survivance des
grisettes du

temps de Murger.

Et les peintres impressionnistes?


C'tait

eux qu'on voyait

Pigalle o cependant,
tiens.

Seul, Renoir, qui demeurait rue Saint-Georges, y venait assez

rgulirement.
distrait,
il

ils

moins souvent dans ce caf de la place


tenaient la plus grande place dans nos entrele

Il

arrivait

la figure

srieuse et

l'air

parce que son imagination l'entranait toujours loin du lieu o

tait. Il s'asseyait

gnrale

de son pas press,

et,

dans un coin, se mlait rarement

peu prs indiffrent

la

conversation

ce qui se disait autour

de

lui,

il

tournait entre ses doigt une cigarette qu'il rallumait et qu'il laissait

sans cesse s'teindre, ou charbonnait sur

la table

avec une allumette

brle, quelques traits sans signification.

Trs rarement venait Czanne qui Manet


k ct de lui.

Czanne

excitait la curiosit

une place
quand celui-ci

faisait aussitt

de Manet et

trouvait l'occasion de Tinterroger sur ses travaux,

il

y mettait une
il perdait son

insistance qui amusait beaucoup son interlocuteur. Mais

temps avec ce provenal finaud qui

rpondait par des galjades

dbites d'un air narquois toutes les questions que l'autre

Monet

et Sisley

ne venaient, pour ainsi dire, jamais

Athnes,, parce qu' ce

Les habitus de

la

moment

lui posait.

la Noui>elle-

dj ni l'un ni l'autre n'habitaient Paris.

Nouvelle-Athnes, en 1874 et plus tard, consti-

tuaient, tels qu'ils taient, le premier public

sympathique que rencon-

trrent les Impressionnistes ; c'est de l que partit la propagande qui

devait leur crer une phalange de partisans.

32

III

QUELQUES AMATEURS

Renoir
tres

et les autres pein-

impressionnistes

daient, sans

prix infime,

ven-

doute pour un
mais enfin ven-

daient un certain

nombre de

tableaux quelques rares et


amateurs. Il en exis-

fidles
tait,

en

efet,

Nous avons

quelques-uns.

cit

dj parmi

eux Faure, le clbre baryton


de l'Opra, dont Manet a peint
un magnifique portrait dans

d'Hamlet
Tun des
triomphes du chanteur
qui
le rle

temps autre une


de Monet, et Thodore
Duret qui ornait son logis de
tableaux de Monet, de Renoir
achetait de

toile

Tte de jeune

fille.

et de Sisley.

Un mdecin d origine roumaine, mais devenu par un long sjour chez nous un vritable Pari33
5

sien, le D'

de Bellio, acqurait en assez grand nombre des Renoir,

des Monet, des Sisley et des Pissarro.

Arsne Houssaye avait achet quelques toiles de Renoir, mais on


ne peut pas le ranger cependant parmi les amateurs habituels des
impressionnistes.

grande galerie du premier


tage de son htel, avenue de Friedland, taient tous gnreusement
attribus des peintres illustres des sicles passs et la prsence des
impressionnistes ct d'uvres si haut qualifies et paru quelque
Les imposants tableaux qui garnissaient

peu dplace Texcellent crivain.

maison que leurs petites entres

et

il

Ils

la

ne pouvaient avoir dans

n'y eut gure

la

que Renoir qui en

profita.

En

un nouveau venu, Gustave Caillebotte, peintre lui-mme,


apporta aux Impressionnistes un appui financier qui vint fort propos
pour quelques-uns d'entre eux.
Caillebotte tait riche, gnreux et homme de got. Il fut pour les
peintres auxquels ils se joignit, un ami dvou dont Taide efficace tait
toujours enveloppe d'une forme si dlicate qu'il semblait que ce ft
lui que ses obligs rendaient service.
11 peignait avec ardeur et non sans talent. Son temprament
le
rapprochait la fois de Manet par la tonalit gnrale et de Degas
par le choix des sujets. Il subissait l'influence du ralisme, ou plutt
du naturalisme littraire, mais il l'exprimait avec une certaine navet
1875,

qui ne rendait pas dplaisants les sujets qu'il choisissait dans le milieu
le

plus banal.

11

fut

pour Renoir un ami dvou.

une collection de tableaux qui reprsente, aux


prix actuels, plusieurs millions, mais que ses excuteurs testamentaires, au nombre desquels tait Renoir, ne parvinrent pas
Il

a laiss TEtat

faire accepter tout entire par l'Administration des

aucun

prix,

Luxembourg.

Il

celle-ci

34

ne voulut admettra Czanne au Muse du

s'en fallut de peu

ne fut refus par

l'Etat.

Beaux- Arts.

mme

que

le

don de Caillebotte

Cet aveuglement: peut paratre aujourd'hui

Cl.

LA GRENOUILLRE

Durand-Ruel

y a vingt ans, il ne provoquait aucune protestation.


En 1877, L^grand, un ancien employ deDurand-Ruel, avait ouvert
rue Laffitte, un magasin o il exposait des uvres des Impressionnistes

inconcevable;

il

Cette spcialit ne

pas beaucoup d'acheteurs et pour aug-

lui attirait

menter ses ressources, il reprsentait une maison anglaise pour la


le ciment Mac-Lean , sorte de pltre
vente en France d'un produit
:

trs fin avec lequel,

ce

de l'autre ct de

la

Manche, on fabriquait des

chemines destines aux colonies et divers objets en imitation de marbre


de toute espce, car ce ciment blanc supportait facilement un mlange
de couleurs.

Legrand
une somme

sollicita le

concours financier de Caillebotte qui

lui

versa

assez importante, une trentaine de mille francs, je crois.

Renoir, qui aimait toujours

cramique, pensa qu'on pouvait tirer

la

d'une matire plastique de belle apparence un emploi plu^ vari que

ne

le faisaient les
Il

relief.

Anglais.

tenta avec ce ciment divers essais de dcoration peinte ou en

Entre autres choses,

il

modela pour

le salon

de

M"^^

Georges Char-

pentier un cadre de glace dont les fleurs, dans le got du xviii sicle,
taient peintes de tons dlicats

du plus

joli aspect. Il

d'aprs moi, une tte qui fut soumise la cuisson,

Aprs plus de quarante ans,

Ce
et

du

peignit aussi,

de

la faence.

couleur n'a pas subi d'altration.

la

rsultat tait assez encourageant, mais

bientt l'exploitation

comme

ce

il

ne

ciment Mac-Lean

fut pas renouvel

dut tre

aban-

donne.

Ce ciment

arrivait

en France dans des tonneaux aux douves mal

nombreuses fissures les bouillons de


V Impressionniste^ le petit journal que j'avais publi au moment de
l'exposition de la rue Le Peletier, servirent calfater tant bien que
mal ces tonneaux. Tous les exemplaires y passrent et je n'en ai pas
mme conserv une collection.
Caillebotte qui n'avait jamais song tirer un bnfice de l'entre-

jointes d'o

prise de

il

s'coulait par de

Legrand accepta avec srnit

la

perte de sa commandite,

35

mais peut-tre regretta-t-il de n'avoir pas consacr quelques achats


de tableaux la somme ainsi sacrifie.

Le plus passionn de tous les amateurs de cette poque tait certainement M. Choquet. Lorsque je l'ai connu, il occupait encore un
emploi de rdacteur principal la direction gnrale des douanes. Sa
carrire

administrative avait t borne ce grade modeste parce


pas consenti quitter Paris pour s'exiler, au moins tem-

qu'il n'avait

porairement, dans un dpartement de la frontire, ce qui tait une


condition essentielle pour avoir de l'avancement. Jamais il ne put se
rsoudre abandonner ses courses quotidiennes dans les pks lointains quartiers de la capitale, la recherche d'un tableau, d'un dessin

ou d'un

joli bibelot.

Son caractre frondeur, ou plutt son esprit indpendant, avait


probablement aussi contribu l'loigner des hauts emplois. Sa rputation, ce point de vue, tait solidement tablie depuis son entre
dans l'Administration, et cela remontait loin.
Lorsqu'il tait encore surnumraire,

bureau que
nouvel an.

le

Directeur gnral recevrait

cette

Second Empire

poque

les

il

le

fut avis par son chef

de

personnel l'occasion du

dans

les premires annes du


surnumraires touchaient un traitement mensuel
c^tait

de cinquante francs, ce qui

tait peu de chose, mme alors. Le matin


employs tous engoncs dans leur toilette des
grands jours, se runirent dans le cabinet de leur chef de bureau.
Celui-ci avait endoss son habit et arbor une cravate blanche suivant

du

i'^'

janvier, les

du protocole de ce temps. En apercevant le surnumraire, le chef manifesta une surprise indigne. Le jeune Choquet se
prsentait revtu ostensiblement d'une redingote troue aux coudes
les prescriptions

et d'un pantalon
((

Que

signifie

peu prs hors d'usage.


cette tenue, monsieur ? , interrogea

le

chef d'un ton

riposta avec calme le surnumraire,

c'est celle qui

svre.
((

Monsieur

convient un

36

homme

qui gagne cinquante francs par mois.

Nsiio

Gl.

PORTRAIT DE MONSIEUR CHOQUET

(1874).

Le'oiv

Marotte Paris

Durand-Ruel.

Le chef interloqu ne rpondit


d'accompagner ses collgues chez
D'autres

homme

le

M. Choquet

fut dispens

Directeur gnral.

menus incidents du mme genre, au cours de

achevrent de

un

pas, mais

comme un mauvais

le classer

courtois, au

cur

sa carrire,

esprit. C'tait

excellent, mais

il

avait

cependant

un esprit pas-

sionn et l'administration n'a jamais tolr qu'on montrt quelque


passion, si ce n'est pour elle.

Sans tre riche,

il

n'tait pas

avait des gots modestes,

de faveurs par
Il

la

il

dnu de ressources

et

comme

il

pouvait se consoler de ne pas tre combl

Douane, en se livrant

sa passion

de collectionneur.

existe plusieurs portraits de M. Choquet. L'un d'eux, peint par

Renoir en 1876, est d'une ressemblance saisissante. L'me vibrante,


la sensibilit exalte de ce fervent adorateur de l'art, qui n'eut pas
d'gal parmi les amateurs de peinture au xix sicle, se lisent dans la
belle effigie

que

fit

de

lui

un

homme

qui le connaissait bien et qui

l'aimait.

Je ne crois pas qu'il soit possible d'avoir


l'avait

M. Choquet. Par une sorte d'instinct,

un got plus sr que ne


plus encore que par des

connaissances acquises,

uvre

d'art et c'est

il discernait tout
dc' suite la beaut d'une
pourquoi son jugement ne s'garait jamais. Cette

comprhension confinait chez lui au gnie. Il tait mu par la belle


musique comme par la belle peinture. Comme tout tre passionn, il
avait des partis pris qui ne souffraient aucune attnuation et il apportait une implacable logique dans le choix des tableaux, des objets
d'art,

des meubles dont

il

s'entourait.

Il habitait rue de Rivoli, en face du jardin des Tuileries, un appartement situ presque sous les toits et d'o l'on jouissait d'une vue
admirable. 11 avait runi dans ce logis la plus belle collection de

tableaux qu'on puisse imaginer par l'unit qui s'en dgageait et qui
lui confrait

une harmonie extraordinaire. Les meubles garnissant le


charme celui de la peinture. On y remarquait,

salon ajoutaient leur

notamment, des fauteuils Louis XVI, garnis de leur

vieille soie

rose
37'

au ton pass

provenant de Trianon, dcouverts un jour dans une


demeure provinciale par l'infatigable fureteur. Quelques petits meubles,
assez bas pour ne pas prendre sur les murs la place rserve aux
et

tableaux, compltaient Tagencement de

la

pice inonde de lumire.

muse avait t constitu laborieusement,


lentement, avec de modiques ressources. Afin de pouvoir acqurir un
bibelot, une toile ou un dessin, M. Choquet ne s'achetait pas de manCe vritable

et parfait

Au moment

teau.

le

plus dur de Thiver, on le voyait toujours: vtu

d'une courte redingote noire qu'il portait en toute saison et qu'il remplaait le moins souvent possible. Toutes les sommes dont il dispoconsacres l'achat d'uvres d'art qu'il dnichait avec un
incomparable dans des endroits o nul autre que lui n'et soup-

sait taient
flair

onn leur prsence. Tous les aprs-midi, quelque temps qu'il ft,
M. Choquet parcourait de son pas alerte une partie de Paris. Il con-

marchands de bric--brac de la capitale, aussi bien


ceux des quartiers excentriques que ceux du vieux Paris. Il fouillait
inlassablement les cartons des marchands d'estampes de la rive gauche
naissait tous les

et les

botes des bouquinistes. C'est ainsi qu'il recueillit quelques

chefs-d'uvre.

Parmi
le

les peintres qui entrrent

dans

la collection

premier en date fut Eugne Delacroix. Le grand

encore dans
dlaiss.

de M. Choquet,

artiste,

qui n'a pas

got public la place qui lui revient, tait alors fort


Des tableaux importants de Delacroix passaient l'Htel des
le

Ventes sans trouver d'acqureurs quand on en demandait quelques


milliers de francs. Ses aquarelles, ses pastels, ses dessins taient ven-

dus par

lots

pour une centaine de francs.

M. Choquet put, grce

ce

ddain gnral, runir bon compte

la

plus importante collection d'aquarelles et de dessins de Delacroix qui

Avec quelle motion, il tirait, pour les montrer


uvres des cartons o elles taient mthodiquement classes Un jour qu'il en avait tal un certain nombre sur le
tapis du salon pour les montrer Czanne, ces deux tres supersenexistt en France.

ses amis, ces belles


!

38

1^?i^
Portrait de Czanne. (Pastel. 1880.)

39

sbles,

genoux, penchs sur

les feuilles

de papier jauni qui pour eux

taient autant de reliques, se mirent pleurer.

Ds que

les

Impressionnistes exposrent leurs premires uvres,

M. Clioquet vint
rs.

Czanne, Renoir et Monet taient ses prfsentit tout de suite que dans cette floraison de jeunes artistes,

Il

eux.

ceux-ci taient les vritables originaux.

pour

les autres, c'est

ces peintres qu'il aimait, dont

esthtique

S'il

eut quelque sympathie

parce qu'ils taient aux cts des premiers. Et


il

comme marquant une

considrait justement l'expression

renaissance de

l'art franais,

il

les

dfendit en toute occasion avec l'enthousiasme juvnile qu'il garda

jusqu'au dernier jour.


fallait le

Il

voir dans les expositions des premires annes

l'Impressionnisme tenir tte

de

la foule hostile. Il interpellait les rieurs,

leur faisait honte de leurs railleries, les cinglait de remarques iro-

niques

dans ces colloques anims qui se renouvelaient tous les


jours, ses adversaires n'avaient pas le dernier mot. A peine avait-il
et,

un groupe qu'on le retrouvait plus loin entranant presque de


un amateur rcalcitrant devant les toiles de Renoir, de Monet
ou de Czanne et s'efforant de lui faire partager son admiration pour
quitt

force

ces peintres honnis.

Il

trouvait d'loquentes paroles, des arguments

ingnieux pour convaincre ses auditeurs.


les raisons

rieux,

il

de sa prdilection. Tour

Il

leur exposait avec clart

tour persuasif,

vhment, imp-

se dpensait inlassablement sans jamais se dpartir de cette

urbanit qui faisait de

lui le

plus charmant et le plus redoutable des

contradicteurs.
Il

entrait parfois, cependant, en violente colre, lorsque quelqu'un

blessait son

extrme susceptibilit. C'est ce qui lui advint une fois


l'gard d'Alexandre Dumas fds. L'crivain, qui il arriva quelques
msaventures dans ses relations avec des peintres, notamment avec
le reprsenta sous les traits d'un Juif de Bagdad, tait un
grand admirateur de Tssaert. Ayant appris que M. Clioquet possdait
deux trs belles toiles de ce peintre, il manifesta le dsir de les voir,
Jacquet qui

4o

Hiio le'on Marotte Parts

Cl.

BAIGNEUSE ASSISE.

Durand-Riiel.

mais avec rarrire-pense de les acheter, si elles lui convenaient.


M. Choquet le reut fort bien et lui fit longuement les honneurs de sa
collection.

Devant un visiteur de marque

pas de s'tendre sur


qu'il le conduisit

distraite les

mme

comme

celui-l,

de Renoir, de Czanne et de Monet lorsdevant leurs uvres. Dumas fils coutait d'une oreille

propos de son guide. Ni Czanne,


tait

Il

ni

Renoir, ni Delacroix

venu pour voir

les Tassaert et

autre chose. C'est vers eux qu'il revenait toujours. Plus

plus grandissait en lui le dsir de les acqurir.

que

ne manqua

le talent

ne l'intressaient.

M. Choquet

il

n'tait

pas riche et cela

On

pas

il

les revoyait,

l'avait

prvenu que

donnait

la quasi-assurance
d'un prix lev ne laisserait pas celui-ci indiffrent.

l'offre

Vos Tassaert sont bien

jolis,

lui

Monsieur Choquet.

Oui, c'est vrai, je les aime assez. Certainement, ce ne sont ni des


Renoir, ni des

mais ce sont tout

Delacroix,

de

mme

de beaux

morceaux.

Eh!

bien,

monsieur Choquet, cdez-les-moi. Je vous en donne

trente mille francs, comptant.


C'tait

que son

Le

videmment un gros

prix et

Dumas ne douta

pas un instant

offre allait tre accepte.

rsultat fut bien diffrent de celui qu'il escomptait. Sa proposi-

Choquet une indignation vhmente.


Quoi! s'cria-t-il, vous m'avez demand voir mes tableaux
c'tait pour me proposer de les acheter
Vous tes donc venu
pour m'insulter. Je ne suis pas un marchand, monsieur Allez-

tion dchana chez M.

et
ici

((

vous-en

))

Et sans plus de faons,

il

mit l'crivain

la porte.

Dumas

fils

tait

homme

ne pouvait avoir que de bas sentiments.


A force d'ajouter des acquisitions nouvelles aux anciennes, la maison ne pouvait contenir toutes les richesses que l'amateur y appor-

dsormais jug

tait. 11

cet

ne restait plus une place sur

les

murs pour y accrocher un

tableau, les meubles encombraient toutes les pices, mais le matre

du

logis

ne connaissait pas

la satit lorsqu'il s'agissait

de sa passion.

Quelques annes avant de mourir, M. Ghoquet hrita d'une belle


fortune.

Il

se dcida, regret, quitter son appartenjent de la rue de

Rivoli pour aller loger ailleurs sa collection sans cesse augmente.

Il

acheta, rue Monsigny, un petit htel du xviif sicle dont l'architecture


Tavait peut-tre sduit, mais dont l'occupation ne tarda pas le dcevoir.

Certes, ses tableaux trouvaient l plus de place que rue de

mais

jour y tait moins bon. En outre, le vieil amateur


n'avait plus sous les yeux l'admirable dcor qui lavait rjoui pendant
de longues annes. La maison lui paraissait triste et trop grande avec
Rivoli,

le

nombreuses visites que la notorit de sa galerie


ne chassrent pas l'ennui qui remplissait pour lui sa
nouvelle demeure. Peut-tre aussi, depuis qu'il tait riche, prou-

ses trois tages. Les


attirait

chez

lui

moins de plaisir aux trouvailles qu'il faisait.


Aprs sa mort, la galerie qu'il avait forme grand peine a t disperse. C'est trs regrettable. Elle et pu tre, au Muse du Louvre, le
digne pendant de la collection La Caze. Etait-il possible de la conserver, tant donn la somme considrable qu'elle reprsentait au
moment du dcs de M. Choquet? Je le crois, mais il et fallu, pour
cela, moins d'ignorance et moins de ddain de la part des reprsenvait-il

tants de l'Etat. La Dmocratie,


Pricls, se soucie

42

peu de

la

quand

elle n'a

gloire de la cit.

pas pour matre un

IV

L'EXPOSITION DE

1874

mise en 1873, de grouper quelques peintres ayant entre


eux une certaine affinit et de faire une exposition collective

LiDE,

de leurs uvres revient, je crois, Claude Monet. Elle fut tout


bien accueillie, d'abord par Renoir et Sisley, ses deux

de suite

amis, puis
Morisot.

par

Czanne, Pissarro, Guillaumin, Degas,

Manet qui

considrait

comme

tenait
le

essentiellement

Berthe

officiel

qu'il

meilleur terrain de combat, ne voulut pas

prendre part une manifestation qui


Jury

au Salon

M"^'

lui

et alin les sympathies du

officiel.

L'organisation du groupe fut assez laborieuse. Degas dsirait qu'on


associt aux pronioteurs de l'exposition un certain nombre d'autres
peintres, tandis

que Monet

et ses

amis prfraient rester entre eux.

Peut-tre cela et-il mieux valu, mais Degas invoquait l'appui de sa


proposition la ncessit de ne pas donner l'exposition un caractre
trop rvolutionnaire; c'tait sage, en apparence.
Pissarro qui reprsentait assez bien l'esprit

vieille

barbe de 48

43

pour qu'on formt une association cooprative calque sur


dont il donna lecture une runion. Aux
statuts de cette socit de mitrons, il avait ajout un projet drgleinsistait

celle des ouvriers boulangers

ment

intrieur rempli' de prohibitions et de pnalits. Renoir qui avait

l'horreur des rglementations administratives protesta contre le projet

de Pissarro, qui fut

rejet.

La ncessit de couvrir
au contraire,

accepter,

la

les frais assez lourds

proposition de Degas.

nombre des exposants, on diminuait,

de l'exposition

fit

En augmenLant

le

d'ailleurs, la quote-part des frais

de chacun.

Lorsque Tentente

on s'occupa de chercher un local. Je


ne sais qui dcouvrit celui qui rpondait le mieux au but poursuivi.
G tait Tancienne installation du photographe Nadar, boulevard des
Capucines, l'angle de la rue Daunou\
En raison de cette situation sur le boulevard et toujours pour viter
de paratre rvolutionnaire, Degas proposa d'appeler le groupe La
Capucine

^l

de

fut tablie,

faire figurer cette fleur,

annonant l'exposition. Cette

affiches

comme un emblme,

fois, sa

sur les

proposition n'eut pas de

succs.

Aux

organisateurs de l'exposition, se joignirent alors Bracquemont,

Lpine, Nittis, Gaston Latouche, Boudin, Guillemet, Lebourg, etc. Si


aucun de ces artistes n tait un grand matre, il faut convenir qu'ils
avaient tous du talent et qu'il tait difficile de runir un ensemble

meilleur et plus clectique que celui offert au public. Si l'on discutait


le talent

de Monet, de Renoir et de leurs

natre la valeur des autres. C'tait bien,

auiis,

du

on

unanime reconque Degas avait


espr, en groupant

tait

reste, ce

voulu raliser en largissant l'exposition. 11 avait


des artistes de tendances si diverses, que les Instransigeants se trouveraient en quelque sorte submergs sous le flot des peintres du juste
milieu; car Degas ne tenait pas du tout voir triompher ses amis.

I.

44

Ces locaux sont actuellement occups par un restaurant.

Portrait de Claude

Monet

{1875).

Renoir

fit partie de la a Commission charge de placer les tableaux.


une besogne difficile et fatigante au bout de deux jours, il
resta peu prs seul pour remplir cette tche dlicate. Inutile de dire
que, malgr l'impartialit qu'il apporta dans la rpartition de la cimaise

C'tait

il ne russit pas contenter tout le monde. Pissarro,


notamment, toujours imbu de ses thories galitaires, et voulu qu'on
procdt par un tirage au sort ou par un vote pour dterminer la place
de chaque toile c'tait pour lui affaire de principe. On ne l'couta pas,,

entre les exposants,

heureusement.
L'exposition, ouverte quinze jours avant le Salon officiel, fut un
vritable vnement.

On n'avait pas encore, en 1874, l'habitude de voir des artistes se


grouper pour exposer, sans estampille officielle, des uvres qu'un
jury n'avait pas dclares dignes du public.

Il

n'y avait eu d'autres

tentatives en ce genre que le Salon des refuss et l'exposition

Courbet sous Napolon

III

mais

le

Gouvernement

d'alors avait

il inquiet ces manifestations tapageuses qu'il considrait

contraires au bon ordre.

En

1874,

le

public pensait

comme

de

vu d'un

comme
le

Gou-

vernement imprial. Il y avait bien, il est vrai, l'exposition organise


chaque anne, avant le Salon, par les peintres socitaires du cercle des
Mirlitons^ mais ceux-ci taient pour la plupart des
titut ou,

tout au moins, des peintres

la

mode

membres de

l'Ins-

qui conviaient leurs

amis une sorte de rptition gnrale rserve des invits. Cette


crmonie mondaine avait sa place dans la vie parisienne, au mme
titre

que

le

concours hippique.

du boulevard des Capucines organise par Monet,


Renoir, Pissarro, etc., avait un tout autre caractre. Elle n'tait ni un
L'exposition

Salon des refuss, puisque

uvres au Jury
le

officiel, ni

les

une

exposants ne soumettaient pas leurs


fte

mondaine, puisqu'il

manquait

patronage d'une socit lgante.


C'est prcisment cette indpendance

d'artistes, s'affranchissant

46

lui

de

la tutelle

montre par une runion

gouvernementale

et

du patro-

monde

nage du

exposants de

les

dchana

lgant, qui
la

Fliostilit

gnrale

galerie Nadar, qu'on appelait dj

sigeants.

Cette appellation tait immrite. Jamais aucun d'eux

Czanne peut-tre

n'avait manifest

contre

les Intran-

mme pas

moindre intransigeance. Ils


avaient envoy des uvres au Salon avec une tnacit remarquable et
y avaient t admis plusieurs reprises. Etait-ce leur faute si les jurys
composs d'artistes mdiocres, attards dans des formules dsutes,
la

taient incapables de discerner le talent

quand

en honneur l'Ecole des Beaux- Arts

C'est seulement parce qu'ils

il

dpassait les poncifs

avaient t lasss par les incessantes rebuffades^ du jury du Salon que


ces Intransigeants s'taient dcids courir les risques d'une exposition particulire de leurs uvres.

Pour se rendre compte de

du public

l'initiative prise

l'accueil

que devait recevoir de

par Claude Monet

et ses amis,

il

la

part

faut se

rappeler quels taient alors les peintres la mode, ceux qui rpondaient
le

mieux au got gnral.

A
trie

cette poque-l,

il

on s'crasait dans

n'y avait alors qu'un Salon

reau, de Bonnat, de

les salles

devant

Grme, de Meissonnier

fameuse Salom de Henri Regnault


porte de sa roulotte

qu'on

cette

les

et

du Palais de

l'Indus-

tableaux de Bougue-

de Carolus Duran. La

bohmienne

assise la

venait d'exposer l'cole des Beaux-

une uvre d'une hardiesse inoue. Les tableaux milid'Alphonse de Neuville' excitaient une admiration que, plus tard,

Arts, passait pour


taires

Edouard Dtaille

recueillit. Est-il

besoin de rappeler que les tableaux

de Meissonnier atteignaient des prix fabuleux pour l'poque ? La clbre


charge de cuirassiers qui avait pour titre i807 , fut paye trois cent
mille francs par

un Amricain

ce qui valut au tableau une rclame

inoue. Cette petite toile, avant son dpart pour l'Amrique, avait t

expose chez Petit, dont


allmes

l'y voir,

Manet

le

magasin

et moi, par

tait alors rue Saint-Georges.

Nous

un aprs-midi maussade. Elle

tait

place sur un chevalet, dans une petite salle assez sombre, prs d'une

47

fentre clairant le tableau de ct. Sous le jour gris, la peinture sans

vigueur prenait une tonalit blafarde o reluisaient, et

touches de peinture encore frache. La foule


Ticone dont on murmurait

le prix

l,

quelques

devant

dfilait recueillie

avec admiration. Quand vint notre

tour de passer devant l'uvre du matre, Manet, aprs s'tre un instant


pench vers le chevalet, se tourna vers moi a C'est trs solidement
:

peint

)),

dit-il

haute voix en se redressant,

tout est en acier... except les cuirasses.

ce

mais quel dommage!

Nos voisins eurent grand peine contenir leur indignation, en


tel blasphme sur un tableau de trois cent mille

entendant profrer un
francs.

Tandis que

uvres des peintres en vogue se payaient cher, on


pouvait, pour cinquante louis, acqurir le plus beau Corot du monde.
Delacroix tait plus que dlaiss, il tait trait en ennemi et M Choquet,
les

qui fut certainement l'amateur le plus avis de son temps, put s'offrir

de magnifiques tudes du matre


croix tait regard

comme un

En

des prix infimes.

peintre rvolutionnaire

1874, Dela-

ne faut pas douter un seul instant que si Delacroix avait appartenu la mme gnration que Cabanel, Baudry et Bouguereau, il n'et
jamais obtenu de la Rpublique les commandes qui lui permirent de
Il

donner
Palais

sa

mesure.

Il

du Luxembourg,

Philippe n'aimait pas

la

n'et dcor

ni

d'Apollon, ni

la galerie

ni Saint-Sulpice, etc.

On

sait

peiuture de Delacroix, mais

que

il

le roi

le

Louis-

eut le mrite

beaucoup
de ne pas empcher le Directeur des Beaux-Arts
de donner des commandes l'artiste. Cependant, le monarque bourc'est dj

geois manifestait volontiers son hostilit pour un art qu'il ne comprenait pas. Delacroix venait dterminer les peintures dcoratives du
Palais du Luxembourg quand Louis-Philippe visita les modifications

qui avaient t apportes aux locaux de

devant
dans

le

les

Chambre des

Pairs.

Il

passa

l'artiste, prsent

cortge. Dsignant les mdaillons peints entre les fentres de

la petite galerie,

48

la

uvres de Delacroix sans adresser un mot


il

demanda

quelqu'un

de sa suite

si c'tait

de

la

On

peinture murale.

lui

rpondit qu'ils taient peints sur

mieux, murmura-t-il, on pourra les enlever.

ce

Tant

Nanmoins, cette boutade n'eut pas de suite


demeurrent

toile,

et

les

peintures

leur place.

Louis-Philippe parta-

^I^^SP^s*^

geait, en art, le got des

gens de son poque.

Ce
pour

du

got

public

mauvaise pein-

la

ture n'tait pas absolu-

ment

l'effet

d'un caprice

ou d'un engouement passager.

Il

rpondait un
qui

d'esprit

tat

form

la

s'tait

du

lin

xviii

sicle et qui s'exprimait

dj dans la peinture de

Greuze et de ses lves.


existait,

Il

en

effet,

depuis un sicle une con-

cordance
entre

de

l'art et

sentiment
la

Socit

imbue des ides de

J.-J.

Rousseau. Les sujets traits,

aussi

taient

facture,

mes

bien

que

confor-

une esthtique qui

mprisait le beau mtier


et tait,

en cela, d'accord

La Source

(1874).

avec les conceptions sociales

du

xix^ sicle, qu'elles

fussent reprsentes par Royer-Gollard,

Prvost-Paradol ou Adolphe Thiers. C'est parce qu'ils ne se confor.

49

maient pas aux rgles,

que
le

faciles discerner,

de Testhtique orthodoxe

combattus avec fureur par

les peintres impressionnistes taient

public aussi bien que par leurs confrres.

On

et certainement

renvers

le ministre qui aurait eu la pense d'acheter pour l'tat la


moindre toile de Renoir, de Monet ou de Degas. Mais personne ne songeait commettre une telle folie.

Lors de Touverture de l'exposition,

il

y eut foule

la

Galerie

Nadar. Ce fut un succs capable de rassurer les organisateurs sur


les

affluaient

pas avec

quaient-ils

de

financiers de

rsultats

leur entreprise.

Mais

une intention bienveillante.

visiteurs

les

peine

n'y

remar-

envois de Boudin, de Gaston Latouche, de Lpine,

les

de Guillemet. Quoique ces peintres eussent dj une

Nittis et

certaine notorit, on ne les voyait pour ainsi dire pas

Intransigeants que

se portait

l'attention hostile

et

c'tait sur les

goguenarde du

Ce n'taient que plaisanteries plus ou moins spirituelles,


ou injures lancs haute voix pour provoquer les rires des

public.
lazzis

spectateurs.

Quelques amis, parmi lesquels on remarquait M. Ghoquet, tenaient


tte tous les dtracteurs, se dpensaient dans les groupes, essayaient

de ragir contre
toile signe

l'hostilit

des critiques d'art. Rien n'y

de Renoir, de Monet ou d'un autre

tait la raillerie

faisait

intransigeant

toute
exci-

des visiteurs.

y avait cependant cette premire exposition d'excellentes


toiles de Renoir, telles que la Loge et la Danseuse. Monet exposait
des marines et des paysages d'une belle lumire et d'une vie intense.
Il

Sisley, Pissarro, Berthe Morisot,

quables

montraient aussi des tudes remar-

toutes ces toiles paraissent aujourd'hui bien sages. Les

envois de Czanne talaient dans tout son clat

du dessinateur

la

puissance ingale

du coloriste avec des paysages de Provence o


s'agitaient des groupes de baigneurs muscls comme des cariatides de
Puget. Le public criait au mystificateur. Car si tous les Intransigeants
provoquaient
5o

et

les quolibets

des visiteurs, aucun n'tait honni autant

Biia Lon Marofte Pc^ts,

Cl.

PORTRAIT DE SISLEY

(1874).

Durand-RueJ.

que Czanne. Quelques gens, plus excits que


pour

lui la

Dans
un

On
((

rclamaient

camisole de force.

les envois

de

effet

les autres,

de Monet,

dans

soleil

la

il

y avait une petite toile reprsentant

brume du matin.

Pavait indique dans

Soleil levant. Impression

le

. 11

catalogue

sous ce

simple

titre

semble qu'une pareille dsignation,

d'o toute prtention tait absente, devait passer inaperue.

Il

n'en

Leroy qui en forgea

le

nom

fut rien. Elle attira l'attention de Louis

pour

' Itnpressionniste

le

donner au

de son

titre

article

du Charivari

sur l'exposition.
L'pithte

d'impressionniste

comme

l'adopta

gnralement de

Dans
fiait

l'esprit

ft

rapidement fortune;

la

de ceux qui l'employaient,

peinture faite

public

le

mot exprimait exactement l'ide qu'il se faisait


manire de Monet et des peintres de son groupe.

ce

si

la diable ,

ce

impressionnisme

signi-

ngligemment, ou encore esquisse,

tableau inachev que l'auteur prtendait faire passer pour une uvre

termine. Et beaucoup de visiteurs de l'exposition de 1874 taient per-

suads que les impressionnistes pouvaient peindre, par jour, une dou-

Le nom d' Impressionniste


appliqu un peintre avait donc toujours un sens pjoratif qui n'tait
pas du got de ceux qu'on prtendait en affubler. Ce n'est qu'en 1877,
zaine de toiles pareilles celles exposes.

et parce
nistes,

ce

qu'on avait persist les dsigner sous

que

mmes de

les anciens

exposants de

la Galerie

le

nom

d'impression-

Nadar se servirent eux-

ce terme pour caractriser leur exposition nouvelle.

Toutefois, jamais les peintres de cette priode n'attachrent au

mot impressionniste

la

valeur d'une formule d'art

ceux qui se runissaient sous ce


se

sentaient pour cela trop

quelques caractres

communs

titre

commune

tous

pour exposer leurs uvres ils


les uns des autres, malgr
;

diffrents

tenant plus de leur esprit que de leur

manire.

Ce qui

maintenu pendant des annes

le

groupe des impression-

nistes^ c'est l'amiti qui unissait ceux-ci et qui tait

bien antrieure
5i

leur premire exposition. C'est cette amiti seule qui

fit

natre chez

eux ride d'exposer ensemble leurs uvres, que les caprices du Jury
laissaient trop souvent la porte du Salon officiel.
Les liens qui s'taient forms au temps de leurs dbuts ne se
relchrent pas entre Renoir, Monet, Sisley et Czanne. Jamais

il

n'y

eut entre eux de rivalit, pas plus quand vint la notorit qu'aux

heures
J^es

difficiles

heures

je les ai connus.'

sonnrent pendant longtemps


de cette poque peuvent en tmoigner Mais la

difficiles

les rares survivants

Hlas

elles

grande perscution commena rellement cette exposition de 1874


o, pour la premire fois, Monet et ses compagnons exposrent cte
ne leur servit de rien d'avoir, sur les suggestions de Degas,
demand des peintres contre lesquels le public n'avait pas d'hosticte.

Il

d^tre leur caution.

lit

On

n'en tint pas compte. Ce fut vraiment la

prcaution inutile.
L'exposition de

la

Galerie Nadar, aprs avoir soulev des temptes,

ferma ses portes au milieu de l'indiffrence gnrale.


Cette premire manifestation d'un groupe s'mancipant de la
tutelle du Jury eut son pilogue l'Htel des -Ventes au mois de

mars 1875.
Aprs
(c

uvres des impressionnistes taient devedclare un tmoin irrcusable, M. Thodore Duret.

l'exposition, les

nues invendables

Les soi-disants connaisseurs,

les collectionneurs se refusaient tout


particulirement en acheter. Les impressionnistes devaient le reconnatre, l'occasion d^une vente qu'ils tentaient en mars 1875. Ils

l'avaient entrepris, tant

pour continuer se montrer au public,

dfaut d'une exposition qu'ils

n'taient pas mme de faire cette


anne, que pour se procurer quelque argent. Claude Monet, Sisley,
Renoir, Berthe Morisot faisaient donc passer aux enchres, l'Htel
Drouot, 70 tableaux. Ceux qu'ils essayaient de pousser en levant

quelque peu

les prix, devaient tre retirs. Ils

ne trouvaient d'acqureurs pour les autres laisss des prix trs bas, que dans un tout petit
52

cercle d'amis.

pour

Le

total

de

les tableaux retirs

la

vente ne dpassait pas io.346 francs, tant

que vendus

w.

en 1874, peut tre considre


comme Tun des vnements les plus importants de Fliistoire de Part
franais. Forme avec le concours, prpondrant par le nombre des
L'exposition des Impressionnistes

exposants, de peintres n'ayant pour

plupart aucun point

la

commun

avec les Impressionnistes^ elle fut cependant uniquement caractrise


par la prsence de ceux-ci. C'est de cette exposition que date le chan-

gement profond qui s'accomplit au cours des annes suivantes dans


Testhtique de la peinture moderne. Sans doute ce mouvement avait
t prpar

d'abord, par TEcole de Fontainebleau

par Delacroix,

ensuite et enfin par Courbet, Manet et Corot, mais c'est seulement

lorsque le groupement form par Czanne, Renoir, Monet, Sisley et


Pissarro montra sous un aspect nouveau une tendance collective en
laquelle se continuait une tradition ininterrompue de l'art franais, que

djeunes

artistes

comprirent que l'enseignement

des formules primes et ddaignait

Nous allons essayer d'exposer,


l'tat d'esprit

de

la

la

officiel leur

technique de

la

imposait

peinture.

ce propos, quel tait, vers 187.5,

jeunesse qui frquentait les ateliers de l'Ecole

des Beaux-Arts.

Les trois ateliers de l'Ecole taient dirigs respectivement par

Grme, Cabanel

et

Lehmann. Ce dernier

avait remplac Isidore Pils,

dcd en 1873.

Dans chaque
enseignement.

Il

atelier, le

l'lve avait, sous la

matre.
et des

On

((

patron

tait le

matre absolu de son

y exerait, seul aussi, le droit

d'admission; mais

condition d'tre agr, le libre choix de son

conoit donc que chaque atelier possdait une physionomie

tendances particulires.

Grme avait group autour de lui une centaine d'lves comprenant une bonne moiti d'Amricains. On y voyait, en outre, une
I.

Thodore Duret,

les

Peintres impressionnistes

p. 22.

^3

dizaine d'Anglais, trois ou quatre Japonais et autant de Russes le


reste seulement tait franais. On vivait en bonne harmonie dans cette
;

tour de Babel et

le

((

patron

y laissait une grande libert ses

ne

lves,

contraignant

les

jamais suivre ses conseils.

Il

n'imposait sa manire per-

sonne

et corrigeait toutes les

tudes avec une gale imparc'tait la consquence


du cosmopolitisme du lieu.
Les murs de T atelier

tialit

taient tapisss de portraits-

charges
sants
sents.

tte

souvent

trs

amu-

lves passs ou pr-

On

y voyait Dagnan,
gristre avec
d'pais

cheveux noirs plaqus sur

le

front; Roll, Courtois, de Vin-

Grme ayant,

seul

ker, le

jusqu'alors, remport le grand

prix de

Rome. Grme

Femme

allaitant

beaucoup
charges et
recommandait expressment

son enfant, croquis.

ses lves
Il

avait raison; car ce petit

tenait

ces

muse

de

les conserver.

contenait, certes,

de prcieux

documents.
Malgr l'clectisme
tait le

qu'il

montrait dans son enseignement, Grme

matre dont les conseils taient

de l'Ecole. Qu'taient ces conseils


simplifier

leur palette

c'tait

un

le

mieux

suivis par les lves

Grme engageait
avis excellent

les

jeunes gens

une palette trop

charge est un bagage encombrant qui gne l'il. Mais il leur prescrivait
aussi de faire leurs tons d'avance et ceci tait moins bon. C'est devant

54

le

modle que

l'artiste doit

appliquer, sinon,

ne

prparer ses tons, au

moment mme de

les

de sincre et de personnel. La peinture,


selon les prescriptions de Grme, n'est plus que de Tenluminure
la

il

fait rien

manire de Fimagerie d'Epinal.

Dans

le

programme de

fection d'une esquisse


habituelle.

Le principe

travail

que

hebdomadaire

figurait

encore

la

con-

patron corrigeait avec sa conscience

le

mauvais, puisqu'il avait pour but

n'tait pas

d'habituer les lves composer un tableau. Cependant dans la pratique,


sitions

n'aboutissait qu' donner naissance une quantit de compoconformes au got du Matre et dans lesquelles la recherche

il

archologique

plus purile tenait une place prpondrante.

la

attachait le plus

grand prix

l'exactitude tant

nages reprsents que du lieu o

ils

Grme

du costume des person-

figuraient. Aussi voyait-on dans ces

esquisses hebdomadaires beaucoup de bdouins figurant des person-

nages de l'Ancien ou du Nouveau Testament, au milieu de palmiers,


symbole de l'Orient, et des guerriers antiques, grotesques sous leur
casque au jaune de chrome.

Les rapins des

compos sur l'air d'une


clbre marche vendenne une chanson moqueuse dans laquelle
Courbet tenait la place de Charette et Grme celle de Grgoire. En
voici un couplet
autres ateliers

avaient

Monsieur Courbet a

Cabanel!

dit

Cabanel

Tu

es le colonel

Bu

Royal-Caramel/

(bis).

Que penses-tu, Grme,


De colonne Vendme
a n vaut pas Vjaune de chrome
la

Faudra la dmolir
Pour em... V Empire,

Cette chanson datait, d'ailleurs, de 1875. Elle indique assez bien

dans quel sens s'exerait

l'esprit

frondeur des lves de l'Ecole.


55

Le programme d'tudes que nous venons d'esquisser


quelques variantes

prs, le

mme

dans tous

tait,

les ateliers.

Dans celui de Lehmann, les lves, qui avaient bnfici d'une


assez grande libert au temps de Pils, supportaient impatiemment les
manires autoritaires du nouveau patron dont l'uvre terne ne leur
inspirait

aucune admiration.

est dans cet atelier qu'on chantait le refrain

Courbet^ Manet, tous ceux quont du gnie

N'ont pas la croix, a dgote de la

Lehmann
les tana,

ine.

qui avait peut-tre entendu ses lves chanter ce refrain,

un

jour, vertement.

Les jeunes peintres manifestrent leur

sentiment, d'abord par de sourdes protestations, puis en retournant


leur tude sur le chevalet, afin de ne pas la laisser corriger par le

Matre qui passait dans leurs rangs. Aprs

le

dpart de celui-ci, les

un conseil la suite duquel, massier en tte, ils allrent


chez Lehmann et lui demandrent sa dmission. Sur son refus de la
donner, ils se rendirent auprs du Directeur de l'Ecole, qui tait alors
lves tinrent

le

sculpteur Guillaume, et le prirent de les autoriser quitter l'atelier

Lehmann pour
leur ayant t
allaient fonder

entrer chez Gabanel ou chez Grme. Cette autorisation


refuse,

un

ils

quittrent

atelier libre sous la direction

virent, cet effet, au peintre de V Olympia^

un caf de

la rive

l'Ecole en

gauche

et

que tous

une

annonant

de Manet.

qu'ils

Ils

cri-

belle lettre rdige dans

les assistants signrent.

Manet

refusa l'offre qui lui tait faite, et les lves dissidents de l'ancien
atelier Pils

quittrent l'cole

firent inscrire

des Beaux-Arts. Quelques-uns ne se

dans aucun autre atelier et travaillrent seuls

Norbert

Gneutte, Franc-Lamy et Cordey taient parmi ceux-l. Les deux


derniers se rapprochrent bientt de Renoir dont

ils

devinrent les

amis.

Aussi bien dans

l'atelier

de Gabanel que dans ceux de Grme et

de Lehmann on se moquait ouvertement des thories d'Yvon,


56

le

pro-

fesseur de dessin de l'cole, on critiquait sans indulgence la banalit

de Gabanel et
la

ct pompier des concours. Sans les rcompenses et

le

gratuit des tudes, l'cole et t dserte.

Manet

et les impressionnistes taient le sujet constant des discus-

sions dans les ateliers de Paris, car ce qui se passait rue Bonaparte se
rptait aussi l'atelier Bonnat, l'atelier Bouguereau et chez Julian

o quelques peintres trs mdaills


venaient

corriger

Nombreux

taient les dfenseurs de ce qu'on

appelait la peinture claire. Pour Ja


faire accepter,
la

une autre cause que

hardiesse des impressionnistes

agissait

encore

jeunes peintres

sur
:

des

l'esprit

c'tait

la

diffu-

sion de l'art japonais.

Aprs

guerre de 1870, Paris


fut soudainement envahi par les
la

produits japonais. Petits meubles

bizarrement contourns, vases et


tasses orns de fleurs, d'oiseaux

ou de poissons peints d'une touche


ombrelles,

lgre,

papier enlumins

paravents
avec

de

une sur-

prenante libert, ventails, crans,


albums,

estampes

claires

tout cela affluait subite-

ment dans

les

et se vendait

aux couleurs

boutiques de Paris

Ttes d'enfants, croquis.

pour quelques sous.

L'art japonais, avant 1870, n'tait pas

uvres y taient rares encore


tions de quelques amateurs
dire pas.

La vulgarisation de

le

et

inconnu en France, mais ses

ne figuraient que dans

les collec-

public ne les connaissait pour ainsi

l'art

japonais

de lart populaire parti07

ne

remonte pas au del de 1873. Et cet art apportait


en Occident quelque chose de nouveau.
Dans un temps o ils subissaient impatiemment les rgles rigides
que leur imposait une sorte de code de l'Esthtique, contemporain des
culirement

autres codes napoloniens, les jeunes artistes ne pouvaient pas tre


insensibles aux conseils d'mancipation que leur apportaient les objets

venus d'Extrme-Orient.

Un

art

ralisme

le

le

plus accentu

s'allie

une fantaisie sans

contrainte, o le caprice du dessinateur apparat sans limites, o les

couleurs gardent leur fracheur


ptuel dfi

la

et,

sans se heurter, semblent un per-

rgle des complmentaires enseigne

comme un dogme

dans les coles europennes, tels taient aux yeux des dbutants de

que posait l'talage profusion de l'art japonais.


11 provoqua de l'engouement dans toutes les classes sociales, tant pour
SOQ tranget que par la modicit du prix de ses productions. Pendant
1875, les problmes

temps les jeunes Japonais copiaient Grme


Parmi les peintres impressionnistes, il y en eut aussi qui tirrent
parti de l'esthtique et de la technique de Part japonais. Ce fut le cas
de Czanne, de Degas et de Monet. Ce n'est pas qu'ils aient, l'un ou

ce

procds des enlumineurs japonais, mais ils y trouvrent un encouragement largir les liberts qu'ils prenaient euxmmes avec les conventions rigides et tyranniques que, depuis l'poque
l'autre, imit les

rvolutionnaire, on considrait en France

comme

les plus

pures tradi-

tions de Part classique.

Renoir chappa

moment,

il

n'en fut

figures, et que,

emprise de Part japonais. Jamais aucun


influenc. C'est qu'il tait avant tout peintre de

cette

dans

l'tre

humain, ce qui

l'intressait par-dessus tout

c'taient la grce et la jeunesse. Les person'nages des

estampes japo-

naises ne rpondaient en aucune manire la conception qu'il avait

toujours eue de

la

grce fminine.

11

n'avait

mme

enluminures japonaises, trs infrieures selon


franaises du xviii' sicle. Son jugement trs sur

les

58

aucun got pour


lui,

aux gravures

n'tait

pas

ici

en

pu constater qu'il tait fond,


notamment lorsque furent exposes pour ainsi dire cte cte, les

dfaut, et diffrentes reprises on a

meilleures productions de Fart japonais et les uvres de nos graveurs

du xviif

sicle.

Femme

L'engouement pour
Impressionnistes

C'est,

assise (1912).

les^ fantaisies

japonaises servit

en quelque sorte,

l'art

la

causse des

japonais qui aida les

jeunes peintres comprendre Claude Monet, Sisley et Pissarro. Les

yeux habitus aux colorations claires des estampes japonaises nes'ton39

nrent plus de

la vigueur des tons de la palette des Impressionnistes,


Les paysagistes du groupe furent ceux dont on commena d'abord

la

moins discuter

la

facture parmi les lves des ateliers de l'cole et

comparaison avec

les

paysages des Japonais aida beaucoup ce

rsultat.

Quand

il

s'agissait

de Renoir,

les opinions des

taient plus rserves qu' l'gard de ses

jeunes peintres

compagnons, parce

qu'il

avant tout peintre de figure. L'enseignement de l'cole, celui qui


permettait d'obtenir le grand prix de Rome, d'tre mdaill au

tait

Salon, de bnficier des achats de l'tat, procdait d'une esthtique

mme

d'une technique trs diffrentes de celles que rvlait la


peinture de Renoir. Si quelques jeunes artistes admiraient le peintre
et

de la Loge et de la Danseuse^

il

n'y en avait gure qui fussent dcids le

un autre motif les amateurs


tmoignaient encore cette poque une certaine tendresse pour le
tableau de genre et la peinture anecdotique. Les marionnettes enlumines de Vibert, de Fortuny, de Worms, les fantaisies archologiques
de Grme et de ses imitateurs et, surtout les tableautins de Meissonsuivre.

Il

y avait aussi leur abstention

nier atteignaient des prix levs. C'tait bien de quoi dtourner des

jeunes gens d'un art dcri par leurs matres et qui ne trouvait aucune
faveur dans le public.

Ls
la

mmes

raisons d ordre matriel empchaient que Manet, dont

notorit tait grande,

s'veillait

devint chef d'cole. Mais la sympathie

en faveur de Renoir

comme

en 1875, troublaient singulirement


sous le patronage des pontifes de
rsultats de l'exposition de 1874.

bo

de Claude Monet et leurs uvres,

les

jeunes peintres qui dbutaient

la

rue Bonaparte. Ce fut un des

L'ATELIER DE LA RUE SAINT-GEORGES

de Renoir, rue Saint-Georges, avait l'aspect de tous ceux

L'atelier
que

le

peintre occupa successivement au cours de sa vie.

La pice rectangulaire avait

ment

l'un

expos l'ouest. Pendant

vitr et

de ses grands cts entire-

l't, le soleil

remplissait la

pice de lumire, malgr les rideaux de toile paisse destins


tamiser. Les

murs taient tapisss de papier

la

gris clair et quelques

toiles sans cadre

y taient accroches. Contre les murs gisaient, en


tas, des toiles peintes ou blanches, dont on ne voyait jamais que
l'envers. Il n'y avait pas d'autres meubles que deux chevalets,
quelques chaises cannes du modle
teuils

((

crapaud

^)

garnis

le

d'un reps

plus banal, deux vieux fau fleurs

trs

dfrachi,

un

divan fatigu recouvert d'une toffe de couleur indcise et une table

en bois blanc sur laquelle gisaient ple-mle des tubes de couleurs,


des brosses, des bouteilles huile ou essence et des chiffons maculs
de peinture.
Plus tard, vers 1877, une table en bois noir recouverte de peluche

rouge s'ajouta

ce

mobilier succinct.

Ds huit heures du matin,

l'artiste

se mettait au travail, s'inter-

61

rompant de temps en temps pour fumer une cigarette ou laisser


reposer son modle. Vers midi, il quittait son atelier pour aller
djeuner dans

la petite

crmerie de Camille, en face de sa maison,

puis reprenait ses brosses pour une nouvelle sance qui durait jusqu'

cinq heures.

ferm aux familiers du peintre, mais c'tait


journe qu'ils y venaient. Franc-Lamy, Gordey

L'atelier n'tait jamais

surtout
et

la fin

moi tions

les

de

la

'compagnons de toutes

les

heures cette poque. Peu

aprs cinq heures arrivait Lestringuez qui sortait de son bureau du


Ministre de l'Intrieur, o il tait le collgue et l'ami d'Emmanuel
Chabrier. Elgant, distingu, souriant dans sa barbe blonde trs soigne, on n'et jamais devin dans Lestringuez un philosophe adonn

aux sciences occultes.

Il

leur avait vou cependant une vritable pas-

sion. L'sotrisme des caballistes n'avait pas de secrets

en savait l-dessus autant que Saint-Martin

pour

et Gagliostro,

tirait ni

vanit ni profit de son rudition. lien faisait

mystre

et

lui et

mais

il

il

ne

mme un

peu
ne montrait qu' de rares privilgis les trsors de sa
bibliothque o reposaient, presque cachs, les ouvrages les plus
rares sur le sujet qui l'occupait.

Lestringuez prtendait que

la

sagesse des premiers ges

celle

que les hommes tenaient de la divinit


demeurait cache la foule,
mais qu'elle n'avait pas cess d'tre transmise depuis le temps des
mages chaldens et des grands pontifes gyptiens, de rares initis,
sous des formes symboliques dont l'sotrisme ne pouvait tre pntr que par eux. Il confessait que la connaissance des rgles de la
sagesse ne rendait pas toujours plus prudent celui qui la dtenait, mais
il

prtendait que l'homme qui parvenait ce degr de perfection deve-

lui-mme mage, presque divin.


Ces tudes arides n'loignaient pas Lestringuez de la littrature et
de l'art de son temps. Il tait Tami de Renoir, de Manet, de Desboutin, de Charles Cros, de RolJinat et de Villiers-de-l'Isle-Adam.
nait

Un
62

autre de nos fidles

compagnons de ce temps

fut

Paul Lhote

Gomm.

par M. Viau.

Ifii^) Z.eo/1

DANS L'ATELIER DE LA RUE SAINT-GEORGES


Lestringuez

G. Rivire

Pissaro

Gabaner

Marotte

(1876)

Gordey

JPaj-ii

rim des grands amis de Lestringuez.

Celui-l tait

extraordinaire et un infatigable voyageur.

En

1878,

il

un polyglotte
avait travers

l'Allemagne pied, de Strasbourg Vienne, en compagnie d'un Sudois. Le voyage avait dur presque un an et ne s'tait pas effectu sans
de multiples incidents. Pendant un certain temps, Lhote avait navigu

comme

un paquebot de la Compagnie Transatlantique de


la ligne du Havre New-York. Chaque fois que Je navire abordait
en France, Lhote venait passer deux ou trois jours Paris et il rapofficier sur

de sa traverse quelque histoire nous raconter.


Vers 1876, il entra l'Agence Havas et ne quitta plus Paris que pour
de courts sjours l'tranger.

portait toujours

Lhote avait un got trs vif pour les aventures. Il semblait que le
danger l'attirt et le laisst d'autant plus calme que le risque tait
plus grand.

Jersey o

il

avait

accompagn Renoir,

il

se jetait

la.

nage du haut d'un rocher, dans les vagues furieuses. C'tait le moindre
des exercices dangereux auxquels il se livrait. Engag volontaire, en
1870, dans un rgiment de zouaves, il fut fait prisonnier Metz et

emmen en Allemagne o on

Finterna, avec beaucoup de ses cama-

rades, dans une caserne prussienne.

passivement sa captivit et
s'vader.

Il

il

n'tait

pas

homme

chercha tout de suite

choua une premire

amour du risque qui

Il

fois,

supporter

moyen de

le

peut-tre en raison de son

commettre une folle imprudence. Pendant


la nuit de Nol, profitant du sommeil profond du gendarme qui
gardait la chambre et ayant remarqu que son gardien tait peu
prs de sa taille, Lhote s'empara des vtements dposs par l'Alle-

mand au

pied de son

attirer l'attention
tait jeune.

pas

la

lui

Au

fit

lit.

du poste

lieu

Ainsi dguis,

il

quitta la caserne sans

en

et s'en alla travers la ville

de s'loigner rapidement de sa prison,

il

fte. Il

ne rsista

tentation de rveillonner en galante compagnie dans une bras-

serie trs frquente.

y fut arrt le matin et son escapade lui valut


d'tre ds lors plus troitement surveill. Il russit cependant
tromper la vigilance de ses gardiens et regagner la France aprs des
Il

63

pripties dramatiques sur lesquelles

Algrie,

il

prit part

gardait le silence. Envoy en

il

dure campagne mene contre

la

Arabes

les

rvolts.

Ce garon aimable

un terrible ennemi
que Lhote venait Paris son

et toujours souriant avait

qui lui voulait mal de mort. Chaque fois

froce antagoniste le provoquait en duel. Je n'ai jamais connu la rai-

son de cette haine tenace, mais

j'ai

suppos

de femme. Toujours

que

les rencontres taient srieuses et

toire

est-il

qu'il s'agissait

d'une his-

que l'adversaire de Lhote ne le mnageait pas. Lors de son dernier


duel, Lhote m'avait demand de lui servir de tmoin avec Pranc-Lamy.
11 voulait nous persuader que les conditions proposes par son inlassable ennemi taient fort raisonnables. Les voici
:

Le duel

aurait lieu au pistolet avec

une seule arme charge;

adversaires tant placs cinq pas l'un de l'autre


tirs

au

les

les pistolets seraient

sort.

Comme

que

ne pouvais pas souscrire de telles


conditions, il tenta de me dmontrer, en tirant lui-mme dans sa
chambre, que le risque d'tre touch ne dpassait pas 5o pour loo.
je lui dclarais

je

Je n'tais pas convaincu et malgr

ne consentis pas
placer,

ma grande

amiti pour

l'assister. Toutefois, je lui proposai,

un de mes amis, ancien

officier,

qui s'y prit

si

pour

lui, je

me

bien que

la

remren-

contre eut lieu l'pe. L'ennemi de Lhote reut une blessure srieuse
qui le mit au

lit

pour longtemps. Ce

fut la fin

peut-tre parce que Lhote mourut d'une

de

de cette longue querelle,

pneumonie

quelque temps

l.

Lhote servit de modle Renoir dans


1882 intituls

La Danse

la

Campagne

et

les trois

panneaux peints en

La Danse

la Ville.

C'est d'ailleurs presque toujours l'un de


les

nous qu'on retrouve dans


personnages masculins des tableaux de Renoir excuts entre 1874

et i883.

Frquemment,

la fin de l'aprs-midi, quelques amis se joignaient

nous. C'taient Forain, Flix

64

Bouchor, Norbert Gneutte, Paul Arne,

Hiio Lon Marotte /'arts

Cl.

BAIGNEUSE

(188S).

Durand-RueJ.

plus charmant des potes provenaux, Thodore Duret, qui


venait
de publier son histoire du Gouvernement de M. Thiers, ce qui ne
le

l'avait

pas dtourn de son rle d'crivain d'art o il a fait aussi uvre


Souvent venait M. Ghoquet, le plus vibrant des amateurs

d'historien.

de

la

premire heure

et

Edmond

Matre, un dilettante qui,

s'il

avait

eu une grande fortune, aurait t le plus intelligent des Mcnes.


Matre avait pour Renoir une profonde amiti et il lui en donna des
preuves en maintes occasions. Musicien distingu, grand amateur de
Wagner, Renoir fut, par lui et par Bazille, initi l'uvre du musicien
allemand. Matre tait aussi un ami de Fantin-Latour et il figure ct
de Zola dans
tient au

le fameux tableau Un
Muse du Luxemboura*.

atelier

aux Batignolles qui appar-

Entre 1874 et 1880, Renoir eut pour modle habituel une jolie fille
blonde qu'on appelait Nini. C'tait le modle idal
ponctuelle,
:

srieuse, discrte, elle ne tenait pas plus de place qu'un chat


dans
l'atelier

o nous

trouvions encore .lorsque nous y arrivions. Elle


semblait s'y plaire et ne se pressait pas, la sance termine, de quitter
la

o elle se tenait penche sur un travail de couture ou


un roman dnich dans un coin telle enfin qu'on la voit dans
un grand nombre d'tudes de Renoir.
le fauteuil

lisant

Nous ne connaissions
pas de pre.

L'homme

peu prs rien de

la vie

qui vivait avec sa mre, son

de Nini. Elle n'avait

beau-pre

selon

Teuphmisme pudique de Montmartre, tait prvt dans une salle


d'armes et Ton disait qu'il veillait jalousement sur la vertu de la jeune
fille. La mre avait l'allure d'une ouvreuse
de petit thtre,
c'tait

peut-tre du reste sa profession. Elle venait de temps en temps


chez
Renoir sous le prtexte de s'informer de la conduite de sa fille l'gard

du peintre

et,

chaque

soupirait-elle,

en manire de confidence son


Pensez-vous, monsieur Renoir ,

fois, elle lui disait

inquitude, sur l'avenir de Nini.


quel

danger

ce

elle est bien difficile

expose? Une jolie fille comme


garder! Voyez-vous, il faudrait qu'elle ait un

protecteur srieux, un

homme

elle est

rang qui assurerait son avenir. Je ne


65

rve pas pour elle d'un mylorcl ni d'un prince russe, je voudrais seu-

lement qu'elle

ait

quelqu'un qui

la

Renoir

un

petit intrieur tranquille. Tenez,

comprendrait, un

homme comme

lui faudrait

il

vous, monsieur

ajoutait-elle en s'en allant.

Le rve de cette bonne mre ne se ralisa pas. Nini s'prit d'un


cabotin du thtre Montmartre qui jouait le rle de Bussy dans
la Dame de Montsoreau
le grand succs de Montmartre
et

l'pousa.

Ma

((

fille

nous

dshonors

, s'cria -t-elle,

lorsque se produisit

cette catastrophe.

A la mme poque,
l'uvre de Renoir.

un autre modle

On

a tenu

une certaine place dans

l'appelait Margot. Elle formait avec Nini

un

contraste complet. Nini avait une admirable chevelure d'un blond dor
et brillant,
profil

de longs

au-dessous de sourcils bien arqus, et un

cils

d'une puret antique Margot avait des cheveux chtain terne peu
;

abondants, 4^^ sourcils clairsems et ses paupires aux bords rouges


taient dpourvues de cils.

joues rebondies,

comme

aux lvres sanglantes

Le nez un peu gros semblait se caler entre les


la bouche sensuelle,

entre deux oreillers, et

et paisses, se plissait parfois d'un sourire ddai-

gneux. Nini tait silencieuse et Margot

en somme,

le

type canaille de

la

tait bruyante. Elle ralisait,

faubourienne.

Telle qu'elle tait, Renoir en a cependant

son

art,

des figures o elle apparat

jolie,

tir,

de par

elle qu'il a reprsente

dans un tableau excut en 1880

Arne

Le chocolat de Margot

avait baptis

((

expose au Salon de 1881,

Cette

et

que Paul

toile a t

rqes souvenirs sont fidles.


la

patience de Renoir

manquait de propos dlibr

la

sance promise, au

moment mme o
allait alors la

temps,

le

peintre avait le plus grand besoin qu'elle vnt.

relancer dans le fond de Montmartre

finissait

devant des

66

magie de

Peu de modles ont mis autant que Margot


l'preuve. Elle

11

si

la

presque distingue. C'est

litres

par

la

dcouvrir attable avec

et, la

plupart du

de jeunes voyous

de vin. Cdant l'insistance, aux supplications du

p^

^ZjtAA^^

Go mm. par

Viau.
Hit'o

LA DANSE A LA CAMPAGNE.
(Pointe-sche originale).

i.e'on

J^/arotte

Paris

peintre, elle promettait de revenir le lendemain l'atelier, mais elle ne

pas toujours parole.

tenait'

En

1881,

une

typhode l'emporta en quelques jours et Renoir,

fivre

toujours pitoyable,

la fit

enter-

rer ses frais. Je crois bien

regretta

qu'il

qui l'avait

fait

cet tre cruel

damner.

Quelques modles de rencontre passrent aussi J'atc-

pendant

lier

la

mme priode,

entre autres une grande belle


fille

que Renoir racola un jour

sur

Place

la

posa

femme

Pigalle et

grande

la

qui

figure

qu'il a peinte

pour

de
le

fumoir de Georges Charpentier oi elle fait

celle de jeune

pendant avec

homme

place

panneau de la
pour laquelle pos

sur l'autre

pice et
le frre

du peintre.

Cette

fille

pensions-nous,

maison
devait

dans

le

qui

sortait

de

quelque

louche
avoir

de

des

monde

Buth

la

relations

interlope du

boulevard extrieur et Renoir,

peu rassur pendant


qu'elle

venait

demandait

chez

si elle

ne

temps

le

lui,

se

le ferait

pas dvaliser.

Renoir en a

tir,

toute-

La danse

la ville (i883).

67

une magnifique figure dans le tableau dont je viens de parler.


Lorsque la toile fut mise en place, Henner la vit l'une des soires
de M"'^ Charpentier. Quoique le talent de Renoir ne ressemblt en

fois,

rien au sien

il

considrait son jeune confrre avec sympathie.

Aprs avoir longuement examin


par

le
((

bras et

Temmena dans

alsacien, mais

il

le

deux tableaux

fait l, lui dit-il,

y a quelque chosse qu'il faut

Or

se trouvait

prit

Renoir

avec son accent

que che vous

Dites.
Eh bien, Phomme est touchors plus prun que
il

il

fumoir.

que vous afez

C'est trs pien ce

les

dise.

femme.

la

que des modles employs par Renoir,


femme le teint bronz et mat.

Thomme

avait le teint clair et la

La remarque de Henner avait amus Renoir, mais

elle

ne

l'avait

pas convaincu.

Un coup

d'il sur le tableau

commenc, une

moins minutieuse des chssis tourns contre


dbutaient gnralement les visites d'amis

le

iuA^estigation plus

mur,

c'tait ainsi

l'atelier

de

la

ou

que

rue Saint-

Georges, tandis que Renoir assis sur une chaise, les genoux relevs
hauteur du menton
tel que l'a reprsent Bazille
fumait silen-

la

cieusement une cigarette.

Nous ne nous attardions gure


avions sur

l'art,

comme

discuter sur la peinture.

Nous

sur presque toutes choses, des opinions con-

cordantes, ce qui nous dispensait d'en parler pour nous convaincre

rciproquement. Renoir

quelque sujet que ce


tisme et jamais

il

avait,

du

ft. Il tait,

reste, l'horreur

de

la

discussion sur

en outre, l'ennemi de tout prosly-

n'essayait de faire partager ses convictions per-

sonne.
Cette

communion

d'ides nous rendait, toutefois, assez bavards.

Dans nos conversations btons rompus, quotidiennement rptes,


nous avions toujours quelque chose nous dire.
Un caractre remarquable de nos entretiens, c'tait le got marqu
que Renoir tmoignait en toute occasion pour l'art franais
en

68

Dans

la

loge (1880).

69

Aprs

dehors de tout chauvinisme.


sionnait pour ou contre

guerre de 1870, on se pasWagner. C'tait le temps o Pasdeloup, qui


la

dominicaux du Cirque d'Hiver, donnait en fin


de sance une audition d'un morceau d'opra du musicien allemand,
soit l'ouverture du Vaisseau Fantme, soit un passage de Tristan et

dirigeait les concerts

Iseult

ou de Lohengrin. Partisans

blaient l'occasion

et adversaires

de belles querelles auxquelles

prenait une large part.

De

du musicien y troule

chef d'orchestre

part et d'autre, on applaudissait et on

sifflait

avec une gale conviction. Nous tions de ceux qui applaudissaient,


mais Renoir ne nous accompagnait pas chez Pasdeloup. L'esprit

Wagnerien

de celui du peintre.

tait l'oppos

Renoir n'ignorait rien de

la

musique de Wagner. Avant 1870,

alors

de son ami Bazille, il en avait t satur par celuiadmirateur fanatique de Wagner. Par lui et par d'autres amis, il

qu'il habitait ct
ci,

connaissait toutes les partitions de ce musicien qu'il avait entendu

jouer par

Edmond

d'incomparables virtuoses tels que

le

juge Lascoux

Matre. Ils n'avaient pas converti Renoir leur culte.

point qu'il

mconnt

la

valeur de

parties de son uvre, mais

il

Wagner

et la

et

Non

beaut de certaines

prfrait certainement

la

musique

allemande, celle des vieux matres franais, qu'il connaissait bien


aussi, et qu'il aimait

alors ddaigns,
la

pour

comme les

ainsi dire d'instinct.

Ces vieux musiciens,

peintres, leurs contemporains, ont retrouv

faveur du public, dans le

mme temps que Watteau

et ses succes-

rheure aussi o le charme de la peinture de Renoir commenait d'tre compris. Cordey, Lamy et moi, qui n'avions pas assist
aux sances de musique de Lascoux, de Bazille et de Matre, nous

seurs,

allions souvent chez

ration pour

Wagner

Pasdeloup

et

nous ne cachions pas notre admi-

admiration qui n'tait pas exclusive, car nous

applaudissions aussi nergiquement

depuis longtemps

la

Berlioz

et

nous

Damnation de Faust quand on

connaissions
la

donna avec

succs au concert Colonne.

A
70

propos de Berlioz, Renoir nous disait l'insuccs des Trqyens

rancien thtre lyrique.

Il

avait assist avec quelques amis

aux repr-

sentations donnes devant une salle peu prs vide, mais o les auditeurs taient, en majorit, hostiles. La musique d'un des plus grands

matres modernes excitait alors

]a

colre ou l'hilarit.

11

a fallu

un

demi-sicle de recul pour que le public Tacceptt. Le romantisme de

Croquis.

Berlioz tait encore inaccessible


ait tre

Ce

quand

celui de Victor

dmod.
romantique que Berlioz

n'tait pas par le ct

mais par ce

qu'il

y avait en son art de

tionnel. Les manifestations

la

mesure

et

de

la

plaisait Renoir,

purement franais

et

de tradi-

romantiques ou ralistes ne plaisaient pas

Renoir, elles taient trop contraires son

de

Hugo commen-

temprament, son got

grce.
7^

Il

ne subit pas nan plus remballement qui suivit rapparition du

naturalisme.

Au moment o

Zola publia V Assommoir dans

une grande rumeur dans

le

monde

littraire

Bien Public
un pendant

le

il

y eut

la pre-

mire reprsentation 'Hernaai. Les lecteurs du Bien Public protestrent contre la publication dans une gazette lue par d'honntes oens,
d'un roman immoral. Le propritaire du journal, M. Menier, effray,
arrta net le cours
petite revue

que

du roman. La fin de r Assommoir parut dans une


Edouard Rod
la Rpublique des Lettres

dirigeait

qui trouva ainsi l'occasion d'un succs inattendu.

Dans notre petit cnacle, nous n'prouvions pas une grande admiration pour la littrature de Zola. Elle nous faisait penser la peinture
au bitume que nous dtestions. Renoir trouvait que l'crivain abusait

del description. Quelqu'un ayant lu devant lui la longue description


d'un orage dans laquelle Zola s'vertuait dcomposer les tons de
l'eau tombant sur le pav, il se contenta de dire
C'est peut-tre
:

mais Alexandre Dumas pre se contentait en pareil cas

trs bien,

d'crire

il

Renoir

pleut

n'tait

cela suffisait ses lecteurs.

pas un passionn liseur, mais

auteurs prfrs auxquels

de ceux-l.

il

il

avait quelques

revenait toujours, Alexandre

Dumas

tait

prouvait toujours du plaisir feuilleter un volume des


Trois Mousquetaires ou des Quarante-Cinq. Il n'ignorait ni Thophile
Il

Gautier, ni Gustave Flaubert, ni


d'autres et

il

les qualits

de l'crivain

Guy de Maupassant,

ni

beaucoup

savait trs bien ce qu'ils valaient, mais l'imagination


dbordante et bon enfant de Dumas le remplissait de joie. Parmi nos
contemporains, il aimait Alphonse Daudet et il gotait d'autant plus
qu'il tait

son ami.

Il

subissait certainement

charme de l'homme dans l'uvre, mais il discernait aussi dans


celle-ci une sensibilit assez voisine de la sienne propre.
Quiconque vers 1875-1880 rencontrait Alphonse Daudet, jeune
le

encore, en belle sant, plein d'entrain, accueillant ses visiteurs avec


un sourire bienveillant, ne pouvait pas ne pas se laisser sduire par

Buste de femme.

73

Alors que Zola fermait sa porte hermtiquement

lui.

Alphonse

sauf un soir

Daudet ouvrait la sienne toute heure du


jour et interrompait son travail pour recevoir un ami. Je me rappelle
des visites que nous lui fmes ainsi, Renoir et moi, dans l'aprs-midi,
quand il habitait place des Vosges et qui certainement devaient le
par semaine,

dranger;

il

ne nous

le laissa

jamais voir.

propos de cet appartement de la place des Vosges qui me semun peu triste, il nous co^ta, avec l'humour qu'il mettait dans ses
moindres rcits, sa visite au propritaire de l'immeuble au moment de

blait

dbattre les conditions du bail.

La maison plaisait Daudet et toutes les obligations numres


complaisamment par le propritaire, il rpondait par un Oui^ monsieur Bide
ajoutait

la

)),

nettement

articul, avec ce lger accent mridional qui

une note plaisante

ce qu'il disait.

troisime ou quatrime rponse invariable du romancier,

propritaire, qui manifestait

pouvait deviner

la

le

une certaine impatience dont Daudet ne

cause, s'cria

Mais je ne m'appelle pas

Bide, monsieur, je m'appelle Gastam-

bide!

C'tait

pris

la

faute

Gaston Bide.

Il

du concierge

)),

expliquait Daudet,

j'avais

com-

contait cela d'un air mi-plaisant, mi-srieux qui rendait l'histoire

plus drle encore.

Pour

un peu d'exercice, Daudet avait un matre d'armes qui


donner des leons dans une pice du rez-de-chausse de la

faire

venait lui

maison.

Je ne fais gure de progrs

homme,

aussi

mon

w,

matre d'armes

nous
est-il

Daudet de son ton bontonn qu'un homme si peu

dit

intelligent puisse crire des livres et surtout qu'il y ait des gens qui
les lisent.

Les histoires d'Alphonse Daudet gayaient beaucoup Renoir.

En
74

raison de Tamiti que

me

portait Renoir, j'avais t reu avec

^'^'^'^:M
Cl.

BAIGNEUSE

Durand-Ruel

une grande bienveillance par Alphonse Daudet. Il m'avait tout de


suite invit ses runions du mercredi soir auxquelles venait toute
l'lite

parisienne. C'tait,

quai pas d'en profiter


oblig interrompre

mes

n'osai pas retourner chez

mes yeux, une grande faveur


visites

ne man-

pendant un temps assez long,

Daudet qui

avait

dmnag

auxquelles j'attachais du prix cessrent ainsi,


le revis

et je

trop rarement. Des circonstances m'ayant


je

et ces relations

mon grand regret. Je ne

plus que le soir del premire reprsentation, au Vaudeville, de

Fromont jeune et Risler an laquelle nous avions assist, Renoir et


moi. Ce fut un triomphe pour l'auteur et ses interprtes, entre autres
.pour
et

M'^'

Bartet qui se montra admirable dans son rle de jeune

fille

y obtint l'un de ses plus grands succs. Alphonse Daudet semblait

trs

heureux

et. nous l'tions,

Renoir et moi, presque autant que

lui.

L'amiti de Renoir pour Alphonse Daudet avait un cho dans l'atelier

de

rue Saint-Georges.

la

romancier dont

On

s'y

montrait joyeux des succs du

les livres atteignaient les

gros tirages de ceux de Zola.


Question de sympathie pour l'homme autant que manifestation d'une
prfrence littraire.

Notre groupe n'avait rien, en

effet, d'une chapelle littraire ou


dogmatique. Nous tions unis par une
communaut de gots, de tendances, mais cela ne comportait de notre

artistique

on n'y

tait point

part ni rigidit, ni exclusivisme.

Nous tions dtachs cependant du romantisme et le naturalisme,


son fils naturel, ne nous enchantait pas. Nous admirions,
avec des
restrictions

Victor

Hugo

et

nous avions

suivi, pleins

de Ruy Blas

juvnile, les reprsentations

et

rOdon,, avec Mounet-Sully et Sarah Bernhardt

d'enthousiasme

'Hernani donnes

comme

protagonistes,

mais sous l'influence de Renoir, nous nous tions dtourns de

la fri-

du bric--brac o se complaisaient les disciples du grand


pote tomb lui-mme, hlas dans la littrature de suffrage universel.
perie et

Les accessoires dmods du romantisme nous


Zola.

Le pourpoint

tait

remplac par

le

les retrouvions

bourgeron du marchal

chez
fer-

75

mue en marteau ou en
mannequins taient pareils. La langue elle-mme
subi que peu de modifications. Des mots d'argot
d'un argot

rant ou la blouse du maon, Fpe s'tait


truelle,

n'avait

mais

porte

la

les

de tout

le

monde

aux formes

taient substitus

archaques auxquelles Champavert et Alosyus Bertrand faisaient un


sort; au fond, le dsir d'tonner les bourgeois de 1875 tait identique
celui d'exasprer les philistins

de i83o. Le naturalisme de Zola, qui

qu'un dguisement du romantisme, nous dplaisait, malgr

n'tait

l'tonnante virtuosit de Fauteur de P Assommoir.

Nous nous passionnions pour Verlaine dont


tous

ainsi dire, par l'intermdiaire

nous arrivaient

de quelques amis du

Nous aimions Mallarm qui tait un ami de Manet et tmoignait


et Monet
Richepin, Charles Gros, qui

pote.

de

pour

frais,

les vers

sympathie Renoir

la

taient des ntres, avaient naturellement la cote d'amour parmi tous


les autres.

Maurice Bouchor

nous parce
vers

faisait l'admiration

qu'il avait publi dix-huit

un recueil qui promettait plus

Nous

allions

des plus jeunes d'entre

ans son premier volume de

qu'il n'a tenu.

rarement au thtre. Nous nous dlections cependant


quand on y jouait du Musset, car Renoir avait un

parfois aux Franais

got trs vif pour

comdies d'Alfred de Musset qui laissaient le


public d'alors assez indiffrent, mme quand la pice tait joue par
des artistes de talent tels que Got, Delaunay, Thiron, etc. Gette admiration pour Alfred de Musset tmoigne de la belle logique d'esprit de
y a chez le pote la mme grce,
lgret de touche que chez le peintre.

Renoir.

mme

les

la

mme

fantaisie, la

G'est peut-tre cette prdilection pour la grce et la fantaisie qui


inspirait Renoir

une sorte d'horreur des architectes.

tout

leur reprochait leurs restaurations de

monuments,

leur

, disait-il. Il

manque d'imagination quand

absence de got. Je

76

gtent

prtendaient inventer, leur

jamais connu d'architecte dans son intimit.


de la rue Saint-Georges que fut peint le por-

n'ai

G'est dans l'atelier


trait

ils

Ils

en pied de Jeanne Samary, alors dans tout

l'clat

de

la

jeunesse

Ki{> le'vn ^/a^vii<s /*aris

Cl.

PORTRAIT DE JEANNE SAMARY

Durand-Ruel.

(1879).

et de la beaut. L'actrice demeurait dans sa famille, rue Frochot,

deux cents mtres de l'atelier de Renoir. Elle arrivait chez le peintre


le matin de bonne heure et revtait la robe rose dans laquelle elle
posait et qui n'teignait pas le rose de ses joues et la blancheur de son
teint
un rayon de soleil )), disait Renoir. Son rire joyeux, son
charmant esprit d'enfant, son aimable espiglerie, tout en elle sduisait
:

Renoir qui n'excuta jamais portrait avec plus de plaisir que celui-l.
Lorsqu'il fut termin, M""^ Georges Charpentier vint le voir

Elle est trs bien , dit la

et trs grasse,

femme de

l'diteur, qui tait petite

comme elle a des salires


mme anne 1878 que le peintre

mais

C'est en cette

excuta, dans le

salon de la rue de Grenelle, le portrait de M^ Charpentier et de ses


enfants. Les deux tableaux ont figur au salon de 1879.

Quelque temps auparavant, Renoir avait peint une fort belle tude
de nu d'aprs Nana, le joli modle Montmartrois. Cette uvre est certainement une des plus importantes que

le

peintre ait excute entre

1875 et 1880; elle marque une tape dans

le dveloppement de son
Ce torse fut achet par Emmanuel Chabrier, peu aprs son retour
d'Espagne do il rapportait Espana, Chabrier avait une certaine

talent.

aisance laquelle le succs de ses dernires productions ajoutait des res-

sources supplmentaires. Cette situation le disposait acqurir une


uvre de Renoir dont il aimait la peinture, d'instinct plus que par raisonnement. Il vint donc un dimanche, rue Saint-Georges, en compa-

gnie de Lestringuez.
Assis dans l'un des vieux fauteuils, tout en parlant avec nous de

son rcent voyage,


faisait dfiler

tait

il

devant

jetait
lui.

un coup d'il sur

videniment perplexe.

Se dciderait-il

paysage ou un bouquet de fleurs


le torse

les toiles

que Lestringuez

Je lisais sur sa figure un certain embarras.

de Nana. Cette belle

Son regard

fille,

pour une

figure,

Il

un

se reportait toujours sur

aux formes lgantes,

palpitante, le tentait. Mais elle tait outrageusement

dans son salon que Chabrier entendait accrocher

le

nue

la

chair

et c'tait

tableau dont

il

Aprs une longue hsitation/ un combat intrieur entre

avait envie.

son sens d'artiste et ses prjugs de bourgeois soucieux du qu'endira-t-on,


-

payer

((

il

se dcida dclarer sa prfrence.

grande envie de ce beau nu

J^ai

le prix qu'il vaut,

prendrais,

si

Ah

c'est

rflchi,

il

en

ce

mais

je ne^ puis le

une belle chose, ce torse;

ce n'tait pas trop cher.

Aprs avoir

, dit-il,

offrit

On

oui, je le

et dit qu'il esprait un refus.

trois

cents francs que Renoir

accepta. Ce prix lui remboursait peine ce qu'il avait dpens pour le


faire.

Chabrier remercia chaleureusement

le

peintre.

Son dsir

avait

triomph de ses scrupules.

un cadeau que vous me faites. Je garderai prcieusement


ce magnifique morceau. Vous pouvez tre sr quejenele vendrai jamais.
Pour que je m'en spare, il faudrait que j'en trouve dix mille francs ,
((

C'est

ajouta-t-il;

en riant

l'ide

qu'un prix pareil pourrait jamais tre atteint

par un tableau de Renoir.

que Chabrier n'attendit pas, cependant, que le


tableau valt dix mille francs pour s'en dfaire. Cette grande femme
nue n'avait pas t bien accueillie chez lui. On Tavait trouve indJe

crois

cente et

bien

mes souvenirs sont

si

dut quitter

le salon,

fidles, la belle

elle n'tait

pas sa place au milieu de respec-

tables portraits de famille et se cacher dans

dant son dpart

n'tait

avait acquis l'une des plus belles

pas exceptionnel. Le peintre a

dsastreux marchs.

abandonna au

un rduit obscur, en atten-

dfinitif.

Le prix auquel Chabrier


de Renoir

Nana, trop peu vtue,

Un

j[our,

fait

uvres

souvent de plus

l'approche du paiement de son loyer,

Murer tout un lot de toiles


autant que
l'autre put en emporter pour cinq cents francs. Murer, qui tait un
homme prvoyant, les garda pendant vingt ans et les revendit alors
pour deux cent mille francs. Il tait trs fier de ce rsultat et disait que

il

ptissier

le

bnfice ralis par lui tait la juste rcompense d sa perspicacit.

la

7B

mme

poque,

il

avait aussi achet Sisley, pour

une somme

Jeune femme se baignant.

79

minime, une dizaine de

toiles qu'il revendit plus tard

un bon

Ce

prix.

Murer tait un amateur froce qui n'apparaissait jamais dans un ateque lorsqu'il savait que le peintre tait bout de ressources il
avait le flair d'un usurier. Il posait volontiers, cependant, pour un prolier

tecteur des arts.

Il

avait,

en outre, des prtentions

littraires.

Trs

en exagrait les dfauts, sans avoir

du naturalisme de Zola,
aucune des qualits de son modle. Son uvre capitale fut un roman
ordurier intitul La mre Nom de Dieu, Ce titre sufft pour faire confru

il

natre et juger la littrature de Murer.

Sur

la fin

de sa

sans doute pour occuper ses loisirs de bouti-

vie,

campagne, Murer faisait de la peinture; elle valait sa


littrature. L'amour du ngoce le poussa vendre ses toiles comme il
avait vendu jadis ses brioches et ses pts. Malgr son habilet commerciale, il avait beaucoup de peine placer ses crotes au prix que
lui-mme avait pay autrefois les tableaux de Renoir. On ne peut pas
quier retir

la

que ce fut une revanche pour les peintres qu'il avait exploits, car
il gagnait quelque chose sur les cadres qui accompagnaient toujours
ses toiles et il ne se plaignait pas des affaires.
Des gens plus hupps que Murer et d'un autre plan social n'agissaient pas toujours avec plus de gnrosit que lui. Un personnage
dire

fort riche,

mais trs avare,

faisait faire

par Renoir des portraits cent

francs par tte.

Je ne vous

((

demande qu'une pochade

modicit du prix offert


sances.

En

((

, disait-il

pour excuser

la

vous ferez une petite tte en une ou deux

ralit, le peintre laissait

chaque

fois l'habile

amateur une

tude trs pousse reprsentant une semaine de travail, quelquefois


la

mort de leur propritaire, ses hritiers ne purent rsister


tentation de se dfaire de ces portraits qui avaient acquis une grande

plus.

la

valeur.

Un

autre amateur choisissait toujours dans l'atelier du peintre une

tude inacheve et abandonne ou peinte sur une toile qu'elle ne couvrait

80

pas entirement. C'tait un prtexte pour n'en donner gnreusement

que deux ou

trois louis.

Quelques jours aprs, notre

homme

revenait

rue Saint-Georges, avec son acquisition lgamment encadre.

donc

d'un air attrist,

disait-il

comme

Voyez

cette partie blanche fait

mal, une fois l'tude encadre. Voil une jolie chose gte. Vous

me

devriez bien

mettre un peu de couleur sur ce coin vide.

Docilement, Renoir s'excutait, non sans laisser voir, parfois,


pas dupe de

n'tait

qu'il

ruse de l'amateur. Qu'importait celui-ci qui

la

un tableau achev pour le prix d'une pochade.


Tous ces jolis bouquets que Renoir s'amusait peindre quand il
n'avait pas de modle et o son extraordinaire virtuosit se donnait

avait

libre carrire, s'en allaient au prix

bouquetire.

Il

ou un paysage

arriva

dont

il

avait pay les fleurs la

mme

et prt

souvent qu'un amateur achett une figure


un bouquet par-dessus le march, comme une

chose insignifiante et sans valeur.

que Renoir n'attachait lui-mme aucune importance


Un jour qu'il peignait quelques roses poses dans un vase

est vrai

Il

ses fleurs.

de poterie verte,

((

pas la

il

me

me repose

Gela

mme

dit

la cervelle

Quand je peins des


dans

fleurs, je

la

toile. Je n'oserais

pas

avec une

le faire

crainte de tout gter. Et l'exprience que je retire de

pour un peintre de figures.

mes tableaux. Le paysage


En plein air, on est amen

sur la toile

des tons qu'on ne pourrait pas imaginer dans

attnue de

l'atelier.

((

apporte

pose des tons, j'essaye des valeurs hardi-

ces essais, je l'applique ensuite


utile

fleurs. Je n'y

tension d'esprit que lorsque je suis en face d'un modle.

ment, sans souci de perdre une


figure,

de peindre des

Mais quel mtier que celui de paysagiste

ajouta-t-il,

aussi est
mettre

la

ce

lumire

on perd

une demi-journe pour travailler une heure. On termine un tableau sur


parce que le temps a chang. Vous faisiez un effet de soleil et voici
la pluie qui survient. Vous aviez quelques nuages dans le ciel, le vent
dix,

les

chasse

ainsi

pour tout

8i

donc partir pour rien ces

laissait

Il

eussent

suffi faire la

fleurs

et

ces paysages qui

rputation d'un artiste.

Renoir ne se plaignait jamais de ne pas vendre ses tableaux un prix


raisonnable.

Il

possd par

tait si bien

le

le reste lui tait indiffrent, et qu'il n'et

dmon de son

art

voulu pour rien au

s'embarrasser l'esprit d'une question d'argent. Toute sa vie,


serv la

mme rpugnance

que tout

pour tout ce qu'on appelle

ce

il

monde
a con-

les affaires .

Pour peu que la vente d'un tableau lui permt de se procurer des
modles pour en excuter d'autres, il tait satisfait. Parvenu la gloire,
cette disposition d'esprit n'avait pas chang chez lui. La valeur marchande de ses tableaux ne l'enchantait pas elle le laissait indiffrent
;

car

il

n'y attachait aucune importance.

Il

mme un

envisageait

temps,

qui pouvait tre prochain, o ses uvres n'auraient plus de valeur.


rappelait, ce propos, le sort des tableaux de

de Fragonard qui, dans

la

premire moiti du

11

Watteau, de Boucher,

xix sicle,

ne trouvaient

plus d'acqureurs.

Si pareille

((

chose m'arrive

assez d'conomies pour

soucier des marchands.

me

me

disait-il,

permettre de faire de

la

ce

j'ai'

maintenant

peinture sans

me

Cela le rassurait.

Les marchands de tableaux ne paraissaient jamais rue SaintGeorges.

En

1875, aucun d'eux n'aurait pens y venir, puisque la

peinture de Renoir ne se vendait pas. Seul, Durand-Ruel achetait au


peintre quelques toiles que celui-ci lui apportait, mais elles restaient

dans

le

magasin de

la

rue Le Peletier, en attendant des jours meil-

leurs.

La

vie dans l'atelier de Renoir n'avait rien de triste ni d'austre,

tnais le seul plaisir, l'unique

proccupation du matre du logis consis-

tant dans l'exercice de son mtier, les trs jeunes

ques-uns n'avaient pas vingt ans

hommes

quel-

qui taient autour de lui et qui

subissaient l'influence de son exemple, n'avaient gure l'occasion ni


le

got de

faire la fte .

Cependant,
82

la veille

de Nol 1874, Goeneutte, Lamy, Cordey

et

*&"
K'.vi.^-~^,--

'

-'

Portrait de

M. Paul Durand-Ruel

(1910).

83

moi, aids d'un autre ami,

le

sculpteur Louis Lefvre, nous dcidmes

de rveillonner. Bien que Renoir et refus d'tre des ntres, nous


persistmes dans notre rsolution de nous donner une belle fte. Nos
familles nous y aidrent.

La

cave du pre Cordey fut mise


contribution.

Nous devions

une dizaine de convives,


on jugea qu'une demi-doutre

zaine

nous
de

de

M""

de vin
La cuisinire

bouteilles

suffirait.

Goeneutte nous pr-

para deux poulets

rtis.

Cha-

cun de nous apporta aussi


quelques
fois,

refus

victuailles.

nos

de

la vaisselle

parents

nous
et des

Toute-,
avaient

prter

de

couverts.

Or, la fte devait avoir IJeu

dans Tatelier de Lefvre, rue


Capron, et le sculpteur ne possdait

naturellement

aucun

ustensile de mnage. Gela ne

Baigneuse.

nous arrta pas. Ghacun


de son ct, charg de
et fourchettes d'tain

la dlicate

ou de

alla

mission d'acheter verres, assiettes

fer battu.

On

peut juger combien tous ces

prparatifs nous amusaient.

Des planches poses sur des trteaux, un drap de lit pour nous servir
de nappe, quelques torchons et serviettes emprunts des voisins
complaisants et le couvert se trouva mis par nos soins diligents.

Nous avions

invit quelques

amis se joindre nous et nous nous

apprtmes fter gaiement Nol. Au moment de nous mettre table,


nous nous trouvmes assez embarrasss pour nous servir. Il fallait se
84

'

Femme

se coiffant.

85

dranger

et qui

pour prendre

une table
En outre, nous voulions boire du caf et personne
de nous ne savait le prparer. Quelqu'un s'avisa que le bal de la Reine
Blanche^ sur remplacement duquel a t difi le Moulin Rouge^ tait
frqu.ent par de nombreuses femmes de chambre et cuisinires du
quartier. Deux d'entre nous s'y rendirent et revinrent peu aprs accompagns d'une vieille femme moustachue et d'une autre jeune qui
semblait frachement dbarque de sa province. Ce concours nous sauva
et le repas improvis se passa dans un ordre parfait. Goeneutte, qui
le ferait

les plats sur

au fond de Fatelier,

avait pris son rle de ftard au srieux, tait lgrement gris la

t'es

Toi

((

me

disait-il,

me montrant du

en

ce

fin.

tu ne bois pas;

un philosophe venu pour nous espionner


Lamy, qui avait un apptit formidable, emplissait son assiette de
!

tout ce qui passait devant

aprs,

il

se

s'criait

Goeneutte indign.

pencha vers moi

regardant Cordey qui essuyait son lorgnon

))

lui,

Quel sale auvergnat

Un moment

pas

doigt,

et

me

dit voix

basse en

Comment ce garon-l pourrait-il tre coloriste? 11 ne voit


clair. On ne met pas de lunettes pour faire de la peinture

Vers

le

matin, nous nous sparmes avec une forte envie de dormir.

Lefvre remit aux femmes qui nous avaient servis

venue

et
((

demanda

Oh

oui,

la plus jeune si elle

Monsieur

rpondit-elle,

d'acheter une paire de bottines.

Lefvre

poque

lui

en

la gratification

con-

tait satisfaite.
ce

mais

mon

rve, ce serait

donna de quoi contenter son dsir ambitieux. A cette


une paire de bottines ne cotait pas plus de

lointaine,

quinze francs.

Renoir s'amusa beaucoup au rcit de notre rveillon.


voyait chacun avec notre temprament, nos attitudes

Il

nous y

en peintre,

toujours.

Nous n'avons plus renouvel ce genre de fte, quoique nous y ayons


trouv du plaisir; ce sont des choses qu'on ne recommence pas.
86

Portrait de femme.

87

Personne ne pensera devant son uvre toute remplie par la reprla beaut fminine que Renoir ait t mysogine. Il se plai-

sentation de
sait,

en

effet,

dans

la socit

propos lgers l'gayaient,


sence constante d'une

des jeunes femmes; leurs mines et leurs

ils le

charmaient aussi. Cependant,

femme auprs de

lui,

la

pr-

mme femme surcomme si elle lui


tait indpendant comme
de

la

tout, lui et t dsagrable et l'et bien vite lass,

et ravi une part de son indpendance

un chat, son animal

favori.

de femme emplissant
et la

la

Il

car

il

n'y avait donc pas, rue Saint-Georges,

maison. C'est peut-tre ce qui a

fait la

force

dure de ses relations avec nous autres jeunes gens.

Vers i883, Renoir abandonna cet

atelier

o notre

petit

groupe

avait pass tant d'heures charmantes et fcondes, o s'tait form,


enrichi, l'esprit de quelques-uns d'entre

mris. Vers le

mme

nous au contact d'esprits dj

temps, d'autres lieux de runions des

mmes

amis disparaissaient aussi et nous nous trouvmes disperss presque


subitement.

88

VI

LES VRAIS REVOLUTIONNAIRES


L'EXPOSITION DE

1876

ET LA BROCHURE DE DURANTY

qui n'aimait frquenter ni les

RENOIR,

hommes

politiques ni les

gens en place, avait t prsent Gambetta par je ne sais


qui, Philippe Burty peut-tre, et le tribun avait tout de suite

tmoign beaucoup de sympathie

A
en

l'artiste.

l'approche de l'exposition des Impressionnistes qui devait s'ouvrir

avril

1877, Renoir, faisant violence son habitude de ne jamais

rien demander, se dcida, dans le but de servir ses amis, prier

Gam-

betta d'insrer dans la Rpublique franaise une note favorable leur


exposition.

Un

matin, ruminant ce qu'il

allait dire, il se rendit au


Ghausse-d'Antin. Gambetta n'y tait pas
et ce fut Ghallemel-Lacour qui le reut. A peine celui-ci eut-il entendu

bureau du journal, rue de


la

la

requte du peintre qu'il entra presque en fureur. Sa mine d'ordinaire

renfrogne se

((

Quoi

ft

encore plus svre.

s'cria-t-il,

vous

me demandez

de parler des Impres-

sionnistes dans notre journal! C'est impossible, ce serait scandaleux!

Mais vous ignorez donc que vous tes des rvolutionnaires

89

'

Le pauvre Renoir, tout dconfit par

cette apostrophe inattendue,

se retira sans rpliquer.

Sous
de sa

porche de

le

Quand Renoir
Lacour,

il

croisa

Vous

lui

eut rpt

la

phrase comminatoire de Challemel-

tribun clata d'un gros rire.

le

tes des Rvolutionnaires

que nous sommes


Il

Gambetta qui s'enquit du but

maison,

la

visite.

Eh bien

et nous, qu'est-ce

n'y aurait rien de plus dconcertant que l'accusation d'tre des

rvolutionnaires porte contre les Impressionnistes par un

homme du

si Ton ne savait pas, par maints exemples historiques,


gens qui dtiennent le pouvoir, ft-ce seulement depuis vingt-

4 septembre,

que

les

quatre heures, traitent d'insurgs ceux-mmes dont

prendre

la

place.

officiel

depuis

artistes

demeurs

la

C'tait

bien

Rvolution,

le

ils

viennent de

cas des matres de l'Art, devenu

considrant

fidles l'antique tradition

comme
de

des rvolts les

l'art franais.

Je ne voudrais pas, propos de peinture, faire une incursion dans


le

domaine de la politique. Ce n'est pas le


les vnements qui ont modifi

ou contre

notre pays et

amen

sante expression

prendre, c'est que

lieu
si

de prendre parti pour

profondment

la vie

de

laMisparition de ce qu'on a appel, par une saisis-

Ce que je voudrais faire commouvement auquel on donna le nom d'Impresune tentative de rupture classique a marqu, au

l'ancien rgime

le

sionnisme^ loin d'tre

un retour vers

)).

cet art dans lequel le mtier, le souci

du
bon emploi de la matire tenait le premier rang. Soyez d'abord un
bon ouvrier , disait souvent Renoir,
cela ne vous empchera pas
d'avoir du gnie.
contraire,

ce

Je voudrais aussi montrer que, parmi les Impressionnistes, Renoir

de cet esprit de retour vers l'ancien art


dvelopp au cours des sicles, et que faillit

a t le plus reprsentatif
franais, tel qu'il s'tait

anantir

la

brutale invasion d'une conception barbare vqnue du dehors.

L'apostrophe de Ghallemel-Lacour n'tait pas l'expression d'un got

9^

Hlio Leo/h fl/arotte Paris

Cl.

JEUNES FILLES FLEURISSANT LEURS CHAPEAUX

(1895)

Durand-Rnel

personnel pour une esthtique particulire,

hommes

tion contre des

grands principes de 89.


Plus on pntre dans

qui,

pour

l'histoire

la

un

cri d'indigna-

menaaient Texistence des

lui,

de

suade que l'action destructive des

elle tait

Rvolution, mieux on se per-

hommes

qui prtendaient fonder

une socit nouvelle tait systmatique et qu'elle avait pour but, et a


eu pour rsultat, d'effacer dans Tesprit des Franais toute trace du
pass, d'y dtruire toute tradition. Il fallait que rien ne subsistt de
Tdifice ancien pour
Il

ne faut

que

ft construit le

ni s'tonner ni s'indigner

nouveau temple du bonheur.

de cette volont de destruction.

Elle est l'origine de presque toutes les croyances nouvelles.

Dans

tout l'empire romain, les chrtiens, matres du pouvoir, dtruisirent


la vieille civilisation, aussi

bien dans

la valle

du

Nil,

qu'en Grce et en

y a une grande analogie entre les procds des deux priodes


rvolutionnaires spares par quinze sicles. Peut-tre ne serait-il pas
Italie. Il

difficile

ressemblance que nous y voyons si nous


promoteurs des deux cataclysmes.
Rvolution franaise fut victorieuse, elle s'employa donc

de dterminer

la

ombre

les

sortions de leur

Ds que
dtruire,

la

non point tous

les

monuments,

elle

y et t impuissante,

mais tous les mtiers par la dispersion des corporations. C'tait d'ailleurs plus efficace pour le but qu'elle se proposait

de

vieilles pierres

que l'croulement

dont beaucoup avaient perdu leur ancienne

cation, puisque c'tait l'esprit

mme

de

la vieille

signifi-

France qu'elle voulait

anantir. Or, cet esprit demeurait vivace dans le travail rgl par les

corporations.

dploy par

Il

les

ne faut pas chercher un autre motif Tacharnement


rvolutionnaires contre ces institutions. L'uvre des-

tructive fut accomplie avec tant de

mthode

et tant

de soin que

les

derniers artisans dpositaires des traditions de leur mtier disparurent

sans laisser de successeurs.

La Peinture

tait aussi

o Ton peut atteindre un

un mtier. Elle subit donc, dans

art, le sort

la

mesure

des autres professions.

Toutefois, les inspirateurs et les directeurs de la Rvolution

com91

prirent que les arts plastiques pouvaient devenir,

nablement

dirigs,

s'ils

un puissant moyen de propagande

taient conveils

s'efforcrent

de les domestiquer.

Pour surviATe,

peintres, chefs

les

d'atelier,

durent adhrer aux

principes rvolutionnaires et diriger les tudes de leurs lves vers

des fins politiques. Les doctrines utilitaires appliques toutes les

humaines exigeaient que les tableaux servissent


clairer les Franais et leur faire comprendre les beauts de la
Rvolution. La frivolit des Watteau, des Boucher, des Lancret, tait
bannie de la Rpublique. C'est ainsi que Fragonard put s'apercevoir
que son temps tait pass.

manifestations

Les

vieilles

conceptions de l'esthtique traditionnelle furent pros-

crites svrement. L'autorit des

dogmes nouveaux rgenta

d'histoire et le choix des sujets fut mis, ds lors, en

la

peinture

harmonie avec

impos par la philanthropie sanguinaire des philosophes humaPour les artistes de l'poque rvolutionnaire, il n'y avait pas
d'autre alternative que la soumission resthtique nouvelle ou Tchal'idal

nitaires.

faud. David le savait bien, lui qui

fit

bonne mesure aux exigences des

jacobins.

L'Empereur n'apporta point de changement ce rgime sinon


qu'il attela son char triomphal les plus marquants parmi les peintres
qui avaient illustr l'poque rvolutionnaire. Ds lors la soumission
de l'Art au Pouvoir

fut

complte

et

docilement accepte par

les artistes

qui trouvaient cet abaissement des compensations dignes d'eux et

de leurs uvres

commandes, louanges dans

les gazettes et dcora-

Nous ne voulons pas dire que tous obissaient d'aussi basses


suggestions. Un certain nombre d'entre eux avaient embrass sincrement les ides nouvelles et n'avaient pas besoin d'y tre contraints
tions.

pour mettre leur


suffit,

en

effet,

menace ou

la

de s'exercer
92

de

art*

au service de leur enthousiasme politique.

lire ls

Salons de Diderot pour se convaincre que

Il

la

corruption rvolutionnaires n'ont pas toujours eu besoin


l'esprit

du temps

agissait aussi.

Il

faut bien reconnatre

que l'engouement du public pour

series sentimentales mises la

incit des peintres rechercher le succs


lifis

de

fois,

avant

((

romantiques
la

ateliers sauvait

avait

en peignant des sujets qua-

suivant l'expression alors la mode. Toute-

Rvolution, Texcellence du mtier enseign dans les

encore ces uvres, par ailleurs mdiocres.

Aprs Tavnemnt du rgime rvolutionnaire,

comme chez les


comme un signe du

chez les peintres


considre

les niai-

mode par Jean-Jacques Rousseau

((

les artistes taler

le

mtier dclina

autres artisans. La vaine rudition

progrs de Tesprit humain

dans des tableaux d'histoire

la fantaisie

excita

de leurs

naves connaissances archologiques. Les plus romanesques pisodes


l'histoire ancienne troublrent des illustrateurs, pourvu que l'vnement contnt une moralit favorable aux ides nouvelles. La place pr-

de

pondrante accorde au sujet dans l'uvre d'art est

la

caractristique

La perfection
du mtier ne comptait plus, ou presque plus dans l'uvre du peintre.
Faut-il rappeler que pendant plus de la premire moiti du xix
de l'esthtique protge par TEltat depuis plus d'un

sicle les peintres

trouvait

dont

les

sicle.

de Vancien rgime furent ce point ddaigns qu'on

couramment

uvres chez les marchands de bric--brac


taudis alimentrent largement l'inestimable collection du
leurs

baron Lacaze qui est aujourd'hui

le

plus pur joyau

du Muse du

Louvre?
Il

n'est

donc pas niable que

la

conception de Part, base sur

le

postulat d'utilit et de progrs, tant adquate afux ides qui rgnaient

en France depuis

la

Rvolution, a t adopte, impose par tous les

GouA^ernements qui se sont succd en France partir de ce momentl.

Ainsi patronn par l'Etaf, l'art jacobin,

ais, fut
le

considr

conservateur de

comme
la

le fidle

si

contraire au gnie fran-

gardien des principes classiques,

tradition, alors qu^il avait ruin les uns et pros-

crit l'autre.

Dlgu du Pouvoir,

le Jury,

esprit rvolutionnaire, refusait,

en qualit de reprsentant de cet

comme

contraires aux principes csscut

9^

tiels

de Tart classique,

Pour

et de Monet.

les

tableaux de Manet, de Renoir, de Czanne

les peintres officiels, les Impressionnistes taient

des rvolutionnaires.

nom

L'excommunication prononce au

de Tordre public n^a d'ailleurs

pas empch les Impressionnistes de triompher et ce sont eux qui ont,

pour

transform les salons

ainsi dire,

officiels.

On ne

tarda pas, ds

leurs premires expositions, constater au Palais de l'Industrie, Tin-

fluence de la

nouvelle peinture

en 1877,

Peletier,

leur salon chez

^.^^
les

Degas

me

C'est l'exposition de la rue

disait

Impressionnistes

((

Les autres peintres prparent


ils

Le

viennent y nettoyer leur

palette.

Ce qui

blessait surtout les regards des critiques d'alors, c'tait la

tonalit claire de l'ensemble des tableaux exposs par les Impressionnistes.

Il

semble que ce

soit cette sensation qui ait

conduit quelques

crivains attribuer Monet, Renoir et leurs

compagnons

d'avoir inaugur la peinture en plein air.

Avant eux,

il

Il

y a

autre

mrite

une erreur de

et nombreux qui

y a eu des paj^^sagistes
air. Sans parler de Corot, qui

d'aprs nature, en plein

le

fait.

ont peint

fut plus qu'aucun

prcurseur des Impressionnistes, tous les peintres de l'cole

le

de Fontainebleau ont plus ou moins peint en plein air. Mais le fait de


peindre en plein air ne constitue pas une supriorit. La qualit d'une
uvre ne dpend pas de cette circonstance, car l'artiste voit toujours
la

nature avec une ide prconue et c'est d'aprs cette ide qu'il

terprte.

II

ne faut donc accorder au

fait

dpeindre en plein

air

l'in-

qu'une

importance secondaire.
Les uvres de Rousseau, de Millet, de Diaz, de Jules Dupr, fournissent la preuve de ce que je vi^ns d'noncer. La plupart du temps,
leurs tableaux excuts d'aprs nature, ont

chic
effet,

)),

l'air

selon l'expression des gens de mtier.

l'impression directe de

la

nature.

On y

d'avoir t

On

faits

de

n'y trouve pas, en

sent, au contraire, Tin-

fluence de la technique en honneur leur poque o svissait Brascassat. C'est

94

videmment

le plein air

qui aida les peintres de Barbizon

se dbarrasser de la

gangue dont renseignement officiel

leur sensibilit, mais ce ne fut l qu'un


c'est par d'autres qualits qu'ils ont t

originalit.

Ce

sont,

du

avait alourdi

moyen employ par eux

et

des peintres d'une puissante

reste, ces qualits techniques qui leur valurent

%%|.i^'^
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Y- '?*

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''^^''^0^h<t%''-'~''-'''-'^"'^^'^^^^

''^S''"lf.t^''^t'^'T-^:-'-

"*

Paysage.

un ostracisme analogue
les tint le plus

o dj

celui

que subirent

les Impressionnistes.

qu'on put l'cart des honneurs

officiels.

On

l'poque

taient en pleine gloire,

aucun d'eux n'appartenait l'Inscompose Hersent,


Ingres, Vernet, Heim, Paul Delaroche, Abel de Pujol, Picou, Schnetz,
Couder, Brascassat, Lon Cogniet, Robert-FIeury, Alaux et Hippolyte

titut.

ils

En

i855, la section de peinture y tait ainsi

95

Flandrin. Si Fon tire de cette

liste,

place viennent tous les autres dans

y a entre

Il

vime

les

Ingres, peintre de gnie, quelle


l'art

grands peintres de

la

franais?

premire moiti du dix-neu-

sicle et les Impressionnistes des caractres

et les autres

poque

avec

communs. Les uns

les correctifs ncessits par Fesprit

ont puis

la

mme

de chaque

source traditionnelle par del les prin-

cipes instaurs par la politique rvolutionnaire. Les uns et les autres

mme accent
mme race.

ont, pour ainsi dire, le

apparente les gens de

de

terroir,

Taspect gnral qui

Quand, leurs dbuts, Renoir, Monet et Sisley passaient une


partie de Tanne dans les villages de la fort de Fontainebleau, ils
y
rencontrrent Millet et Diaz qui les accueillirent avec beaucoup de

sympathie. Ceux-ci reconnaissaient entre eux et les jeunes peintres des


affinits certaines.

Quelques diffrences qu'on remarque entre la technique des peintres


et les Impressionnistes, il n y a pas entre les uns et les autres
une opposition d'esprit. On y constate, au contraire, une filiation. Ils
de t83o

se ressemblent et diffrent entre eux, la fois,

race

commune,

les

descendants d'une

intellectuelle avec des artistes d'une

mme

comme

d'une

les tres

ligne.

poque antrieure

Leur parent
n'a d'ailleurs

pas gn le dveloppement de l'originalit des Impressionnistes.

Nous constatons qu'une opposition


vient d'une contradiction

initiale,

irrductible, parce qu'elle pro-

indpendante de

la

profession

exerce, existe, irrfutablement entre certains peintres d'une

poque, qui sont plus loigns les uns des autres que

si

mme

des sicles

les sparaient. L'opposition est aussi profonde entre Delacroix et Paul


Delaroche qu'entre Renoir et Jules Lefebvre ou qu'entre Claude Monet
et Jules Breton.

Des

affinits

plus ou moins apparentes rapprochent

au contraire les peintres impressionnistes des grands artistes de la


premire moiti du xix^ sicle. Il en est ainsi de Jongkind et de
Monet, de Czanne et de Delacroix. Nous sommes ici encore en

prsence de l'un des

96

effets

de l'action rvolutionnaire.

Dans

les

premires annes de sa carrire, Renoir a videmment

subi Tinfluence des deux matres qu'il aimait

Delacroix et Corot,
sans qu'on puisse dire qu'il a imit aucun des deux. Courbet n'a
jamais eu d'influence
:

sur Renoir, quoiqu'on

quelquefois crit.

l'ait

Certes,

celui-ci

esti-

mait leur valeur les

de mtier,

qualits

la

large facture du Matre

d'Ornans, mais

trou-

dans l'expression

vait

de

il

de Courbet une

l'art

certaine lourdeur d'esprit

une vulgarit

et

qui taient en opposi-

avec

tion

sa

sensibilit.

11

propre

y avait

entre les deux peintres


incompatibilit

d hu'

meur, au point de vue

de

l'art,

sinon antipa-

thie.

Degas s'est toujours


refus

avec raison

tre

dans

le

incorpor

Jeune

fille

la rose. (Pastel, 1886.)

groupe impres-

sionniste, bien qu'il ait fidlement expos aux cts de Monet, de


Renoir, de Czanne, de Sisley et de Pissarro. C'est qu'il se rattachait
Ingres et qu'il avait, comme celui-ci, une sorte d aversion pour les
Il y a cependant des petites toiles d'Ingres
et de Degas
qui sont des chefs-d'uvre de couleur, mais tous les deux professaient

coloristes.

97
i3

Popinion que dans les arts plastiques ou graphiques


superflue

pour exprimer un sentiment.

pour Degas, d'une question de temprament^

Le coloriste

comme

couleur est

la

donc surtout,

s'agissait

Il

disait

Czanne.

qu'tait Renoir exasprait parfois Degas, bien qu'il et

parfaitement conscience de

valeur de son

la

deux

compagnon

d'exposition.

une opposition absolue de leur


psychologie. Alors que Renoir regardait toujours ses modles avec
Mais

il

y avait entre les

artistes

sympathie, les embellissait, Degas voyait surtout en eux leurs dfauts.

Thodor de Wizewa me

Cet homme-l dteste

la

disait,

en regardant une

nature.

nent beaucoup d'uvres de Degas

femmes

les

toile d'Harpignies

notamment

leur toilette, quelquefois les

blanchisseuses,

les

danseuses quand

n'est pas sduit par l'lgancede la ballerine, en scne

L'artiste note d'un trait cruel le

billant
fille

de

ou buvant un verre de

il

le -peintre

l'tude.

la

repasseuse

accentue l'attitude cynique de

accroupie dans son tub ou laant son corset,

la

ou

mouvement canaille de

vin,

C'est aussi l'impression que don-

chanteuse de caf-concert montmartrois,

la

le

la

geste faubourien

pose avachie de

la

danseuse au repos.
Ces tudes sont, certes, intressantes, abstraction

faite

de l'extrme

habilet du dessinateur, elles sont attachantes par leur caractre de


vrit inexorable. Si les
le peintre^ leurs

modles sont observs sans bienveillance par

gestes sont enregistrs avec

fidlit.

Et ces gestes,

ce sont ceux donns par les habitudes professionnelles, ceux qui rv-

Tme mme de ceux qui les excutent.


Czanne qui ne flattait gure ses modles, lui non plus, opposait
volontiers l'art de Forain celui de Degas. Il trouvait chez le premier

lent la condition sociale,

autant de ralisme, que chez le second, avec la cruaut en moins.

Il

y a, en effet, entre Degas et Forain certaines analogies. On y constate


le mme souci de synthtiser le caractre social des personnages, de
noter d'un trait leurs tares, leurs ridicules ou leur sottise. Mais

la

cruaut que Degas met dans son uvre s'attnue en gouaillerie dans
celle

de Forain.

Cette attitude de Degas


vis--vis
qu'il

personnages

des

pour

choisissait

ses

de

tudes Floignait aussi

Renoir. L'esprit bienveillant

de celui-ci ennoblissait pour


ainsi dire ses reprsentations

de gens du peuple. Dans les


fillettes

lui

de Montmartre qui

servaient ordinairement

de modles,
la

grce de

il

ne voyait que

la

jeunesse, la

navet, la candeur de leur

ge, bien qu'elles ne fussent

souvent ni

jolies, ni

candides

et qu'il le st bien^

Degas, quoiqu'il

pos avec

les

ait

ex-

Impression-

nistes, qu'il ait t

Tte d'homme.

leurs

cts pendant les annes o


ils

furent les plus discuts, ne suivait donc pas la

mme

voie qu'eux.

Forain, peut-tre, parce qu'il tait beaucoup plus jeune que Degas,
se rapprocherait du groupe par certaines qualits. Je connais

ment des dessins

et

notam-

des aquarelles de Czanne auxquels s'apparentent

pas mal d'uvres de Forain. Vers 1879, j'^^ ^^^ ^^^ ^^^^ caractristique
exemple de cette influence de Flmpressionnisme sur Forain. Celui-ci
avait crayonn sur le

mur

un

l'on voyait

fort joli pastel

chez elle et ayant

sa

,de l'atelier

de Renoir, rue Saint-Georges,

Nina de Villars, trs myope, table

droite le peintre Franc-Lamy, couronn de

son opulente chevelure noire un peu crpue. C'tait une manire de


petit

chef-d'uvre de

la

plus dlicate coloration.

Il

sement t dtruit aprs que Renoir eut abandonn son

malheureu-

atelier.

99

Les prcurseurs des Impressionnistes n'ont donc pas t les prcurseurs de Degas et c'est avec raison qu'aprs la dispersion du groupe,
le

peintre des danseuses a toujours rpudi l'assimilation que des cri-

tiques d'art voulaient tablir entre lui et les amis de Renoir. Et

invoquait l'appui son ddain de


((

Degas

disait Renoir,

(c

la

autres

voil la vrit.

couleur.

s'vertue nier la couleur

cependant lui-mme coloriste, mais

il

il

n'aiie

pas

la

il

est

couleur chez les

y a une grande part de vrit dans cette boutade de Renoir.


L'originalit de Manet, de Renoir, de Monet, de Czanne, parce qu'elle
11

de

de Degas, et son
extrme sensibilit se manifestait par des mots aussi cruels que ses
dessins, mais je ne crois pas qu'il ait jamais mis dans l'expression de
diffrait

la sienne,

irritait

le caractre inquiet

jugements tranchants une mchancet prmdite.


jour, devant un tableau de Franc-Lamy expos rue Fontaine,
Degas se mit rire, de ce petit rire bref qui tait comme la musique
ses

Un

de ses phrases cinglantes

ce

II

Renoir pose des papillons sur ses


dites?

imite Renoir
toiles.

)),

Lamy

dit-il,

les

ce

seulement

y cloue, hein

))

Une nouvelle

exposition, la seconde depuis la formation de cette

socit de fait

que

de 1876 dans

la

fut le

groupe impressionniste

galerie Durand-Ruel, rue

Le

s'ouvrit au
Peletier.

printemps

Les peintres

qui avaient expos la galerie Nadarne s'y retrouvrent pas tous. Ceux
d'entre eux qui n'appartenaient pas la petite phalange conspue deux

ans auparavant, s'abstinrent de reparatre en une

si compromettante
que Degas pour regretter cette dfection. Un
nouveau venu qui fut le Mcne du groupe, Gustave Caillebotte, s'tait
joint eux. C'tait, un certain point de vue, une recrue d'importance.

compagnie.

Il

n'y eut

Les visiteurs vinrent moins nombreux cette seconde exposition


qu' la premire. Question de lieu, d'abord, moindre curiosit du
IQO

Coli

Durand-Ruel.

Hiia

PORTRAIT DE MADEMOISELLE DURAND-RUEL

Lort-

Marotte J^aris

(1S76).

public, ensuite. Mais

la presse ne dsarmait pas. L'exposition des


Impressionnistes tait pour les critiques un inpuisable sujet de plai-

mots plus ou moins spirituels sur ces enluminures auxne comprenaient rien. Chose remarquable, au moment o

santeries, de

quelles

ils

s'affirmait

succs de l'cole naturaliste en littrature, c'tait un

le

tableau de Gaillebotte
tout autre l'hilarit

Raboteurs de parquet^ qui excitait plus que


des connaisseurs. L'excution de cette toile n'avait
:

les

cependant rien d^'audacieux. Les tons

clairs,

presque lavs ne sem-

blaient pas devoir blesser les yeux des gens accoutums la peinture

du palais de

l'Industrie.

Mais

le parti pris, l'hostilit

sionnistes avaient atteint une telle force

que

contre les Impres-

rien

ne pouvait

les

dsarmer.
Cette injustice, quasi gnrale de

la critique, indignait les amis


des Impressionnistes plus qu'elle n'tait sensible aux exposants eux-

mmes. Dans une petite


o Henry Card donna, je

feuille

hebdomadaire,

VEsprit Moderne,

crois, le commencement de son premier


roman, je publiai, grce la bienveillance du rdacteur en chef,
Victor Garien, un compte rendu enthousiaste de Texposition. Je m'efforais dans un article trop court mon gr, de faire partager aux

rares lecteurs de VEsprit Moderne^

mon

sionnistes. Cela ne pouvait avoir

videmment aucune influence sur

admiration pour les Impres-

Albert Wolff et ses pareils. Quelques personnes


d'avoir t

communard

ce

)).

Ce

me

souponnrent
de

fut le rsultat le plus clair

mon

intervention.

Dans le courant de la mme anne, Edmond Duranty publia


chez Dentu une brochure d'une quarantaine de pages sous ce titre
un peu long
La nouvelle peinture.
A propos d'un groupe
:

ce

expose dans

d'artistes qui

les

cule tait presque une dfense


restrictions

Galeries Durand-Ruel.

sous

des peintres du groupe

l'auteur ne donne, d'ailleurs, jamais ce

la

rserve de nombreuses

impressionniste

nom

La tentative de Duranty, pour sympathique

Cet opus-

auxquels

au cours de son

travail.

qu'elle ft, ne rencontra

lOI

commune approbation du groupe. On croyait, non sans une


apparence de raison, que la brochure avait t inspire par Degas. Elle
refltait assurment ses opinions sur la peinture de ses co-exposants.
pas

la

tait cette supposition

vraisemblable que Degas avait dirig

plume
le plus Renoir, sans que, du reste, il marqut
son mcontentement ouvertement. Elle n'inspira aussi Monet qu'un
ddain muet. Les observations un peu fielleuses de Duranty tombaient
la

de Duranty qui blessait

mal. On tait en pleine lutte et les attaques dont ils taient cribls
rendaient les peintres facilement irritables. Mal jugs par leurs adversaires, ils souffraient de ne se voir gure mieux traits par un prtendu

Edmond Duranty

ami.

donnait une dfinition du groupe qui n'tait pas


on en conviendra, pour plaire quelques-uns de ceux qui le

faite,

composaient

Des originalits avec des excentricits

et des ingnuits, des


visionnaires ct d'observateurs profonds, des ignorants nafs
ct de savants qui veulent retrouver la navet des ignorants
de
vraies volupts de peinture pour ceux qui la connaissent et qui l'aiment,

malheureux qui froissent les nerfs l'ide fermentant


cerveau, l'audace presque inconsciente jaillissant sous tel pin-

ct d'essais

dans

le

ceau. Voil la runion.

Ce passage de

brochure aurait suffi pour indisposer contre son


majorit des peintres impressionnistes. Les dernires pages
ne pouvaient qu'accentuer la mauvaise impression du dbut
auteur

la

la

Est-ce que ces artistes

d'un grand

tifs

demandait Duranty,

mouvement de rnovation

ce

artistique

seront les primi?

Et

si

leurs suc-

cesseurs, dbarrasss des difficults

premires de l'ensemencement
venaient moissonner largement, auraient-ils pour leurs prcurseurs
la pit que les Italiens du seizime sicle gardrent aux quatorze
centistes ?...))
((

Et maintenant

flotte,

pour

qu'il la

terminait l'crivain, je souhaite bon vent la


porte aux Iles fortunes j'invite les pilotes tre
,

attentifs, rsolus et patients.

I02

La navigation

est prilleuse et l'on aurait

d s'embarquer sur de plus grands, de plus solides navires


barques sont bien petites, bien troites,

La femme

la

et

quelques

bonnes seulement pour de

l'ventail (1880),

peinture de cabotage. Songeons qu'il s'agit, au contraire, de pein-

ture au long cours.

io3

Les

peintres au cabotage

se reconnurent sous le symbolisme


dont Duranty enveloppait son jugement trop svre. Ils ne se fchrent
pas bruyamment, mais leur attitude faisait bien voir que la brochure
de Duranty les avait blesss. Leur irritation lgitime ne persista pas,
nanmoins, car la brochure n'eut pas de lecteurs en dehors du cercle
((

troit des intresss et

mauvaise humeur de

Duranty n'eut pas Fair de s'apercevoir de la


ses amis . Son attitude demeura la mme
:

aimable, courtoise et froide. Sa mine de pasteur protestant n'en fut


pas altre.

Cet crivain un peu dogmatique tait lui-mme un prcurseur. Il


fut un des rares romanciers qui s'manciprent du romantisme
1 poque o la formidable renomme de Victor Hugo l'imposait comme

un dogme la foule littraire. Il avait tent avec beaucoup de talent


et une juste mesure
de donner une forme nouvelle des tudes de

murs

bourgeoises, en y accumulant les menues observations, en


y
faits au premier abord insignifiants mais dont il tirait parti

notant des

pour

dessin de ses personnages. Flaubert avait fait de mme avec


plus de puissance, c'est entendu, mais Edmond Duranty ne manquait
le

pas pour cela d'originalit. Le succs ne vint pas, cependant, bien que
les Malheurs d'Henriette Grard^ les Combats de Franoise
Duquesnoy,
fussent des romans trs suprieurs presque tout ce qu'on lisait

dans ce temps-l.
C'est peut-tre lui-mme, plus encore qu'aux Impressionnistes,
qu'il

songeait lorsqu'il crivait mlancoliquement

Seront-ils les

du premier rang tombs en marchant au feu devant tous et


dont les corps comblant le foss feront le pont sur lequel doivent
passer les combattants qui viendront derrire? Les combattants, ou
peut-tre les escamoteurs, car il est bon nombre de gens habiles,
d'esprit paresseux et malin, mais aux doigts laborieux qui, Paris,
dans tous les arts, guettent les autres et renouvellent avec le monde
sacrifis

naf des inventeurs, des dcouvreurs de filons, la fable des


marrons
tirs du feu et les scnes que l'histoire Jiaturelle nous
dcrit, qui se

io4

Hiio Lon, /'farotte

Cl.

LA LECTURE

(1894).

jPari's

Durand-Ruel.

passent entre les fourmis et les pucerons.

au V0I5 de ride, de

la

pniblement labor
cerveau surexcit.

Ils

Ils

s'emparent lestement,

recherche, du procd, du sujet que le voisin a

sueur de son front, l'puisement de son

la

un tour de
profit tout ou

arrivent tout frais, tout dispos, et en

main, propre, soigneux, adroit,

ils

escamotent leur

du bien du pauvre autrui, dont on se moque par-dessus le


march, la comdie tant vraiment assez drle. Encore est-il bon que
le pauvre autrui puisse conserver par devers lui la consolation de
partie

dire Tautre

Eh

mon

ami, tu prends ce qui est moi.

lui-mme que pensait Duranty en crivant ces lignes


empreintes d'amertume, au lendemain du triomphe de V Assommoir
qui plaait Zola la tte de cette cole naturaliste o lui, Duranty,
C'est

l'avait'de

longtemps prcd.

Le doctrinaire
de
le

la

y avait en Duranty ne pouvait pas se dfendre


tentation de juxtaposer ses thories littraires sur le ralisme et
qu'il

naturalisme, aux principes d'esthtique qu'il prtendait insparables

d'une nouvelle peinture.

Mais

Manet
ni

si

et

les doctrines

pour Degas,

de Duranty pouvaient,

elles

ne s'appliquaient

la rigueur, valoir

ni Renoir, ni

pour

Czanne,

aux paysagistes.
Ni les uns, ni les autres n se proccupaient, d'ailleurs, dvalues

formules. Chacun peignait selon son temprament, sans proccupation

d'obissance des

dogmes ou de

rvolte contre eux. Les cartons de

Lecocq de Boisbaudran analyss dans l'opuscule de Duranty n'avaient


jamais eu sur les peintres du groupe impressionniste
ence,

si

tant est

mme

qu'ils les aient

pasteur mthodiste pour les

Ecoles

la

moindre

influ-

connus. C'est son amour d^


pareilles ces petites glises

protestantes dont chacune prtend dtenir l'unique vrit, qui suggra

Duranty son apologue de

la

peinture de cabotage et de

au long cours. La peinture au long cours,

Degas assimile

la littrature raliste,

n'tre pas le chef

reconnu et

le directeur.

la

peinture

de Manet et de
dont Duranty regrettait de

c'tait celle

Renoir et

les autres taient

io5
14

ceux qui montaient


L'analogie entre
je

ne puis

me

les petites
la

barques pour

la

peinture de cabotage.

peinture du groupe impressionniste

dfendre de rattacher Manet

et la littrature

auquel

de l'cole

naturaliste n'tait pas formule seulement par Duranty, c'tait aussi

conception de Zola, l'un et l'autre substituant leur propre vision


celle des peintres, pour ce motif que romanciers naturalistes et peintres

la

impressionnistes prenaient

le

thme de

leurs ouvrages dans la

vie

contemporaine. Mais quelles diffrences dans l'interprtation du spectacle sparaient, d'une part, les crivains et les artistes et, d'autre part,
les artistes entre

Ce qui

eux

tentait particulirement Manet, c'tait le pittoresque qu'il

trouvait dans des


individus.

Il

scnes de

le saisissait

la vie populaire ou dans l'aspect des


dans la Chanteuse des rues, dans le Bal mas

que, dans V Artiste, qui est

un

beau portrait de Marcellin Desboutin, dans le groupe Au caf o figure, assis une table de la
Nouvelle- Athnes, le graveur Henri Gurard. Dans la Bonne pipe et
dans le Bon bock^ c'est encore le pittoresque qui sduit Manet; ce
fort

n'est pas l le ralisme, au sens


Si quelqu'un s'apparentait,

o l'entendaient Zola et Duranty.


aux doctrinaires du ralisme, c'tait

Degas, mais c'est parce que cet artiste n'est pas exclusivement peintre
ou dessinateur et qu'il entre dans son uvre une autre procupation.
Si toute la vie parisienne intresse

Degas,

il

fait

cependant une slec-

tion assez restreinte des spectacles qu'elle lui offre

de

coulisses et foyer

danse de l'Opra, salles de thtre ou de caf-concert, ateliers


de blanchisseuses, tous lieux dont les htes sont fortement marqus des
la

stigmates professionnels. J'expliquerais volontiers cette prdilection,


la raison que le philosophe qu'il y a en Degap trouve aussi se

par

dans l'observation des murs, l'originalit des propos, l'ambiance, en un mot, de ces milieux sociaux, d'un particularisme accus;
satisfaire

Avec ce don d'analyse qui lui permet de noter tous les dtails essentiels du sujet, si fugitive que soit la vision qui passe devant lui, il
saisit d'un crayon rapide le geste gymnique de la danseuse, l'attitude
io6

maladroite de

la

pauvre chanteuse de beuglant^

dforme par sa rptition

Ce

n'est pas

Pharmonie,

le

la

corps de

la

le

mouvement

qui

blanchisseuse et du jockey.

beaut des lignes ou du geste qui sduit

Degas, c'est son caractre social.

iAA^M^-^A^'^'-

'^^

La Seine

Argenteuil.

Yoil, sans doute, les raisons pour lesquelles Duranty rattachait

Degas
pour

la doctrine raliste et

la

Fembarquait sur un grand navire partant

peinture au long cours. Et c'est parce que la proccupation domi-

nante de Duranty paraissait absente des uvres de Renoir que


vain, dans sa brochure, n'accordait au peintre

du Moulin de

qu'une petite barque bonne, tout au plus, pour

la

l'cri-

la Galette

peinture au cabotage.
107

Un got
Degas, des

aussi vif de la vie,


faits et

Renoir vers

la

une curiosit aussi avise que chez


gestes de certains groupes parisiens, conduisaient

Grenouillre, les restaurants des bords de la Seine, les

bals populaires, les rues grouillantes de foule. Mais

dans

Renoir regarde

la vie

truque

l'observation de Degas.

d'un il bienveillant et

un aspect sympathique.
((

n'entrait pas

notation de l'artiste le moindre atonie du sentiment cruel qui

la

accompagne presque toujours

le

il

pas, mais

il

L'artiste

il

la

la laideur

ou

contraire,

montre toujours sous

ne transforme pas

en masque

Au

le spectacle,

la grossiret

ne

il

celle-ci

n'existant, selon lui, qu'en vertu d'une convention de notre esprit.

L'antipathie de Renoir pour la laideur, ne devait pas concilier au

peintre les minents critiques de l'cole raliste.

Ils lui

reprochaient,

plus ou moins ouvertement, de donner trop d'lgance et de charme

que

ses personnages. Je conviens

quemment

les petites

Montmartroises,

si

fr-

reprsentes dans les tableaux de Renoir, n'avaient pas

toutes la distinction qu'il leur a prte. Je connais bien encore maints


portraits,

dont

fort ressemblants,

les

originaux n'avaient ni cette

grande dame dont seul

l'art

Mais cette sensibilit dlicate de l'auteur

est-

allure de gentleman, ni cette noblesse de

du peintre
elle

les a dots.

vraiment un dfaut?

N'est-ce pas ainsi

que

que se comportaient

les matres d'autrefois,

rudesse de l'esprit jacobin ne nous

la

sincrit, le simple talage

de

Le ralisme, qui demeure

la

la

avant

prendre pour de

ait fait

la

laideur?

plus complte expression de cet esprit

malveillant, n'a pas t, dans l'ensemble de ses manifestations, autre

chose qu'une glorification deThorrible. La misre,


la

les loques, le taudis,

souffrance physique, les tares morales furent les sujets prfrs des

peintres et des littrateurs ralistes.

Ils

croyaient nous donner ainsi

une image de la vie, alors qu'ils n'en voyaient eux-mmes qu'une


caricature. Et quelle pauvre documentation chez ces amants de la
vrit

hpital,

io8

Une

visite htive

dans une usine, dans un bouge, dans un

une lecture, sans tudes antrieures, de quelque ouvrage

Coll. Renoir.

Tiiia Lec/x. Ma-rotte

FEMME COUSANT
(Dessin).

(1900).

Paris

une courte conversation avec un mdecin, un chimiste,


un ouvrier, rien que cela suffisait pour crire un livre bourr de termes
techniques, de descriptions superficielles pouvant donner au lecteur
ignorant Fillusion d'une tude approfondie. Au demeurant, cette fausse
scientifique,

observation, cette rudition de mauvais aloi n'encadraient

du temps qu'un
C'tait

fait

littraires

des peintres, aussi bien que

l'esthtique

romanciers qui,

de leur

plupart

celle

des

de Zola, ne sparaient pas leurs principes

la suite

foi politique.

Zola avait t, Aix,

le

condisciple de Czanne et leur amiti s'tait

prolonge au del des bancs du collge. Mais

hommes

la

divers bien noir ramass dans un petit journal.

des divergences d'esprit profondes et

y avait entre les deux


personnalit de chacun

il

la

d'eux se dveloppant avec l'ge, leurs relations se dtendirent, peu


aprs l'arrive de Czanne Paris. Zola avait le dsir 'arriver^ ce qui
signifiait,

ci

pour lui

gagner de l'argent. Ce

dans ses succs de

librairie, c'est la

qu'il a toujours le plus appr-

somme

qu'ils lui rapportaient.

Czanne, au contraire, n'avait jamais t hant par


richir

en vendant ses tableaux.

peinant sur ses

toiles, les

Il

la tentation

de s'en-

peignait sans arrire-pense de lucre,

abandonnant

la

plupart du temps, avant

qu'elles fussent termines, sans cesse la poursuite d'une perfection


qu'il n'atteignait

jamais son gr. L'un voulait russir^ Tautre voulait

raliser.

Dans rOEuvre^

Zola, avec

son incomprhension habituelle,

tent d analyser, sous les traits du peintre Claude, un caractre de


rat

pour lequel Czanne

lui servit

de modle. Rien ne montre plus

clairement que ce roman, l'absence de perspicacit psychologique de


l'crivain, qui avait vcu pendant plusieurs annes aux cts de l'artiste,
dont il prtendait analyser le caractre avec une rigueur scientifique.

Zola s'imaginait du reste qu'il peignait lui-mme avec des mots,

comme

d'autres avec des couleurs. Les longues et fastidieuses descrip-

tions dont

il

maille ses romans taient, dans sa pense, des tableaux

pareils ceux de Courbet, de

Manet ou de Monet.

Il

se croyait relle-

109

ment peintre autant que philosophe, savant


en

et

psychologue. Je crois,

que les uns et les autres se valaient en lui.


La foi dans la science, la foi dans la dmocratie, la

effet,

foi

dans

le pro-

grs, voil quelles taient les bases

qui cherchaient dans les

un frisson d'horreur,
idal romantique.

du ralisme. Hritiers des nvross


lgendes mdivales et les ruines du pass

continurent cultiver le sombre


romantisme s'croula dans les bas-fonds
sol pendant un demi-sicle, de phrases creuses
les ralistes

Avec eux,

sociaux, aprs s'tre

le

et d'incohrentes images.

On ne
auxquels

s'expliquerait pas le succs de ces dvergondages esthtiques


la

peinture prit sa large part

si l'on

ne tenait pas compte de


Ces formules, acceptes

Tempire des formules sur l'esprit public.


comme des dogmes, suscitrent, en France, particulirement, un tat
d'me nouveau. Les jeunes gnrations, instruites par les historiens
et les

philosophes imbus des ides rvolutionnaires, ne virent dans les

quinze sicles de

la vie nationale, antrieurs la Rvolution, qu'une


longue priode d'ignorance et de barbarie que, seule, la g'rande tempte
de 1789 avait fait cesser eh instaurant le Progrs, unique dispensateur du bonheur, vers lequel s'acheminaient les hommes. Et le dieu

Progs remplaa dans

mre de dix

nit,
Il

le

cur des Franais mancips

la vieille divi-

sicles d'art.

est indispensable d'avoir prsent Tesprit ce fait <lu

la religion

du Progrs,

si

l'on veut se

triomphe de
rendre compte de l'immense diff-

rence qui spare l'esthtique des artistes d'avant


de la plupart des peintres du xix sicle.
Dans

la

Rvolution, de celle

l'art,

comme

ailleurs,

ce triomphe aboutit remplacer la libert par l'asservissement.


L'art

de Renoir,

si

intimement rattach aux traditions franaises,

ne rpondait pas au postulat des croyances

que

le peintre n'tait

o s'panouissait
pag par Zola.

no

le

officielles. C'est

pour cela

pas accueilli de bonne grce dans les milieux

mouvement

raliste,

bauch par Duranty et pro-

VII

CABANER

GABANER

tait musicien,

mais

du compositeur
de symphonies ou d'opras. Sa musique avait une forme, un
caractre, une technique qui ne Fapparentaient aucune autre.
Toutefois, malgr Toriginalit de ses conceptions musicales, malgr
la rare qualit de son esprit, il ne ralisa presque rien. La rverie, qui
tait son tat habituel, l'entranait constamnient la poursuite des
il

n^y avait rien en lui

chimres enfantes par sa riche imagination; l'invention d'une nouvelle langue musicale ou la recherche d'une inaccessible harmonie,
absorbaient

plus grande partie de son temps.

Avec des dons rares,


Cabaner est mort mconnu par ses pairs, inconnu du public et son
souvenir reste seulement dans la mmoire de ceux, de plus en plus
la

rares, qui ont frquent l'trange musicien.

Vers 1875,

habitait dans

une sorte de cit forme de petites


constructions en brique, bties de chaque ct de la cour d une maison situe entre la rue Fontaine et la place Pigalle. Le pavillon qu'il
occupait ne comprenait au rez-de-chausse qu'une seule pice assez
vaste, encombre de meubles htroclites et de bibelots de toute proil

TI

venance.

Un grand

colonnes, tir de quelque ancienne demeure,


beaucoup de place, au fond de la chambre. Il y avait, en outre,
un piano, un harmonium, un divan, des fauteuils, des guridons
lit

tenait

arabes, des chinoiseries,

le

tout rassembl au hasard de dons ou

d'achats imprvus.

Accroch au mur, au-dessus du


sentant des baigneurs
d'toffe
le logis

tait

la

lit,

un tableau de Czanne reprd'honneur. Des morceaux

place

aux vives couleurs pendaient partout, dans l'intention d'gayer


sans y russir, car cet assemblage disparate lui donnait seule-

ment un aspect trange, o le got du romantique se heurtait l'engouement rcent pour l'Extrme-Orient. L'incohrence de ce mobilier
n'chappait pas Cabaner, mais il s'y complaisait parce qu'elle lui
semblait une sorte d'invective l'adresse de l'esprit bourgeois . Le
bourget)is, tel qu'il le concevait, tait

ennemi de

l'art et

littrateurs, les

de ceux

de

la libert.

un tre stupide, avare,

Et parmi les bourgeois,

il

cruel,

rangeait les

musiciens et les peintres qui n'taient pas au nombre

Pour ses amis, il faisait une exception,


lorsque leurs tendances taient loin de ses propres doctrines.
qu'il aimait.

mme

Toutefois, son amiti ne laveuglait pas, et sa bienveillance pour


ne se traduisait pas par de Tindulgence l'gard de l'artiste,

Thomme

jugeait celui-ci mdiocre.

Il tait d'une intransigeance tenace, mais


son jugement, svre parfois, n'tait jamais dtermin par un sentiment d'envie ou par le dsir de briller. Quant ceux dont il estimait
s'il

ou admirait
Il

disait

le talent, ils taient

entendant par
infrait qu'ils

l qu'ils taient

il

Ce sont des

incomprhensibles pour

ne connatraient jamais

mettait cette opinion,

du

sacrs ses yeux.

de Renoir et de Charles Cros

le succs.

isols ,

le public. Il

en

l'poque o Cabaner

semblait bien qu'il et raison. Elle se

vrifia,

pour Charles Cros, mort jeune encore et qui n'occupe pas,


parmi les potes de notre temps, la place laquelle il aurait droit.
Cabaner avait recueilli un jeune tnor, Henri Prvost, dou d'une
reste,

voix superbe et qui


112

fit

plus tard

une belle carrire

l'tranger.

Dans

le

jardin (i885).
i5

Vers 1875, Prvost chantait avec succs, au concert de l'Eldorado, des


chansons de Pierre Dupont que Gabaner lui serinait avec une patience
inlassable, car

il

pour ce garon inculte, peu

avait

d'apprenti boucher, une tendresse paternelle.

Il

intelligent, l'allure

se privait,

mme du

,m:'m
'

V-' -'"w"'

'.,

'
'

''f'^t:Ou':t^:^":^ ''^''^i^^'y^'^^^^- :y ^-^-'.

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M^

"^'^^^^Vv^^S^^i
^

"^^^kkl^

'-^r'

'^^

Enfant crivant (1888}.

ncessaire, pour lui procurer un peu de bien-tre, et l'autre acceptait


ce sacrifice, sans en tmoigner la moindre reconnaissance son bienfaiteur.

Gabaner

souffrait

certainement de cette indiffrence, mais

il

ne

s'en plaignait jamais.

Le jeune tnor n'tait pas le seul bnficiaire de l'affection dvoue


de Gabaner il y avait encore un peintre paysagiste sans talent, qu'on
;

nommait
ii4

le

beau Michel. G'tait

la

beaut de Michel qui

faisait

Tadmi-

GoU Renoir

Hiio Lon Marotte faris

PORTRAIT.
(Dessin),

ration du musicien. Cette admiration, d'un point de Yue esthtique,

Michel tait beau

tait justifie.

comme une

statue grecque. Grand,


bien proportionn, les attaches fines, un profil d'une grande puret,
des yeux bleus d'une nuance rare, de longs cheveux boucls et une

barbe blonde soyeuse reflets dors, il avait l'air d'un dieu descendu
de l'Olympe. C'tait vraiment le plus admirable garon qu'on pt voir.
Et Cabaner, petit, chtif, au visage d'ascte rendait un hommage

presque religieux, cet exemplaire rare de la parfaite beaut humain^.


Il n'tait point de service que Michel ne demandt Cabaner, et que
celui-ci ne ft trop heureux de lui rendre; l'occasion s'en prsentait
souvent. Pas plus que le tnor, le peintre ne paraissait se soucier de ces
perptuels sacrifices, discrtement consentis par le pauvre musicien.

La beaut de Michel
qui faisait le

galement apprcie par les femmes, ce


dsespoir de Cabaner, le plus mysogine des hommes.
tait

Le peintre

tait sans passion, mais il se laissait aimer. Ses conqutes s'tendaient tous les mondes, et il ne semble pas qu'il
ait jamais manifest une prfrence marque pour l'une quelconque

des catgories sociales o s'exerait son pouvoir, Parmi ses belles

amoureuses,

il

y avait une jeune

et jolie actrice qui s'tait

follement

prise de lui et et bien voulu l'accaparer. Mais monopoliser

matou
le

tait

un rve

chercher

le

un

pareil

irralisable. Elle le relanait partout. Elle venait

soir la Nouvelle- Athnes, le

cajolait, l'enjlait et,

triomphalement, l'emmenait souper, dans l'espoir de le garder. Mais


Michel lui chappait ds le lendemain, malgr toutes les supplications.
Rien ne rebutait

de succs,

la

la

pauvre Ariane et

elle reprenait toujours, sans plus

poursuite de son inconstant ami.

Cabaner avait incit l'diteur qui publiait sa musique mettre le pordu peintre sur la couverture, de ses chansons, prtendant que le

trait

profil d'un aussi

siteur

beau garon

suffirait faire

femmes. Je crois que

qui serait cens reprsenter

le

compo-

acheter le morceau de musique par toutes les

l'diteur, convaincu, suivit le conseil

de Cabaner

et s'en trouva bien.


II.:

Michel usa tant de sa fatale beaut,


maison de Gharenton.
Fort heureusement pour
d'amis coteux.

tement pendant

n'tait
lui

il

la

pas entour que

vinrent en aide discr-

mauvais jours. Cette tche

les

pour eux, car

facile

Cabaner

lui,

en avait de dvous qui

Il

mourut

qu'il devint fou et

n'tait

pas toujours

avait l'me fire et n'et pas accept

un secours

qui ne se ft pas dissimul.

Cabaner

n Perpignan et

tait

physiques du Catalan

le

il

prsentait tous les caractres

visage allong,

mine grave

et la maigreur,
quelque chose d'un don Quichotte de petite taille. Comme beaucoup
de ses compatriotes, il avait, avec un enthousiasme contenu, l'esprit
caustique et le got de la mystification. Certaines de ses plaisanteries
;

ont t prises au srieux

comme

qu'elles produisaient, l'amusait

la

le dsirait

il

beaucoup sans

du reste

qu'il l'avout

et l'effet

ou

le lais-

st paratre.

Quand
Napolon

il
P^",

disait

mais

ce

il

Mon

tait

homme

pre tait un

moins bte

il

dans

genre de

le

jouissait de l'effarement de

son interlocuteur.

Rencontrant

Paris

((

pendant

Gill,

le caricaturiste,

((

Dame

ne

Je

rpondit l'autre,

sais...

qu'il quittait

de

la

et

Un jour, il
commanda

lui

d'autres

116

rarement

et

il

laissa ce

reprit

Cabaner,

grand bent de

du ton

Gill,

bahi

galjade.
alla

chez son tailleur

en.

des vtements. Quand

compagnie de son ami Michel,


le commerant s'apprta lui

, dit-il du ton le plus srieux du


beau garon que moi.
n'en voulut pas dmordre. Cette fois, sous la plaisanterie, il
y
((

monde,
Il

sige de Paris, en 1870.

qui voulez-vous que ce soit

peuples

prendre mesure, Cabaner se recula


Prenez mesure sur Michel

le

demanda de

sa voix zzayante
Est-ce que ce sont toujours les Prussiens qui sont autour de
il

))

((

dtach
.

mme Andr

mystifia de

11

((

il

est plus

,f^$0h^t:-%^.

':p-^^

GEORGES LANG,

PORTRAIT

IMP.,

PARIS

avait rintention d'offrir

un costume neuf au peintre, sans humilier

celui-ci.

De

pareilles plaisanteries tonnaient chez cet

homme

au masque

douloureux, l'expression extatique, s'exprimant avec une certaine


difficult laquelle s'ajoutait

un zzaiement qui donnait

quelque chose d'enfantin, mais

elles faisaient partie

ment.

Nous nous runissions

mmes - chez Cabaner,


tche

faite,

l'heure

Emmanuel

quelques-uns

sa parole

de son tempra-

presque

la fin de l'aprs-midi. C'tait

toujours les

pour nous,

la

du dlassement.

Ghabrier, Charles de Sivry et Alexandre Georges y

fai-

Le premier, avec son incomparable virtuosit,


nous rvlait les czardas, musique alors presque inconnue en France,
ou jouait quelque uvre de lui-mme. Et c'taitune joie de l'entendre
excuter, avec une fougue superbe, sa musique alerte, gaie, d'une conssaient de la musique.

truction la fois savante et claire et qui sonnait

Alexandre Georges nous donnait

la

je crois, par quitter les lettres

pour

bien franais.

primeur des fragments d'un

opra qu'il achevait sur le livret d'un crivain


finit,

si

la

nomm

Friedlender qui

Bourse.

A la

musique d'Alexandre Georges, qui ne dpassait pas la moyenne


de celle d'un bon lve du Conservatoire, nous prfrions les fantaisies originales de Charles de Sivry
musique lgre, joyeuse, comique
la faon de celle d'Herv et que l'auteur excutait avec beaucoup
d'adresse. Ch. de Sivry tait petit, avec une grosse tte que deux
grands yeux ronds affleuraient. Il avait une activit dvorante, des
relations dans le monde des thtres^ des amitis solides mais je ne
:

sais quelle

dveine s'attachait tout ce qu'il entreprenait et l'emp-

chait de russir. Apparent Verlaine,

uvres du pote,

qu'il recevait

il

nous apportait

de Belgique o

le

les dernires

pauvre Llian vivait

au milieu de lamentables aventures.


Cabaner, sur de

la

musique compose par

des pomes de Jean Richepin publis dans

lui,

la

nous

faisait

entendre

Chanson des Gueux^


117

des vers de Charles Gros tirs du Coffret de Santal et quelques pices


de Beaudelaire, extraites des Fleurs du Mal, Il les scandait, en s'accom-

pagnant au piano, avec une ferveur quasi religieuse, articulant d'une


voix teinte les strophes qui prenaient, sous son accent catalan, une
saveur particulire.
Il

avait,

de sa faon

comme
:

se raillant lui-mme, crit sur

Le Pt, un

air

d'un effet comique irrsistible.

l'entendre chanter avec conviction


Ce pt

Il

fallait

est dlicieux

De ma
Je

un pome burlesque

vie

le certifie

Je n'en ai

mang de mieux

Apprt...

Vas- en

faire,

la ptissire,

Mon

bien sincre

Compliment.
Excellent

Excellent

Cette chanson faisait notre joie. Elle a t dite avec un dessin

de je ne sais plus qui, de Forain, peut-tre.

Le pote Maurice Rollinat, encore cette poque employ la


prfecture de la Seine, venait aussi faire entendre les mlopes qu'il
avait composes pour accompagner des pomes des Fleurs du Mal,
Rollinat chantait ces pomes d'une voix caverneuse, en agitant sa tte
encadre de longs cheveux blonds, pendant tout droit de chaque ct
de sa face ple. Avec ses moustaches tombantes, il ressemblait un
de ces malheureux guerriers gaulois que peignait Luminais.
Les commensaux ordinaires de Gabaner taient Jean Richepin, qui
habitait alors un pavillon voisin de celui du musicien, Charles Cros,
Maurice et Flix Bouchor, Renoir, Forain, Franc-Lamy, Cordey, Lesii8

Cl. Durand-Ruel

LE GUITARISTE

Un clair de joie passait dans


yeux du bon Gabaner, quand il voyait runis autour de lui, cette
phalange d'amis qu'il considrait comme les vrais matres de son logis,
tringuezet quelques autres que j'oublie.

les

et

il

s'enorgueillissait

du surnom de tronche^ qu'en plaisantant on

lui

avait dcern.

Renoir, qui aimait Cabaner, avait parl de lui Alphonse Daudet.


((

Amenez-le

avait tout de suite propos le romancier, avec son

habituelle bienveillance.
11

n'y fallait pas songer.

vivait loin

Cabaner

du monde, mais Renoir

n'allait

offrit

jamais chez personne et

d'apporter de la musique de

son ami.

Un mercredi soir,

il

arriva place Royale, portant quelques

pomes de

Chanson des Gueux^ mis en musique par Cabaner. Daudet aussitt


les prit et, choisissant l'un d'eux
la Chanson du Merle s'installa au
la

piano

((

Merle, merle, joyeux merle

Sa voix, bien timbre, lana cet appel retentissant travers

le salon.

Daudet qui accourut pour fermer vivement le piano, sans


vouloir que son mari continut de chanter. Le volume de vers de Jean
Richepin avait une si fcheuse rputation de libre langage, que ce
Ce

fut M"^

n'tait pas

Merle

qu'elle avait cru entendre.

musique de Cabaner chez Alphonse Daudet se


borna cette tentative malheureuse. Renoir fut d'abord un peu
contrist de son insuccs, mais il finit par rire lui-mme de la
mprise de M"^^ Daudet, provoque par l'innocente plaisanterie de
L'audition de la

son mari.

Cabaner a exerc, sur

la

plupart de ceux qui l'approchrent, une

influence plus ou moins grande, plus ou moins directe, mais trs relle.
On redoutait ses critiques et son approbation tait prcieuse. Bien que
les

jugements

qu'il portait sur les

hommes

et les

choses revtissent

parfois une forme bizarre, qu'ils eussent mme, au fond, quelque chose

119

d'outr,

ils

dans tous

taient toujours justifis d\in point de vue dfendable et,

les cas, ils taient dsintresss.

la

peinture, mais

toutes les

il

avait,

formes de

et elles valaient

dont

et Czanne
compltement la technique de
juger, un sr instinct qui s'appliquait

aimait les Impressionnistes

Il

taient ceux qu'il prfrait.

11

pour

l'art. Il

et,

parmi eux, Renoir

ignorait
la

pouvait donner les raisons de son choix

mieux que toutes les explications des critiques d'art,


empanaches d'pithtes, ne sauvent pas toujours la

les phrases,

pauvret du fond.

Les runions chez Gabaner cessrent vers

de Tanne 1881. Les

la fin

conditions d'existence changrent pour un certain

nombre

d'entre nous,

que nous laissions.


Cet abandon, bien qu'il ne fut pas volontaire, affecta vivement Gabaner.
Vers le mme temps, il prouva d'autres dboires. La vie qui, jusquel, n'avait pas t douce pour lui devint plus dure encore. Pour subet

de nouveaux venus ne comblrent pas

les vides

venir ses besoins, restreints cependant au-dessous du strict ncessaire,

il

dut se livrer de basses besognes,

comme

celle

d'accompagna-

teur dans un affreux caf-concert des environs de l'Ecole Militaire.

Ge travail fatigant par sa dure obligeait, en outre, le pauvre


Gabaner faire, deux fois par jour, le long trajet de Montmartre Grenelle,

course puisante pour un

par les privations qu'il


pris et

il

s'tait

homme

dont

la

sant tait branle

imposes. Enfin, tout son temps tait

n'avait plus le loisir, ni de rver, ni de voir les amis qui lui

demeurs fidles.
Le mal dont il souffrait s'aggrava. Aprs une lente agonie, le vieux
musicien s'teignit, sans que la plupart de ses anciens compagnons
taient

aient t informs de sa mort.

120

11

tait oubli.

Vlll

MONTMARTRE. LE MOULIN DE LA GALETTE


LA MAISON DE LA RUE CORTOT
LE CIRQUE FERNANDO

Au sommet
bordure de
plus

haut

la

de

Butte, en

la

rue Lepic, un peu

que

la

maison

brique rouge et de style


rasin,

que Ziem

s'tait fait

de
sar-

cons-

truire et qui avait l'aspect d-

labr

d'une

vieille

habitation

provenale, le bal du Moulin de


la

Galette talait, derrire une

palissade de planches vermoulues, son vaste

sant au

milieu

hangar surgisd'un

terrain

abrupt, couvert d'herbes folles.

A
^J'^.
&^liV:^

ct de la salle de bal, les

moulins vent levaient leurs


':::?'&-

carcasses noircies et leurs ailes


tude de

tte (1916).

inutiles.

I2T
16

En

du Moulin avait une physionomie bien diffrente de


celle qu'il prit plus tard, quand Montmartre fut mis la mode et que, de
tous les points de Paris, un public lgant frquenta les cabarets ouverts
1875, le bal

par des chansonniers.

dans

les

Il

n'y avait alors ni Chat Noir^ ni Moulin Rouge,

environs du vieux Moulin.

Le Moulin de

la

Galette n'avait aucune prtention au luxe

gard

le

c'tait

un contemporain de Ramponneau.

cachet rustique de son origine remontant au

De pre en

xviii^

il

avait

sicle;

Debray avaient continu exploiter l'tablissement sans y rien changer, pour ainsi dire. Des deux moulins, l'un,
situ dans le jardin du bal, tournait encore parfois crasant des
racines d'iris pour le compte d'un parfumeur parisien, l'autre, inactif,
accueillait moyennant quelques sous, les visiteurs curieux de contempler le panorama de Paris. Sur le terrain qui s'tendait derrire
fils,

les

les moulins, il y avait un mange de chevaux de bois, m main


d'homme, et des tables pour les consommateurs du cabaret, dans
lequel on confectionnait la fameuse galette qui valait son nom au

Moulin.

La
que

le

salle,

salle

de bal

tait construite

en planches peintes d'un vilain vert

temps avait heureusement effac en partie. Au fond de cette


une estrade tait rserve l'orchestre compos d'une dizaine

de pauvres diables, condamns souffler dans leurs instruments discordants pendant huit heures chaque dimanche.

Une

galerie surleve

entourait l'espace rserv aux danseurs. Elle tait, en grande partie,

remplie par des tables laissant entre elles et

la

balustrade un passage

assez troit o circulait difficilement la foule qui s'y pressait.

Derrire l'estrade de l'orchestre

il

y avait un jardin, une cour plutt,

plante d'acacias rabougris et garnie de tables et de bancs. Le sol,

de gravats,

tait

mme temps que

dur et assez uni pour que

dans

la salle,

l't

fait

on y pt danser en

ouverte alors de tous cts.

L'entre du bal n'avait rien d'engageant. Elle se composait d'une

porte troite et basse, ouvrant sur un assez long couloir, dans


122

le

mur

GEORGES LANG,

LA BALANOIRE

(1876)

IMP.,

PARIS

duquel un guichet avait t perc pour

la

perception du droit d'entre

cinq sous, que seuls les cavaliers acquittaient.

Le dimanche,

le bal ouvrait ses

et les fermait minuit, avec

portes trois heures de l'aprs-midi

un entr'acte d'une heure, pour permettre

aux musiciens de dner.


Le droit d'entrer ne donnait pas celui de danser. Chaque contredanse cotait quatre sous par cavalier. Pour certains amateurs de

dpense dpassait sensiblement les trois francs


d'entre qu'on payait l'lyse-Montmartre, o les danses taient gratuites, mais les habitus du Moulin ne trouvaient pas qu'ils payaient

chorgraphie,

la

trop cher leur plaisir.

rendez-vous ordinaire des familles ouvrires de


Montmartre. Les parents et les petits enfants s'installaient des tables,
mangeaient de la galette, buvaient du vin ou de la bire, tandis que

Le Moulin

tait le

dansaient perdument, jusqu' l'heure du dner. L'lment fminin du Moulin ne se composait pas uniquement de ces honntes petites filles. Il y venait assez de jeunes femmes qui ne faisaient
pas profession d'tre vertueuses, mais elles taient l, comme les
les

jeunes

autres,

filles

pour

le plaisir

de danser, sans autre dessein.

C'tait aussi la danse, qui attirait la plupart des jeunes

gens au Mou-

Parmi eux on rencontrait peu


remprfraient d'autres tablissements, comme la Reine Blanche,
la Boule Noire, sur le boulevard Rocheplace par le Moulin Rouge
chouart, le Chteau Rouge, dans la rue de Clignancourt. La clientle

lin

de

d'ouvriers. Ceux-ci lui

la Galette.

habituelle du Moulin se composait, en majeure partie, d'employs habitant le quartier, de nombreux artistes montmartrois et de quelques tudiants. Les jeunes

toujours les

gens

et les

mmes, tous

jeunes femmes qui venaient au bal tant

se connaissaient plus

ou moins

et

une

cer-

taine camaraderie s'tablissait entre eux.

La composition de ce public donnait, au bal du Moulin, un aspect


bien diffrent de celui d'un bal de barrire. On n'y voyait, pour ainsi
dire jamais, de ces personnages louches qui avaient envahi les
123

autres bals de Montmartre, Debray, du reste, veillait et ne tolrait

pas leur prsence au moulin,


car

ils

eussent

loign

sa

clientle habituelle.

Nous tions Renoir, Lamy,


Gneutte et moi parmi les
plus

habitus

fidles

Moulin

de

la

Galette,

d'autres camarades

de

Gervex,

Louis Lefvre,Gorde5^ venaient

nous rejoindre. Renoir trouvait au Moulin des modles


qui avaient, ses yeux, l'avan-

tage de ne

pas poser ordi-

nairement dans

les

ateliers

de peintres. Presque toutes


les

femmes

figurant dans les

tableaux peints par


Gabrielle

la

rose (191 1)

1875

i883

et

danseuses
Galette

fleuristes, couturires

les loisirs forcs

de

la

ou modistes qui

lui

entre

taient

du Moulin de

utilisaient

des
la

en posant

morte-saison.

Le recrutement de ces modles n'tait pas toujours facile. La plupart de ces jeunes ouvrires ne consentaient gnralement pas tout
de suite poser chez un peintre,
qu'il s'agissait

seulement de

mme

lorsqu'elles le connaissaient et

figurer, sur

une

toile^

dans leur costume

habituel. Elles redoutaient d'tre assimiles aux modles profession-

du Moulin et qu'elles reconnaissaient, reproduites toutes nues, dans les toiles exposes chez les marchands de
tableaux de la rue Laffitte. Pour vaincre cette rpugnance des jeunes
Montmartroises, il fallait que Renoir dployt beaucoup de diplonels, habitues aussi

matie. L'un des

124

moyens qui

lui russissait le

mieux

tait

de mettre

Coll.

M. Gangnat.

PORTRAIT DE MADEMOISELLE

Nlio Lon Marotte

B.

(1884).

J'aj^ts

les

mres de son

ct.

Il

savait capter leur confiance par de

attentions, auxquelles ces braves

femmes

taient sensibles.

Il

menues
coutait

leur bavardage avec une apparence d'intrt, s'installait la table avec


la famille, payait

seurs de
ci,

la

enfin

de

la

galette aux enfants, offrait boire aux dan-

jeune personne sur laquelle

amadoue, consentait

il

avait jet son dvolu et celle-

poser la condition

de ne jamais

enlever son corsage.

la suite

de Renoir, notre bande avait d'ailleurs conquis

pathie gnrale. Nous nous montrions bons camarades


les

hommes, aimables avec

les

jeunes

filles.

les

mamans

pas

sym-

la

fiers

avec

et toujours prts faire danser

Quelques-uns d'entre nous,

tels

Gervex et Lamy,

taient des danseurs infatigables, pleins d'entrain et de gaiet. Ils ne

manquaient, pour ainsi

dire,

pas une danse de

toutes les habitues du Moulin, beaux garons,

Connus de
rien que par

la soire.

ils

taient,

leur prsence, de prcieux auxiliaires pour la diplomatie de Renoir.

Degas venait en ce temps-l quelquefois au Moulin


brance de Gervex et de Lamy le remplissait de joie.

humeur caustique, en

et la belle exuIl

perdait son

prendre au charme de
du spectacle qu'il avait sous les
yeux. On peut se demander comment il se fait que Degas qui a utilis
la Nouvelle-Athnes, le cirque Fernando, les cafs-concerts de Montmartre, n'a pas t tent par le bal du Moulin de la Galette. Le ct
canaille, qui plaisait ailleurs Degas, n'y manquait cependant pas;
les regardant, et se laissait

leur jeunesse, sans songer tirer parti

mais

il

n'y tait point spcialis.

C'tait

un

petit

monde

intressant que celui du Moulin. La rigide

vertu n'tait pas monijiaie courante parmi les htes du bal, mais le
vice n'y tenait pas plus de place que la vertu.

ralement dsintress et

la

L'amour y

tait

gn-

plupart de ces petites ouvrires, qui don-

naient facilement leur cur, n'auraient pas consenti le vendre. Les

murs

n'y taient ni farouches, ni dissolues.

Il

y avait, d'ailleurs,

femmes du Moulin, une hirarchie de l'honneur qui allait de


l'honnte fille la femme entretenue en passant par une foule d'tats
entre les

123

intermdiaires, entre lesquels un profane eut difficilement tabli une


ligne de dmarcation. Seules, les petites

Montmartroises pouvaient
juger pourquoi Zlia tait plus honnte que Mathilde, et donner de leur
opinion des raisons premptoires. Les mres avaient aussi, l-dessus,
leur avis motiv et certaines d'entre elles, dont la

fille

avait

un amant

avou, ne souffraient pas que celle-ci frquentt telle autre, qu'elles


supposaient d'une humeur plus volage.

Dans ce coin de Montmartre, toutes ces familles ouvrires se con-

comme

naissaient entre elles,

communes

mme

mme

milieu, avaient des habitudes

en quelque manire, un groupe autonome


population montmartroise. La morale professe,

et formaient,

dans l'ensemble de

dans

se connaissent les habitants d'un

Elles appartenaient au

village.

la

des jeunes danseuses du Moulin, tait tablie sur des


principes diffrents de ceux qu'on invoque dans d'autres catgories
les familles

La libert des murs, pour une fille, n'tait pas blmable si


celle-ci ne quittait pas sa mre et lui venait en aide. La promiscuit
dans laquelle vivaient les pauvres gens entasss dans les vieilles
sociales.

bicoques de
par

la

Butte rendait, d'ailleurs,

la

chute presque invitable,

la

rencontre constante des jeunes gens et des jeunes

depuis leur petite enfance, jouaient ensemble dans

ou dans

la rue.

douze ans,

En

tait,

la

cour de

filles qui,

la

maison

outre^ l'atelier dans lequel on plaait la fillette vers

pour

elle, le

plus souvent, une cole de perversit.

Beaucoup de ces pauvres filles n'avaient jamais connu, dans le logis


maternel, que des beaux-pres instables, plus ou moins frquemment
renouvels. La plupart du temps, le beau-pre tait une charge pour le

mnage

irrgulier, et le travail

de

la

mre

et

de

la fille devait

subvenir

aux besoins de tous.


.

Nana,

Son

((

le joli

modle, appartenait l'une de ces familles de

beau-pre

exerait

un vague mtier, o

nait d'un bout de l'anne l'autre.

certaine admiration,
a

remport tous

126

ce

C'est

les prix

un

Il

inspirait

homme trs

au collge, mais

la

la

Butte.

morte-saison domi-

cependant

Nana une

instruit , disait-elle, qui

il

n'a pas de chance.

En

ce

Coll. Renoir.

Niio Ze'an Afatroite fciris

ETUDE DE NU.
(Dessin).

moment,

il

remplit des botes de cirage

qui a une

si

belle criture

quelle dveine

Un homme

Ce beau-pre momentan se faisait une haute ide de son rle. Un


matin que le sentiment de son devoir tutlaire tait plus vif en lui que
d'ordinaire, il vint frapper la porte de Gervex, chez qui Nana posait
ce jour-l.

Le peintre fut un peu surpris de voir surgir, dans Tentrebillement


de la porte, un homme en blouse bleue portant sur son paule une
norme botte de poireaux.

Je suis le beau-pre d'Anna.

Le peintre le laissa entrer.


Aprs avoir dpos d'un geste

lent et prcautionneux son fardeau

sur le parquet, le beau-pre se redressa, prit une pose qu'il jugea trs

noble et aprs un
de sa

l'objet

((

moment de

la

vous

le

reprsentez souvent dshabille dans

fille.

Vous

bonhomme dont

rire qu'il avait

diatement l'argument dcisif

Tenez

, dit-il

naie dans la main,

lui

devez une rparation,

ce

alla,

ma

rponse.

la pice,

Nana, qui n'alvait pas

ne parut gure mue par


lui

trouva imm-

lui glissant

Au

une pice de mon-

marchand de vin

revoir

le

plus

remit sans hte les poireaux sur

toujours trs digne.

Gervex n'entendit plus parler de

admiration pour

11

allez m'attendre chez le

j'irai

son paule et s'en

l'attitude thtrale lui donnait

peine contenir.

au beau-pre en

vous y porter
Le beau-pre empocha

elle

la

une grande envie de

Quant

On

vous comprenez que cela n'est pas convenable et com-

Gervex examina

proche,

la

rputation d'une jeune

n'est-ce pas

((

exposa d'une voix grave

Je viens savoir ce que vous comptez faire pour Anna.

vos tableaux

il

visite.

voit toujours avec vous,

promet

recueillement,

lui.

boug pendant ce court colloque,

la visite

de son beau-pre, mais son

n'en fut certainement pas diminue.


127

Des scnes analogues se passaient frquemment dans

les familles

des petites Montmartroises, sans que les choses se gtassent jamais.


L\( accident tait

si

frquent dans ce milieu que

naissance d'un

la

enfant, dont le pre gardait le plus strict incognito, tait

devenue un

incident sans importance aux yeux de la mre de famille indulgente.

Elle-mme avait pass par

l.

nit, la fille dpassait seize ans.

tre le
la
il

mme

ge? L'enfant

sage-femme

demeurait au
Tel tait

le

Rarement,

lors d

une premire mater-

Que demander au pre

tait quelquefois

THospice des Enfants-Trouvs, mais


partageant

logis,

la

qui avait peut-

abandonn
le

et port par

plus souvent,

misre maternelle.

spectacle lamentable que vit Renoir, en pntrant dans

l'intimit des familles

montmartroises.

connut ces pauvres logements


composs d'une seule pice pour quatre ou cinq personnes, o vivaient
ses modles, les jolies filles pimpantes, coquettement habilles et
Il

pares de ces insignifiants colifichets dont raffolent les jeunes ouvrires


parisiennes.

sentiment de

Ce
qu'ils

la voir

de prs, Renoir prouva pour cette misre un

vif

piti.

n'tait pas

que

les habitants

de ces taudis fussent

parussent souffrir de leur pauvret;

ils

tristes, et

taient, au contraire,

d'une joyeuse insouciance. Dans toutes les maisons on n'entendait

que chansons

et

rires.

Le chagrin, l'angoisse du lendemain taient


le moindre vnement favorable dis-

de fugitives impressions que


sipait.

Le nouveau-n,

non dsir', compliquait parfois


singulirement l'existence des htes du logis. Mais si l'arrive du poupon concidait souvent avec le dpart du beau-ipre, elle ne changeait
en rien les habitudes de la jeune mre qui, peine releve, reprenait
le chemin du Moulin de la Galette.
Les soucis,

inattendu

et

misre demeuraient

la

porte du bal. La salle, tou-

jours remplie par une foule jeune et joyeuse, anime par la danse,
offrait

un spectacle

riant

tableau important. C'tait


128

que Renoir rvait de reprsenter en un


une entreprise pleine de difficults. Pour

Ja

mener

bien,

il

fallait

beaucoup de volont, de patience -et des conIl pensa

ditions favorables multiples. Renoir n'hsita pas la tenter.

cVabord rechercher une chambre, un local quelconque, prs du Moulin,

pour y remiser sa

toile et,

autant que possible, s'y loger lui-mme.

^M^.L^^

^h

f.
V

..

^..'^^

"M

,.^

'^Ji

^<
'^'^f^.

L'enfant aux fruits.

Un matin de^mai

1876, nous partmes de la rue Saint-Georges,

Renoir et moi, dans Fespoir d^ trouver

le local dsir.

Nous avions parcouru plusieurs rues de Montmartre, gravi des


escaliers crasseux, visit d'affreux bouges, des hangars

humides au

fond desombres cours, sans rien trouver qui pt convenir au dessein


129
17

de Renoir. Le hasard de nos recherches nous conduisit rue Cortot.


Situe sur le versant nord de la Butte, la rue Cortot tait une venelle,
borde de maisonnettes trs vieilles et de longs murs dlabrs. Il n'y
avait pas de trottoirs et les eaux

rigole trace entre les

mnagres s'coulaient dans une


pavs, au milieu du chemin. De grands arbres

allongeaient leurs branches par-dessus les


sait les

rayons du

Un peu

las,

soleil, trs

murs

et leur

ombrage tami-

ardent ce matin-l.

nous marchions

le

regard dirig machinalement vers

maisons pour y chercher un criteau que nous n'avions pas Tespoir


de dcouvrir dans cette ruelle. 11 y en avait un cependant, accroch
au-dessus d'une porte btarde orne des moulures volutes, la mode
les

du

Nous ne pouvions en croire nos yeux Logement meu, disait Fcriteau. La masure, l'une des plus vieilles de la
ruelle, semblait avoir t autrefois une dpendance de quelque habitation importante, maison des champs d'un financier ou d'un riche bourgeois. La grande demeure avait disparu tandis que l'humble logis tait
rest debout. Au-dessus du toit, on apercevait la cime des grands
arbres. Cet extrieur tait engageant. Nous reprmes espoir.
Ds que Renoir eut franchi le seuil de la porte, il fut charm par
la vue du jardin qui ressemblait un beau parc abandonn. Ds qu'on
avait travers l'troit couloir de la maisonnette, on se trouvait devant
une vaste pelouse inculte dont le gazon tait parsem de pavots, de
liserons et de pquerettes. Au del, une belle alle plante de grands
arbres traversait toute la largeur du jardin et, derrire encore, on voyait
un verger, un potager, puis des arbustes touffus au milieu desquels de
xvii^ sicle.

bl A LOUER

hauts peupliers balanaient leur tte feuillue. Nous tions merveills.

Une
lit

vieille

femme

qui runissait aux fonctions de concierge la qua-

de principale locataire, nous reut aimablement. Le logement

qu'elle proposait Renoir tait situ au premier tage

du

toit

et se

i3o

au-dessous

composait de deux pices assez grandes, suffisamment

meubles pour un
importance,

mme

homme
chez

qui n'attachait au luxe du mobilier aucune

lui.

Les fentres donnaient sur

le jardin, cela

aux yeux de Renoir

valait

beaux meubles du monde. Enfin, il


une ancienne curie o le peintre pourrait

les plus

y avait au rez-de-chausse
abriter toiles et chevalets.

Tout cela
location.

tait souhait,

L'affaire

y compris

le prix fort

raisonnable de

la

fut

immdiatement
conclue et Ton convint
que le peintre s'insds

tallerait

le

len-

tait

tout

demain.

Renoir
joyeux.

espr

Il

n'avait jamais

rencontrer,

Montmartre, rien

qui

approcht de cette mer-

Le lendemain
matin, un vieux com-

veille.

missionnaire, attel

une voiture
transporta
tout

bras,

rue Cortot

l'attirail

du pein-

y compris une belle


toile blanche destine

tre,

l'excution

Femme

du grand

se coiffant (1909).

tableau projet. Renoir

ne voulait pas perdre un jour, car il prvoyait que le caprice des


modles, la possibilit d'une priode de pluie, pouvaient suspendre un
travail qui devait

occuper

la

plus grande partie de Tt. Cependant,

toutes les circonstances favorables se trouvrent runies contre toute


attente et l'uvre fut

Renoir voulait

mene

faire figurer

bonne

fin,

dans

la joie.

dans son tableau, non des modles pro-

fessionnels, mais les htes habituels

du Moulin. Pour y

russir,

il

i3i

fallait

dcider les jeunes danseuses poser; or,

gnance

s'y dcidrent, aprs s'tre fait

de ressources

En 1876,
amen

pour se

le

avait

j'ai

dit quelle rpu-

tmoignaient pour Temploi de modles.. Quelques-unes

elles

la jolie

Mais Renoir tait plein

prier.

rendre favorables^

succs de

mode

la

les

beaucoup

il

se montratrsgnreux.

Tho, dans

la

Timbale

cV Argent,

d'un chapeau de paille port par Factrice dans

Femme

couche (iqoS).

Ce chapeau appel timbale avait la forme d'un cne au


sommet arrondi, garni simplement d'un large ruban rouge. 11 se portait

cette oprette.

en arrire et encadrait

le

visage

comme

d'une aurole. Avoir une tim-

bale, ressembler, en cela au moins, l'actrice en vogue, tait le rve

de toutes

jeunes Montmartroises, mais beaucoup parmi elles ne


pouvaient pas le raliser. Renoir les y aida. Il acheta une douzaine de
((

timbales

les

qu'il rpartit entre ses futurs

modles. Le Moulin

vit

bientt se multiplier ces petits chapeaux dont les rubans caroubier

mettaient une note clatante dans

la

foule des danseurs.

Le rsultat de cette gnrosit intresse dpassa les esprances


de Renoir. Elle lui valut la rputation d'tre un homme trs riche.
Dans l'imagination populaire, un homme riche, s'il n'est pas Harpagon,
l32

devient un tre bienfaisant dont

ment ouverte

timbales, sans avoir rien

mres qui

la

tous les solliciteurs.

lui

bourse inpuisable est constam-

Ds

qu'il eut distribu les

demand en change, Renoir

proposrent de

poser leurs

faire

filles

fameuses

vit venir a lui

des

ou, simplement,

demandrent comme la chose la plus naturelle du monde un secours


ou un prt d'argent Renoir avait pris une importance singulire dans
:

leur esprit.

Un

Tun de nous entendit une de ces mres dire sa fille dont


grossesse commenait paratre a Cache ton ventre, voil Renoir
Craignait-elle que cet tat de sa fille lui alint la bienveillance du
jour,

la

peintre

du

C'est probable

homme riche

un

Parmi

les

jeunes habitues

bal,

en

tait

il

grce et

une dont

les jolies

charmaient

ne badine pas avec

la

))

morale.

11

couleurs

particuliremer.t

Renoir. Elle avait de grands


yeux noirs aux regards nafs

une bouche bien

et malicieux,

dessine,

avec

des

lvres

rouges qui souriaient genti-

ment

un visage gracieux,
encadr par des cheveux chtain

et

clair

dont

frisottantes

front.
faite

et

lgres,

laient,

Telle,

pour

les

rebelles

vo-

autour

du

elle
le

boucles

semblait

pinceau

de

Renoir.

Jeanne avait peu prs


seize

ans.

Moulin tous

Elle

venait

les aprs-midi

Femme

la potiche.

au

du dimanche, en compagnie de sa famille

compose du pre, un brave ouvrier qui

se dlassait entendre des

i33

la mre, une honnte femme qui surveillait ses filles,


Jeanne avait une sur un peu plus jeune qu'elle et presque
aussi jolie
et de deux bambins dont le menton ne dpassait gure

de danse, de

airs

car
la

table laquelle

Malgr

ils

taient assis.

les plus allchantes

dcider Jeanne poser.

Il

promesses, Renoir n'avait pas russi

songea s'adresser aux parents de

enfant. Saladiers de vin sucr au pre, flatteries la

aux jeunes
par

le

maman,

la jolie

fleurs

bonbons et galettes aux petits, rien ne fut pargn


peintre pour parvenir ses fins. Aprs bien des pourparlers, il
filles,

russit vaincre la rsistance de la mre, mais

non celle de Jeanne qui


ne pas vouloir poser, sans donner la moindre raison de son
refus. Jeanne tait couturire et gagnait peu pour de longues journes.

s'enttait

En

outre, on entrait en morte-saison et ce faible gain allait

manquer au budget de

la famille.

Devant cette

mme

triste perspective, les

dix francs quotidiens offerts par Renoir taient bien tentants,

si

ten-

tants que la mre, faisant acte d'autorit, dcida que Jeanne viendrait

en sa compagnie, rue Gortot, et qu'elle-mme assisterait aux sances


pour surveiller sa fille.

Toutes deux vinrent, en

effet,

au jour convenu. La mre s'mer-

veilla de l'tendue du jardin, mais Jeanne, silencieuse, conserva l'air


boudeur d'un enfant qu'on vient de gronder et sa mine fche amusait

beaucoup Renoir.
Il la fit

asseoir sur la pelouse, installa

un chevalet,

et

commena

couvrir de couleurs une toile blanche, tout en coutant les propos de


la

mre, qui

brave
et

femme

lui

racontait les

vendait du

menus

lait, le

dtails de sa vie quotidienne.

son gain aidait le mnage vivre, mais

car

il

fallait tre

La

matin, sous une porte, Montmartre,


c'tait

une besogne fatigante,

sur place avant le jour; elle ne se plaignait cepen-

dant pas.

Durant cette premire journe et la suivante, Jeanne demeura toujours muette et boudeuse. Nous n'avions fait, Lamy et moi, qu'une courte
apparition rue Gortot, dans la crainte d'effaroucher la mre vigilante.

i34

Hlio Lon. ?farcete J^dris

Cl.

SUR LA TERRASSE

(1881).

Durand-Ruel.

Celle-ci, tout fait rassure, et ayant d'ailleurs assez s'occuper

son mnage, cessa bientt d'accompagner sa

dans

chez Renoir.

fille

Ds qu'elle vint seule rue Cortot, Jeanne modifia son attitude. Sa


mine renfrogne des premiers jours fit place l'air aimable qui lui
Aprs

tait habituel.

la

premire sance,

midi, sa gaiet tait revenue.


qu'elle connaissait, acheva

Lamy

et

elle tait dride. L'aprs-

La prsence des jeunes amis de Renoir,

de l'apprivoiser.

Cordey avaient

install des chevalets

jardin et travaillaient ct de Renoir.

de campagne dans

le

Nous bavardions, en vitant

tout sujet ou toute expression pouvant blesser les chastes oreilles de

Lamy, tout en peignant, fredonnait de vieilles romances


sentimentales. Encourage par nous, Jeanne ne tarda pas mler ses

la

jeune

fille.

papotages nos propos. Elle plaisanta

les

vieux refrains de

Lamy

et,

sans qu'on eut besoin de l'en prier, elle chanta les dernires nouveauts

des cafs-concerts. Renoir tait enchant, mais nous recommandait


plus grande prudence, tant

ombrage de quelque

il

redoutait que la capricieuse

plaisanterie, et n'en profitt

Contrairement aux craintes de Renoir,

c'tait

qui agaait Jeanne. Elle tait humilie qu on

fille

ne prt

pour ne plus venir.


notre grande rserve

la traitt

sage, et qu'on la crt nave. Sa vanit la poussant,

en petite

un matin

fille

elle se

dcida faire des confidences Renoir, qui avait capt sa confiance.

prouva une belle surprise en apprenant qu'en dpit de


maternelle, la
et

fillette

Tair candide, avait pour

de bonne famille, avec qui

la

la

Il

vigilance

amant un garon riche

souvent des jours entiers,


croyait son atelier de couture.

elle passait

Bougival ou ailleurs, quand on

la

amants avaient russi n'veiller aucun soupon


famille de Jeanne. Malgr sa constante surveillance, la mre

Jusqu'alors, les

dans

la

rien. Le jeune homme ne mettait jamais les pieds


Montmartre et cette sainte-nitouche de Jeanne, grce aux libralits
de son amant, rapportait chez elle, chaque samedi, la paye intgrale

ne se doutait de

de sa semaine,

comme

si

elle

et frquent rellement son atelier.

Depuis qu'elle posait chez Renoir,

elle n'avait plus

de

libert, et c'tait

i35

pour cela qu'elle avait montr tant de mauvaise humeur pendant


premiers jours.

ls

Aprs avoir entendu une pareille confession, Renoir pensa qu'il


tait en grand danger de perdre son modle. Jeanne ne renoncerait
certainement pas son amant et au plaisir du canotage Bougival, pour
Tamour de la peinture. Aprs y avoir bien rflchi, il pria Jeanne de
lui

prsenter

le

jeune

homme

bien qu'elle avait dit de

qu'il dsirait connatre,

lui. Celui-ci,

que

le

aprs tout

le

sjour de Jeanne chez un

peintre inquitait un peu, accepta l'entrevue. Elle eut lieu un matin et


Henri D.... garon bien lev et sympathique, quitta le peintre, rassur
et enchant de sa visite. Les jours o Renoir n'eut
pas besoin de

Jeanne, celle-ci fut dense retourner son atelier de couture, o sa

patronne l'occupait.

Au bout de peu de temps, Jeanne ne

faisait plus devant nous mystre de sa liaison avec Henri D..r Elle dbitait ses histoires
du ton le
plus naturel du monde, tout en posant dans la grande alle du jardin

pour ce

joli

La Balanoire, qui
muse du Luxmbouro*.

tableau

Gaillebotte, au

fait

partie de la collection
;

Nous vivions en bons camarades avec Jeanne,. et nul d'entre nous


ne songeait la courtiser. Nos journes se passaient ain^i gaiement,
partages entre

le

vieux logis de

travaillait l'aprs-midi sa

Cette

toile,

nous

la

la

grande

rue Cortot et
toile

le

Moulin, o Renoir

d Bal:

transportions, tous les jours, de

la rue Cortot au
tableau fut excut entirement sur place. Cela n'allait
pas toujours sans difficults, quand le vent soufflait et que le
grand

Moulin, car

le

chssis menaait de s'envoler,

comme un

cerf- volant, par-dessus la

Butte.

Les personnages

qui figurent dans le tableau venaient nous


rejoindre au Moulin, et nous y tions souvent assez nombreux.
C tait

sur de Jeanne qu'on voit au premier plan, sur le banc de


Lamy, Gneutte et moi qui sommes assis une table charge

Estelle, la

jardin;

de verres de sirop
i36

la

traditionnelle grenadine.

11

y avait encore Ger-

GEORGES LANG,

LE BAL DU MOULIN DE LA GALETTE

(1876)

IMP.,

PARIS

vex, Gordey, Lestringuez, Lhote et d'autres qui figuraient des dan-

un peintre, d'origine espagnole, nomm don Pedro Vidal


de Solars y Gardenas, qui venait de Guba. G'est lui qu'on remarque
au milieu du tableau, en pantalon Merd'oye, dansant avec Margot.
seurs, enfin

Solars tait un brave garon, toujours de bonne

humeur et d'une
inpuisable complaisance. Pendant les sances, l'insouciante et exubrante Margot secouait vivement le grand diable de Solars, qu'elle
trouvait compass. Elle le faisait pivoter en dansant une polka,, lui

chantait des refrains canaille et lui apprenait des mots d'argot, que

de devenir parisien, et il
croyait que Margot l'y aidait de ses leons. A son arrive dans la capitale,
ne connaissant pas la ville, le bon Cubain tait all se loger dans le
l'autre corchait toujours. Solars s'efforait

quartier dont

il

avait

qu'il supposait le plus

entendu parler
lgant de Paris

Par un heureux hasard,


qu'il avait

qua que

le

il

plus souvent

la

Havane, et

c'tait le quartier

du Sentier.

avait lou, rue d'Aboukir,

transforme en atelier de peintre.

A peine

une cour

install,

il

vitre

remar-

maison avaient plac une plaque


indicatrice l'entre de l'immeuble il voulut se conformer cet usage
et fit mettre aussi une plaque, avec son nom et sa profession, entre
les autres locataires

de

la
;

marchand de flanelle. Quelque


temps aprs, Solars s'aperut qu'il n'habitait pas un quartier d'artistes,
et il quitta la rue d'Aboukir pour la place Pigalle. 11 lui restait encore
l'enseigne d'un chemisier et celle d'un

faire
trait,

son instruction de peintre

une tche plus

Au

difficile

tableau du Bal^

il

pour

c'tait,
lui

d'aprs ce qu'il nous

que de changer de logement.

manque une des

plus fidles habitues du

Moulin, qui fut aussi un modle souvent employ par Renoir,

Angle; mais pendant

de 1876, elle avait abandonne


suivre quelque liaison nouvelle on ne savait o.
l't

mon-

la

la jolie

Butte pour

Angle

une petite Montmartroise de dix-huit ans, au corps lgant, surmont d'une petite tte ronde pose sur un cou gras et dlicat.
tait

Ses cheveux, d'un noir brillant, taient plaqus sur les tempes et coups
((

la chien

))

sur le front. Le saig courait sous sa peau ambre, et


137
18

teintait d'un

rouge

vif ses lvres charnues.

donnait un air moqueur que dmentait

la

Son

petit nez retrouss lui

candeur de ses grands yeux

noirs.

Effronte et nave,

pourvue d'un riche vocabulaire argotique,


Angle gayait Renoir par ses lazzis et ses invraisemblables commrages. Elle racontait, par le
et

des

filles

menu, toutes

les

aventures des souteneurs

de son quartier. Elle connaissait

la vie

de chaque bandit

notoire, et rapportait d'un ton simple les pires mfaits de ses hros

leurs crimes tant, ses yeux, les choses les plus naturelles

du monde.
Amorale plutt qu'immorale, elle vivait exempte de soucis, exerant
son mtier de fleuriste quand elle trouvait du travail, et posant chez
les peintres

lorsque

la

d'amant selon

vertie, elle changeait

bonde, sans tre

Parce qu'elle

morte-saison arrivait. Volage, mais non percaprice de son

le

fidle, d'ailleurs, l'lu

humeur vaga-

du moment.

travaillait rgulirement, gagnait sa vie et

habitait chez sa mre,

Angle gardait

l'illusion d'tre

qu'elle

une petite

fille

bien sage, qui se contentait de dcoucher plusieurs fois par semaine.


Cette licence tait, du reste, rprouve par

doucement

sa

fille.

Gela te fatigue

lui

mre qui rprimandait


disait-elle, quand elle la
la

voyait rentrer le matin, les yeux battus et l'allure lasse.

Angle

tait sans

doute

ce

fatigue

la suite d'une

de ses esca-

pades nocturnes quand elle s'endormit, demi vtue, un chat sur ses
genoux dans un fauteuil de Tatelier de la rue Saint-Georges. Elle
donna ainsi Renoir l'occasion de peindre une de ses plus charmantes
uvres, aujourd'hui dans

la collection

Durand-Ruel.

On retrouve Angle dans le Djeuner de^ Canotiers, Elle y tient


gentiment sa place, au milieu des gaillards bien muscls qu'elle
devait admirer.

Ge tableau est un des derniers dans lequel on la voit. A quelque


temps de l, elle se laissa enlever par un riche amoureux. Toutefois, sa
bonne fortune ne lui fit pas oublier Montmartre. Elle y revenait
parfois,

i38

pousse par

le dsir

de montrer ses belles toilettes

ses

La femme au chat

(1880).

189

amies du Moulin de la Galette et de Tlyse-Montmartre et, curieuse


aussi, de se faire conter les dernires aventures des
terreurs de la
(c

Butte.

Le Bal qui, par ses dimensions et le nombre des personnages,


un des plus importants tableaux de Renoir n'tait pas, aux yeux
de Fartiste, un des meilleurs, quand il en jugeait avec le recul des
annes. Depuis que cette toile avait t peinte, il avait profondment
reste

modifi sa facture, sa palette s'tait enrichie,

il savait mieux qu'alors,


composer ses personnages. Mais, quel vritable artiste est
jamais compltement satisfait de son uvre ?
Ces critiques qu'il faisait lui-mme sont fondes et expliquent la

disait-il,

mme une
uvre dans laquelle rayonnent la jeunesse, la gaiet des personnages, et aussi la joie du peintre, lorsqu'il travaillait dans le jardin
du Moulin, en l't de 1876.

svrit de Renoir l'gard d'un tableau qui reste tout de

belle

l'angle des rues des Saules et Saint-Rustique

il

existe encore

une maisonnette pignon occupe par un cabaret dont l'aspect n'a pas
chang depuis quarante ans. claire par une troite fentre, encombre de bouteilles, et par une porte vitre, la salle, au plafond bas, est,
comme en 1876, meuble de tables et de bancs de bois, de quelques
chaises pailles et d'un comptoir d'tain. Derrire la maison, on aperoit, le

long de

la

rue des Saules,

la

vigne vierge qui couvre les ton-

retombe sur le mur lzard. Quand je l'ai revu, il y a peu de


temps, l'endroit m'a paru triste et laid. Une fois de plus, j'ai constat
qu'il vaut mieux ne point revoir les dcors de notre jeunesse, demeurs
si vivants dans notre mmoire, car ils prennent, sous nos regards
vieillis, la mlancolie des tombeaux.
Nous nous tions arrts, Renoir et moi, dans ce cabaret pour y
djeuner, le jour de notre visite la maison de la rue Gortot. Le lieu
nous avait plu et, depuis qu'il tait install Montmartre, Renoir y
nelles et

prenait assez rgulirement ses repas.

i4o

Lamy

et moi,

nous

lui

tenions

Cl.

LE

DJEUNER DES CANOTIERS

Durand-Ruel

frquemment compagnie. La cuisine tait faite par la cabaretire et


n'tait pas mauvaise. Nous larrosions d'un vin clair
du
picolo ,
servi dans des pots de grs brun. Nous djeunions sous une tonnelle
et, dans le silence de ce minuscule jardin, nous avions
l'illusion d'tre
ce

fort loin

de Paris.

Aprs le djeuner, Renoir el Lamy s'exeraient au Jeu de Siam,


Ce jeu qui est, parat-il, d'origine auvergnate, se compose d'un certain

nombre de

quilles et d'un

passer derrire les quilles,

grand disque de bois lourd qu'il faut faire


pour les abattre en retour. Renoir et Lamy

taient vite devenus habiles ce jeu, et taient fiers de leur adresse.

Nous retrouvions au cabaret d'Olivier, un jeune peintre, nomm


Ganla, qui habitait dans la maison del rue Gortot, au fond du jardin.
Ce garon n'tait pas seulement peintre il avait, en outre, une assez
;

jolie voix

de tnor, et sa vie tait empoisonne par ces deux qualits,


entre lesquelles il ne pouvait se dcider choisir sa profession.

y avait encore, au nombre des clients habituels d'Olivier, un


ouvrier fourreur qui, s'tant pris d'affection pour Renoir, s'ingniait

lui rendre de menus services. Cet homme simple


se plaisait dans la
socit de gens qu'il croyait plus cultivs que lui, et il tait
tout heuIl

reux, lorsque nous l'invitions s'asseoir notre table.

Il

djeunait prs

de nous un jour que Solars vint nous retrouver chez Olivier. L'Espagnol avait t la veille au Thtre-Franais, o Ton donnait le Cid et

nous en parlait avec enthousiasme, rptant sans cesse


Le Cid de
Corneille d'une manire peu intelligible, en raison de son accent.
Le
ce

fourreur, qui voulait tre aimable, approuvait

nay

rpondait-il en secouant la tte,

ce

Le

cidre de Gour-

je le connais,

il

est excel-

lent.

Solars, lui, avait bien compris ce


suite,

il

rectifia

avec vivacit

tion de cela, je parle

que

disait le fourreur, et tout

Mais non, monsieur,

du Cid de Corneille.

Le fourreur, qui ne connaissait que

le cidre,

il

de

n'est pas ques/

ne dmordait pas de

son interprtation.
i4r

Le quiproquo se

serait prolong,

si le

fourreur n'avait pas renonc

convaincre son interlocuteur qu'il avait bien compris de quoi

il

s'agissait.

tait
.

Depuis que des artistes frquentaient son cabaret, Olivier ressenune certaine humiliation, en considrant l'enseigne peinte au-des-

sus de sa boutique.

Ami du

progrs, le cabaretier n'avait aucune sym-

pathie pour le Silne bedonnant, cheval sur un tonneau et que soutenaient des satyres, gambadant sur leurs maigres pattes de bouc. Il
rvait de quelque sujet plus

moderne, conforme

l'esprit

Le fourreur, qui pensait avoir acquis quelque comptence en


qu'il djeunait ct
((

d'un peintre, avait dit Olivier

depuis

Cette enseigne-l, c'est de la mythologie d'avant Jsus-Christ.

Cette remarque avait achev de convaincre Olivier de

de son enseigne. Le commerce prosprait


le

du temps.
art,

pauvre Silne dmod. Prudemment,

il

et

il

la

pauvret

rsolut de remplacer

demanda

conseil Renoir

qui l'engagea charger Canla de l'excution de ce projet.

Le peintre-tnor, trs flatt, accepta avec joie de substituer au


Silne, un sujet plus conforme l'idal des clients du cabaret.
Aprs de nombreux essais, dont aucun ne le satisfaisait, Canla se
dcida reprsenter Olivier en costume de cabaretier du xviii sicle,
le verre en main, auprs d'un tonneau, comme celui sur lequel tait

juch

le Silne;

une

treille,

formant

le

fond du tableau, compltait

la

composition.

Canla

ne paraissait cependant pas sr d'avoir fait un chefd'uvre, et il nous exposait souvent ses doutes ce sujet.

((

Ne. vous faites pas de bile

, lui dit,

un

jour,

Gneutte, d'un ton

sentencieux qui masquait l'ironie de sa rponse,


ce n'est que lorsqu'un peintre est mort, qu'on sait s'il a eu du talent. Votre enseigne
est accroche, cela doit vous suffire. ,
((

Tandis que Canla rnovait l'enseigne du Franc-buveur Renoir,


dans les rares jours de pluie de cet t brlant, s'amusait couvrir de
paysages et de scnes champtres, quelque coin de mur du cabaret.
142

Co
(Cl.

Place de

la Trinit.

Durand-Ruel

Il y en avait de charmantes, mais Olivier


L'enseigne de Ganla subsiste seule.

Ces peintures ont disparu.


en ignorait

la valeur.

Une de nos

distractions

du

soir tait le spectacle

du cirque Fer-

nando, alors dans sa nouveaut.

En

y avait sur le boulevard Rochechouart, Tangle de la


rue des Martyrs, un terrain vague, mat clos par des planches vermou1875,

lues, qui

il

tombaient

les

unes aprs

les autres.

Aux

alentours, rue des

Martyrs, avenue Trudaine et dans les petites rues qu'on avait ouvertes

en

mme temps

que cette grande

rapport, mais. le coin

mme du

on construisait des maisons de

voie,

boulevard ne trouvait pas d'amateur.

C'est dans cet espace ddaign, qu'un jour quelques roulottes de sal-

timbanques vinrent chercher

asile.

C'tait

une

tro^ipe

d'acrobates

comme

le

espagnols.
Bientt une tente, dont la toile tait rapice

d'un mendiant andalou, se dressa au centre du terrain

et,

manteau

des affiches

les murs voisins, annoncrent l'ouverture


du cirque Fernando
pour quelques reprsentations .
Ce cirque nomade n'offrait rien de comparable aux normes entreprises qui parcourent, prsent, les ftes foraines. Le pre Fernando

enlumines placardes sur


(c

n'avait avec lui

que ses enfants, assez nombreux,

il

est vrai, et

un clown,

qui tait le personnage important de la troupe. Quelques chevaux


la

robe pele, vieux compagnons de longues randonnes, un ne

compre du clown, formaient toute la mnagerie. Le cirque


Fernando venait d'Espagne, par des chemins dtourns, car la troupe

d'Afrique,

errait depuis plusieurs

annes sur

les routes

de France, quand

le

hasard

l'amena sur les confins de Montmartre.

Le cirque eut tout de

suite

du succs. Qui

sait si l'indigence

du

matriel et la simplicit des exercices de la troupe, n'y contriburent

pas pour une bonne part


passant travers

le

On

s'intressa

cerceau de papier que

gravement, bout de bras, devant


144

aux petites cuyres basanes,

le

le

pre Fernando tenait

vieux roussin poussif, secouant

comiquement
clown

sa

clairseme.

crinire

On

s'enthousiasma pour

le

Mdrano. Son attitude comique, son agilit, la drlerie de


ses ripostes aux spectateurs des dernires galeries, le joyeux
boum
:

c'tait

ce

boum

public.

))

((

dont

il

accompagnait ses culbutes, tout en

Boum boum
!

fut le cri

surnom de Mdrano.
Dans les terrains vagues,

le

il

la

mode

lui

plaisait

au

sur la Butte et devint

y en avait beaucoup

des gamins

s'essayaient reproduire le saut prilleux qu'excutait Mdrano. Les

jeunes danseuses du Moulin de

la Galette, les

modles, puis

les artistes

eux-mmes, devinrent des habitus du cirque Fernando. La foule


s'agitant sous la lumire vacillante des quinquets huile, la piste, ani-

me par

la petite

troupe endiable des enfants de Fernando, formaient

un tableau amusant comme une fantaisie de Goya. La tente, qui n'avait


t dresse que pour quelques jours, semblait jfixe dans le terrain
vague du boulevard.
Degas a not, avec sa puissance d'vocation, l'ambiance de ce cirque
ambulant dans un chef-d'uvre Lola^ o Ton voit la gymnaste mor:

dant d'un puissant

effort, la corde,

qui l'enlve en tournoyant, jusqu'au

du cirque. Forain a fait, galement, de belles tudes et des croquis amusants du cirque Fernando. Je me souviens aussi d'une
pochade de Gneutte, reprsentant Mdrano sur la piste. J'ignore ce
cintre

qu'est devenue cette toile


dou de brillantes qualits

dans

l'illustration

une des meilleures de ce peintre,


gcha souvent en cherchant le succs

elle tait
qu'il

du naturalisme

littraire

Renoir, que le cirque Fernando amusait

de Zola.

comme

tous les spectacles

populaires, ne fut jamais tent d'en peindre l'aspect. Cette abstention

La foule qui le sduit au Moulin de la Galette,


plus quand elle est au cirque. C'est qu'au bal, le soleil

est assez significative.

ne

le sollicite

ajoute

la

gaiet de sa lumire la joie des danseurs, tandis qu'au cirque,

l'clairage incertain

rend les visages grimaants, dforme


que Renoir rpugnait cette dformation caricaturale.

les gestes,

et

Il

les

jongleuses^ cependant, des acrobates, mais vues au jour, en plein

i46

a peint

air.

Ceci nous aide comprendre ce _qui sparait foncirement


bilit,

de Renoir de celle de Degas. L'clairage

les effets blessaient le

du cirque, dont

artificiel

sentiment esthtique du premier,

Malgr

traire le second.

le

mpris

qu'il affichait

pour

la sensi-

attirait

au con-

Degas

la couleur,

lh'^?Sif|'"'-r

Pochades.

prenait un plaisir infini aux jeux de lumire du thtre, du concert, du


cirque, qui exagraient les minauderies des chanteuses et les souples

mouvements des
le^ brutal clat

ballerines.

Dans

du gaz souligne

ses pastels, d'un

l'ironie cruelle et

laquelle l'artiste observe ses modles


rjiyons

du

soleil,

puissant

relief,

ddaigneuse, avec

comme, paralllement,

le

jeu des

dans l'uvre de Renoir, apporte un lment de

L'impression de

donner dans ses

si

la joie,

du bonheur mme, Renoir

toiles. Il avait le dsir d'inspirer

essaj^ait

joie.

de

la

ce sentiment au

spectateur, parce que lui-mme rpugnait au spectacle de la laideur,

i47

de

la

misre et de

la souffrance. Il

ne pouvait pas supporter Fide de

vivre ct des malheureux, sans tenter d'allger leur peine.

Il

en

donna maintes preuves dans sa vie.


Pendant le temps qu'il habitait rue Gortot, il avait eu, je Tai dit,
l'occasion de pntrer dans les familles de ses modles et d'y constater
misrable tat des nouveau-ns.- Lui qui prouva toujours une grande
tendresse pour les enfants,
l'abondance des figures d'enfants dans
le

son uvre

le

prouve

se sentait mu

ces petits dlaisss, sinon tout

fait

profondment en prsence de
abandonns. Mal nourris, mal soi-

gns, confins dans un logis malsain, beaucoup d'entre eux mouraient

dans leurs premiers mois.


Renoir pensa qu'on pourrait

sauA^^er beaucoup d'entre eux, en leur


assurant une meilleure nourriture et plus de soins. Tout un projet
qui fut ralis plus tard
germa dans son esprit. Il avait appel pou-

ponnt
M"^'

on

l'institution qu'il

(c

aurait voulu crer.

Il

parla de son projet

Georges Charpentier, dont il connaissait l'activit charitable. Mais


en 1876, l'poque des grands succs de Zola et de Daudet dont

tait

les livres taient dits

par Charpentier, c'tait

le

temps aussi des

brillantes rceptions de la rue de Grenelle. M^' Charpentier tait occupe

de trop de choses nouvelles, pour donner au projet de Renoir le concours immdiat qu'il dsirait. Elle ne l'avait cependant pas repouss
elle ne l'oublia pas non plus, puisqu'elle le reprit plus tard, et que c'est
;

elle qu'on doit la cration

de

la

pouponnire

Renoir ne voulut pas attendre des jours plus favorables pour la


Il dcida del tenter sans retard. Il pen-

ralisation de son pouponnt.

bien qu'il

de l'argent, beaucoup d'argent, mais cela ne l'arrtait point. Pour se procurer les premiers fonds, il songea donner
sait

fallait

une reprsentation thtrale extraordinaire au Moulin de


L't touchait sa

la Galette,

Bal tait presque achev et la pluie,,


devenue plus frquente, donnait quelques loisirs au peintre. La fte du
Moulin une fois dcide, nous nous mmes tous la besogne; tous,
fin, le

ce

c'est--dire les quelques jeunes

i48

gens qui vivaient auprs de Renoir.

La

sortie

du Conservatoire (18^7).

Dans le but d'intresser notre projet les habitus du bal, nous imaginmes d'crire quelques couplets, des bouts de dialogue et une espce de
rcit en vers, dans lequel figuraient nommment
connues du Moulin del Galette. Renoir se donna

les

danseuses

les plus

le plaisir de composer
des airs sous ces paroles et Canla fut charg d'tre notre interprte.

Les prparatifs de cette fte nous amusaient tous beaucoup.


'f,^^^;^^m?-^7n^ > '^^"^r:-

"'

Lamy
"-

t'' Tf??'^''^^^"*^.^

L'enfant et ses jouets (iSgS).

Cordey brossrent des dcors une toile de fond reprsentant un


une sorte de manteau d'arlequin d'un joli ton. Quelques jeunes
actrices inconnues du public consentirent venir Montmartre. En
et

jardin, et

i5o

outre, Renoir s'assura du concours de Goquelin Cadet, qui devait dire

des monologues de Charles Cros. Coquelin Cadet tait le plus obligeant


et le plus charmant des camarades. Il tait aim du public, et nous

comptions sur sa prsence pour attirer la foule.


Les choses allrent souhait. Les petits modles de Renoir confectionnrent des drapeaux, des fleurs et des guirlandes de papier qu'on
accrocha dans la salle de bal, laquelle nous parut, ainsi pare, avoir
le plus belair du monde. Dans l'aprs-midi du grand jour, Canla,
un peu mu, rpta une dernire fois ses couplets, sous la direction de
Renoir, avec l'accompagnement de l'orchestre; les auteurs et l'interprte se dclarrent enchants.

Les chaises des premiers rangs cotaient deux francs, les autres
chaises un franc et les bancs de bois dix sous par place. Quoique nous
n'ayons pas
la

apposer d'affiches, et que la publicit et t rduite


propagande de^ jeunes danseuses du Moulin, la salle tait peu prs
fait

pleine, ds le dbut de la reprsentation. Seules les chaises


taient,

La soire
difficile

deux francs

en grande partie, occupes par des invits qui ne payaient


fut

extrmement

contenter, et

crut, ce soir-l, sur le

il

gaie.

Le public montmartrois

rien.

n'tait pas

applaudissait tout avec frnsie. Canla se

chemin de la clbrit

et

de

la fortune.

Malgr ce

succs, la recette, hlas! ne laissa qu'un trs mdiocre bnfice.

Le
pouponnt dut attendre sa ralisation d'efforts plus persvrants et plus
efficaces que celui que Renoir venait de tenter. Nous n'avions pas
nanmoins perdu notre temps, pensions-nous, puisque tout le monde
s'tait diverti.

Le tableau du Bal achev, Renoir

quittait souvent

Montmartre pour

peindre quelques portraits, dont Fexcution avait t retarde par les


vacances. 11 garda, cependant, la chambre de la rue Cortot jusqu'au
milieu du mois d'octobre. C'est devant la faade de la maison donnant
sur le jardin, qu'il peignit l'automne le tableau dnomm
La sortie
ce

du Conservatoire

)),

dans lequel figurent Nini et quelques habitues du

Moulin.
i5i

Ainsi se passa, dans

le

fond du vieux Montmartre, cet t que

beau temps n'abandonna pas. Ce


joyeux, pendant laquelle

il

fut

pour Renoir une priode de labeur

peignit les principales toiles qui figurrent

l'exposition de 1877.

SaDguine (1908).

132

le

IX

L'EXPOSITION DE

Au

1877

RUE LE PELETIER

dbut du printemps de 1^77, les amis des Impressionnistes


attendaient, avec une joyeuse impatience, l'ouverture de l'exposition des uvres nouvelles

de ces peintres dcris, qui

Immense progrs
Ces amis enthousiastes, mais peu nombreux, croyaient fermement

n'taient plus des inconnus pour le public.

que

les critiques d'art,

et le public

lui-mme, abandonneraient leur

attitude hostile ou gouailleuse, lorsqu'ils seraient en prsence de la

magnifique manifestation qui se prparait. Une circonstance heureuse


augmentait encore la confiance de tous L'exposition tait installe
:

dans un somptueux appartement vide, situ au premier tage, 4, rue Le


Les pices, hautes et vastes, offraient de grandes surfaces

Peletier.

murales, bien claires, sur lesquelles on pouvait grouper volont les

uvres du

mme

ou former un panneau vari avec les toiles


de plusieurs exposants. Chacun, enfin, pouvait exposer, peu prs,
le

artiste,

nombre de tableaux

qu'il dsirait.

Les prparatifs de l'exposition s'taient poursuivis sans grandes


difficults, sans trop de heurts, grce la bonne volont gnrale des
i53

exposants, et aux efforts conciliants de quelques-uns d'entre eux, parti-

culirement de l'excellent Gustave Gaillebotte, qui fut pour tous

le

plus

fidle et le plus dsintress des amis.

En mme temps qu'on

organisait l'exposition et qu'on accrochait

les toiles, je prparais, sur la

suggestion de Renoir et avec l'approba-

tion de nos amis, la publication d'un petit journal qui devait dfendre

Impressionnistes et expliquer au public les qualits de leurs uvres.

les

Cette modeste feuille hebdomadaire arborait firement son titre


((

l'impressionniste, Journal d^art,

Des camelots criaient V Impressionniste sur le boulevard des Italiens


et la porte de l'exposition, mais on n'en vendait qu'un petit nombre
d'exemplaires
nous ne couvrions pas nos frais, beaucoup prs. Le
:

journal n'eut que quatre numros, et cessa de paratre quand l'exposi-

ferma ses portes. La rdaction de V Impressionniste avait lu


domicile, rue Laffitte, dans le magasin d'un marchand de tableaux,

tion

nomm

Legrand, trs dvou au groupe des peintres impression-

nistes.

Quelques jours aprs l'apparition

du premier numro de ! Imde Ludovic Halvy. Le clbre auteur

pressionniste je reus la visite


^

dramatique se montra trs aimable,

questions, qui m'amenrent lui exposer

mes opinions

et sur certains peintres. Lorsqu'il se retira,

ques numros du journal, que

La

visite

me

m'encouragea,
il

tint

posa des

sur la peinture

payer

je voulais lui offrir.

de Ludovic HalA^y m'avait caus un vif

toutefois qu'elle n'tait pas spontane, et

que

plaisir.

je devais

Degas, grand ami du collaborateur de Meilhac, et qui

Je pensais

en remercier

lui avait,

sans

me

voir,

doute, parl du journal en termes bienveillants. Halvy revint

emportant,

comme

la

les quel-

premire

fois,

quelques numros de l'Impres-

compter cet homme de got parmi


mes rares lecteurs. J'eus quelques mois plus tard l'explication de ces
flatteuses visits, quand Ludovic Halvy donna au thtre des Varits
une pice nouvelle la Cigale^ dont le personnage principal tait un
sionniste. J'tais ravi, et trs fier, de

i54

La jeune mre.

peintre impressionniste. Dupuis, qui remplissait ce rle,


y apportait
toute la bouffonnerie possible, et ses plaisanteries sur la peinture faisaient rire la salle entire. Je dois dire

que

dcoches par
Ludovic Halvy n'taient pas empoisonnes, et que personne n'en pouvait tre srieusement bless. Quand l'auteur dramatique venait rue
Laffitte, c'tait pour se documenter et j'avais certainement servi,
par

mes propos,
mes amis dans
Renoir

les flches

faire clore

quelques-uns des lazzis dont on couvrait


la Cigale. Nous prmes plaisir, comme tout le monde,

moi, voir jouer cette pice, dans laquelle Dupuis montrait


au public une toile reprsentant un sujet diffrent, et toujours vague,
et

selon qu'on

la

mettait dans un sens ou dans un autre. Ce n'tait pas

bien mchant.

Le jour de l'ouverture de l'exposition, il y eut foule dans les salons


de la rue Le Peletier. Le public tait peu prs compos des mmes
gens qui se pressaient au Cercle des Mirlitons pour y
fussent accrochs au Salon du Palais de l'Industrie,
peintres choys par l'administration des Beaux-Arts.
notre

grande surprise,

tait

venu rue Le

voir,

avant qu'ils

les tableaux

des

Le monde lgant,

Peletier.

Cette curiosit mondaine tait quelque chose de nouveau. Les


expositions prcdentes, dans l'ancien atelier Nadar et la galerie
Durand-Ruel, avaient attir l'attention du public sur ces peintres, aux-

quels on prtait une attitude rvolutionnaire,

qu' cause de cela,

et,

on avait d'abord appel les Intransigeants, Mais les visiteurs des premires expositions taient tous, pour ainsi dire, des passants
ils
s'taient montrs, du reste, sans bienveillance. Ils riaient de bonne
foi devant les tableaux, au souvenir des faciles plaisanteries dont les
;

plus spirituels chroniqueurs de la presse parisienne avaient cribl les


Impressionnistes. Si, cette fois, la qualit des visiteurs avait chang,
les

sentiments des uns et des autres sur


L'hostilit tait

donc encore

trs vive

l'art taient pareils.

dans

la foule

qui se pressait

la rue Le Peletier. Les journalistes s'indignaient


qu'un camelot crit V Impressionniste dans la rue cela leur semblait

lexposition de

i56

Jeanne Samary (1877).

i57

un

dfi lanc

au Jjon sens.

grande encore que

surprise du public fut, cependant, plus

]ja

en face d'uvres dont on ne pouvait

l'hostilit,

pas, malgr tout, mconnatre

Bal du Moulin de la Galette^ la Balanoire^ dix autres


figures ou paysages, formant un ensemble remarquable.

exposait
toiles,

l'importance. Renoir, pour sa part,

le

L'envoi de Monet comprenait un grand panneau dcoratif

dons blancs, d'un merveilleux


vues de l'intrieur de
trs

personnelle,

qui

la

effet,

les

Din-

de riches paysages, et surtout des

gare Saint-Lazare

n'avaient pas

tudes d'une conception

d'quivalent dans

la

peinture

moderne. Excutes avec une fougue endiable,

elles montraient sous


grande gare parisienne avec son hall vitr, ses
innombrables voies encombres, ses locomotives fumantes et Ton y

des aspects divers

la

percevait l'agitation de

la

foule.

Ces toiles semblaient synthtiser

l'existence trpidante de la capitale affaire.

Czanne apportait une srie d'tudes dans lesquelles l'extrme


sensibilit du peintre, sa tendresse immense pour la nature se lisaient
en flamboyantes couleurs. Paysages aux lignes sobres, natures mortes
riches
et

comme

des tapis d'Orient, tudes de nu d'un dessin puissant

d'une harmonieuse tonalit

dans toute cette production,

si

varie,

apparaissait la recherche de l'exacte relation des valeurs qui fut l'un

des tourments du peintre, recherche qu'il se croyait, malgr de

beaux rsultats, impuissant

raliser, disait-il

si

dsesprment. Ces

toiles sur lesquelles l'artiste s'extnuait, qu'il reprenait sans cesse,

pour essayer d'y exprimer plus compltement l'motion


vait,

le

public les considrait

venues sous

ou bien

la

Sisley exposait
la

prou-

des esquisses, des pochades

brosse du peintre, en une heure de fantaisiste travail,

comme un

des bords de

comme

qu'il

dfi jet

au bon sens, par un esprit extravagant.

nombre de paysages

les

Scieurs de Long, des vues

Seine, runissant, pour le plaisir des yeux, des uvres

diverses dans lesquelles s'panouissait son talent primesautier et d'une


si

dlicate sensibilit.
M"^^

i58

Berthe Morisot tait reprsente par un envoi considrable.

On

Jflio Leo/t

Cl.

JEUNE FILLE PORTANT UNE CORBEILLE DE FLEURS

Ma/vite /'arts

Dnrand-Ruel.

(1896).

un panneau d'uvres de cette belle artiste, et cela composait un ensemble de l'effet le plus sduisant qu'on puisse imaginer.
Ces tudes peintes d'une touche discrte et lgre, montraient des
avait garni tout

jeunes femmes et des enfants se mouvant dans leur maison ou leur

une bienveillante intelligence.


Une grce fminine incomparable se dgageait de ces toiles, dont le
groupement aurait pu faire redouter une certaine monotonie. Le public,
anim d'une hostilit prconue, ne dsarma pas plus devant Berthe

jardin, scnes familires notes avec

Morisot que devant Czanne.

Degas, que

nom

le

^ impressionniste a

portait mal de s'en voir affubl, exposait


sins, qui restent

cette

parmi

les meilleurs

toujours agac, et qui sup-

une

srie de pastels et de des-

de l'uvre de

l'artiste. J'ai crit,

poque, ce que je pensais de ce bel ensemble

et,

aprs tant

d'annes coules, je n'ai rien retrancher de l'loge que j'en


avec l'enthousiasme de
sit

la

jeunesse

et l'ardeur

faisais,

combative, quel'animo-

du public exasprait.
Pissarro avait peut-tre apport le plus fort contingent de toiles,

l'exposition. C'tait

un travailleur acharn, qu'une perptuelle inquinon pas ser-

tude d'esprit conduisait de successives imitations


viles, certes

de Czanne,

'

de Monet ou de Renoir, sans

qu'il parvnt

toujours dgager sa personnalit de ces multiples essais. Intelligent,


habile,

il

lui

manquait

la facult cratrice

Toutefois, les paysages qu'il exposait rue

qui

Le

fait les

grands

artistes.

Peletier taient, pour la

plupart, d'excellents tableaux qui ne mritaient, en aucune manire,


les railleries

dont

les visiteurs les accablaient.

Guillaumin, dont la peinture se ressentait de l'influence considrable

que Czanne exerait sur

lui, avait

envoy quelques paysages qui exci-

trent particulirement l'hilarit du public.


Caillebotte figurait l'exposition avec quelques tableaux, peints

avec son habituel souci de

mme, une observation

la vrit. S'il

manquait de

brio, d'habilet

impartiale des types donnait sa peinture un

cachet personnel. Caillebotte n'tait pas un coloriste, son dessin avait

une certaine scheresse

que

ne

il

diffrait gure,

par ses procds, de ce

public avait l'habitude de voir au Salon. Toutefois, la tonalit

le

claire

et

de ses toiles, dans un temps o

suffisait le classer

comme

tableaux,

parmi

celui des Peintres en btiment^ par exemple,

vrier tait reprsent la


tations.

Le ralisme

la littrature,

les

sombre bitume dominait encore,


rvolts. Le sujet de certains de ses
le

manire

raliste, soulevait

et le naturalisme, qui

de vives protes-

triomphaient avec Zola dans

taient encore rprouvs dans les beaux-arts.

pas pour longtemps, et

le Palais

o Tou-

Ce

n'tait

de l'Industrie donna, peu de temps

aprs, une large hospitalit aux sujets d'un ralisme dmocratique.

Lamy

Franc
quelques

et

Gordey, qui se rattachaient Renoir, exposaient

toiles intressantes

par leurs qualits juvniles.

Marcellin Desboutin, Rouart, Lebourg, Cals, Levert, qui taient

des artistes d'un talent honorable, d'autres encore, dont

la

technique

se conformait aux principes de l'orthodoxie officielle, exposaient des


toiles qui

proverbe

ne partageaient
:

la

rprobation commune, qu'en vertu du vieux

Dis-moi qui tu hantes,

L'ensemble de l'exposition des Impressionnistes tait donc la fois


remarquable par la qualit des uvres et vari par l'originalit des
exposants. En parcourant les beaux salons de la rue Le Peletier, un
visiteur impartial pouvait avoir Tillusion d'tre dans la galerie de quelque

grand seigneur,
o

l'on admirait

comme on

en voyait autrefois en France et en

une de ces belles collections rvlant

le

Italie,

got de

celui qui Favait forme.

Nous avions espr que


la

le

public serait sduit par la belle unit et

grande varit de l'exposition, obtenues grce

la disposition des

locaux et l'arrangement des toiles; nous nous tions lourdement

tromps.

Ds
tait

premier jour, nous pmes nous convaincre que la foule


toujours railleuse, et que les Impressionnistes taient encore pour
le

de dangereux rvolutionnaires. Cette attitude tait gnrale,


quelle que ft la classe sociale des visiteurs. Des gens qui, par leur
elle

i6o

Baigneuse.

tGi

ducation, par Thabitude qu'ils avaient, parfois, de vivre au milieu

d'uvres d'art de tous

considrs en bloc

Un dimanche,
quante centimes,
devant

temps, semblaient

le

moins accessibles au

masse ignorante, taient gagns par l'aveugle


ne faisaient aucune distinction entre les exposants,

sentiment irraisonn de
hostilit gnrale, et

les
la

comme

des insurgs.

jour o l'entre l'exposition ne cotait que cinje vis

un grand banquier de

les principales toiles

rue Laffitte s'esclaffer

la

des Impressionnistes Le Bal du Moulin


,

de la Galette tait, en particulier, l'objet de ses plaisanteries.

bruyamment que

d'amis qui riaient aussi

lui,

il

cria

qu'on se moquait

du public, en faisant payer pour voir de pareilles crotes.


rendre l'argent
tout d'une voix,

disait-il.

,
il

Comme

ses

Entour

((

On

devrait

compagnons l'approuvaient

crut spirituel, en s'en allant, de rclamer avec insis-

tance les dix sous qu'il avait donns.

Cette plaisanterie du richissime banquier fut reprise par d'autres


visiteurs.

Je la rapporte, parce qu'elle exprime

tat d'esprit d'un

grand nombre d'hommes de cette poque, riches, amateurs d'art, possdant des collections clbres, et qu'elle peut aider comprendre dans
quelle atmosphre dprimante vivaient les peintres impressionnistes,
et

combien

coups

il

parat miraculeux qu'ils n'aient pas

qu'ils recevaient

Les critiques

d'art,

succomb sous

les

de toutes parts.

dont certains avaient quelque influence sur

le

public, se montrrent aussi agressifs qu'auparavant.

De tous les grands journaux dans


ment les Impressionnistes, le Figaro^
fut l'un des plus acharns.

avait de l'esprit, du
fin

moins

d'anne.

Il

alors l'apoge de son succs,

Le compte rendu des expositions y

par Albert ^Volff, chroniqueur

revues de

lesquels on maltraita furieuse-

la

mode

tait fait

et critique d'art cout.

Il

de cet esprit spcial dont s'alimentent les

cribla

de mots terribles

les

pauvres peintres,

qui n'avaient pas l'estampille officielle.

J'avoue que lorsque je voyais Albert Wolff, en quelque lieu public,


je lui

162

pardonnais ses propos mchants sur mes amis. La nature

s'tait

Bohmienne.

i63

montre plus cruelle envers lui qu'il ne le fut jamais l'gard de personne. Son visage glabre, d'un ton de beurre rance, tait surmont de
cheveux noirs luisants, partags en deux par une raie, et colls sur les
tempes. Les yeux un peu obliques, le nez court et busqu, les pommettes saillantes, les lvres pareilles des cicatrices exsangues et que
contractait un pnible sourire, tous les traits don^aient au critique du

Figaro une physionomie trange, tenant de


nuque.

la vieille

femme

et

de

l'eu-

homme, mais son aspect exton et pu sans exagration lui

Peut-tre n'tait-il pas un mauvais


rieur tait vraiment antipathique

appliquer

la dfinition

de Louis Veuillot

une figure

fourrer

dans

un pantalon.
Albert Wolff ne manqua jamais une occasion de frapper durement
sur les Impressionnistes. Je crois qu'il y apporta d'autant moins de
mnagements, que ses attaques lui valaient les faveurs des peintres
officiels et

Dans
sujet

l'approbation du public.

le

premier numro de V Impressionniste^ on crivait ce

Rappel^ V Homme Libre et quelques autres, les journaux ont t unanimes dans leurs rcriminations. Dans le Figaro^
((

part

le

entre autres,
signe.

critique est indigne de

Thomme

de talent qui Ta

Et dans
((

la

le

Le Pays

numro suivant

publiait, le 8 avril,

un

article inepte

dans lequel

il

en-

globait tous les Impressionnistes, corchant les noms, attribuant


l'un les

uvres de

pourquoi, mlant les gens les


trant

de

combien

la vrit.

du mal de tous sans qu'on sache


plus diffrents par le talent, enfin mon-

l'autre, disant

larticle tait fait la lgre, sans souci de la justice et

))

Le Sportsman a fait un article violent, qui n'a pas plus de raison


que celui du Pays, M. Bertall, qui devrait avoir quelque bienveillance,
((

i64

"

Coll.

Hiio Lon Marotte Paris

M. Gangnat.

BAIGNEUSE BLESSE

(1909).

cherchait dans les tableaux exposs les qualits ou les dfauts que

M. Bertall, y aurait introduits,

et

ne

les

y trouvant pas,

il

dit

lui,

du mal des

Impressionnistes.
((

La

Petite Rpublique franaise laisse clore

une petite critique

assez anodine; elle dirait volontiers du bien de l'exposition,

si

des

cri-

tiques influents n'en avaient pas dit du mal.


((

ct des dtracteurs viennent se placer quelques vaillantes

sympathies.

Nommons

aprs V Homme libre et

sien et le Courrier de France, qui contient

un

le

Rappel^

le

Petit Pari-

article trs juste et trs

de M. Flor O'Squarr.
Mais <3es sympathies, si prcieuses et si importantes qu'elles
soient, n'empchent pas et ne cachent pas le ridicule dont se couvre
en ce moment la presse parisienne.

littraire
((

Tous ces critiques, s'attelant la suite du Figaro pour clater


d'un gros rire de figurants devant les uvres les plus srieuses et les
plus estimables, prsentent vraiment un spectacle curant.... .
((

Nous tions indigns des attaques cruelles et injustes de la plupart


des grands journaux, mais aucun moment elles ne produisirent le
moindre dcouragement chez ceux qu'on vilipendait.
Nous nous runissions, presque tous les jours, rue Le Peletier, avec
quelques amis

fidles, et

nous nous rjouissions du succs de l'exposi-

tion, car,

malgr

visiteurs.

Nous nous disions avec raison qu

dans

les critiques, elle reut jusqu' la fin


il

de nombreux

n'tait pas possible que,

devant les toiles exposes, il ne se trouvt pas


quelques amis inconnus qui nous soutiendraient. C'tait beaucoup
la foule dfilant

dj, notre avis,

que de ne

laisser

personne indiffrent.

Un revirement peine
se produisait dans l'opinion en faveur des Impres-

Ces conjectures n'taient pas fausses.


apparent d'abord
sionnistes ou,

du moins,

l'gard de quelques-uns d'entre eux.

L'exposition de la rue Le Peletier tait ferme depuis dj longtemps,

lorsque Arsne Houssaye


qu'il dirigeait,

me demanda

de

lui

donner pour

l'Artiste^

quelques notes sur les tableaux qui y avaient figur, en


i65

me

priant de ne parler ni de Pissaro ni de Czanne, pour ne pas effaroucher les lecteurs de la revue.

Sous ce titre les intransigeants et les impressionnistes Souvenirs


du Salon libre de i877^ ces notes parurent dans le numro de novembre
:

1877. Renoir y tient la plus grande place, mais Degas, Monet, Sisley,

Berthe Morisot et Gaillebottey figurent assez amplement. C'tait dj


beaucoup que de pouvoir crire, sur des peintres qui Ton dniait
toute valeur, quelques pages sympathiques dans un recueil consacr
Vhistoire de l'art contemporain.

166

X
LES SOIRES CHEZ

M^^^

CHARPENTIER

Charpentier remontent au temps


rceptions de
LESopremires
Tangle de
place
quai du Louvre,
Tditeur
M""'

habitait

Saint-

la

Germain IVVuxerrois. Elles taient dj trs brillantes par la


qualit des invits, artistes et gens de lettres, auxquels se mlaient
quelques

hommes

politiques appartenant au parti rpublicain.

Lorsque Georges Charpentier transfra sa librairie dans Fhtel de


rue de Grenelle, les soires de M"^^ Charpentier prirent plus d exten-

la

La maison d'dition, qui avait vcu pendant longtemps sur le


fonds ancien de la Bibliothque-Charpentier, reut une impulsion nouvelle du succs de quelques crivains, faisant figure de chefs d'cole
sion.

dans
celle

roman contemporain. L'influence de Charpentier et surtout


de M'"^ Charpentier, femme remarquablement intelligente, devint
le

ds lors considrable dans

le

monde

des lettres, des arts et

mme

de

la politique.

A
il

l'poque o Renoir allait rgulirement aux soires de l'diteur,

comptait dj quelques amis dans

de

M""^

Charpentier

lui

la

maison, mais l'adroite tnacit

en cra de nouveaux, et

les

tmoignages de sym-

pathie qu'il recueillit dans le salon de la rue de Grenelle, aprs l'exposition

de 1877, furent pour

l'artiste

un prcieux rconfort.
167

Ces runions gaies, o, sans perdre une tenue de bonne compagnie,


courtoisie ne se figeait pas en gestes rituels, taient animes sans
tre bruyantes et il s'y dpensait infiniment d'esprit.
la

Avec Alphonse Daudet et Zola, qui faisaient la fortune de la


librairie, on y rencontrait Gustave Flaubert, grand, rbl, la moustache
blanche paisse tombant sur les lvres
l'air d'un colonel en retraite
:

qui place des vins

ce

selon l'expression de Degas.

,
Il lanait, d'une voix
quelque norme plaisanterie de commis voyageur qui veut tonner
ses voisins de table d'hte. Silencieux, le monocle l'il, dans l'attitude d'un homme qui s'ennuie, Edmond de Concourt remplissait l,

forte,

comme

partout, son rle

d'inspecteur de la socit

et promenait
son regard triste sur l'assistance. Je pensais en le voyant ainsi la
boutade de Barbey d'Aurevilly sur le frre de Jules de Concourt. Quelqu'un lui ayant demand s'il avait lu Les Frres Zemganno
non,
ce

non

rpondit Barbey d'un ton bref,

ce

depuis que

la

ce

veuve

crit

seule...

Le gnral
de l'entre,

Billot,

comme

hte assidu de ce salon, se tenait longtemps prs

craignait de manquer l'occasion de serrer la


main d'un futur ministre; il tait le planton du parti rpublicain.
Carolus Duran dont la mise avait toujours quelque chose d'excens'il

trique, discourait sur l'art.

((

Je

n'aime pas Raphal

disait-il

un

soir,

parce qu'il

typifie.

Lorsqu'on l'en priait un peu, le bon Carolus pinait de la guitare,


ayant toujours la prcaution d'apporter avec lui cet instrument, qu'il
laissait d'abord discrtement au vestiaire. La guitare tait, semble-t-il,
le

complment de son admiration pour Vlasquez.


Henner, avec son allure un peu lourde de sabotier

alsacien, allait

de l'un l'autre, aimable et bienveillant. Il s'exprimait lentement


avec un accent de terroir qui donnait ses phrases un certain
caractre de bonhomie. Un soir que je me plaignais, dans un groupe
o il se trouvait, des attaques diriges contre la peinture de Renoir
i68

Portrait.

169

et

des

autres

Impressionnistes,

il

parla

lui-mme de ses dbuts

difficiles.

Gomment

((

se

fait-il

que vous ayez eu

le

prix de

Rome

lui

demanda quelqu'un, puisque vous n'tiez pas Paris .


Foil comment cela s'est fait. Gh'afais d quitter l'atelier,
parce que che ne poufais pas payer ma gotisation. Che suis alors

mon

retourn dans

pays

et ch'y ai trafaill. Plus tard,

ayant ralis

quelques conomies, che suis refenu Paris et ch'ai t admis


l'Ecole des Peaux-Arts.

Quelque temps aprs,

ch'ai eu le prix

de Rome.

C'est pien simple, fous foyez.

Henner

en 1877, un portrait de Georges Charpentier.


garon, de bonne mine, aux traits rguliers, y semblait

avait

L'diteur, joli

une figure de

fait,

cire dcolore,

tains coiffeurs.

Ge ton voquant

toile fut

pentier
qui

la vitrine

de cer-

tartine beurre tait,

peignt Henner.

accroche en bonne place, dans

sur la cimaise

suivit,

en voit dans

l'ide d'une

mme, quoi que

d'ailleurs, toujours le

La

comme on

le

et des invits, la

salon de

M""'^

Char-

premire rception

ne manqurent pas de prodiguer leurs compliments

l'artiste.

Le

alsacien

vieil

ne paraissait pas dupe de ces loges.

recevait en prenant une attitude


figure rustique et matoise.

Il

sur la valeur de son uvre et

menteurs manquaient,
sances.

Henner

les

n'tait pas

gagnait beaucoup d'argent

russissait,

sabots,
Il

comme

gnant
170

((

lui

il

faisait pas, je crois,

uns de sincrit,

un naf
et,

bien sa grosse

pensait, sans doute,

il

la

les

les

grande illusion

que ses compli-

autres de connais-

manire de Carolus Duran;

en vrai sage,

il

il

estimait que, lorsqu'on

que des

et pu le faire dans son village.

promu

officier

une occasion d'tre

Ah! Ch'ai t pien

les

ne se

allait

y avait plus de profit fabriquer des tableaux

venait d'tre

encore pour

il

modeste qui

Il

de

la

Lgion d'honneur. Ce

fut

flicit.

surpris, oui, pien surpris! disait-il enjoi-

mains, avec onction.

Gh'avais reu un

mot me

priant de

basser d'urgence au Ministre. Ch'y

que

pour

c'tait

me

Quand ch'arrife, on
Monsieur Henner, fous
((

tout de suite,
teux, pensez

retingote

il

allai le

lendemain mtin, pensant

tonner une gommande.


m'introduit chez le Ministre, qui

tes officier de la Lchion t'honneur

m'attache une rosette

donc que, ne

me

me

la

dit

Et

poutonnire. Ch'tais hon-

toutant de rien, ch'avais mis

mon

fieux

Cette histoire tait un peu arrange par Henner, car le jour o


avait reu la convocation

du Ministre, Puvis de Chavannes, ami

il

et

voisin du nouveau promu, avait dpos, chez le concierge de celui-ci,

une rosette d'officier enferme dans une bote enrubanne


pagne de quelques mots de flicitations.
Mais

le

brave Henner tenait passer pour un

et

accom-

homme modeste

et

naf.

Parmi tant d'hommes clbres ou simplement connus qui frquentaient la maison, l'homme du jour tait l'auteur de V Assommoir^ livre
dont l'extraordinaire popularit avait t inattendue. Grand, droit, le
torse

bomb

sous l'habit,

le

lorgnon camp sur un nez agressif,

cheveux coups court et hrisss qui faisaient penser une


loup

, la

barbe noire tondue d'assez prs,

il

les

tte

de

avait l'air rbarbatif et

triste la fois.

morose malgr ses succs, amer, acerbe mme, semblait toujours discuter avec son interlocuteur. Il faisait un singulier contraste
avec Alphonse Daudet, aimable, anecdotier, charmeur, et n'ayant pas
besoin de faire effort pour sduire ceux qui l'approchaient.
Prs de Zola se tenait souvent Huysmans, debout, grave comme
son voisin. Il tait grand, maigre, roide et d'aspect un peu maladif.
Avec sa tte carre surmonte de cheveux courts, son visage osseux,
dans lequel brillaient deux yeux de loup, sa barbe hrisse, plus jaune
que rousse, il me faisait songer ces ttes de diable en carton, qu'un
ressort fait surgir brusquement quand on ouvre la bote qui les renferme.
Thodore de Banville, de qui Renoir a fait un si exact portrait,
Zola,

171

on s'en rendait compte, rien qu' les voir les uns prs des
autres, d'une autre poque que les deux premiers. Avec son visage
ras, ses yeux la fois malicieux et nafs, sa bouche narquoise, il
tait,

en notre esprit l'image de Pierrot, de ce Pierrot charmant que


pote adorait. Thodore de Banville voquait parfois, devant nous

veillait
le

autres dbutants, les

souvenirs de
soir,

la

devant

murs

littraires

de sa jeunesse, parant ses

grce lgre de sa posie.

lui,

qu'on ne payt pas

Comme

les vers,

il

je

me

plaignais un

se mit rire de

mon

ingnuit.

((

Les miens ne m'ont jamais rien rapport

que Coppe
faire

est le seul,

parmi

Jules Ferry, entre autres

fumoir,

M"^^^

eu

la

Je crois

chance de

hommes

politiques, tait

un habitu du

en compagnie de Paul Arne, une discussion

entre Jules Ferry

Rpublique dans

ton que prenaient presque toujours les entretiens

c'tait, je l'ai dit, le

l'art et

et l'auteur

dans

de V Assommoir^ sur le rle de

la littrature.

montra infiniment suprieur


temps aprs, du reste, Zola publia sous le

l'crivain se

Rpublique

ait

dit-il,

Charpentier. Dans le petit salon japonais qui servait de

j'ai assist,

avec Zola

me

jeunes potes, qui

payer ses vers par un diteur.

salon de

la

les

l'essentiel

Dans ce dbat assez long,


politique. Peu de

Thomme
titre

Les Lettres sous la

de son entretien avec Jules Ferry, et

la bro-

un certain bruit.
La vogue du romancier tait encore toute nouvelle, lorsque je vins
pour la premire fois une des soires de la rue de Grenelle, et le
matre de la maison me prsenta l'auteur de V Assommoir. Celui-ci,
qui venait de lire la Chanson des Gueux^ me demanda si je connaissais

chure

fit

Richepin

dont

le

et,

sur

pote

ma

s'tait

rponse affirmative,

il

m'interrogea sur

document, dsirant savoir

la

manire

quelle source

il

avait

puis l'argot qui maillait ses pomes. Ce qui faisait son tonnement
et son admiration

pour

le

jeune pote,

c'tait la

documentation

qu'il

croyait y trouver.
Je lui enlevai une illusion

172

quand

je lui appris

que Richepin n'avait

Niio Lon J^arotie faris

LA FIN DU DJEUNER

Cl.

(1879).

Durand-Ruel.

eu recours aucun dictionnaire d'argot pour crire ses pomes,


parce
qu'il jargonnait couramment avec ses camarades.
Je lui expliquai que
Targot tait un jeu pour nous, comme c'en tait un de faire des
ronds
dans l'air, avec la fume de nos cigarettes. Pour appuyer mon affirmation, j'engageai Zola vrifier mes dires en faisant
une visite Caba:ner, chez qui il rencontrerait Jean Richepin, Ponchon,
les frres Bouchor et quelques autres s'exprimant dans l'argot le plus pur,
sans

aucun

effort.

Le romancier n'en pouvait croire ses oreilles, lui qui avait pein
sur tant de dictionnaires spciaux pour accoucher du pauvre
vocabulaire de V Assommoir.
Passant d^in groupe l'autre travers les salons encombrs, Manet,
toujours trs
en dehors , rsumait en formules Temporte-pice,
ce

quelque opinion raisonnable qui prenait ainsi un aspect paradoxal.


Moins bruyant que son confrre parisien de Nittis, le peintre napolitain, qui avait expos avec les Impressionnistes en
1874, mais n'y avait
pas rencontr le succs espr, s'entretenait, le plus souvent, avec
,.

Degas qui semblait se faire un malin plaisir "de le prner partout, dans
le but de dnigrer implicitement d'autres exposants
de la galerie
Nadar personne ne s'y trompait. Nittis ne manquait pas de talent.
;

Sa virtuosit italienne

s'tait enrichie,

au contact des peuples du

Nord, d'une simplicit et d'une sincrit d'expression, qui rendaient


attrayantes ses vues un peu minutieuses de Londres et de Paris. Mais
pas singulier que ce

du pays du soleil ait affectionn les


temps de pluie, l'atmosphre enfume et brumeuse de la
mauvaise saison, quand il sjourna dans nos grandes villes ?
Parmi d'autres habitus dont la sympathie allait Renoir, il avait,
y
notamment, Emile Bergerat jetant foison les traits d'esprit, les boun'est-il

fils

ciels gris, le

tades amusantes qu'il a prodigus un peu partout; Judith Gauthier,


sa belle-sur, athnienne prise dj des chimres grimaantes et des
diables de papier peint

chinois de son pre

du pays de Tin-Tun-Lin, l'ancien domestique


Jeanne Samary, la jolie comdienne dont Renoir
173

avait expos

un

petit et ravissant portrait, l'exposition

Peletier, enfin Paul Arne, qui fut

seconde moiti du

un des plus

de

la

rue Le

dlicats potes de la

xix^ sicle.

Je n'ai jamais rencontr Gambetta dans le salon de M""^ Charpentier,


je crois

cependant

qu'il

y vint quelquefois. Mais

il

n'aimait gure les

Eiifant dessinant (1904).

runions mondaines
leur consacrer

Gambetta

et, d'ailleurs,

ds cette poque,

il

ne pouvait pas

beaucoup de temps.

qui,

dans

les milieux ouvriers, avait

perdu son ancienne

popularit, tait devenu l'idole des bourgeois libraux. Quelques discours, maills de formules heureuses, Pavaient fait sacrer grand homme

d'Etat et sauveur de la patrie.


rle

174

pendant

la

guerre et

Une lgende

le reprsentait

se formait au sujet de son

sous les traits d'un hros

dfendant

le sol natal,

jusqu'

la

dernire extrmit. Ce rvolutionnaire,

dont

l'esprit tait plus dbraill que le costume, tait transform par


bourgeois frondeurs, en champion de Tordre et en artisan de la
revanche. On se lassait du gouvernement de Vordre moral dont le
clricalisme offensait les opinions des libres-penseurs, et dont Tesprit

les

ractionnaire inquitait les libraux, qui croyaient fermement que

la

Rpublique ramnerait Tge d'or sur la terre. Tous les espoirs des
adversaires du Gouvernement reposaient sur l'arrive au pouvoir du
ce

grand tribun.
Renoir, qui avait de la sympathie pour Gambetta

intelligent de son parti

soire laquelle

)),

disait-il,

me

a le

seul

rapportait, au lendemain d'une

avait .assist, l'impression produite par

il

homme

Gambetta

sur une assistance mondaine.


C'tait la veille des lections

de 1877. Cernuschi, riche banquier

d'origine Isralite et de nationalit italienne, avait

donn en riionneur
dans son htel du Parc Monceau. Gambetta se fit un
peu attendre, et dans le grand hall une foule impatiente guettait sa

d\i

tribun,

une

fte

Quand il arriva, suant, soufflant, press, il dut passer entre deux


femmes lgantes, se bousculant presque pour l voir ou tre
vues de lui, le saluant de murmures flatteurs et mme d'acclamations,
venue.

haies de

C'tait le

grand triomphe que

lui rservait la

bourgeoisie rpublicaine,

qui s'annonait ainsi. Gambetta, qui n'tait pas bte, devait bien
s'amuser de cette rception enthousiaste en se rappelant comment,
quelques annes auparavant, les mmes bourgeois l'avaient accueilli.

Les femmes

ajoutait Renoir

ce

taient,

comme

toujours, les plus

enrages acclamer Gambetta. Elles s'offraient littralement

comme

un Dieu.

lui,

Pour nous rendre ensemble chez Charpentier, nous nous donnions


rendez-vous, Renoir et moi, dans un petit caf
aujourd'hui disparu

situ l'angle des rues des Saints-Pres et de FUniversit.

Il

n'tait

gure frquent que par de vieux habitus, qui y occupaient toujours


les mmes tables. Des chats dormaient sur les banquettes et une grosse
175

dame,

coiffe de

bandeaux grisonnants, arborait derrire

corsage gorge-de-pigeon, d'une

Un

la caisse

un

mode prime.

que nous tions attabls devant un mazagran la crme


,
deux vieilles gens, le mari et la femme, entrrent, s'avancrent^ dans
soir,

notre direction et s'arrtrent subitement,

la

mine dconfite, lair dso-

rient. Ils tournaient leurs regards vers les tables vides,


sans pouvoir
se dcider en choisir une. Renoir, qui les observait, devina
ce qui se
passait en eux. Il se leva et s'adressant au mari

Nous avons pris votre table, sans doute ? demanda-t-il en souriant. Nous allons vous la rendre, nous serons aussi
bien ailleurs.
La figure des deux vieux s'panouit. Ils remercirent vivement le
((

peintre et bientt installs nos places,

ils

commencrent en

silence

une partie de dominos.


Lorsque nous partmes,

le couple nous salua d'un sourire reconnaissant et le garon, aux favoris de diplomate, nous reconduisit
jusqu'
la porte. Ce petit incident montre le souci
qu'avait toujours

Renoir
d'pargner une peine quiconque. Combien de fois n'ai-je pas
constat en des circonstances aussi futiles, la dlicatesse
de son cur
Bien que Renoir n'aimt pas les runions mondaines, il allait avec
plaisir aux soires de M'"^ Charpentier. Il s'y trouvait dans
un milieu
!

intelligent d'o, par le tact et la grce del matresse del


maison, toute
morgue et tout ennui taient bannis. Le peintre se sentait

soutenu,

encourag par l'accueil des amis qu'il y rencontrait, et cela pouvait le


convaincre qu'il n'tait pas aussi abandonn de Dieu et des hommes, que
les critiques d'art le prtendaient,

de

176

la

rue Le Peletier.

en rendant compte de l'exposition

XI

QUELQUES AUTRES EXPOSITIONS


DES IMPRESSIONNISTES

LESde expositions
ne

du groupe impressionniste qui suivirent

firent revivre

1877,

ni la cohsion qui avaient

celle

chez les exposants ni l'enthousiasme,

marqu

les premires. Quelques nouveaux venus se joignirent aux anciens, qui n'y taient pas toujours

tous.

En

1879, ^^^ ^^ 1881, Renoir s'abstint d'exposer avec ses amis

envoya des

toiles au Salon en 1879, les portraits de M"^ Charpentier


de Jeanne Samary, en 1880, les Pcheuses de Berneval^ en 1881, la
Tasse de caf^ qui n'tait qu'un portrait de Margot, accoude la table

et

et

couverte de peluche rouge, de

l'atelier de la rue Saint-Georges.


Les visiteurs ne vinrent plus en aussi grand nombre aux expositions

des Impressionnistes. La curiosit qu'elles avaient d'abord excite


s'moussait le public, devenu indiffrent, ne se drangeait plus. L'hos;

tilit,

ardente encore en 1877,

bruyante

et aussi

presque dsertes, Alexandre


il

pas apaise, tait moins

moins gnrale.

l'une de ces expositions,

gance discrte,

^i ^^^^ n'tait

un jour,

Dumas

fils.

je vis

errer,

dans

les

salles

Grand, habill avec une l-

donnait l'impression d'un

homme

cossu, d'un ban177


23

homme

quier, plutt

que d'un

grisonnants

chappaient de son chapeau de soie

comme

regard

lettres.

Quelques cheveux crpus

longtemps,

son

figs,

pntrant, inquisiteur ne temprait pas.

vif,

et rappelaient

Le visage semblait de cire jaunie et ses traits immoproduisaient une sensation dsagrable que le

origine ethnique.
biles,

de

l'air

songeur, devant les toiles avec

Dumas demeurait

le dsir,

et-on

dit,

de

compte de l'intention d'artistes dont les uvres s'loignaient


compltement de celles de ses amis, les peintres la mode. Comprit-

se rendre
si

il? J.e l'ignore.

Mais

considrable que

c'tait dj

Dumas

fils,

quelque chose, qu'un

se ft drang

pour voir

les

homme

aussi

tableaux des

Iinp ressio un is tes.

Envoyant
pour ainsi
je

les salles silencieuses,

dire,

les rares visiteurs

ne laissaient,

jamais paratre leur sentiment sur ce qu'ils regardaient,

songeais aux

mes amis

difficults matrielles

dans lesquelles presque tous

se dbattaient, et j'tais fort attrist de cette indiffrence;

elle tait plus pnible

pour moi, que ne l'avaient t

les attaques vio-

lentes d'autrefois.

En
daire

C'tait

1879, l'diteur Charpentier avait fond une revue

La

hebdoma-

Vie Moderne,, dont la direction tait confie Emile Bergerat.

une publication bien prsente, d'aspect lgant, imprime

avec soin et contenant des dessins intressants, reproduits par les

procds de photogravure les plus perfectionns. Renoir y a donn


quelques portraits d'hommes en vue, notamment celui de l'ambassadeur d'Autriche, M. de Beust, qui avait fait au peintre un accueil trs
bienveillant.

Le bureau de la Vie Moderne tait sommairement install l'entre du passage des Princes, du ct du Boulevard des Italiens, dans
une partie de boutique sous-loue la revue par un marchand de vin de
Champagne, qui en tait le principal locataire.
Au printemps de 1880, la Vie Moderne ouvrit dans ce local exigu
une exposition d'uvres de Monet. La situation de la boutique, en
178

La tasse de

caf (Margot, 1879).

'79

plein boulevard, tait des plus favorables pour y attirer le public. On


y vint beaucoup. Mais la foule qui se pressait, certaines heures, dans
Ttroit magasin n'tait gure

La

ignorant tout de

cependant pas

la

boulangre

La tentative de la Vie Moderne ne fut


dans le grand public le nom de
accrotre la notorit du peintre, rsultat qui

peinture.

inutile. Elle rpandit

Monet

et contribua

n'tait

pas ddaigner.

L'exposition de

i8o

compose que de passants dsuvrs,

Monet

la Vie

Moderne

tait la premire,

o Tun

Hfr'o Lon, J^/arotte />ajis

Cl.

MADAME

G.

CHARPENTIER ET SES ENFANTS

(1878).

Durand-Ruel.

des Impressionnistes prsentait seul, au public, un nombre imposant


de toiles d'poques diverses, un ensemble o la pense directrice de
sa technique modifie par les acquisitions de Texprience,

l'artiste,

se montraient avec cette sincrit,

Que

exempte de tout artifice, qui fut


du groupe tout entier.
passants, qui entraient l par hasard, piarce que la bou-

comme

toujours

les

la

marque

collective

tique tait ouverte tout venant sans bourse dlier et qu'on y voyait
des tableaux, n'aient rien compris ce qu'ils avaient sous les yeux, on

ne saurait s'en tonner. Maisque

des artistes mmes, qui vinrent aussi

gn

la

C'est

mme

gens de

les critiques d'art, les


la

Ve

Moderne

aient tmoi-

incomprhension persistante, cela parat plus singulier.

que ces critiques, ces crivains, arrivaient devant

Monet avec

lettres,

l'ide

les toiles

prconue, qu'en peignant autrement que

de

la foule,

moutonnire des peintres du Salon, les Impressionnistes n'avaient pas


d'autre but que d'tonner le public. C'et t, vraiment, payer bien
cher une satisfaction purile, puisqu'elle et conduit ces peintres
mourir de faim. Personne alors ne se disait

cela.

un instant
plus ferme que le

L'accueil ironique ou indiffrent du public n'branla pas


le

courage de Monet. Je

sien. C'tait

n'ai

jamais connu d^esprit

pour moi un sujet d'admiration.

Il

a pas

n')^

d'homme

moins accessible que Monet au dcouragement. Les attaques injustes,


dont ses amis et lui taient l'objet, le rendaient lui-mme plus combatif. Le fait d'exposer seul pour la premire fois et de braver sans appui
les quolibets et les injures dj

prodigus aux Impressionnistes, lors

de leurs expositions collectives, tmoigne de la volont irrductible de


Monet de tenir tte ses adversaires et de s'imposer eux.

A
de

la

quand il recevait ses amis, dans le petit pied--terre


Moncey o il resserrait quelques tableaux, on le trouvait

cette poque,

rue

toujours aussi vaillant, aussi confiant dans l'avenir que

de

Moderne

un grand succs.
Renoir avait envoy une toile au Salon de 1880
Berneal. Aprs un nouveau sjour en Normandie,
la Vie

si la

tentative

avait t

Les Pcheuses

il

alla finir l't

181

tablissement de

la

mre Fournaise,

situ dans

l'le

de Croissy. L'h-

composait d'une suite de petits btiments, accols les uns aux


que dominait le pont de Chatou. L'le est remplie de grands

tel se

autres, et

arbres, de hautes herbes

couvrent

le sol

et

tranquille de la

l'eau

par endroits, on ne voit pas o finit 1^ terre. Un


peu au-dessous de l'le, la Seine fait un coude, et les arbres qui bordent
la rive, ferment l'horizon d'un clair rideau. A cette poque, le canotage

rivire, si bien que,

tait la

mode des bateaux de

toute taille et de toute forme se balan-

aient, amarrs devant le restaurant, frquent surtout par des canotiers,

gens turbulents,

la joie

bruyante et dont Taccoutrement bariol


la douce tonalit du paysage.

de jolies notes de couleur dans

faisait

Ce coin de

banlieue parisienne tait familier Renoir. ]1 avait


souvent sjourn Marly, Louveciennes, o sa mre habitait,
la

Bougival, Saint-Gioud, Argenteuil.

ment

fl

en affectionnait particulire-

au cours ondoyant, les arbres au feuillage


clair et les collines basses, dont la ligne ondule se perd dans l'horizon
le ciel lger, la rivire

vaporeux.

Ce paysage qui sduisait Renoir, d'autres peintres lont vu sous


des couleurs moins riantes. Ils n'en ont not que les terrains vagues
sems d'immondices, l'herbe galeuse foule par des htes loqueteux,
les bouges et les masures misrables, le cielgris, coup par les hautes
chemines d'usines crachant une fume paisse et noire. Ce sont exactement les mmes lieux vus par des tempraments diffrents et tra-

mme

duits de part et d'autre avec la


ceci, Raffalli, qui

une

((

Dans

toile

de

exposa avec

ses tableaux
Raffalli,

C'tait vrai.

ce

tout est

Le peintre

bonheur, exprimer

me

les Impressionnistes.

un jour Renoir, en regardant


pauvre, mme Therbe

disait

raliste s'est appliqu,

la tristesse

que

lui

Paris et les paysages de la banlieue.

en

sincrit. Je pens, en crivant

littrature, chasse la joie

de

effet,

avec un rare

inspirent les vieux quartiers de

Le ralisme, en peinture comme

la vie, et

son esthtique bannit

veillance l'gard des gens et des choses.

182

en

la

bien-

Les pcheuses de moules

(1879).

Les canotiers exubrants

et les grisettes qui les

accompagnaient res-

semblaient aux jeunes gens et aux danseuses du Moulin de la Galette;


la gaiet communicative de ce monde insouciant, hbleur sans morgue
et railleur sans

mchancet,

attirait le peintre

que

le

spectacle des

joies populaires a toujours intress.

voyait les tres qui se mouvaient dans le dcor de la Seine,

Il

Ghatou,

comme

il

avait

vu

leur aspect le plus favorable.

les

habitus du bal de Montmartre, sous

Le charme,

l'esprit

dont sont imprgns

personnages des scnes peintes par Renoir, ne sont pas purs dons
du peintre, une invention de son gnie. Certes, il possdait ces dons
au plus haut degr, mais il les trouvait aussi chez ses modles. Ce

les

qui

fait

son rare mrite, c'est

d'aA^oir

su exprimer ces qualits dans ses

uvres, avec une remarquable intensit et infiniment de dlicatesse. Il


communiait, pour ainsi dire, avec les tres et les choses qu'il peignait.
Cet tat d'esprit est clairement peru dans les tableaux peints, en 1880,
Chatou,

comme

dans ceux qu'il peignit Montmartre en 1876.


Renoir avait retrouv chez la mre Fournaise, le baron Barbier,
il

l'est

compagnon charmant,
dans
dont

le
le

spirituel,

d'une inpuisable obligeance et qui,

milieu des canotiers de Chatou, fut le trs utile truchement


peintre avait besoin pour son travail.

, comme on l'appelait familirement dans les lieux de


de Montmartre, avait alors dpass de loin la quarantaine, mais
n'avait pas renonc frquenter les coulisses des petits thtres et

Le

baron

plaisir
il

promenoir des Folies-Bergre. Quoiqu'un peu fatigu, il avait conl'officier de cavalerie qu'il avait t autrefois.
Son existence vagabonde avait pris fin, en mme temps que sa fortune.
Attach l'expdition de Cochinchine, il avait t maire de Saigon penle

serv l'allure dgage de

dant les premires annes de l'occupation et, dans ce poste onreux,


son patrimoine avait t largement entam, pour tenir tte, disaitil,
au consul anglais, qui faisait des prodigalits . Rentr en France,
((

il

avait prouv des

l'arme.

184

Il

vivait,

dboires dans

la vie

militaire et

il

avait quitt

depuis lors, d'une pension mensuelle de cinq cents

GEORGES LANG,

BAIGNEUSE A SA TOILETTE

(igoS)

IMP., PARIS

Cl. Vollard.

BAIGNEUSE A SA TOILETTE

(1903).

Torse de femme

(1905).

24

que lui servait sa mre. J'entends encore Tclat de rire de Baren apprenant que son ami, Daniel Wilson, venait d'tre nomm

francs
bier^

sous-secrtaire d'tat aux Finances

mains!

disait-il.

s'taient

Ils

perdus de vue,

tune du futur

homme

Voil les Finances en de bonnes


connus sous le second Empire^ mais
suite du changement survenu dans la for:

ce

s'taient
la

politique.

Daniel Wilson, beau type d'Anglo-Saxon, tait un superbe sportsman.


Ayant t pourvu d'un conseil judiciaire, consquence de ses dpenses
exagres,

il

s'tait

engag dans

le

rgiment de dragons o servait

le

lieutenant Barbier, son camarade de plaisirs. C'est dans la situation de


cavalier de deuxime classe que Wilson apprit la mort de son pre

avec qui, semble^t-il,

un peu brouill. Cet vnement devait


changer l'existence du dragon. En compagnie de Barbier, il se rendit
chez le notaire de la succession, dont l'tude tait rue Louis-le-Grand.
Le lieutenant attendait son ami dans un caf du voisinage. Quand
l'autre vint l'y rejoindre
il tait rouge comme une pivoine , disait
Barbier, a la mine mue mais non attriste . Il expliqua Barbier que
son pre lui laissait une belle fortune, dpassant de beaucoup ses pril

tait

ce

visions, ce qui allait lui permettre, sans plus tarder, de rentrer

dans
pour y faire de la politique. C'est ce qui advint, en effet.
Aux lections de 1869, Wilson se fit nommer dput. Barbier n'arrila vie civile

vait pas

prendre au srieux

Peut-tre n'avait-il pas tort,

les

ambitions politiques de son camarade.


en juge par la suite des incidents,

si l'on

qui troul^lrent la carrire parlementaire du gendre de Grvy.

erreur

11

croit qu'il s'est

nous

disait Barbier

rang en faisant de

la politique,

quelle

en djeunant

la terrasse de Fournaise.
simplement chang de folie. C'est moi qui me suis rang, n'est-ce
pas ? ajoutait-il en caressant l'paule d'une jolie blonde, place prs
de lui.
11

C'est la fin d'un de ces repas trs gais auxquels le baron prenait

que Renoir a reprsente dans le Djeuner des Canotiers, Barbier


y figure de dos, coiff de son chapeau mou, et faisant face la jeune
part,

186

femme accoude

de

la balustrade

la terrasse.

Dans

le fond, le peintre

a plac Lhote, en chapeau haute-forme, et Lestringuez vu de profil.

Cette toile fut peinte la

du sjour de Renoir Ghatou. Il


mre Fournaise, le projet de peindre

fin

n'avait pas eu, en venant chez la

un grand tableau, mais seulement de


en

effet,

faire

quelques paysages

et c'est,

des paysages qu'il consacra d'abord son temps. Mais

la

saison dj avance ne lui permettait pas toujours de terminer les


toiles

commences,

le

temps

gris, la pluie, contrariaient ses projets.

Ce sont les caprices du climat parisien qui, en contraignant le peintre


abandonner certains paysages, l'incitrent commencer le Djeuner
des Canotiers, Il put le mener bien, avec la mme heureuse fortune
que lorsqu'il entreprit le Bal, On a quelquefois, et avec raison, rapproch ces deux uvres, bien que la facture en soit trs diffrente
quatre ans s'taient couls entre l'excution des deux tableaux, c'est
un dlai suffisant pour que la technique du peintre se soit modifie.
Dans le Djeuner des Canotiers^ certains accords de couleurs employs
dans le Bal ne se retrouvent plus. Ce qu'ils ont de commun, c'est
l'esprit dans lequel l'artiste a peint les personnages des deux tableaux,
c'est le style, s'il est permis d'employer cette expression un peu dsute.
La facture nouvelle du Djeuner des Canotiers^ si elle diffre de
celle employe dans le Bal^ est visible dj dans la Fin du Djeuner^
qui date de 1879. Cette charmante toile fut excute dans le jardin du
cabaret d'Olivier, Montmartre, sous une tonnelle, o nous avions souvent djeun, quand Renoir habitait rue Cortot. La jeune femme qui
tient un verre est le portrait ressemblant d'une jolie actrice parisienne,
:

EUen Andr. L'homme


habitus de

la

tait le

fils

Nouvelle-Athnes

d'un armateur de Nantes et l'un des

la

femme debout

tait

un des modles

de Renoir.
Cet t de 1880 peut tre considr
de

la carrire

de Renoir.

populaire des Parisiens.


le peintre travailler

Il

clt,

en

A partir de

comme un moment

effet, la srie

important

des scnes de

la vie

ce moment-l, on ne reverra gure

au Moulin, Bougival ou Place Pigalle.


187

La tentative

faite

par

le directeur

de

la

Vie Moderne^ en 1880, pour

peinture de Monet, de prsenter un seul artiste, fut reprise par


Durand-Ruel qui organisa, en i883, une exposition compose uniquement d'uvres de Renoir. Elle n'eut pas de succs, mais elle ne souleva pas non plus de vives critiques. On put mme constater, chez la

la

plupart des jeunes peintres qui la visitrent, une sympathie qui s'tendait dj, d'ailleurs,

Pour

les

sant, celui

((

Monet

et

mme

peintres de figure

Czanne.

Renoir demeurait

que quelques-uns regardaient dj

le

plus intres-

comme un

guid.

Aux

dernires

expositions des Impressionnistes, aux Salons o, entre


temps, Renoir envoya des portraits remarquables, que le jury cachait
la vue du public en les relguant dans les coins perdus, les jeunes
artistes affirmaient chaque fois un peu plus ouvertement leur sympathie pour le peintre qui reprenait, sans plagiat, les traditions de l'art
franais. L'influence des Impressionnistes sur les autres peintres devenait ds lors sensible ; on pouvait, en outre, constater dans les jour-

naux, dont le ton avait chang depuis 1877, qu'un revirement s'oprait
dans l'opinion des crivains.

188

XII

DE

1881

1890

En

1881, Renoir, qui n'avait

gure quitt Paris depuis dix ans,


visita ritalie et

sjourna ensuite

quelque temps en Algrie, dont


Lestringuez lui avait maintes fois
vant

pittoresque et

le

lumineuse.
Lhote,

Alger,

Lestringuez

la

beaut

il

retrouva

et

Cordey.

Leur prsence ajouta un agrment


sensible son sjour, et lui permit
de jouir tout son aise du dcor
ensoleill

dcQr

de

qu'il

ville

blanche,

traduit

dans des

la

trop peu nombreuses. Le


sol recuit, les murs d'un blanc

toiles
Tte de femme (i9i3).

cru o se mire le

comme

ces jattes de cuivre que des

femmes

ciel,

ou rouges

voiles portent l-bas sur

189

leur tte, les

de

la

mer

la joie

chemins o se balancent

et les horizons roses,

les palmiers dors, l'eau bleue


Renoir a peint toutes ces choses avec

d'un coloriste, qui n'a pas craindre d'exagrer

ambiante

et

la

lumire

de donner trop

d'clat au spectacle magi-

que

sous les yeux.

qu'il a

((

Un

jour

me

disait

Renoir, longtemps aprs ce

voyage,

tandis que je pei-

(c

gnais un paysage dans les

environs

d'Alger,

venir vers moi un

je

vis

homme

qui semblait vtu de drap


d'or et de pourpre.

Il

des-

cendait le chemin d'un pas


trs

noble, en

sur un bton.

s'appuyant

On

et dit un

prince magnifique,

ceux des Mille

Quand

le

de moi,
nouit

et

une nuits.

voyageur

mon

comme
fut prs

illusion s'va-

l'mir n'tait qu'un

mendiant miteux. Le
le divin soleil l'avait

soleil,

enrichi

de sa lumire, transformant
des haillons sordides en un
^

Fillette

au faucon.

manteau

Eh

royal.
!

bien

))5

ajoutait

Renoir, a il en est de tout


en Algrie. La magie du soleil transmue les palmiers en or, l'eau
roule des diamants et les hommes ressemblent des Rois-Mages.
Il traduisait ainsi son merveillement au premier contact avec le

ainsi,

190

monde

La lgre griserie produite par la vue d'un si riche


spectacle se dissipa rapidement. L'esprit de mesure, qui n'abandonnait
jamais Renoir, empcha [son
admiration de se muer en
engouement. En outre, par
une sorte d'instinct ethnique,
il

se

oriental.

sentait trop profond-

ment attach au pays de

sa

jeunesse, pour se donner tout

un monde qui en tait


diffrent. Les chnes de

entier
si

de Fontainebleau,

la fort

coteaux
Paris

de

TIle-de-France,

mouvement,
cur et

son

et

les

avaient faonn son

son esprit. Son art tait issu

de ce

terroir,

tait familire.

dont Fam

La Seine

lui

tait

toujours pour lui le plus beau


fleuve

du monde

prs ce qu'est

Egyptiens.

11

peu

pour

le Nil

la dclarait

couleur incomparable

les

d'une
ce

lu-

mineuse, brillante malgr ses


souillures^ roulant
lettes

d'or dans

et prenant,

que nulle
refltait.

au

des pail-

son cume

soleil,

des tons

autre rivire

ne

))

Renoir se lassa assez vite

de l'Algrie. On et pu croire que le peintre des Femmes habilles en


Algriennes^ allait profiter de son sjour Alger pour leur donner une
191

suite.

Il

n'en fut rien. Les

impntrable pour

lui, et

femmes indignes

recelaient

un mystre

ces tres dont l'me lui tait ferme ne le

tentaient pas.

Le paysage

ne

africain

l'a

pas non plus charm longtemps. L'exotisme, loin d'tre pour lui un
stimulant, frappait son esprit

d'une sorte d'inhibition. Ceci


explique qu'il n'ait peint en
Algrie qu'un petit

de

nombre

toiles.

Le voyage en Italie, au
pour Renoir l'oc-

contraire, fut

casion des plus fcondes mditations,

en

rvlant une

lui

priode de notre civilisation

au cours de laquelle

dveloppa

une

dans

l'art

se

atmo-

sphre calme, que ne parvenaient pas troubler les dis-

sensions d'Etats minuscules,


et

les artistes

vcurent au

milieu des chefs-d'uvre qu'ils


Vieille

femme arabe

(1882)

avaient crs.

Florence,

Rome, Naples,

Venise, les petites villes italiennes surtout, l'enchantrent. Les vieux


matres du xjv^ sicle, dont la nave sincrit s'exprime en compositions si nobles et si dlicates, l'mouvaient.

Il

admirait

la

sereine

puissance, la sobre richesse des tons, l'harmonie linaire des grands

ensembles dcoratifs, dont

les prestigieux artistes

du

sicle

de Lon

ont revtu les nobles palais et les claires glises. Il se sentit chez lui
en cette Italie, o plus qu'ailleurs s'panouit, au xv' sicle, la renaissance de l'esprit hellnique triomphant, ds lors, dans
192

la civilisation

catholique, du mysticisme des premiers ges chrtiens et ce retour


la glorification de la beaut qui devint le

grand grief des peuples du

Nord contre l'Eglise et dtermina la scission dfinitive entre l'esprit


germanique et l'esprit grco-latin.
Si grande que ft son admiration pour les peintres de la Renaissance
italienne, Renoir ne songeait en

aucune manire

les imiter, contrai-

rement

ce que firent d autres peintres tels que Baudry, Henner, Bouguereau, dont Teffort n'aboutit jamais qu' un pastiche plus ou moins
adroit. En mditant devant les vieux matres, qui avaient humblement

enfant des chefs-d'uvre, Renoir n'essayait de surprendre ni le secret


de leurs couleurs, ni le tour de main de leur facture. 11 savait bien que
ces lments matriels sont impuissants, eux seuls, pour expliquer
l'motion profonde qui se dgage d'une belle uvre d'art. C'tait l'me
de ces grands artistes qu'il interrogeait. Par leurs uvres, il pntrait

dans

l'esprit qui les

dans

le

visage de

animait et qui se traduisait par tant de srnit


tant de grce dans le sourire des chrubins,

la vierge,

tant de piti dans les figures douloureuses des martyrs, qu'il semble
que tous les sentiments humains s'puraient en passant travers l'art.

Toutefois,

il

se disait-'que chez ces parfaits ouvriers,

que

le serviteur,

son

office, qu'il ft

toujours,

Tinterprte de l'esprit,

lui-mme pouss jusqu'

mme quand

il

fallait,

il

si le

mtier n'tait

pour

qu'il remplt

la perfection.

s'agissait de la technique,

piration premire, au culte dsintress de

Cette vrit tait clatante pour Renoir.

Mais

il

remonter

fallait

l'ins-

l'art.

en retrouvait partout
confirmation au cours de son voyage. Les sculptures mutiles parses
dans les muses, les ruines des monuments antiques lui rptaient la
11

la

leon donne par les peintres, elle se dgageait, pour


tmoignages des grandes poques.
Il

comprenait que

si

l'inconstance et l'injustice des

lui,

de tous

hommes

les

avaient

pu changer les noms et les attributs des dieux, la divinit elle-mme


tait demeure immuable travers les modifications de rites, et que
c'tait elle qui

animait les uvres des grands artistes dans tous les


193
25

temps,

les

imprgnait de sa majest et iem^ donnait entre

elles,

travers les sicles, cette ressemblance fraternelle qui les fait paratre

presque contemporaines

les

unes des autres.


bien

est

Il

Renoir
d'aller

vident

en

Italie,

que

attendu

pas

n'avait

pour soulever

un coin du voile qui nous


cache

mystre du gnie.

le

Depuis

son

adolescence,

il

avait pass de longues heures

au muse du Louvre, en contemplation devant les chefs-

d'uvre de tous
s'en

tait

fois Tai-je

ges

les

pntr.

entendu

II

Que de
s'extasier

devant certains tableaux qui


les Noces
l'avaient troubl
:

de Cana^ par exemple


((

Tte d'enfant.

((

Quelle merveille

disait-il,

que ce tableau, prodigieux

que par ses dimensions.


Tout y est en contradiction avec les rgles admises, celles de la composition, de la perspective et mme de la vraisemblance. Et tout
cependant
parat en place et vrai Les Noces de Cana c'tait pour
rien

y
chef-d'uvre par excellence,
!

Renoir

le

suprieur

)),

disait-il,

(c

le

tout le reste

qu'on pourrait douter que

le

miracle de

l'art,

artiste,

mme
194

((

il

savait

tableau ft de

bien que

Tellement

de l'uvre de Paul Vronse,


lui.

Cette influence divine qu'il reconnaissait dans les

grands matres,

ce

uAa-es

ce n'est rien encore,

des

pour un

que de constater sa prsence chez d'autres et qu'il faut tre soitouch par la grce pour que l'esprit puisse recevoir le dieu
.

La

toilette (1889).

qui ranimera. Renoir, avant le voyage en Italie, tait dans cet tat
favorable. Il tait bien prpar subir Tenchantement de cette longue

randonne au milieu des merveilles surgissant chaque pas du


voyageur. Aussi, dans le dcor peine chang, que les peintres et les
sculpteurs d'Italie avaient eu sous les yeux et qui les avait inspirs,
ce qui, auparavant, avait pu demeurer obscur ou incertain dans sa
conscience d'artiste s'claira ou s'affermit.
L'impression produite sur lui par son voyage en Italie fut profonde
et durable. Les vieux matres italiens, surtout ceux dont la vie
s'tait coule dans les petites cits de la pninsule, qui
y avaient

une partie de leurs uvres, furent pour le peintre moderne


source de profondes rflexions. Il voqua, avec assez de vraisem-

laiss
la

blance, le milieu dans lequel s'tait form l'esprit des artistes du


XV' sicle
poque de prosprit et de troubles, tout la fois, pour
;

les

minuscules Etats

italiens,

sur

l'influence de l'empereur et celle


saient, plus encore

que

la

lesquels pesait

du

roi

alternativement

de France et que boulever-

guerre, l'antagonisme entre le luxe oriental,

apport par les galres charges de toutes les richesses de l'empire


byzantin,

et

l'asctisme chrtien

toujours

vivace dans

la

masse

populaire.

La condition sociale de Tartisan qu'tait encore le peintre la fin


du moyen ge, ne diffrait pas sensiblement de celle des autres gens
de mtier. Mme lorsque la faveur du prince faisait sortir l'artiste de
son obscurit,

continuait servir ces deux puissances la richesse


profane et l'Eglise, qui toutes deux l'employaient leur glorification.
L'opulent seigneur se faisait reprsenter avec les attributs de sa puisil

sance, la grande
lui

permettait

quier

le

dame

talait ses bijoux, ses dentelles, tout le luxe

que

fructueux ngoce de son mari, gentilhomme et ban-

l'Eglise faisait retracer, par le peintre, Thistoire

du saint local,
ou quelque allgorie qu'elle croyait propre ramener les esprits
l'humilit. Des deux parts, la besogne tait belle et tentante pour
;

l'artiste. Il s'y

196

adonnait tout entier, sans autre souci que de remplir

*i
GEORGES LANG,

NATURE MORTE

(1910)

IMP., PARIS

sa tche consciencieusement, parce qu'il avait la vie matrielle assure

par ses protecteurs.

C'est ainsi que Renoir se figurait

trompait pas

la vie

et je crois bien qu'il

des peintres italiens l'aurore de

la

ne se

Renaissance.

Elle lui a toujours paru la plus favorable l'panouissement de l'art

pour lui-mme,

c'tait cette vie-l qu'il aurait dsire

si

les

murs de

son temps l'avaient rendue possible.

Ce got d'une existence simple, o le strict ncessaire pour le


moins exigeant des hommes serait assur, Renoir l'avait eu de tout
temps. Avant 1880, dans un moment de dcouragement bien explicable aprs l'chec des premires ventes, il avait demand Gambetta
de le faire nommer conservateur d'un muse de province, dans quelque rgion o il pourrait peindre en paix.
C'est impossible , lui avait rpondu Gambetta mi-plaisant,
mi-srieux. Vous tes peintre Si vous demandiez une place de con-

((

servateur d'un cimetire, cela pourrait encore se faire

nommer

conservateur d'un muse o

qu'on ne fera jamais

comme

le frre

de votre ami Manet?

des prisons.

Il

ne

son gr.

Il

d'esprit qu'il supposait


XV sicle tait
Il

peinture, voil ce

la

garde d'un cimetire,

pourvu

qu'il

je suis

ni

pour

convaincu

la

qu'il

y et trouv la libert

n'ambitionnait ni le luxe ni la clbrit. L'tat

aux peintres des petites

donc aussi

du

villes italiennes

mieux comprendre.
que ces artistes
ils
n'auraient jamais pu parvenir,

le sien, et cela l'aida les

se rendait compte, d'aprs lui-mme, que la richesse

ne dsiraient pas
la

la

nomm. Mais

fut rien

aurait t heureux n'importe o,

de peindre

y a de

mais vous

Voyons, voulez-vous tre inspecteur des prisons,

Renoir n'avait de got ni pour


visite

il

ou laquelle

ils

rpandaient profusion dans leurs uvres, prcisment parce qu'elle

n'tait

pour eux qu'une vision ferique dont leur imagination

tait la

souveraine matresse.

Les tableaux peints par Renoir pendant les cinq ou six ans qui
suivirent le voyage en Italie diffrent considrablement de tout
197

ce qu'il avait peint prcdemment. Le dessin des figures, la couleur,

mme, y ont un autre aspect que dans les toiles excutes


de 1875 1881. Ces tableaux, pour tout observateur envisageant l'en-

la facture

semble de l'uvre de

l'artiste,

V..-.::

donnent

la

mesure du trouble intrieur

-^-W

r?>;|#^:

'^4^-:'

:l2A^^:^

Enfant dessinant (Pierre Renoir, 1888).

qui agitait Renoir cette poque.


lectuelle et

par

la

une

crise morale.

leon des matres que

voyage;

la crise

tence de

l'artiste qui s'tait

morale

La
le

crise intel-

provoque

Il

subissait la fois

peintre avait interrogs dans son

tait le rsultat

d'un changement dans

mari et sentait peser sur

sabilit d'une situation nouvelle.

198

une

crise intellectuelle tait

lui la

l'exis-

respon-

Tant

vcu seul, Kenoir avait accept, sans souci

qu'il avait

peine, la pauvret avec ses privations;

il

n'en souffrait pas, pour ainsi

dire, tout entier absorb par son art. Mais ces privations,

pas qu'elles fussent supportes par sa


pation d'assurer leur existence, de
hanta. Ds lors,

rait, le

en

mme temps

crise

il

et sans

femme

et

il

ne voulait

son enfant. La proccu-

la leur faire aussi

douce

qu'il le

pour-

s'ingnia trouver une formule qui satisft,

sa conscience d'artiste et le got des amateurs. Cette

morale ne dura pas trs longtemps,

elle fut

cependant assez

longue pour tre inscrite dans un certain nombre de tableaux importants que je ne puis jamais regarder sans prouver un sentiment douloureux.
Certes, ce ne sont pas des uvres ngligeables,

de belles parmi

elles,

il

y en

mme

mais elles manquent de cette libert d'expression,

de cette sincrit expansive qui est l'une des plus nobles qualits de
Renoir.

Pour surmonter

les

proccupations matrielles et pour rsoudre

la

crise intellectuelle, le peintre possdait la volont de travail, qui le

prservait du danger de l'inaction, et l'esprit pondr, qui le mettait en

dcouragement, aussi bien que contre l'emballement.


temps, le cercle des amateurs s'largissait peu peu et, si

garde contre

Avec
les prix

le

le

de vente ne progressaient pas sensiblement,

tableaux vendus tait

le

nombre des

chaque anne plus important. Ce rsultat rendit

Renoir toute sa libert d'esprit

il

n'eut plus, dsormais, d'autre souci

que d'assouplir davantage ses moyens d'excution, de perfectionner sa


technique, et d'exprimer sa sensibilit

plement possible,

comme

il

le

plus clairement et le plus sim-

l'avait fait autrefois,

l'exprience acquise par ses voyages, car


Italie,

l'excursion qu'il

fit

en Espagne

il

mais ayant, en plus,

faut ajouter au sjour en

et l'impression

que

les

uvres

de Vlasquez produisirent sur son esprit.

La grave bronchite qui avait failli emporter Renoir, en 1882, laissa


le peintre trs affaibli du ct des voies respiratoires. Ds lors, il lui
fallut redouter les rigueurs de l'hiver parisien et, chaque anne, il alla
199

mauvaise saison dans quelque coin de la Provence au Cannet,


Magagnosc, Beaulieu, etc., avant de s'arrter dfinitivement
Gagnes. Ses sjours Paris furent courts, ce qui nous a, sans doute,
passer

la

privs d'un certain


toiles, qui

nombre de

eussent t

la suite

du Moulin de la Galette
Djeuner des canotiers.

En

et

du

outre, partir de i885,

chaque t, quelque
temps Essoyes, pays natal
de sa femme. Paris ne fut plus
il

rsida,

alors sa principale rsidence.

Renoir excuta,
de i883 1890, une srie de
portraits dont quelques-uns
Paris,

sont de purs chefs-d'uvre,

comme

celui

de

M"""

Cla-

pisson, par exemple, ceux de


M"^^

Manet (Berthe Morisot) et


fille, une toile sobre o

de sa

s'exprime une rare motion,


Portrait de M^^o de Bonnires (1890).

tant l'me des personnages


y
est prsente. C'est galement
Paris

ces

que furent labors

nombreux tableaux de baigneuses, o M. Meer-Graeffe

croit trouver
Tinfluence d'Ingres, mais dans lesquelles il n'y a que la leon des
matres italiens, leon que Ingres avait reue galement. Cette source
commune laquelle les deux peintres ont puis explique, d'ailleurs,

rapprochement fait par le critique allemand


que Renoir et Ingres se rejoignent.

le

Ces baigneuses,
Italie,

200

sont d'un

si

c'est par les primitifs

diffrentes de celles peintes avant le voyage en

intrt

particulier.

Le dessin

s'est

modifi;

les

Coll.

M. Gangnat.

Hiio Lon. JVarotte J'aris

VUE DU GANNET

(1901).

contours des figures sont lgrement cerns, tandis qu'ils ne Ttaient


pas antrieurement 1882. Les tons sont simplifis. Dans certaines
figures, ils

deviennent presque des teintes plates ombres,

des fresques antiques.

de

la

On

la

manire

pourrait y voir une tentative de synthse

couleur, oppose la diffusion des tons, adopte par le peintre

antrieurement. L'attitude des figures diffre galement de celle des

baigneuses de

la

priode prcdente.

On

ne voit plus,

comme

dans

les

beaux torses datant de 1875-1880, la femme moderne barbotant dans


l'eau, ou se schant au bord de la rivire. Vnus prenant son bain Fa
remplace. Le geste s'est ennobli, pour se rapprocher des mouvements
adopts par l'esthtique grecque dont les peintres italiens avaient
rnov les principes. Nous pouvons constater^ dans ces modifications,

de

les effets

la crise intellectuelle

qui suivit

le

voyage de Renoir en

Italie.

Toutefois, son originalit avait une telle vigueur que les matres les

plus admirs n'ont jamais laiss dans l'uvre de l'artiste

pour un moment

et encore

qu'une faible empreinte. Vnus, peinte par

rvle l'origine parisienne du modle. Elle sort de chez nous,


belles princesses des tragdies de Racine. sortaient

du chteau de Ver-

non du Palais de Thse.

sailles et

Dans

lui,

comme les

l'incessante volution de la technique de Renoir, dans l'extra-

ordinaire varit de son uvre,

mouvemente que celle dont nous nous occupons ici. A ct de figures largement traites, il y a des paysages
peu nombreux
o le souci
du dtail est pouss trs loin, jusqu' la minutie. Renoir avait gard,
comme un souvenir de ses proccupations de ce temps, un petit payil

n'y a pas de priode plus

sage o toutes les feuilles, pour ainsi dire, sont dessines et se dtachent
les

comme un couvercle de
femme dans un jardin tout y

unes des autres. Sur un panneau, grand

tabatire,

il

avait peint

un

portrait de

Ce sont videmment l
sont caractristiques de l'tat d'esprit du peintre

est fini avec le soin minutieux d'un Meissonier.

des essais, mais

ils

cette poque.

201
26

A la

de 1888, ou au commencement de Tanne 1889, la sant de


Renoir, dj trs branle, subit un nouvel assaut. Un jour, il se rveilla
avec un ct de la face paralys. Cet accident lui causa une grande gne
fin

pendant longtemps.

Il

ne sortait que

la tte

enveloppe d'un gros

Paysage (Gagnes 1907).

ne se plaignait pas cependant, car jamais les


maux physiques n'avaient de prise sur son esprit. Il pouvait peindre,
cache-nez de laine.

Il

cela suffisait pour le

prmunir contre toutes les souffrances. Il lui


arrivait mme de rire si quelque quiproquo tait provoqu par son
accoutrement, ainsi qu'il advint un dimanche o, la tte entoure
de son cache-nez, le col du manteau relev, il vint pour me voir et se
heurta

l'opposition de la concierge, vieille et sourde, qui ne le

reconnut pas.
202

Hlio Lon Marotte Paris

Cl.

PORTRAIT DE MADAME BERTHE MORISOT ET DE SA FILLE

Durand-Ruel.

(1894).

((Non, Monsieur,

le

Ttonnement de Renoir, qui

((

propritaire ne veut pas

Mais, Monsieur, je vous rpte que

qu'on chante dans

la

cour

disait-elle,

ritrait sa question.

concluait

la

le

propritaire ne veut pas

bonne femme.
ambulant

Elle avait pris le peintre pour un chanteur

comprendre de cette vieille sourde, Renoir


pia le moment o elle lui tournait le dos pour monter chez moi la
mprise de la concierge Tavait beaucoup gay.
Dsesprant de se

faire

Il

avait t dj Tobjet de mprises semblables

et

Pabsence de

perspicacit des domestiques, au sujet de la qualit des visiteurs de


leurs matres, le rjouissait toujours

comme une bonne

bouffonnerie.

En 1890, Renoir exposa, la Galerie Durand-Ruel, un assez grand


nombre de tailes rsumant son uvre de quelques annes. Arsne
Alexandre crivit la prface du catalogue. On discerne clairement, dans
la

notice de Tcrivain, le chemin parcouru par les critiques d'art depuis

de

l'exposition

1877.

L'volution de l'esprit public l'gard

Impressionnistes tait dj trs marque

non seulement on ne

des
riait

plus devant leurs toiles, mais on applaudissait les peintres qui les pastichaient. Si Renoir avait consenti ressembler ses imitateurs, per

sonne n'aurait plus contest son


L'exposition de 1890

talent.

marque pour Renoir

la fin des temps difficiles.


moment, sa rputation ne cessa de grandir avec une
singulire. Ce ne fut pa^, avant longtemps, le gros succs

partir de ce

rgularit

d'argent

il

n'tait pas

recherch par

naissance, par tout ce qui


nalit et

de

la

compte dans

l'artiste

le

mais ce fut

monde

la

recon-

des arts, de l'origi-

valeur de son uvre.

20J

Tte de femme (iSgS).

204

xni
LES TEMPS CALMES

du

L'volution

sentiment

public en faveur de Renoir tait

quand l'artiste ex1892, un ensemble


d'uvres qui prsentait en une
accomplie,

en

posa,

synthse saisissante

pement de

le

dvelop-

sa facture et les suc-

cessives transformations qu'elle


avait subies depuis vingt ans.

Une

irrfutable logique reliait

entre elles

depuis

comme

les

la

toutes
plus

Dame

ces

toiles,

anciennes,

en bleu^ ant-

rieure 1869, la Loge (1873),

Moulin de

la Galette et la

oire^ toutes
Portrait (1906).

du djeuner

(1879),

^^

les portraits

le

Balan-

deux datant de 1876,


de

M"^^

Charpentier

et de ses enfants (1878), la Fin


Djeuner des canotiers (1880), le portrait de

20C

Richard Wagner (1881), la

Femme

la vache et jusqu'aux baigneuses

de 1887

^^

^^^

toiles plus rcentes,

dans lesquelles se manifestait une


raction

contre

manire

qui

domin pendant quelques

avait

annes, avec les teintes plates et


le

cerne des figures. Des paysages,

antrieurs

aux

des

expositions

Impressionnistes^ voisinaient avec

des tudes postrieures dans les-

mme

quelles on reconnaissait la

proccupation technique que celle


affirme dans les baigneuses. Les
variations, l'instabilit de la

ma-

nire qu'on avait reproches sou-

vent Renoir, se justifiaient en

prsence de ces uvres

diverses,

si

tmoignage des efforts constants


de l'artiste pour s'exprimer plus
compltement, dans une forme de
plus en plus parfaite.

On

voyant se convaincre que

en

les

le

peintre

demandait

qu'

moyens

tech-

l'amlioration des

niques l'expression de
bilit.

pouvait

Les

sa

sensi-

transformations

suc-

cessives de la facture, les chan-

gement apports

la palette rsul-

taient des enseignements de l'exEtude de

ttes (1916).

prience et c'tait par un constant

parvenait

206

la

matrise de son

mtier.

apprentissage

que

Renoir

Portrait de M.

Edmond

Renoir.

207

Panneau dcoratif
(1890).

L'exposition de 1892 fut le pre-

mier triomphe de Renoir.

On imagine

quelle joie nous res-

mlant aux

quand, nous

sentions

groupes qui se formaient devant la


Loge^ le Moulin de la Galette ou le

Djeuner des canotiers^ nous enten-

un concert d'lgges saluer


l'uvre du peintre et que nous nous
dions

rappelions les clanieurs et les rires


qui avaient accueilli ces

mmes toiles

lors de leur premire apparition.

Les prfrences du public allaient


aux uvres les plus anciennes

comme

aujourd'hui encore

que

qu'il faut

l'il

parce

s'accoutume aux

tonalits majeures adoptes progres-

sivement par

le peintre.

Quelquefois, et dans ces dernires

annes mmes, Renoir, devant une


venait

qu'il

toile

disait

c'est

((

c'est

lui plaire.

me

dans dix ans, quinze

ans peut-tre, que


cela

d'achever,

le

public admettra

encore trop neuf pour

))

Cette vrit a pu tre constate

maintes

fois.

Mais n'est-ce pas

meilleure dmonstration de

la

la

valeur

que cette avance sur le


got de ses contemporains ? Qu'on
de

l'artiste,

veuille bien se rappeler, par contre,

l'impression que produit au

208

Muse

Panneau dcoratif
(1890).

du Luxembourg, par exemple,


de

certains

tableaux qui

moment de

leur

vue

la

eurent au

apparition,

y a

il

vingt ou trente ans, un succs clatant.

Combien
dmods

ils

nous semblent

vieillis et

l'exposition de 1892,

si

beaucoup

de gens taient drouts par Tinconstance de la facture du peintre, per-

sonne n'chappait au charme qui se


dgageait de l'ensemble expos. La
victoire tait complte.

Lorsque, aprs

tant

lutte silencieuse, Renoir


le

d'annes

de

connut enfin

succs qui le librait dfinitivement

de tout souci matriel, ses amis des


premiers jours n'taient plus nombreux

pour s'en rjouir avec lui. Quelquesuns taient morts


Matre, Lhote,
:

Gneutte, Cabaner, Gurard, Choquet


et d'autres encore. Le groupe impressionniste

tait

dispers

Monet,

Czanne, Sisley, taient loin de Paris


Degas, dou d'un fort mauvais carac;

tre, avait dfinitivement

relations avec

par

le

monde

rompu

toutes

Renoir, Lamy, fascin


politique,

il

perdait

son temps, courait aprs les commandes


officielles

ture

et y avait adapt sa pein-

trop occup, sans doute,

il

ne

venait plus chez Renoir. Cordey s'tait


retir sur les bords de l'Oise, parta-

209

gant son temps entre

la

peinture et

la

pche

la ligne. Il

restait

plus gure auprs de Renoir que Lestringuez et moi, de ceux qui se


runissaient autrefois rue Saint-Georges.

Dans les dix dernires annes du xix^ sicle, l'influence de Renoir et


de Monet sur les jeunes peintres tait dj considrable et, comme
Renoir vivait pendant une partie de Tanne Paris,

quemment un
qui,

certain

en outre,

mme. La

nombre

d'artistes admirateurs

prouvaient de

la

sympathie

il

recevait fr-

de son talent

Fhomme

pour

et

lui-

simplicit de son accueil, la distinction de son esprit, sa


sincrit et l'absence de tout

sentiment

de

fessionnelle

pro-

jalousie

lui

crrent

de

nouvelles et solides amitis.

Abel Faivre, Bonnard, d'Espagnat, Albert Andr, Valtat


et

d'autres,

devinrent

des

familiers de Renoir. Rien ne

changeait, d'ailleurs, dans les

habitudes

du

entretiens

que

peintre

Les

nous avions

autrefois dans l'atelier de la

rue

Saint -Georges se conti-

de

nouveaux

interlocuteurs, rue

La Roche-

nuaient,

avec

foucault et rue Caulaincourt,


-^^E......S.

Portrait de

avec
M. Maurice Gangnat.

prit

la

que

mme

libert

d'es-

jadis.

Il ne manqua mme pas,


ces runions, la prsence de Tamateur passionn et d'un got sr,

que reprsenta M. Ghoquet dans


taient

la priode hroque. Mais les temps


changs, et l'ardeur combative de M. Ghoquet n'et plus

trouv d'aliments, lorsque M. Maurice Gangnat

2IO

commena de

collec-

Coll.

M. Ganj^nat.

GLA.UDE RENOIR E LES DEUX SERVANTES

Hiio Lon Marotte Paris

(1910).

tionner des uvres de Renoir.

Il

s'agissait,

dsormais, pour Tamateur

de discerner, dans

la production de Tartiste, ce qui paraissait caractmieux sa facture, ses tendances, son volution. C'est ce que
M. Gangnata su raliser merveille, au cours d'une trentaine d'annes
de frquentation du peintre. Former une collection compose de cent
cinquante toiles du mme peintre, contenue dans une demi-douzaine
de pices, rassembler les uvres qui peuvent le mieux voisiner pour
donner cet ensemble Faspect le plus vari, le plus joyeux tel a t
le rsultat obtenu par une patiente slection. Il n'existe, nulle part
ailleurs, un ensemble comparable celui-l et quiconque n'a pas
vu la galerie de M. Maurice Gangnat ne peut se flatter de connatre

riser le

Renoir.

Les premires atteintes graves du mal qui minait Renoir, et qui


par

le clouer,

1894, lorsqu'il habitait, au

du

((

sommet de

Chteau des Brouillards

la

ct

butte Montmartre, un pavillon

de celui qu'occupait Paul Alexis.

lui fallait s'appuyer sur une canne et il avait d


bon marcheur, aux promenades qu'il affectionpas devenu pour cela casanier. Chaque t, il changeait

Dj pour marcher,
renoncer,

finit

impotent, sur son fauteuil roulant, se manifestrent vers

il

lui jadis si

nait. Il n'tait

de rsidence, allant tantt en Normandie, tantt en Bretagne, o


s'attarda

mme

parfois jusqu' l'automne, Pont-Aven, chez

il

Julia,

connue des peintres. Plusieurs fois, il alla Bourbonneles-Bains pour soigner son rhumatisme, sans succs, du reste. Presque

l'htelire bien

tous les ans,

il

terminait

avant de regagner
qu'il

le

la

saison d't par un court sjour Essoyes,

Midi pour tout

l'hiver. Partout, si

passt dans un pays, Renoir peignait, car

il

peu de temps

n'avait pas besoin

pour peindre d'une installation particulire ou confortable, ni de sujets


singuliers.

Le chemin herbu qui bordait

qu'il apercevait

de sa fentre

la

lui servaient

lumineux paysage dans lequel on se

dit

maison,

le

bouquet d'arbres

de thmes pour raliser un


qu'on voudrait vivre. Des

enfants jouant dans l'herbe, une jeune paysanne assise dans une salle

211

de ferme suffisaient au peintre qui dcouvrait en eux


il

les dotait.

Il

n'y avait

que

la vieillesse et la

le

charme dont

laideur qui ne le ten-

taient pas.

Malgr l'apaisement des anciennes

hostilits,

Renoir,

dont

le

^:lfc;^r-

Environs de Pont-Avn (Vrs 1890)

talent n'tait plus contest, demeurait

un novateur aux yeux des crivains de tendances rvolutionnaires, chez qui le scepticisme d'Anatole

France

et

dmolisseuse.

mme
212

Ils

papillonnage de Verlaine s'taient mus en foi


se mprenaient sur la nature de l'art de Renoir, de la

le

manire que l'avaient

fait

autrefois les critiques

du Figaro

et

du

Charwari et, aussi, ce vieux rpublicain de Ghallemel-Lacour. Les premiers ne diffraient des seconds qu en ce qu'ils avaient de la sympathie
pour

peintre qu'ils supposaient anarchiste

le

comme

eux.

une cause d'agacement pour Renoir que cette mprise des


gens de lettres. Son originalit venait de son
temprament, de sa sincrit, elle ne rsultait
C'tait

ni d'une thorie nouvelle

de

la peinture, ni

d'une

opinion politique, ni de

remploi

de

procds

techniques

qu'il

dcouverts.

Il

aurait

s'est tou-

jours dfendu, avec raison, d'avoir rien innov.

du

fallut

Il

temps

encore pour qu'on reconnt en Renoir un peintre


de

ligne des artistes

la

franais

On

le

d'hui

du xviii^ sicle.
compare aujour-

Watteau
sans

Fragonard,

et l'on a raison

doute,

il

ressemble pas

ne

leur

Enfant et sa Lonne (igoS).

comme un

contemporain, parce que chaque gnration a sa physionomie propre


et que Renoir n'a pas tent de refaire en le copiant, ce que ses prdcesseurs avaient russi avant

lui, mais il a sa place, avec eux, dans


peinture franaise, aux cts de Delacroix et de Corot. Les jeunes
peintres, qui depuis 1890 frquentrent chez Renoir, ont contribu

la

dans une large mesure l'volution de

l'esprit public

Tgard du
2l3

de Renoir comme, quinze ans auparavant, leurs devanciers

talent

avaient

cesser les rires ironiques qui accueillaient les Impression-

fait

nistes la galerie Nadar.

La notorit de Renoir dpassait


teurs, mais

reprsente pas toujours la

entendu prononcer;

mme

des peintres et des ama-

hommes connus que

advient souvent aux

il

le cercle

chose

leur

nom ne

de tous ceux qui Pont

l'esprit

le peintre s'en doutait bien,

mais

il

'put s'en con-

vaincre par un plaisant exemple.

En

1894, Paul

Gavault et moi,

nous dirigions

et

rdigions

le

Prwyant, un journal quotidien que patronnait Chatelus, le fondateur des Prvoyants de V Avenir. Chatelus tait un grand diable por-

Petit

tant de longs cheveux boucls, dans lesquels

main de
une grande barbe soyeuse. Il avait, avec sa face
lonine, tout fait le physique rv de l'aptre populaire. Presque
illettr, naf et brave homme, il se mirait dans son uvre et croyait
vraiment qu'il avait dcouvert le moyen de rendre le peuple heureux.
C'tait aussi, naturellement, un vieux rpublicain.

temps en temps,

Un

jour, Renoir vint

me

voir au journal

((

Ah

j'ai lu

vieux lutteur
Il

citoyen Renoir

nom

votre
!

le croyait

((

((

Chatelus s'y trouvait et je

, dit-il

dans

les

la

main de

d'un ton grave,

ce

je

vous connais

journaux, vous aussi, vous tes un

un chef rvolutionnaire des peintres en btiment!

Renoir se garda bien de

Chatelus pressa cordialement

Tartiste, puis secouant sa crinire

passait la

et

les prsentai l'un l'autre.

bien,

il

le

dtromper.

Et a marche, vos revendications?


Trs bien

Chatelus s'en

questionna Chatelus.

rpondit Renoir d'un ton convaincu.

alla, satisfait

de savoir que l'importante corporation

des peintres tait bien dirige.

Vers la fin de septembre 1894, nous emes le chagrin de voir


mourir Norbert Gneutte, emport par une crise de rhumatisme.
Quelques amis, parmi lesquels se trouvaient Cordey et moi, taient
214

Hi>

Cl.

PORTRAIT DE MADAME

E. (1906).

Le'o/i

A/arotee fttris

Durand-Ruel.

runis dans le petit cimetire de Chaponval. Nous tions tristes, silen-

cieux et nous fmes surpris d'entendre

soign Gneutte, prendre


l'loge

du malade

la

docteur Cachet, qui avait

le

parole et faire, d'un ton de confrencier,

qu'il n'avait

pas pu tirer

d'affaire.

Le mdecin

tait

content de son discours qu'il se tourna tout souriant vers nous,


attendant nos flicitations. Il exagrait.
si

Le docteur Cachet

tait

une figure assez originale avec sa tte

osseuse, son nez aquilin et ses pheveux hrisss et flamboyants. Ml

au monde

connu dans les milieux scientifico-rpublicains, il


ferme croyance que la science infaillible lui confrait un pou-

avait la

artiste,

voir prophtique et il en usait


chacun de nous devait mourir

tort et travers.

Il

savait de quoi

et avait la bont de nous avertir de


notre sort. Ses pronostics ne se ralisrent que trs imparfaitement.

Pour ma

part,

il

m'avait condamn, en 1870, mourir Fge de vingt-

cinq ans d'une horrible maladie

comme

une ncrose des os de

la

face

il

le

Mes amis n'taient gure mieux partags que


moi sous ce rapport dans la distribution des prophties de Cachet.
Cet homme de foi avait la manie du proslytisme. Membre de la
Socit (T autopsie mutuelle^ il aurait voulu que tout le monde en ft

croyait dur

partie.

fer.

plusieurs reprises,

il

sollicita

Renoir d'y adhrer en

lui

mon-

trant tout l'intrt que prsentait pour l'anthropologie l'tude du cur,

du cerveau

et

peintre,

donnait l'exemple de Cambetta, dont

il

du

de l'tude

l'objet

reste, d'un artiste

la

plus intressante.

qu'il pesait plus lourd

ne

suffit

que

On

avait,

celui de Napolon.

le

cerveau avait

le

fait

notamment, constat

L'exemple de Cambetta

pas pour convaincre Renoir.

Cachet prconisait aussi


choses qui

homme

de valeur. Et, pour convaincre

lui

la

crmation, l'union libre et bien d'autres

semblaient nouvelles et subversives, car

c'tait

un

de progrs.

Crieutte avait peint un portrait du docteur Cachet. C'tait un mor-

ceau de peinture tout


par

le

fait

intressant.

Il

fut

donn, je crois,

l'tat

docteur lui-mme.
2l5

Gachet aurait volontiers entrepris

ment sur

le

gurison de Renoir et expripeintre quelque remde nouveau, car on tait alors dans la
la

priode des dcouvertes merveilleuses qui promettaient de triompher


de toutes les maladies, et mme de la mort. Mais Renoir ne partageait
pas la confiance de Gachet dans ces remdes infaillibles.

crient

Je

me

mfie toujours

prenez mes pilules

,
!

me

Quant aux

peuvent, mais je sais bien que, dans

que

je pourrai

moment o

peindre,

cela

ira

je devrai rester inactif.

disait-il,

mon

cas,

ce

de.

autres,
il

ces mdecins qui


il$

font ce qu'ils

n'y a rien faire. Tant

bien; ce que je redoute, c'est

Ce sera

terrible

le

Cette perspective qui Teffrayait ne se ralisa pas. Grce son


nergie, sa volont, il a pu peindre jusqu' son dernier jour; les
souffrances qu'il endurait pour tenir sa brosse ne comptaient pas

pouf

ds lors qu'il pouvait peindre.

lui,

Quelques mois avant sa mort, dans l'atelier d'Essoyes o il travaillait une grande tude de femme nue, il me confiait d'une
voix dj
faible.

((

plaindre

Je n'ai plus
;

un moment de

tant d'autres,

mon

rpit,

mais je ne dois pas

ge, ne peuvent plus travailler

me

Moi, je

peux peindre encore.


Et par un mouvement douloureux de

l'paule, il dirigeait son bras


ankylos, reprenait son. travail, peignant avec une sret de touche et.
une adresse surprenantes.

Au temps o

Renoir avait encore

la libert

de ses mouvements

et

pouvait mener bien quelque belle peinture dcorative dans un monument public, l'Etat ne songea pas lui confier le moindre pan de mur

dans l'un des palais qu'on couvrait de peintures, demandes souvent


de mdiocres enlumineurs.

Quand l'exposition des uvres du peintre venait de mettre en


pleine lumire son exceptionnel talent, quand les artistes et le public
reconnaissaient en lui un matre, ni l'Institut ni l'administration des
Beaux-Arts n voulurent le connatre. La principale, l'unique raison

216

Portrait (191

1).

Il'
28

peut-tre, de cet ostracisme, c'est

que

les peintres officiels voyaient

en Renoir un dangereux concurrent.


Certains d'entre eux reconnaissaient Claude Monet un certain
talent,

mais

ils

ajoutaient qu'il avait t gt par ses relations avec

Renoir et Manet. Cette indulgence relative l'gard de Monet


explicable. Celui-ci tant, avant tout,

peintres de figure.
les laurats

Il

du Salon

un paysagiste ne gnait pas

n'en tait pas de


et

de

l'Institut

tait

mme

de Renoir

et

les

Messieurs

ne pouvaient pas admettre qu'un

peintre qui n'avait pas reu les sacrements de l'Ecole pt participer

on ne chargea pas Renoir de


dcorer le plus petit coin de l'Htel de ville de Paris, o cependant le
moindre rduit a t abandonn un peintre, o tous les barbouilleurs

aux faveurs de

l'Etat.

C'est pourquoi

de France ont pu impunment taler sur

les

murs

les plus

grotesques

lucubrations.

On

sait quelle rsistance

opposrent pendant longtemps

les ser-

vices des Reaux-Arts l'entre de la collection Caillebotte au

Muse

du Luxembourg. Elle n'et pas t si tenace, si la collection n'avait pas


compt des tableaux de Renoir et de Czanne. Lorsqu'on visite aujourd'hui le Muse des artistes vivants, on constate qu'en dehors de la
salle o sont rassembles les toiles du legs Caillebotte il n'y a pas, dans
tout le muse, vingt tableaux qu'un homme de got consentirait mettre
dans sa collection.
Jusqu' la
officiels.

fin

de sa

vie,

Renoir fut tenu

l'cart

Alors que tous les grands muses du

par les peintres

monde

s'enorgueillis-

saient de possder des uvres de lui, l'Acadmie des Reaux-Arts l'igno-

Pauvre Acadmie des Reaux-Arts Mieux vaut ne pas nommer les


peintres qui en font partie. H y a quelques annes, le succs des exporait.

de Renoir, de Czanne, de Monet, avait veill leur inquitude


avaient form le projet d'y rpondre par une exposition compose

sitions
et ils

uniquement d'uvres des membres de l'Institut. Ce n'tait qu'une vellit ils y ont sagement renonc, leur mdiocrit eut trop clairement
;

apparu dans cette dmonstration acadmique.


218

Coll.

Renoir

Hfto Lon Maroiie /'ans

PORTRAIT

(1913).

Dans

le

moment o Renoir

triomphait enfin de.Fhostilit gnrale,

un autre de ses compagnons de la premire heure, plus malmen que


lui encore pendant un quart de sicle, s'imposait aussi. Czanne n'tait
plus pris pour un fou.
Cette volution tait plus remarquable que celle qui s'tait faite en
faveur de Renoir. La rsistance que mettait le public accepter la
peinture de Czanne tait plausible. Elle ne semblait gure accessible
la foule. Pour en apprcier la valeur, il faut une certaine ducation
une copnaissance des difficults techniques qui n'est pas la
porte de tous. Chez Czanne, comme chez Renoir, comme chez tous
les grands peintres, le mtier domine toute l'uvre, mais c'est uniquede

l'il,

du mtier que ce peintre atteint l'motion


sans qu'il y ajoute rien de pareil au charme qui, dans les tableaux de
Renoir, vient en aide au spectateur.

ment par

la supriorit

Toutefois, des peintres avaient t sduits par la facture puissante,


la coloration,

sobre et riche

la fois,

de lart de Czanne.

Ils

sont venus

en passant d'abord par Renoir et par Monet. Des


artistes surgirent qui s'inspirrent de sa technique, inimitable sans
doute, mais qui valait pour eux comme direction. C'est par eux que

lui par tapes,

des amateurs de peinture moderne en vinrent, peu peu, reconnatre


en Czanne l'un des peintres les plus puissants et les plus originaux

du xix^ sicle. A prsent que Czanne est entr par quelques belles
uvres dans les principaux muses du monde, qu'il a sa place ct
des matres de toutes les poques, on peut dire que le dernier obstacle
a t franchi et que rien ne subsiste plus de l'hostilit qui avait poursuivi longtemps le groupe des Impressionnistes.
Renoir tait trs li avec Czanne et vers t886, je crois, il avait
pass quelques jours au Jas de Rouffans, l'ancienne maison familiale
des Czanne. Cette vieille demeure, qui a conserv un joli caractre
dix-huitime sicle, avait plu infiniment Renoir.

Il

avait t, en outre,

merveill de ce qu'il y avait vu. Le Jas lui rvla un Czanne peu

prs inconnu.

219

I
>^

fiiliiiiiiiiiWia/iiiiIMi^^

VTF^

Dans sa jeunesse, Czanne s'tait livr


une vritable dbauche de dcoration
dans [le logis. Parmi toutes ces peintures,

y en a quelques-unes qui peuvent


compter parmi les plus importantes de son uvre, et qui sont d'une
il

facture assez diffrente de celle qu'on connat gnralement.

Le pordu pre de Paul Czanne en costume de chasse est d'une puissance singulire, dans une gamme brune qui reste lumineuse. Quelques

trait

tableaux d'inspiration religieuse voquent

le

souvenir des primitifs

espagnols.

m ont

Jas de Bouffans. La maison et la contre qui l'encadre


aid comprendre, mieux que ne Pavait fait la frquentation

mme

de l'homme,

J'ai visit le

220

la

source de l'inspiration de

l'artiste.

Dans

cet

"^^illffig

cr'^w^m^M^fie^
'^.

pre paysage des environs d'Aix, svre et majestueux,


mlancolique
et ensoleill, domin par cette fameuse montagne
de Sainte- Victoire

souvent peinte, Czanne tait impressionn fortement


par
l'ambiance et il a traduit, avec une intensit
singulire, ce sentiment de puissance qu'il puisait dans la contemplation
de la nature
qu'il a si

voisine.

Je suis port croire que le paysage de l'Ile


de France a
l'esprit de Renoir, une influence analogue celle
qu'exera
la

eu',

sur

Provence

sur Czanne. Les uvres de chacun d'eux,


considres ce point de

221

vue, portent la

marque de Torigine rgionale de

Tartiste.

On y

recon-

une relation entre son esprit et le dcor dans lequel s'veilla sa


sensibilit, celui que l'enfant peupla des premiers rves de son imagination et dont riiomme garda l'empreinte. Chez Renoir, il semble que
la douceur du ciel parisien passe sur les paysages de la Provence,
nat

^>;/r?

Arcs de triomphe Miramas.

tandis que chez Czanne la rude

dans

les

tudes

qu'il a faites

campagne d'Aix

se retrouve encore

aux environs de Paris. Virgile

et

Le Poussin

hantaient l'esprit de Czanne, tandis que La Fontaine et Corot taient


l'objet

de

thie des

la

prdilection de Renoir. N'entrait-il pas, dans cette sympa-

deux peintres pour des devanciers

part de l'influence que

exerce sur leur esprit

la

qui

campagne d'Aix ou

ils

ressemblaient, une

Tlle de France avaient

y a de nombreuses et frappantes analogies entre Czanne et


Renoir, si diffrents cependant par le temprament. La source de leur
Il

222

art est la

mme

la sensibilit. Elle les a

conduits par une marche

parallle vers la plus haute expression de Tart.

Les peintres qui sont venus aprs eux ont eu parfaitement conscience de ce paralllisme et c'est ce qui explique pourquoi, lorsque fut
fond

noms de Renoir et de Czanne furent


placs cte cte au fronton du nouveau Salon.
L'action du groupe impressionniste s'tait fait sentir longtemps
avant. La scission du salon officiel avait t la premire consquence
le

Salon d'Automne, les

visible de l'volution qui s'tait produite aprs les premires


exposi-

tions du groupe. Toutefois, les dissidents, qui tenaient se


mnager
les faveurs de l'tat et la sympathie de l'Institut, se
gardrent de faire

appel aux Impressionnistes. Parmi les fondateurs les plus en vue de la


il
y avait, d'ailleurs, des peintres dont la hardiesse

Socit nationale

dmarquer, avec plus ou moins de bonheur, Renoir ou


ceux-l ne tenaient pas montrer cte cte l'original et la

avait consist

Monet

et

copie.

Le Salon d'Automne, venu plus

tard, ouvrait ses portes des gnrations nouvelles de peintres, qui s'taient affranchis de la tutelle
de
l'Ecole et n'avaient pas eu lutter contre l'hostilit du public.
Un cer-

nombre d'entre eux avaient, au contraire, connu assez vite le succs. En confrant Renoir la prsidence d'honneur de
leur exposition,
ils n'avaient pas non plus redouter la critique.
Ils signifiaient par l,
tain

leur indpendance l'gard des rcompenses officielles


et des com-^
mandes de FEtat. Mais le temps avait fait son uvre et ni les unes ni

ne leur manqurent, cependant.

les autres

Renoir,

s'il

fut sensible

l'hommage que

rendaient, n'en fut pas enorgueilli, car

En apprenant
ment

Mon

les

jeunes peintres

lui

n'avait pas de vanit.

fondation du Salon d'Automne,

la

Dieu

il

il

me

dit

simple-

on trouve donc qu'il n'y a pas assez de salons ?


Renoir n'a gure expos que des peintures et rarement des
pastels,
bien qu'il en ait excut un assez grand nombre, dont
quelques-uns
:

((

galent ses

meilleures

toiles.

Il

aurait

pu montrer des dessins


223

quelques eaux-fortes et des lithographies.

Il

ne

n'attachait aucune importance celles de ses

pas

l'a

fait,

uvres d'o

parce qu'il
couleur

la

tait absente.
Il

existe

une quinzaine de lithographies de Renoir. Elles n'eussent

jamais t excutes sans


lui

l'initiative et la tnacit

de Vollard. C'est

reconnaissant d'avoir donn au peintre l'occasion

qu'il faut tre

de montrer son talent sous un aspect nouveau. Ce ne fut pas sans


peine et sans avoir essuy quelques rebuffades que Vollard obtint que

Renoir se dcidt

faire

maudissant, chaque
besogne.

Il

de

la lithographie. C'est

en maugrant et en

l'importun que l'artiste

fois,

se

mettait

la

n'prouvait aucune antipathie l'gard du dessin sur pierre,

mais ce travail

plus de souffrance que la peinture en l'obli-

lui cotait

geant des gestes inaccoutums

c'tait l'unique raison

de sa rsis-

tance au dsir de Vollard.

Renoir a

fait

quelques rares eaux-fortes, avant que ses doigts ne

fussent devenus incapables de tenir une pointe. C'est, je crois, Tho-

dore Duret qui


fois, la

l'incita faire la

gravure ne

le tentait

plupart de celles qui existent. Toute-

pas et elle ne

fut,

pour ainsi

dire,

qu'une

occasion de satisfaire sa curiosit, un essai qu'il russit trs bien, du


reste. S'il a fait

un

trs

grand nombre de dessins, ce sont, pour

la

plupart, des croquis, des tudes, des exercices faits en vue de disci-

main ou de fixer un mouvement. Trs rarement, son dessin


une uvre acheve. Je ne connais gure, pousss ce degr, que
quelques portraits, entre autres celui de Rodin qui fut fait Cagnes, il
pliner sa

est

y a quelques annes.
Plusieurs critiques ont suppos que quelques-uns des dessins de

Renoir taient

gnralement

les

tudes prliminaires de ses tableaux.

rien. Certains dessins, qui rappellent

Il

n'en est

de trs prs des

personnages figurant dans des tableaux, ont t excuts postrieure-

ment

ceux-ci. Ils constituent

plutt,

du mouvement de

une sorte de correction, de variante


d'en tre une tude,

la figure peinte, loin

pralable. D'une manire gnrale, Renoir ne dessinait pas d'abord

224

Le torador

(1917).

^9

sur le papier, le

mouvement des

figures ou

Tarrangement du tableau

cependant quelques maquettes, notamment pour la composition du Jugement de Pris^ une uvre des dernires annes. Ce qu'on a pris pour des esquisses n'est, le plus souqu'il voulait excuter.

Il

a fait

vent, qu'une rduction, faite aprs coup,

le

du tableau lui-mme.
Renoir a toujours beaucoup dessin, mais c'est seulement lorsque
succs vint que ses dessins furent recueillis. On n'en trouverait

gure remontant trente ou quarante ans. Ceux-l ont t jets au


panier, par le peintre lui-mme, qui ne leur accordait pas plus d'impor-

tance qu'

la

page d'criture d'un colier

sivement. La couleur fut toujours pour

Renoir a t peintre exclu-

lui le vrai et le seul

moyen de

s'exprimer. Nanmoins, ses dessins, ses lithographies et ses eauxfortes ajoutent

une note particulire

son uvre. L'artiste

s'y

montre

original et ingnieux, et les dessins qu'il ddaignait sont aussi char-

mants, aussi alertes que sa peinture, avec quelque chose de particulier


qui les rapproche de

l'art

du

xviii^ sicle.

En

1910, Renoir crivit pour une rirnpr^s^ion du Lwre de VArt de


Gennino Cennini, traduit par le peintre Victor Mottz, une lettre-pr-

face

que

lui avait

demande

le fils

du traducteur.

Ces quelques pages ne furent pas


toutes les sollicitations, rpondait

((

faciles obttir ce

Renoir qui,

Je suis peintre, je ne suis pas littrateur. Chacun son mtier.

Lorsqu'il se rsigna cder aux instantes prires de quelques amis,

peu prs sous sa dicte, cette sorte de profesil expose ses ides gnrales sur l'art. Elles
pour mieux connatre l'artiste.

je fus charg d'crire,

sion de foi dans laquelle

sont bonnes

lire

demeurer figs dans les formes dont nous


avons hrit , crivait Renoir,
il ne faut pas non plus par amour du
progrs, prtendre se dtacher compltement des sicles qui nous ont
prcds. C'est cependant une tendance qui se manifeste chez beaucoup et elle est bien explicable. Tant de merveilleuses dcouvertes
ont surgi depuis cent ans, que les hommes semblent avoir oubli que
((

S'il

faut se garder de

ce

226

d'autres ont vcu avant eux. Aussi est-il

bon qu'un

homme comme

Cennini vienne leur rappeler qu'ils ont eu des anctres qu'ils


doivent pas ddaigner.

ne

Renoir, on le voit, ne se posait pas en novateur.

Un peu

plus loin, Renoir parle de la technique de sa profession:

(Victor Mottez) n'ignorait pas que les grands ensembles dcora-

((

des matres italiens ne sont pas l'uvre d'un seul

tifs

celle d'une collectivit, d'un atelier

que

l'esprit

homme, mais

du matre animait.

une pareille collaboration qu'il, esprait voir renatre pour


enfanter de nouveaux chef^-d'uvre...
C'est

Il faisait partie,

en

travaillaient l'ombre

effet,

de cette phalange de jeunes artistes qui

de Ingres

et

dont

le fraternel

groupement

avait

pris l'apparence des ateliers d'autrefois. C'tait l'apparence seulement,

car on ne saurait vivre en dehors de son tem,ps, et le ntre ne se prte

pas

la

Cennino Cennini nous donne

c(

par

reconstitution de tels cnacles.

le seul

expos de

la vie

les raisons

de cette impossibilit?

des peintres de son temps. Pour eux,

une belle uvre tenait lieu de salaire


le ciel et non pour faire fortune.
En outre, au temps de Cennini, on dcorait les temples

gloire d'avoir ralis


vaillaient
((

la

ils tra-

pour gagner

aujour-

chemin de fer il faut bien convenir que


nos contemporains sont, pour la source de leur inspiration, moins bien
partags que leurs devanciers. Mais par-dessus tout existait la condition essentielle pour raliser des uvres collectives, celle qui leur
donne de Funit les peintres possdaient le mme mtier ce mtier
que nous ne connaissons jamais entirement, parce que personne ne
peut plus nous l'apprendre depuis que nous nous sommes mancips
d'hui on dcore les gares de

des traditions.
((

Or, ce mtier des peintres de la Renaissance italienne,

mme

que celui de leurs prdcesseurs.

trait

de peinture, croyez bien

qu'il

il

tait le

Si les Grecs avaient laiss

serait identique celui

un

de Cen-

nini.

227

Toute

la

peintur, depuis celle de Pompi, faite par des Grecs,

jusqu' celle de Corot, en passant par Poussin, semble tre sortie de

mme

la

palette. Cette

chez leur matre

leur gnie,

s'ils

en aA^ient,

faisait le reste.

svre impos aux jeunes peintres n'empcha

L'apprentissage

((

manire de peindre, tous l'apprenaient jadis

jamais leur originalit d'clore. Raphal, qui fut l'lve studieux du


Prugin, n'en est pas moins devenu le divin Raphal.
Mais, pour expliquer la valeur gnrale de

((

l'art

ancien,

rappeler qu'au-dessus des ^enseignements du matre,

il

il

faut se

y avait

une

autre chose disparue, elle aussi, qui remplissait l'me des contemporains de Cennini

le

sentiment religieux,

leur inspiration. C'est lui qui

donne

de noblesse et de candeur,
charme. Pour tout

existait

il

hommes et le milieu o ils


d'une commune croyance.
Il

uvres ce caractre

auquel nous trouvons tant de

une harmonie entre les


se mouvaient, et cette harmonie venait
alors

faudrait reproduire entirement cette lettre, vritable testament,

dans laquelle Renoir a librement


le

plus fconde source de

toutes leurs

la fois,

dire,

la

sincrement expos ce qui

et

fond de sa pense, l'heure o

il

pouvait, avec srnit, faire son

examen de conscience d'artiste et d'homme.


Cet examen rigoureux de lui-mme, il l'appliquait
tenu par

le

haut idal qu'il a

sablement son labeur.


laissait

11

si

simplement expos,

surmontait

faisait

la

il

son art. Sou-

continuait inlas-

souffrance physique qui ne lui

pas de repos et jamais ne se plaignait de ses

maux immrits.

Son corps tait dcharn, ses mouvements se limitaient chaque jour


un peu plus, mais son esprit gardait la sensibilit de la jeunesse, la
mme fracheur d'impression qu'autrefois, et cela suffisait pour lui
apporter de la

joie.

cours du mois d'aot 191 2, Renoir dut subir une cruelle opration. 11 la supporta avec son courage ordinaire, sans plainte encore.
Ds qu'il put bouger un bras, il demanda qu'on lui donnt de quoi

Au

228

^^,4^-

Helio

Coll. G. Rivire.

BAIGNEUSES

(4895).

(Eau-forte).

leoft.

^jirvtte

Paris

peindre. C'est assis dans son

lit, soutenu par de multiples oreillers,


pinceaux et peignit quelques fleurs poses prs de lui.
encore dans la maison de la rue de la Chaise, quand parut le

qu'il reprit ses


Il

tait

dcret qui le

nommait

ment

sollicit

par des amis du peintre

lui

donner

le

n'tait pas par le

tion,

rond^

comme

de

la

Lgion d'honneur. Le Gouverneet son insu


s'tait dcid

Renoir en plaisantant. Mais ce


Ministre des Beaux-Arts qu'il recevait cette distinc-

on eut craint

Commerce,

officier

disait

de

le

Ministre du

l'occasion d'une exposition industrielle en

Amrique du

l'hostilit

l'Institut, c'tait

par

Sud.

Le Ministre du Commerce d'alors tait un pote, M. Couyba. Il tint


venir lui-mme annoncer la nouvelle Renoir. Je l'accompagnais
rue de la Chaise, o nous trouvmes le' peintre assis dans un fauteuil.

((

Je vous remercie de votre visite

((

elle ajoute

du prix

, lui dit

Renoir en souriant;

la distinction qui m'est accorde.

La Lgion

d'honneur a encore beaucoup de prestige aux yeux des trangers,


cela me fait plaisir de pouvoir la porter devant eux.

et

Aprs son opration, Renoir, qui jusque-l avait pu marcher dans


la maison en s'appuyant sur deux cannes, dut se servir de bquilles
pour faire quelques pas. Il fut ds lors clou, pour ainsi dire, sur son
fauteuil, et ses souffrances n'taient pas allges.

C'est cependant dans cet tat qu'il voulut aller passer quelques

jours Chaville.

Il

y peignit un

certain

nombre de

toiles,

des vues des

tangs, des coins du bois, avec son entrain ordinaire, presque joyeux

de retrouver, dans
cendu,

le

la

pauvre installation de l'auberge o

souvenir de l'poque lointaine o

il

il

tait des-

venait peindre dans ces

parages.

y a quelques annes, Renoir dsira donner au Muse du Luxemtoile d'une certaine importance, et d'une excution plus
rcente que les tableaux de la collection Caillebotte. Nous discutmes
Il

bourg une

quelque temps, tous


jour,

les deux, sur le choix qu'il

convenait de

faire.

Un

Franc-Lamy vint boulevard Rochechouart, tandis que nous nous


22C

entretenions de e projet, et conseilla Renoir de donner une grande


femme nue qui se trouvait dans Tatelier.

((

Non

sois pas sr

veux donner quelque chose que je ne


ce n'est pas le cas de ce grand nu j'en recom-

dit Renoir,

)),

de refaire;

ce

je

mencerai dix autres quand je voudrai.


Il hsitait entre deux portraits de M"' Colonna Romano. L'un,
vritable symphonie en rouge d'une tonalit trs riche, semblait l'effigie
))

d'une princesse orientale,

((

une chose russie

C'est

cette toile,

ce

je

me

)),

disait

ne referais peut-tre pas

cela.

Renoir en considrant

L'autre reprsentait l'artiste, en robe de soie bleue et coiffe d'un

chapeau plumes. C'est aussi une belle uvre, trs moderne

et trs

vivante.

Ce

fut

pour ce portrait

porter par son

Trs simplement,

qu'il se dcida.

il

la

fit

Pierre, M. Bndite, conservateur

du Muse du
Luxembourg. Le tableau n'tait mme pas sign. C'est seulement peu
de temps avant de mourir que l'artiste remplit cette formalit.
Ce portrait pouvait d'ailleurs ne pas porter de signature, son attribution n'et probablement jamais soulev la moindre contestation,

mme

si le

Par contre,

fils

souvenir de l'origine de son entre au Muse s'tait perdu.


il existe certainement des toiles de Renoir
comme de

beaucoup d'autres peintres clbres


dont

il

facile

qui portent sa signature et

n'est pas l'auteur,

dcouvrir. J'ai

significatif,

mais cette supercherie est gnralement


t tmoin ce propos d'un incident assez

dlicatesse du

la

cur, chez Renoir, apparat bien

touchante.

Quelqu'un vint un jour lui apporter une petite toile, sur laquelle un
paysage peine bauch tait sign
Renoir. Rien n'y rappelait la
manire dit peintre, ni, pourrait-on dire, aucune manire tant le mor:

ceau tait insignifiant.

((

Matre

cent francs. Je

23o

dit le propritaire

l'ai

de

achet parce que

la toile, j'ai
j'y

ai

achet ce tableau

reconnu votre facture,

Cl. Vollard

BUSTE DE FEMME

notamment dans

ces arbres, dans le ciel. Je voudrais vous

o vous avez

ce paysage.

La

fait

toile tait

Je ne

((

cement,

((

mais

pose sur un chevalet. Renoir

me rappelle
j'ai

demander

la considra

pas du tout ce que cela peut tre

commenc

un

instant.

, dit-il

dou-

tant de paysages que Je n'ai pas termi-

que cela peut bien tre un de ceux-l.


Le possesseur de l'bauche se retira joyeux.

ns,

((

Gomment n'as-tu pas rpondu que c'tait un faux , demandai-je

Renoir,

ce

car cela n'a jamais t peint par

C'est vrai

((

me

toi.

rpondit-il en souriant,

a pay cette toile cent francs

si

((

mais ce pauvre diable

je lui avais dit

que

c'tait

un

faux,

cela lui aurait fait de la peine.


Il

se rendait bien compte, d'ailleurs, qu'il laisserait

d'uvres trop important, pour que

les

un ensemble

quelques faux tableaux qu'on

lui

qui pourraient circuler puissent y porter la moindre

attribuerait et
atteinte.

La dernire exposition d'uvres de Renoir, avant la guerre, fut


organise en igiS par MM. Bernheim jeune. Elle comportait une cinquantaine de toiles dont les plus anciennes taient antrieures 1870
et les plus rcentes de Tanne mme de l'exposition.

On

y voyait

baigneuses, la

une

la

Diane chasseresse^

Femme^

Premier pas^ des


Cet ensemble permettait de

la Loge^ le

la vache et la brebis.

de plus, l'incomparable varit de facture du peintre,


l'tendue de sa gamme de coloriste dont aucun autre peintre contemporain n'approcha et qui fait qu'une exposition de ses uvres chappe

juger,

fois

l'impression de

grand nombre de

monotonie que donne, en gnral la runion d'un


du mme artiste. Chez Renoir, le mme sujet
,

toiles

trait dix fois se prsente sous dix aspects diffrents,

mme

s'il

a t

rpt dans un court espace de temps.


Cette extraordinaire varit, Renoir
bilit,

la devait une impressionnapresque maladive, que traduisait fidlement la matrise des

moyens

d'excution. Les tres qu'il voyait autour de lui chaque jour,

23l

choses qui

les

lui taient le

constamment sous
lui

plus familires, les paysages qu'il avait

les yeux, se modifiaient

en posant de nouveau devant

sa vive imagination transformait leur aspect, et les ressources

presque inpuisables de sa technique faisaient

le reste.

Cette mobilit

d'impressions existe, videmment, chez

beaucoup d'hommes, mais


de Renoir d'avoir su en exprimer
les effets fugitifs^ de les avoir matrialiss avec un art dlicat.
L'exposition de igiS permettait au visiteur de se faire une ide,
incomplte sans doute, mais assez exacte, de l'volution de l'art de
c'est l'une des prcieuses qualits

Renoir, depuis prs d'un demi-sicle. Mats une volution nouvelle,

plus importante qu'aucune des prcdentes, a

marqu

les dernires

du peintre et la physionomie de l'ensemble de son


uvre s'en trouve modifie. Dans ses ultimes productions, Renoir s'est
exprim plus compltement qu' aucun autre moment de sa carrire
et avec une puissance qu'il n'avait pas encore atteinte. Et cela en
annes de

la vie

ayant, la fois, simplifi et perfectionn les

Dans

les

nombreux nus

qu'il a peints

moyens techniques.

pendant cette priode,

les

chairs prennent une coloration lumineuse, sans opposition d'ombre.


s'en

Il

dgage une vie intense, une impression de jeunesse indicible.


Je sens que je fais encore des progrs , disait modestement

((

je commence savoir peindre. Il m'a fallu plus de cinquante ans de travail pour arriver ce rsultat, bien incomplet
encore

Renoir,

ce

Au mois
vaillait

de

juillet 191g,

un grand nu.

Il

pendant que

j'tais

Essoyes, Renoir tra-

n'en tait pas compltement satisfait.

pris et repris, sans arriver encore au rsultat qu'il cherchait.

quand

j'entrai

dans son

atelier,

il

me montra une

avait peinte la veille et qui reproduisait le

Il

Un

l'avait

matin,

petite toile qu'il

grand nu, mais avec une

tout autre vigueur de ton.

J'ai

enfin trouv

Joyeusement,

il

me

dit-il,

ce

rapidement. C'tait donc bien vrai qu'il

232

voil ce

se remit au travail et la

que

je cherchais.

grande

faisait

toile fut

encore des

acheve

progrs

Coll. Paul

Czanne

PORTRAIT DE MADEMOISELLE RENE RIVIRE

//tt'o

(1907).

Lon.

Marviie Paris

L'une des dernires joies de Renoir a t sa visite au Muse du


Louvre, au mois d'aot 1919.

La

toilette (1894).

La rouverture partielle du muse de peinture


et particulirement de la salle La Gaze, o Ton avait rassembl les dernires acquisitions du Muse
avait attir beaucoup de visiteurs. Les journaux
firent, notamment, de grands loges du portrait de M^^^ Gbarpentier

'233
3o

qui y tait expos. Renoir n'avait pas revu cette petite toile depuis un
grand nombre d'annes. Le bien qu'on en disait l'inquitait un peu, et
il

se demandait quelle figure faisait ce portrait au milieu des belles

choses qui l'entouraient.

Il

me demanda

d'aller

au Muse,

et

de revenir

donner mon avis sur le sujet qui le


immdiatement de ma mission.
Quand je dis Renoir que le portrait de M""^ Charpentier tenait
admirablement sa place la salle La Gaze, et que cette toile avait gard
toute sa fracheur, il fut ravi. Cela le dcida aller revoir lui-mme le
proccupait. Je m'acquittai

lui

petit portrait; ce qu'il

ft

ds

le

lendemain.

Quand il arriva, port dans son fauteuil de malade, le concierge du


Muse hsita un instant avant de le laisser entrer. Mais quelqu'un
donna

le

nom du

peintre et M. Guiffrey, conservateur de

la

section de

peinture, vint au-devant de Renoir et fut pour lui le plus aimable des

guides.

On

dcrocha, pour qu'il les vt mieux, V Intrieur de la Cath-

drale de Chartres, de Corot, et


la

la petite toile

de Delacroix reprsentant

Chambre de M, de Mornay.

((

Quelles merveilles

s'criait

Renoir.

11

n'y a pas de grandes

mieux que ces deux petits tableaux-l.


tout entire fut un enchantement pour lui et quand

toiles qui vaillent

La

visite

revint,

dant,

il.

il

il
((

))

ne paraissait pas fatigu, tant

Le conservateur du Muse

a t

J'aurais voulu pouvoir le remercier

((

Hein

si

je m'tais

charmant pour moi,

convenablement.
il

m'a

me

prsent au Louvre dans

vivre longtemps pour assister de pareils

23^

en

disait-

Si tu as l'occa-

fait plaisir. Il

mon

ajouta

fauteuil,

trente ans, m'aurait-on mis assez vivement la porte? Vois-tu,

chance.

il

avait eu de plaisir. Et cepen-

tait dj bien affaibli.

sion de le rencontrer, dis-lui combien

il

changements

j'ai

il

il

y a

faut

eu cette

XIV

ESSOYES ET GAGNES

RENOIR

aimait beaucoup sa rsidence d'Essoyes.

Il

ce coin bourguignon de TAube, ce qui pouvait

tranquille maison rustique qu'il

fit

trouvait dans
lui plaire

la

plus tard agrandir sans en

modifier l'aspect, le pays lui-mme, avec sa terre d'une belle couleur

chaudron,

la petite

rivire

dont l'eau transparente coule entre des

touffes d'herbe sous l'ombrage des grands saules, les coteaux couverts

de vignes.

C'est,

en

effet,

un pays charmant.

Par-ci, par-l, gayant le

paysage, on aperoit le clocher d'ardoises d'une glise, ou les toits de


tuiles lie

de vin d'un hameau de vignerons, tapi dans une dpression

de terrain; au

loin, la

masse compacte de

la fort

zon lestons varis de ses futaies. C'tait bien

France

le

tend jusqu'

paysage de

la

l'hori-

douce

qu'affectionnait Renoir pour y vivre, lui qui n'aimait gure

avoir pour proches voisins les Alpes majestueuses, ni les

normes

roches chaotiques, ni l'ocan furieux. Le souvenir de Corot, qui avait


sjourn plusieurs reprises dans
tait receveur

la rgion,

o l'un de ses parents

de l'Enregistrement, ajoutait peut-tre, aux yeux de

Renoir, un charme de plus au

joli village.

235

Dans ce milieu favorable, o


le

recueillement sans mlancolie,

soit

dans

dans
la

l'atelier qu'il

trouvait le calme sans isolement et

il

un grand nombre de toiles,


construire au fond du jardin, soit

il

a peint

Essoyes.

avait fait

campagne.

Chemin

Pendant

les

premires annes qui suivirent

le

voyage en

Italie, les

sjours du peintre Essoyes furent pour lui des priodes de repos


intellectuel.

La maison de Renoir
236

est situe l'extrmit

du

village. Elle est

spare de

route par une petite cour ombrage de marronniers. Le

la

peintre s'y tenait parfois en attendant Fheure du djeuner et les paysans


i,

'

TAT;S5;g5j.,-^<;?5!n *Mi.'

:-^^^^gy-.y-iygy^

^ ^n
j

Paysans au repos (1907).

allant leurs vignes changeaient avec lui

un salut

familier.

Ces rela-

tions banales avec les villageois plaisaient Renoir, qui dtestait l'iso-

lement
Il

me

et n'et

jamais consenti vivre dans un lieu enclos de murailles.

contait, ce propos,

chez les Brard,


ses hauts

murs

le parc,

que

lors des sjours qu'il

cependant trs beau,

aussi prfrait-il, plutt

fit

Wargemont,

l'attristait

cause de

que de se promener dans

les

287

du chteau ouvrant sur le chemin.


du jardin d'Essoyes, prs de l'atelier, un coin
un vieux pommier au tronc inclin. La lumire tami-

se diriger vers la porte

alles,

y a dans le fond

Il

herbu o s'rige

se par le feuillage y conserve sa limpidit, ce qui n'a pas lieu quand


elle passe travers un rideau. Renoir, en raison de cette qualit de la
lumire, y a peint frquemment des personnages en plein air. C'est l
que fut excute, en 1909, une toile de petite dimension, mais qui est

parmi

les meilleures

et les plus

importantes de cette poque

les

Paysans au Repos,
Souvent Renoir

mai"son, pour peindre le

on aperoit

le

qui passaient,
taient

un

son chevalet dehors, deux pas de sa


chemin au bout duquel, travers les arbres,

installait

clocher de l'glise. Pendant qu'il peignait, les vignerons


la

hotte sur le dos ou poussant leur brouette, s'arr-

uns se plaignaient de leur sort

Doucement, avec
rabrouait

qu'un
((

((

aim des gens du pays. Quelquesc'est la chanspn commune.

instant, car Renoir- tait

la

bonhomie que La Fontaine y et mise,

il

les

Comment pouvez-vous vous

homme

plaindre,

quand vous avez tout

raisonnable peut souhaiter pour tre heureux

ce

, disait-il.

Vous avez quelques revenus, avec lesquels vous pouvez supporter

sans souffrances les effets d'une mauvaise rcolte

votre cave n'est pas

vide et vous avez toujours le loisir d'inviter un parent, un ami, boire

avec vous une bouteille de pinot. Vous travaillez, sans doute, mais
votre travail ne ressemble pas celui de l'ouvrier des villes. Vous vivez

au grand
Si

air et, ce travail,

vous

le faites

peu prs quand vous voulez.

vous tes fatigu ou malade, vous restez chez vous

trouve dire. Enfin, vous avez

la libert, la vraie, la

et

personne n'y

seule qui compte,

car vous ne dpendez de personne et vous tes matre chez vous.

vous

faut-il

de plus pour tre heureux?

Les paysans hochaient

la tte,

ne sachant que rpondre l'argu-

mentation de Renoir,'Pputttre pensaient-ils, en regardant


l'artiste,

238

que ce

petit

bout de

Que

))

toile barbouill

le travail

de

de couleurs valait plus

La

frivolit (^1908).

Claude Renoir peignant (1908).

240

lv-:;:5'v

;v

t-*."^

?''''*"'"*

^V-C'

Le clown (Claude Renoir, 1907),


Si

que

un

le

champ couvert de

vignes qu'il figurait et que le peintre tait,

lui,

homme

heureux de gagner si facilement tant de bon argent.


Cette ide-l, Renoir la devinait dans le silence de ses interlocu-

teurs.

savait bien

Il

pas que

le

que

ne

les meilleures raisons

bonheur ne se mesure pas

l'talon

de

les

convaincraient

la

richesse; aussi

n'insistait-il pas.

Depuis quelques annes, on a tabli, Essoyes, une scierie mcanique qui occupe un assez grand nombre d'ouvriers. Sans cesse, Renoir
voyait passer devant sa maison d'normes troncs d'arbres, que des
chariots tranaient vers la scierie. Cela le navrait.

((

Dans vingt ans

nuent leur massacre,


d'Essoyes.

La

tristement,

si

ces coquins conti-

ne restera plus un arbre dans

les

environs

scierie

elle-mme

comme un bagne

chose

, disait-il

il

tait ses

infernal.

yeux un

la course,

de supplices, qufelque

Le bruit strident des

haletant de la machine vapeur, le

des volants et

lieu

mouvement

scies, le souffle

rapide et inquitant

en tous sens, des courroies de

cuir, prtes

happer l'imprudent au passage, tout lui inspirait de Fhorreur, quand il


passait dans le voisinage de l'usine, ce qu'il vitait le plus qu'il pouvait. Elle tait installe,

heureusement, assez loin de

n'tre pas trs gnante.

Depuis

marchait difficilement, Renoir

qu'il

promenades,

la

maison pour

'

faisait

en voiture

les

qu'il avait faites si allgrement, autrefois, sur les routes

bordes de bois touffus au pntrant parfum, qui environnent


Essoyes. C'tait le dlassement qu'il prenait, la fin de l'aprs-midi,

claires

en quittant son

atelier.

Parfois, l'entre d'un village, au tournant d'un chemin, la voiture


s'arrtait

Un

parce que

le

peintre voulait voir quelque aspect

du paysage.

projet de tableau naissait dans son esprit, bien qu'il ne se

ft

gure

d'illusions sur les chances de le raliser.


Il

connaissait

videmment bien tous

parcourait depuis longtemps, mais

242

il

les alentours

lui suffisait,

d'Essoyes qu'il

pour y dcouvrir du

ffiio

LA FAMILLE DU PEINTRE

Cl.

(1896).

Lon J^arotte /'arts

Durand-Ruel.

nouveau, que Tclairage, en raison du temps ou de l'heure, changet


du lieu, qu'un personnage y apportt une note de couleur ou
un lment de vie imprvu. Le peintre enregistrait dans sa mmoire un

l'aspect

dtail,

une nuance subtile

au passage

sous l'empire de son


unique proccupation, butinant partout comme l'abeille laborieuse, il
rapportait, de ces banales promenades, des matriaux qui vivifiaient
son art et le gardaient contre la vieillesse et la monotonie.

En attendant
sions, Renoir,

le

saisis

moment du

pour qui

et,

dner, au retour de ces courtes excur-

les fins d'aprs-midi

de septembre taient dj

froides, faisait allumer

brindilles dont les

dans la grande chemine quelques fagots de


flammes et le ptillement le rjouissaient. Dans la

salle, les

servantes s'agitaient, dressaient le couvert dans la cour,


jeunes gens, les enfants riaient, jouaient et cette animation,
;

les

dploye autour de
par-dessus tout.

Dans

lui, le

charmait aussi, parce qu'il aimait

la vie

quinze dernires annes de sa vie, Renoir fit souvent venir


Essoyes quelque jnodle parisien, gnralement une de ces petites
les

Montmartroises qui l'amusaient toujours.


L'un de ces modles, qui passa Fatelier d'Essoyes entre
1907 et
1910, ressemblait beaucoup aux danseuses du Moulin. Georgette montrait la mme amoralit nave, la mme insouciance
qu'elles et elle
avait aussi cette grce faubourienne qui sduisait Renoir, sans qu'il ft

dupe de

la

qualit

du charme

Un jour que nous voyions


Georgette et deux ou trois

((

Un troupeau

C'tait bien,
la

marche

tait

en

qu'il

y dcouvrait.

s'avancer vers nous, marchant la

fille

du pays, Renoir remarqua

d'oies, n'est-ce

pas?

file,

effet, l'ide qu'veillait la

vue de ces femmes, dont

alourdie par la terre grasse des

champs o

elles

pitinaient.

Renoir n'exigeant de ses modles ni le silence, ni l'immobilit


complte pendant la pose, Georgette pouvait son aise fredonner
avec conviction des romances sentimentales et de stupides refrains
243

de beuglants.
nait

Il

y avait, notamment, deux vers qu'elle

affection-

Ah

les p'tits pois, les p'tits pois.

n'se mang' pas avec les doigts.

qu'elle rptait souvent, sur


le refrain

un ton lamentable,

et qui alternaient avec

d'une complainte sur les pauvres gens que

de coucher

misre contraint

la belle toile.

Cette complainte voquait chez Renoir de trs vieux souvenirs.

il.

((

J'ai

Elle a

connu dj cette littrature dans mon enfance, me disaitbeaucoup contribu la rvolution de 1848. Ls chansons

d'alors rptaient sans cesse, au peuple, qu'il tait misrable et

que les
uniquement occups dfaire bombance.
La jeune ouvrire, dans une romance qu'on chantait dans tous les
ateliers, partageait sa maigre pitance avec les petits oiseaux qui

riches taient des gens cruels,

venaient sur sa fentre. Elle les invitait manger


((

De

ce pain noir que vous

donne ma main

Mangez-en bien aujourd'hui,

car, peut-tre,

Ni vous ni moi n'en mangerons demain.

((

Renoir,

))

Cette sentimentalit geignarde se retrouvait partout


ce

Dieu

sait la

vogue qui

affreux tableau reprsentant un caniche la

un de ces corbillards au

toit

ajoutait

du Pauvre! Un
mine dsole, suivant seul

accueillit le Corwoi

arrondi qu'on appelait comte^ parce qu'une

toile filante, en cuivre argent, tait cloue sur le

Ce caniche attendrissait tout le monde.


A Essoyes, une demi-douzaine de vignerons

tympan du dme.

illettrs avaient fond,

du dput, une socit de libres-penseurs, qui tait surtout un comit lectoral. Ces esprits clairs se livraient une active
propagande auprs des ouvriers de la scierie et y faisaient quelques
l'instigation

recrues.

244

((

Je

comprends

disait Renoir,

que des ouvriers de cette

Portrait de Renoir par lui-mme (1907).

245

horrible usine soient rvolutionnaires. Si j'tais leur place, je de-

viendrais enrag.

))

Ce qui l'indignait, comme une mauvaise action, c'tait l'acharnement que mettaient de prtendus amis du peuple, semer le dcouragement et la haine chez les ouvriers.
Ce sont d'affreux gredins. Ils passent leur temps rpter aux
ouvriers
Vous tes trs malheureux, votre vie est insupportable ,
alors que ceux-ci ne se croyaient pas tant plaindre et acceptaient doci-

((

lement leur

sort.

A force d'entendre chanter la mme

antienne,

ils finis-

sent par tre persuads que leur misre est intolrable. C'est partir

de ce moment-l qu'ils sont vraiment malheureux.


Cela ne suffit pas encore aux amis du progrs
((

gens froces
plaisanterie

car ce sont des

Sous le prtexte d'manciper les esprits quelle bonne


ces grands amis du peuple s'efforqent de faire perdre

aux pauvres gens

la

croyance qui

leur apporter pour la remplacer. Et

les

consolait et, cela, sans rien

quand

ils

ont russi dsesprer

leurs victimes, ces idiots de libres-penseurs sont dans la joie

Quand Renoir

disait ces choses,

il

ne se plaait pas un point de

une complte indiffrence l'gard de


tous les partis. Il croyait, avec quelque apparence de raison, que le
meilleur des gouvernements tait celui dont on s'apercevait le moins,
puisqu'il n'y en avait aucun capable de satisfaire tout le monde. Ce qui

vue politique, car

il

professait

comme une forme

l'indignait,

grossire de la laideur, c'tait la btise

prtentieuse des politiciens et leur propagande.

ce

Ah

l'horrible redingote rpublicaine

disait-il

un jour,

quel

dguisement grotesque !

Au mois de septembre

venu passer quelques jours


Essoyes. Dj, Renoir ne pouvait plus marcher sans s'appuyer sur deux
cannes, et il lui fallait un aide pour s'habiller. Son tat de sant ncessitait

1908, j'tais

encore bien d'autres soins, mais son imagination

lui faisait

oublier

parfois qu'il tait impotent. Sans songer aux difficults de ralisation,


il

me

246

proposa de

faire

avec

lui

un voyage en

Italie. Il

prouvait un vif

GEORGES LANG,

LAVEUSES

(i9i3)

IMP.,

PARIS

dsir de revoir les villes qu'il avait visites en 1881 et son enthousiasme
ne voyait aucun obstacle se dresser devant son projet. Je n'en voyais,
,

du

que lui. Nous devions partir au printemps, accompagns d'une domestique, et nous arrter Florence, Rome, Naples
reste, pas plus

et Venise.

Nous prparmes consciencieusement notre voyage, consultant


chemins de fer, refaisant plusieurs fois notre itinraire,
accomplissant dj, dans nos entretiens, la belle randonne que
Renoir
avait, plus que moi encore, l'envie de raliser.
Personne ne contrariait nos projets. Ni M"' Renoir, ni mes filles .ne
l'indicateur des

formulaient

moindre objection. C'est qu'elles taient toutes bien


convaincues que nous ne partirions jamais. Et, tandis que nous faisions
navement notre voyage imaginaire, M"^ Renoir en prparait un autre
la

qui eut lieu, celui-l, mais dont Renoir n'tait pas. Il


s'agissait d'aller
retrouver Jean, son second fils, qui passait ses vacances

Une de mes
que Renoir
dj,

Munich.

filles

accompagna

M'"^

Renoir et

le petit

Claude, tandis

moi restions Essoyes. Je dois avouer que nous avions


ce moment, peu prs renonc l'Italie. Je reconnais,
d'ailet

leurs, qu'en l'tat

de sant de Renoir, notre voyage et t imprudent.


Nous avons fait encore d'autres projets chimriques d'excursions
sans trop croire leur ralisation, mais nous
y trouvions tout de mme
du plaisir. C'tait presque toujours quand nous tions
ensemble,
Essoyes ou Gagnes, que nous venaient ces vellits de
gran'ds dplacements.

Au

cours de

l't

commena, dans

de 1908,

l'atelier,

sculpteur Maillol vint Essoyes et


un portrait de Renoir, une tte en ronde
le

bosse, coiffe du chapeau de toile blanche que le peintre


portait toujours. L uvre de Maillol qu'on connat, n'est pas celle
qui fut d'abord

modele

et,

mon

avis, elle lui est infrieure.

dtruisit le premier travail. Tandis

quelle cause

fit

l'atelier. C'tait

Un

accident

que nous djeunions,

je

banal

ne

sais

choir la masse de terre, qui,s 'crasa sur le parquet de,

undsastresans remde. Maillolrecommenason travail.


24 /

mais

ne retrouva plus l'entrain des premiers jours, et il manque


seconde maquette, malgr ses qualits, ce qui se trouvait dans
il

premire, ce je ne sais quoi, qui

vivifie

une uvre et que

la

la

la

plus grande

habilet ne peut pas remplacer.

Dans

le

mme

temps, Maillol modela, en outre, unp tte djeune

Vue sur Antibes (Les CoUeiies,

fille,

un pur chef-d'uvre qui pouvait

mesure, de sa dception. Cette petite


la srnit

1910)

le consoler,

tte,

de Fart antique, sans veiller

dans une certaine

en terre cuite,

le

a la

grce et

moins du monde Tide du

pastiche. Elle tait entre, je crois, dans la collection particulire de

Fempereur d'Allemagne.

Quand Renoir

fixa

dfinitivement sa rsidence d'hiver Gagnes,

habita d'abord dans; le village mme, prs de


agrable.

Une photographie,

le jardin, a t faite

248

en 1906*

le

il

une petite maison


reprsentant en train de peindre dans
la poste,

Baigneuse.

^49
32

C'est quelque

temps aprs

acheta Les

qu'il

tout par les oliviers millnaires qui remplissent

Collettes, tent surla

proprit, et qui

taient en grand danger d'tre abattus, pour faire place la culture


florale.

11

n'y avait alors, aux Collettes^cinxxne maisonnette de jardinier,

d'ailleurs d'un aspect

charmant, avec son balcon de bois et ses volets

verts, mais trop petite,pour y loger

une famille. Il fallut construire


une grande maison, ce qui n'alla pas sans mettre souvent Renoir de
mauvaise humeur, parce que l'architecte voulait difier une. de ces

villas prtentieuses, telles

que

dis
le

le

qu'on en rencontre sur tout

paysage.

Il lui

le littoral, tan-

demeure simple qui n'encombrt pas

peintre dsirait une

pour qu'on ne transformt pas


qu'on ne mt pas des palmiers la place

fallut rsister encore,

l'enclos en jardin anglais, et

des oliviers.
Telle qu'elle tait,

quand Renoir

verdure,

les

semblent

faits

de pierre grise, et

quinconces, les uns couverts de

dont

la

des

s'y installa enfin, la proprit

un sjour agrable, avec sa maison


grands oliviers aux troncs noueux

Collettes oY^il

les

claire

et

entoure de

crevasss

qui

nombreux orangers, plants en

fruits, les

masse forme, au printemps, une

autres encore en fleurs,

fort odorante. Enfin, la

mul-

titude des plantes, disperses partout, avec la diversit 4e leurs formes


et de leurs couleurs, gayait encore ce parc,

o Renoir voulait que

la

nature gardt une grande part de libert.

De

la tei'rasse

des Collettes^

sant l'espace compris entre le

vue s'tend au loin sur la mer, embrascap d'Antibes et la frontire italienne

la

dcor comparable celui qu offre

la

baie de Saint-Malo, avec la magni-

ficence du soleil provenal, en plus.

((

Dans ce pays merveilleux,

pas vous atteindre


ouate.

semble que le malheur ne peut


mdisait Renoir,
on y vit dans une atmosphre
il

ce

y>

y avait un endroit du jardin qu'il affectionnait particulirement.


Assis l'ombre d'ungrand tilleul, il voyait, sur la colline oppose, le vilIl

lage de Gagnes, avec ses vieilles maisons escaladant la hauteur, tasses

25o

les

unes contre

les autres et laissant apparatre, et l,

une touffe

d'orangers. Le massif chteau, d'architecture sarrasine,


pos sur la colline comme sur un socle, domine Phumble
glise, dont on disting

ue a

La maison du jardinier des

peine

le

Collettes (1912).

clocher dans la monotonie linaire des

toits. Les pentes des


deux collines sont couvertes
toute une vgtation broussailleuse,

Collettes et l'troite valle qui spare les

d'arbres de diverses essences et

d'une coloration varie, tapisse le sol. Ce qui charmait surtout Renoir,


dans ce dcor attrayant, c'tait ce que reprsentait de vivant, d'anim
25l

le village

proche, dont

la

vue attnuait pour

lui la solitude

des Col-

lettes,'

((

la nuit

de

la

La priode pnible pour moi

commence

journe

me

quatre heures

cette solitude

qu'il habitait

L'animation de

de l'aprs-midi

paraissent interminables.

Pour chapper
appartement

la ville,

la

les dernires

heures

ennemie,

pendant

quand

, disait-il, c'est l'hiver,

un

avait lou, Nice'

il

priode des courtes journes.

bien qu'il ne s'y mlt pas, lui plaisait ou, du

moins, satisfaisait son besoin de se sentir entour d'tres vivants.


En ses dernires annes, c'est Gagnes que Renoir a le plus travaill, c'est l qu'il a

de sant aurait

pu mener

bonne

fin

paratre bien ambitieux,

fait

des projets que son tat


si

leur auteur n'avait pas

anim d'une volont que rien ne pouvait abattre. Grce la stabilit du climat provenal, il a pu faire, Gagnes, de nombreux paysages,
sans avoir cr^aindre que le mauvais temps les lui ft abandonner avant
que d'tre achevs.
G'est aux Collettes encore que Renoir s'essaya la sculpture, en
s'aidant du concours d'un jeune artiste de talent qui, avec une remart

quable intelligence de l'esprit du peintre transposa, sans l'altrer, la


facture de celui-ci. Jamais collaboration ne donna un meilleur rsultat

que

celle

de Renoir

et

de Guino.

Il

en sortit une belle statue de Vnus

et des bas-reliefs, dont l'un est la reproduction d'une peinture

Jugement de Paris qu'on peut considrer


^

comme un

le

des meilleurs

tableaux de Renoir.
Gette iacursion, dans un domaine qui n'tait pas le sien, ne fut gure
pour Renoir qu'une diversion, un amusement, mais je suis bien convaincu qu'il en tira tout de mme quelque enseignement dont sa peinture brificia, car

il

ne cessait pas d'tre peintre,

mme quand

il

deve-

nait sculpteur.

Une
Il

autre distraction de Renoir, aux

avait gard

machines a
202

un got

fait

trs vif

dgnrer.

Il

pour cet

Collettes,,

fut la cramique.

art dlicat,

que Femploi des


pour tenter

aurait voulu le faire revivre et,

GEORGES LANG,

BAIGNEUSES

(1918)

IMP., PARIS

une exprience,
livrait,

avait fait construire

il

dans les derniers temps de sa

un four au fond du jardin.

vie,

se

Il

des essais que les circons-

tances interrompirent, mais qui ont t repris suivant la conception


paternelle, par Jean et Claude Renoir.

ment

c^tait l'ide

usuels en faence

de

Ce qui

le sduisait particulire-

faire revivre la dcoration, la

assiettes, tasses, pots, etc.

cramistes avaient russi mettre


grs est une matire

triste,

la

Les grs, que quelques

mode, ne le

dont l'emploi

est,

main, des objets

satisfaisaient pas.

Le

en outre, limit des

objets gnralement inutiles ou d'un usage restreint.

Ce que Renoir

voulait rnover, c'tait, le service de table en faence peinte, c'tait,

en un mot,

la tradition industrielle

des vieilles fabriques franaises.

Il

pensait qu'on pouvait, pour un prix relativement modique, produire

de jolies choses, qui remplaceraient

les affreux

modles, imprims ou

prtentieusement dcors, qu'on fabrique peu prs exclusivement de


nos jours.
Ainsi l'activit de Renoir n'tait pas ralentie par l'ge et la souffrance.

Sous

le

climat favorable

du Midi, dans l'admirable dcor

qui apporte le repos l'esprit par son calme et sa puissante harmonie,


il

oubliait la vieillesse, ses

tourments s'apaisaient. Le Temps semblait

s'arrter la barrire de ce jardin fleuri d'orangers et de roses,

comme

devait l'tre, sans doute, celui d'un artiste athnien au temps de Pricls.

Et peut-tre, en ses heures de rverie, Renoir

le peuplait-il

figures des grands matres d'autrefois, toujours vivants

pour

des

lui.

253

Baigneuse.

254

XV

PENDANT LA GUERRE.

LA FIN

Quand la brusque rue


allemande

dchana

se

sur nous, au dbut du


mois d'aot 191 4, Renoir
tait Paris. Elle ne le
surprit

pas.

Depuis

la

guerre turco-bulgare de
1912,

avait

il

bien sou-

vent envisag une atta-

que

allemande

une

chaine.
la

comme

ventualit

guerre,

pro-

Longtemps avant

il

me

disait

Les Allemands

n'ont pas russi, malgr


leurs efforts, avoir des
artistes
ils

Femme

assise.

gaux aux ntres

sement notre supriorit


dans ce domaine

les humilie. Ils

peuvent se croire

nous envient rageu-

les successeurs

elle

des Romains, mais


255

ils

savent aussi que nous sommes, plus srement. encore, les succes-

seurs des Grecs. Les Allemands ne nous pardonnent ni nos

ments

ni

nos

artistes, aussi bien

dans

le

actuels. C'est peut-tre toute la raison de leur haine.

La guerre survenant, Renoir


misme et sans emballement.
256

la

monu-

pass que dans les temps

considra, ds le dbut, sans pessi-

Je ne crois pas , me disait-il,


que les Allemands puissent
renouveler leurs succs de 1870.
Deux de ses fils
le troisime n'avait qu'une, douzaine d'annes
6:

ce

Femme

arrangeant des fleurs (191 7)

prirent part aux premires batailles


4'

bataillon de Chasseurs, le second,

ment de Dragons. On conoit


Renoir ce moment. Il n'en
seulement, autant qu'il

le

l'an,

comme

pomme

rserviste

sous-offiier au

l'angoisse qui treigiiait le


laissait

cependant rien
il

ne pensa

rgi-

cur de

voir, vitant

pouvait, les conversations sur

qui tait assez malais. Pas un instant

i"'

au

la

guerre, ce

faire agir

des
237

33

influences pour mettre ses

mesure que ce

Tabri, dans quelque

fils

ft.

Ceux-ci, du reste, n'auraient accept aucune faveur de ce genre.

Malgr

mauvaises nouvelles qui se faisaient jour vers

les

mois d'aot

et qui laissaient craindre

la fin

du

une marche rapide de l'ennemi

sur Paris, Renoir ne se dcidait pas quitter la capitale, parce qu'il

pensait qu'il recevrait Paris, plus rapidement qu'ailleurs, des nouvelles de ses

bientt

il

fils.

Jusque-l,

il

n'en eut plus. Cela

en avait reu assez rgulirement, mais

le dsesprait.

beau tenter de le rassurer, en lui reprsentant que les services postaux fonctionnaient mal dans le dsarroi d'une retraite, je n'y
J'avais

russissais pas et je n'tais, d'ailleurs, pas convaincu

mes arguments.
Mon bon ami

me

moi-mme

par

que les fous pour


croire que les malheurs n'arrivent qu'aux autres. Pourquoi ne puis-je
pas tre frapp, comme tant de pauvres gens qui sont dans le mme
cas que moi.
((

',

rpondait-il,

a il

n'y a

A la

de

veille

la bataille

de

dj quitt Paris, M""^ Renoir

son mari. Avec de grandes

pour emmener

tembre
libre.

et

il

n'tait rien

Le voyage

pos.

Cagnes

la

Marne, quand

finit

le

Gouvernement

avait

par triompher des rsistances de

difficults, elle

put trouver une automobile

On

le peintre et sa famille.

moins que sr que

la

tait

au 3 sep-

route serait encore

s'effectua mieux, cependant, qu'on ne l'aurait sup-

A peine

arriv Cagnes, Renoir apprit

que son

fils

an avait t

bless en Lorraine et qu'on venait de le transporter dans un hpital,

Garcassonne.M"^' Renoir, sans plus attendre, se rendit auprs du bless.

Ce voyage
coup de

n'tait

pas une chose aise, elle dut surmonter beau-

difficults avant d'arriver destination. Pierre avait

eu l'avant-

bras fracass par une balle. La blessure tait grave, mais Renoir, qui
s'attendait au pire, se consola en pensant

que son

fils

an tait sauv

GEO

JARDIN DE GAGNES

(1912)

pas donn de dtails sur

la

blessure de son

angoiss au sujet de Jean, car

il

n'avait reu

lui avait

rait

depuis

la fin d'aot. Etait-il tu,

Le

de

aucune

bless ou prisonnier

C'est seulement vers le i5 septembre,

jeune sous-officier

fils

il

demeude

lettre

lui

que Renoir apprit que

le

tait vivant et libre.

de Bapaume, tandis que son escadron avait


mis pied terre pour prendre un peu de repos, Jean avait reu, du
cheval plac devant lui, un coup de pied dans l'abdomen. Malgr les
soir

la bataille

vives douleurs qu'il ressentait,

il tait cependant remont en selle


une dure tape le lendemain. Mais arriv Albert, il fut
dans l'impossibilit de se tenir cheval et son capitaine l'envoya la
recherche d'*une ambulance, pour s'y faire soigner. Il n'en trouva
pas, toutefois un voiturier consentit le transporter Amiens, o on

et avait fait

l'hospitalisa.

peine y

tait-il arriv

que

les

Allemands entraient dans

la ville.

Les mdecins avaient diagnostiqu une pritonite et prescrit des


applications de glace sur le ventre du malade. C'est cela que Jean
dut de rester l'hpital, au lieu d'tre emmen en captivit. Le retour
des troupes franaises, aprs
aussitt se croyant guri,

il

la bataille

demanda

de

la

Marne,

le dlivra et tout

reprendre sa place dans son

rgiment. Le i4 septembre, vers 5 heures du matin, j'eus


voir arriver chez moi.

Il

souffrait toujours, cependant, et

la joie
il

de

le

lui fallut

encore un mois de repos avant de pouvoir repartir au front.


La guerre continuait et Renoir vivait toujours dans une cruelle
inquitude

En

((

Jean est un cervel

, disait-il,

ce

il

se fera tuer btement.

devenu sous-lieutenant au 6 bataillon de


Chasseurs alpins, tait grivement bless par une balle qui lui fractura
le col du fmur. Ce fut un coup trs rude pour Renoir, car la vie du
avril

igiS,

Jean,

bless tait en danger. Cette fois, la peinture ne suffisait plus pour

dtourner

l'esprit

du pre deTobsdante pense qui

de longs jours d'angoisse,

il

fut enfin

l'accablait.

Aprs

rassur. Jean, admirablement

259

soign Grardaier, se tira craffaire. Pendant toute la priode critique


Renoir n'avait pas quitt le chevet du bless ce fut elle que la
fatigue et les tourments emportrent, peu de temps aprs son retour

Gagnes.
M"^^

Les tribulations de Renoir n'taient pas

Le th

finies. Jean,

qui ne pouvait

(1918).

plus servir dans l'infanterie, passa dans l'aviation et devint bientt


pilote dans

une escadrille de reconnaissance.

Toutefois, avec cette sorte de fatalisme qu'il professait pour les

260

vnements de

la vie

courante, Renoir avait

gnation les inquitudes de

la

guerre,

fini

comme

par accepter avec rsiil

supportait les

maux

La mandoliniste.

physiques.

Il

trouvait dans Texercice de son art

toutes ses souffrances

il

un puissant

drivatif

les oubliait, semble-t-il, ds qu'il touchait

ses pinceaux. Sa peinture ne laissa rien paratre de la tristesse de

261

son cur. Jamais

que dans

les

il

ne prodigua plus de tons d'une clatante fracheur

nombreux nus de

cette priode, jamais

plus de joie dans tout ce qu'il peignait.


diversion qu'il cherchait ses soucis,

jeune sculpteur

il

En

il

n'exprima

outre, pour prolonger la

dirigeait le travail

de Guino,

le

qu'il avait fait venir

Gagnes, et surveillait les travaux


de maonnerie qu'on excutait dans la maison. G'est ainsi qu'il s'efforait de dtourner son esprit de l'ide obsdante de la guerre.
Dans le courant de 1 t 191 7, il vint passer quelques semaines
Paris afin de se rapprocher de son

fils, alors en Ghampagne, et qui allait


avoir une permission. Jean en eut une, en effet, plus longue qu'il n'aurait dsir, la suite d'un accident d'avion.

Pendant

qu'il tait Paris,

son tat de sant

Renoir mena une vie aussi active que

sortant frquemment en voiture,


quelque ami ou recevant des visites.
L'interminable guerre de tranches avait recommenc, aprs l'chec
le lui permettait,

allant djeuner chez

de

la

dernire offensive.

Quelle guerre stupide , disait-il, au lieu de faire tuer tant de


jeunes gens dans des trous, on devrait y envoyer les vieux, les infirmes
c'est nous qu'il faudrait mettre l.
((

ce

Il

savait bien

que

les vieillards et les

impotents auraient

fait triste

figure dans les tranches, mais c'tait


tilit

lui

une manire de marquer l'inuapparente des sacrifices que demandait une forme de guerre qui

semblait sans issue.

Ge sjour

Paris, en apportant quelque varit dans son existence

quotidienne, avait eu un excellent effet sur lesprit de Renoir


il

pour

et,

quand

son inquitude semblait en partie dissipe.


Les vnements militaires du printemps de 191 8 vinrent raviver

repartit

le Midi,

toutes ses craintes. L^avance brusque des Allemands, les bombarde-

ments quotidiens,

lui faisaient

redouter

qu'il avait laisses Paris et Essoyes.

la

perte des nombreuses toiles

Un

certain

nombre de tableaux

ODALISQUE

(1914)

Essoyes elles furent, tant bien

que mal, caches dans des greniers du


pays. Ces dispositions calmrent les apprhensions de Renoir. Aucun
accident ne survint toutes ces toiles disperses, mais ce fut une
grande chance qu'il n'habitt plus 35 rue Saint-Georges, car un obus

tomba

sur la maison et dtruisit en partie lappartement que le peintre

avait jadis occup.

Au mois
o ses fds

de

Renoir sjourna quelque temps Essoyes,


maison retrouva un peu de son anima-

juillet 1919,

le rejoignirent, et la

tion d'autrefois.
J'allai passer trois ou quatre jours auprs de lui. Je le trouvai
encore amaigri, quoique cela part d'abord impossible. Sa voix tait

devenue
qu'il

qu' certains

si faible,

moments on

l'entendait peine. Bien

continut de peindre tous les jours, le travail

en plus de souffrances et
repos.

Il

les sances taient

lui cotait

coupes de trs frquents

s'apercevait de son affaiblissement et se rendait

la gravit

de son

tat,

mais

il

de plus

compte de

n'en parlait gnralement pas.

achevait sa vie, en sage, qui sait qu'on ne doit pas se lamenter


de voir approcher l'invitable dnouement. Il l'attendait avec la sr11

que rclamait La Fontaine, son auteur favori, celui dont la pense


ne le quittait pour ainsi dire jamais
II y a tout dans La Fontaine ,
nit

rptait-il

en

Un jour,

ce

le citant.

propos de je ne

me
hommes

pour un ministre,
ministres et les

il

sais quel

disait

ce

vnement qui avait mal tourn


n'a-t-il lu La Fontaine
Les

Que

qui dirigent l'tat devraient avoir toujours

La Fontaine sur leur table et le consulter, ils y trouveraient les meilleurs conseils pour la conduite des affaires.
J'ai souvent remarqu l'affinit d'esprit qu'il y avait entre le fabuliste et le peintre. Je trouve aussi une ressemblance entre les uvres de
l'un et

de l'autre

bonhomie,

mesure

la

et le

parallle et

le

mme

loignement pour

les

choses

tristes, la

mme

mme simplicit d'expression, un pareil sentiment de


mme charme dlicat. On pourrait pousser plu^ loin

marquer des

traits

la

le

de ressemblance entre les deux hommes.


263

Je ne le ferai point, mais je sais bien que La Fontaine tait pour Renoir
plus qu'un auteur aim; c'tait un conpagnon, qui semblait vivre

encore pour

lui.

Renoir, pendant que j'tais prs de lui Essoyes, me parla d'une


attaque de grippe ou de bronchite qui l'avait prouv au cours de

attaque qui, depuis quelques annes,

riiiver,

ment. Cette

fois, elle avait

bien

failli

Jusqu' prsent, je m'en suis

me retrouve
resterai

l'assaillait

priodique-

l'emporter.
tir,

mais aprs chaque rechute je

plus affaibli qu'avant. Encore une secousse nouvelle et j'y


"

conclut-il.

La perspective d'une mort prochaine ne l'effrayait pas, mais il vitait d j arrter sa pense, parce que les ides funbres lui inspiraient
beaucoup de rpugnance. Il aimait la vie pour elle-mme, c'tait
dans

le

spectacle de la vie qu'il avait toujours cherch son inspiration

et trouv

de

la joie.

l'exprimer dans

Cet amour de

l'art et,

la vie,

nul mieux que lui n'a su

jusqu'au dernier jour,

il

a glorifi cette vie qui

l'abandonnait.

Depuis quelque temps, Refiir m'avait fait part de sa proccupation


au sujet de la place que ses uvres pouvaient tenir dans les muses
de l'Etat. .11 ne s'y trouvait pas bien reprsent par les tableaux de
la collection Caillebotte.

les

deux principales

le Moulin de la Galette ni la Balanoire^


du legs Caillebotte, ne le satisfaisaient. Il

Ni

toiles

et voulu y ajouter d'autres uvres, d'un caractre diffrent, qu'il


jugeait plus reprsentatives de son talent. Pendant qu'il tait Paris,

en aot 1919, je lui proposai de le mettre en rapport avec M. Paul Lon,


le directeur des Beaux-Arts. Celui-ci, pressenti par un ami commun,
accepta avec empressement l'offre de faire une visite Renoir, mais entre

temps

le

peintre venait de retourner Essoyes, avant de regagner le

Son dpart ne changea pas les dispositions de M. Paul Lon et vers


le milieu de septembre, lui, un de ses amis et moi, nous allmes passer
une journe Essoye^. Renoir fut enchant de notre visite. L'affabilit
Midi.

et l'esprit dlicat

264

du directeur des Beaux-Arts

le

conquirent du pre-

fiiio

Le0n Marotte JParts

Cl. Vollard.

PORTRAIT DE RENOIR

(1913).

mier coup.

Au

cours de leur conversation, M. Paul Lon mit l'ide

d'organiser, pour le printemps 1920, une exposition des principales


uvres de Renoir, celles que le peintre choisirait lui-mme. Ce projet

parut d'abord sduire Renoir. Mais quelques jours plus tard, il m'crivit
pour me faire part des inconvnients qu'il voyait faire cette exposition, qui pourrait tre interprte comme un dsir de
se mettre en
vedette, ce qui lui avait toujours rpugn.

runion de tant de toiles du

monotone
tives

et dcevant

il

mme

redoutait aussi que la

ne constitut un spectacle

se rappelait certaines expositions rtrospec-

de peintres clbres qui

de notre

artiste

Il

lui avaient

donn

cette impression. Lors

il n'avait pas eu le loisir de songer


cette objection,
dont M. Paul Lon et probablement triomph.
J'prouvais une grande tristesse en quittant Essoyes, car je savais
que je ne pourrais pas aller Gagnes pendant l'hiver et je trouvais

visite,

Renoir bien

affaibli.

Je ne devais plus le revoir. La crise qu'il redoutait survint au mois

de dcembre,

elle l'emporta en peu de jours.


Sa dernire pense a t pour la peinture
Je fais encore des
progrs , murmura-t-il peu d'instants avant de mourir, songeant sans
doute la toile qu'il laissait inacheve.
:

ce

265
34

TABL DES GRAVURES HORS TEXTE

Pages.

Tte djeune

Anmones

fille

{Cl.

Durand-Ruel) (Couverture).

(iQoS) (Coll. G. Rivire) {Reproduction en couleurs) {Frontispice)

Femme

endormie (1861)

Dans

parc de Saint-Gloud ([866j

le

((7oZ/.

G. Rivire) {Reproduction en couleurs)


{Coll. G, Rivire)

{Reproduction en couleurs)

4
.

10

Dessin (i885)
Parisiennes habilles en Algriennes (1872)

12

Les parapluies (1879) (Muse de Dublin)


Femme nue {Collection Stchoukine, Moscou)

^4
'-^8

La Grenouillre

34

Portrait de Monsieur Ghoquel (1874)

36

Baigneuse assise

4o

Croquis {fac-simil^

4^

Portrait de Sisley (1874)

5o

Croquis

Dans

plume

la

l'atelier

^2

(/ac-simtVe)

de la rue Saint-Georges (1876).

^^

.^

64

Baigneuse (i885)

La danse

la

campagne (i883)

^^

{Pointe sche originale d'aprs le tableau)

Baigneuse

7^

Portrait de Jeanne

Samary (1879)

7^

80

VoTivdlt dierihnX {i^^oi) {Lithographie) {Fac-simil)

Jeunes

filles

fleurissant leurs

chapeaux (1893)

La

lecture (1894)

9^
9'^

Croquis
Portrait de Mademoiselle

Durand -Ruel( 1876)

100

o4

267

Femme

Pages.

cousant (1900) (Dessin)

^^g

Portrait (Dessin).

^^,

Portraiit (Coll. Renoir) (Reproduction en couleurs)

Le

ii()

guitariste

La. ba\a.noire

^^^

(Muse du Luxembourg) (Reproduction en couleurs)

122

Portrait de Mademoiselle B. (1884)

....

Etude de nu (Dessin),

Sur

Le

la terrasse

'
.

j.,^g

(188 1)

du Moulin de

bal

j,^/

^^^
la Galette (1876)

(Muse du Luxembourg) (Reproduction en

couleurs)

t36

Le djeuner des Canotiers (188 1)


Jeune

j^^

portant une corbeille de fleurs (1896)


Baigneuse blesse (1909)

j5^

Portruit de Mademoiselle J).(Lit/iographie) (Fac-simil)

170

La

j2

fille

fin

j58

du djeuner (1879)

ha.Fa,mU\eChairipentier (18'jS) (Metropolitan Musum, Nex^-York)


l^igneuse k sa. ioleite (1^0^) (Coll. Renoir) (Reproduction en couleurs)

Baigneuse sa

180

184

toilette (1905)

ig/

Croquis (Fac-simil)
'^a.Xuve

morte (igio)

Vue du Cannet

(Coll.

M. Gangnat) (Reproduction en

Claude Benoir

couleurs)

196

(1901)

r^^y^

Madame Berthe Morisot

Portrait de

Portrait de

jq^

et les

Madame

et

de sa

fille

202

(1894)

deux servantes (1910)

210

E. (1906)

Portrait (191 3)

Jeunes

filles

214
218

fleurissant leurs

chapeaux (Pointe sche originale d'aprs

le

tableau)

226

Baigneuses ([895) (Eau-forte)


Buste de femme (1912)

23o

Portrait de Mademoiselle Bene Bivire (1907)

282

La

242

228

du peintre (1896)
..,..'
La.Yeuses (i g i'^) (Coll. M. Gangnat) (Reproduction en couleurs)
famille

246

Ba.{gneuses (giS) (Coll. Renoir) (Reproduction en couleurs)

Le jardin de Cagnes

(i9i'2) (Coll.

Odalisc^Me (igit^) (Coll.

M. Gangnat) (Reproduction en

M, Gangnat)

(Reproduction en couleurs)

Portrait de Benoir (191 3) (^'aprs une photographie)

268

252
couleurs)

....

258
262

264

TABLE DES GRAVURES DANS LE TEXTE

Pages.

Portrait de Renoir (Photographie,

86 1)

Dessin (Collection Renoir)

Ttes d'enfants (Croquis) Collection Renoir)

lo

La barque (Ghatou, 1867)

i5

l^dilo^e. {i^'jVj {Clich

(Co//ec^w/?.

M.

G?za-/2a/)

Durand'Ruel)

17

Danseuse (1874) (C/. Z)wmw^-i?d/eZ)


Portrait de Renoir (Photographie, 1875]

ic^

21

Frdric Gordey (1879) (CZ. i)^^m/^<^-/?i^eZj


La Vnitienne (188 1) (C/. Durand-Rael)

Groquis

la

28

24

plume

27

Liseuse (1916) {Collection M. Gangnat)

3i

Tte de jeune

33

fille

(C/. Z)wm?2^-i?Me/)

Portrait de Czanne (Pastel, 188

Portrait de Claude

La source

Femme

Monet( 1875)

(1874) (CZ.

allaitant

1) (C/. Z)wm72tZ-i?we/)

39

(C/. Z)i^m/ii-i?i^e/).

45

Z)f^ra7Z(i-i?we/)

Ttes d'enfants (Groquis) (Co^/ec^ion

Yemme

49

son enfant (Groquis) [Collection Renoir)

diSS\^Q{i(^i'i) (Collection

54

i?e7ioi>)

57

M. Gangnat)

59

La danse la ville (i883) (C/. Z)t^m7zd:-i?MeZ)


Dans la loge (1880) (CZ. Z)^^m/^<^-i?MeZ)

67

69

Groquis {Collection Renoir)


Buste de femme

{Cl.

ni

Durand-Rael).

Jeune femme se baignant (Muse du Luxembourg)

i.

{Cl.

Durand-Ruel)

73

79

269

Pages.

M. Paul Durand-Ruel(iijio)

Portrait de

83

(C/. ZH-zm/r/ iae/)

Baigneuse (CL Vollard)

84

Femme

85

se coiffant (CZ. Durand-Rael),

Portrait de

Paysage
Jeune

femme

(C/.

fille

Durand-Ruel)

[Cl.

87

Vollard)

la rose (Pastel, 1886) [Cl. Durand-Ruel)

Tte d'homme

[Cl.

Durand-Ruel)

96'

97

99

La femme l'ventail (1880) [Cl. Durand-Ruel)


La Seine Argenteuil [CL Durand-Ruel)
Dans le Jardin (i885) [Cl. Durand-Ruel)

loi

07
i3

Enfant crivant (1888) [Cl. Durand-Ruel)

Etude de

M, Gangnat)

tte (1916) [Collection

Gabrielle la rose (19

(Co/Zeci/oTi
1)

21

M. Gangnat)

^4

L'enfant aux fruits (C/. Durand-Ruel)

Femme
Femme
Femme

sa coiffure (1909) [Collection

couche (1903)

[Cl.

3i

Garj,gnat)

Durand-Ruel)

la potiche [Collection

La femme au chat (1880)

^9

M.

[Cl.

M. Gangnat)

32
.

33

Durand-Ruel)

39

Place de la Trinit [Cl. Durand-Ruel)

Jongleuses au cirque

Pochades

La

[Collection

[Cl.

43

Durand-Ruel)

M. Gangnat)

45

.,,,...

47

du Conservatoire (1877) [Cl. Durand-Ruel)


L'enfant et .ses jouets (1895) [Cl. Durand-Ruel)

5o

Sanguine (1908) [Collection M. Gangnat)

52

La jeune mre

55

sortie

(C/.

49

Durand-Ruel)

Jeanne Samary (1877) (C/. Durand-Ruel)


Baigneuse [CL. Durand-Ruel)

61

Bohmienne [CL Durand-Ruel)

63

57

Portrait [CL Vollard)

69

Enfant dessinant (1904) [CL Vollard)

74

La tasse de caf (Margot^ 1879) [CL Durand-Ruel)


La boulangre [Collection M. Gangnat).

79

Les pcheuses de moules de Berneval (1879) [CL Durand-Ruel)


Torse de femme (i9o5) [CL Durand-Ruel)

83

Tte de femme (191 3) Collection M. Gangnat)

89

80

Fillette

au faucon [CL Durand-Ruel)

k\ [im^i) [CL Durand-Ruel)

270

85

90

Pages
Vieille

femme arabe

Tte d'enfant

La

toilette [Cl.

(1882) [Cl. Diirand-Ruel)

192

Vollard)

{Cl.

Du^and-Rue)

195

Enfant dessinant (Pierre Renoir, 1888)

(CZ.

Vollard)

198

200

Portrait de M ^^ de Bonnires (1890) (C/. FoZ/arc^)

Paysage (Gagnes, 1907)


Tte de femme (1895)

[Collection

M. Gangnat)

202

Gangnat).

204

((7(?ZZec^i072 Af.

2o5

Portrait (1906) (CoZ/ecZion iW. Gangnat)

Etudes de ttes (19 16) [Collection M. Gangnat)


Portrait de M.

Edmond Renoir

Panneau dcoratif (1890)

194

[Collection

Edm. Renoir)

207

Durand-Rue)

[Cl.

206
208

Panneau dcoratif (1890) (C/. Z)wr72?-i?i<e/)


Portrait de M. M. Gangnat (C(?//ec/i07z Af. Gangnat)

'

209
210

Environs de Pont-Aven (vers 1890) [CL Dur and- Ru cl)

212

Enfant et sa bonne (1903)

2i3

Portrait (191

1)

[Cl.

Durand-Rael)

217

Arcs de triomphe Miramas (Dessinb)


Arcs de triomphe Miramas

Le

220-221
222

(G/. i)i//'n(i-i?f/eZj

22^

torador (19 17) [Collection Vollard)

hdiXo'eWe [i^^k) [Cl. Durand-Rue)

233

ChQxmnk^s^ojes

236

[Cl.

Durand-Ruel)

Paysans au repos (1907)

La

237

(C/. Z)7Ymc^-i?e/;

239

frivolit (1908) (Co//ec//o7? A/. Ga/?-/za/)

Glaude Renoir peignant (1908)

(G/.

Le Glown (Glaude Renoir, 1907)

VollaM)

[Cl.

Durand-Rue)

Portrait de Renoir par lui-mme (1907) (G/.

Vue sur Antibes (Les


Baigneuse

Maison du

(G/.

240
241

245

Z)t7'a/(^-i?we/)

Collettes, 1910) (Go//ec/zo72

M. Gangnat)

249

Vollard)

jardinier (Les GoUettes, 1912) (Go//ecn"ow

M. Gangnat)

Dans

Femme

'-^55

assise.

les

champs

261

^54

Baigneuse [Collection Renoir)

Femme

248

[Collection Renoir)

au bouquet (1917)

\u^ \\\ [\^)\^) {Collection

(Go//ec//ori A/.

Renoir)

hdi mdiiioYim^le [Collection

Renoir)

Gangnat)

2 56

2^7

260
261

271

TABLE DES MATIRES

Pages

Avis AU LECTEUR
-

Renoir avant l'Impressionnisme


MaRCELLN.DeSBOUTIN ET LA NoUVELLE-AthxES

H.
III.

Quelques AMATEURS.

IV.
^^

VI.

33

^'eXPOSITION DE 1874

L'atelier DE LA RUE Saint-Georges.


Les vrais Rvolutionnaires. L'exposition
Duranty

VII.
Viri.

21

Gabaner
Montmartre. Le Moulin de la Galette.

,3

5i

de

1876.

La brochure de
g

La Maison de la rue Gortot.

Le cirque Fernando
IX.

X.
XI.

X[L
XIII.

XIV.

XV.

^^j

L'exposition de 1877
Les soires CHEZ M^"^ Gharpextiei

Quelques autres expositions


DE1881 1890
Les temps calmes
ssoYEs ET Gagnes

Pendant LA GUERRE.

La

i53
.

'

DES Impressionnistes

i5

inn

'

^^^
.^35

FIN

^55

Table DES gravures HORS TEXTE


Table des gravures dans le texte

^g
.

,^5

273
35

JUSTIFICATION DU TIRAGE
IL A

T TIR DE CET OUVRAGE

CENT CINQUANTE EXEMPLAIRES SUR PAPIER DU JAPON

NUMROTS DE

A l5o

Ces exemplaires sont enrichis des six planches


suivantes ne figurant pas dans l'dition sur
papier vlin

Quatre pages d'album indites

Pages.
:

b)

Compositions dcoratives (1857)


Etudes.

c)

Animaux

a)

d)

Enfants jouant

Nature morte

la balle

(1857)

Trois croquis

M. Gangnat)

ACHEVE D IMPRIMER
LE VINGT MAI MIL NEUF CENT VINGT ET UN

PAR

PAUL HRISSEY
A VREUX

au crayon.

[d'aprs la lithographie originale)

(1910) [Collection

56
196