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Revue de lhistoire des

religions
1 (2014)
Varia

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Emmanuel Soler

Stphane Ratti, Polmiques entre


paens et chrtiens

Paris, Les Belles Lettres (Histoire, 112), 2012


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Emmanuel Soler, Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens, Revue de lhistoire des religions [En
ligne], 1|2014, mis en ligne le 13 mai 2014, consult le 23 juin 2014. URL: http://rhr.revues.org/8212
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Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens

Emmanuel Soler

Stphane Ratti, Polmiques entre paens et


chrtiens
Paris, Les Belles Lettres (Histoire, 112), 2012
Pagination de ldition papier : p. 135-137
1

La question centrale qui est prsente par Stphane Ratti dans lintroduction de son livre est
celle de la relation entre la fiction historique dans lHistoire Auguste et la pense religieuse
sous-jacente dans cette uvre tardive compose dune trentaine de biographies dempereurs,
des IIe et IIIesicles. Demble, lauteur place lHistoire Auguste au cur des luttes idologiques
et artalogiques entre les chrtiens et les paens, la biographie fictive tant, pour les uns et
pour les autres, le moyen daffirmer lanciennet de leurs valeurs morales et la pertinence de
leurs positions religieuses.
Cette entre en matire est suivie dun tat de lhistoriographie relative au contexte politique et
religieux dans lequel lHistoire Auguste a t produite. Fort justement, Stphane Ratti rappelle
que toute une mouvance historienne, en partie de confession chrtienne, pour une bonne part
anglo-saxonne, a profit des acquis de lanthropologie brownienne pour remettre en cause
des travaux qui avaient tabli que lHistoire Auguste portait la marque dun parti pris en
faveur dun paganisme sur la dfensive et plus largement pour remettre en cause toute ide
quil ait pu exister une rsistance paenne, intellectuelle, voire une raction paenne, selon
lexpression mise en exergue, entre autres, par P. de Labriolle. De mme, lorsquil sagit de
la datation de lHistoire Auguste et de la dtermination de son auteur, les affirmations de
S.Ratti, chafaudes par des travaux antrieurs (par exemple crire lHistoire Rome, 2009;
Antiquus error. Les ultimes feux de la rsistance paenne, 2010), selon lesquelles luvre a
t crite entre 392 et 394 par Nicomaque Flavien senior, lun des adversaires de lempereur
Thodose, lors de la bataille de la Rivire froide, en 394, sont recevables. En revanche, on
ne peut qutre dubitatif lorsque S. Ratti considre que la religion de Prtextat na pas grandchose voir avec le mysticisme de lempereur Julien et lorsquil affirme que Nicomaque
Flavien devait sans doute tre un adepte comme beaucoup dautres dune religion civique
ordinaire . Pour se convaincre du fait que Prtextat avait trs certainement adopt la foi
paenne de lempereur Julien, il faut rellement se pencher sur les inscriptions relatives celui
qui fut proconsul dAchae, sous lempereur Julien, sur ses initiations multiples, et prendre en
compte les affirmations dEunape, qui a rapport que Prtextat reut linitiation leusinienne
de Nestorius, le hirophante dleusis, qui soutint lusurpation de Julien, en Gaule. Quant
Nicomaque Flavien, on ne peut que relever la contradiction entre la premire affirmation
de S.Ratti et ce quil dveloppe dans la suite de lintroduction et dans la seconde partie de
louvrage, savoir que Nicomaque Flavien fut adepte du noplatonisme, de ce noplatonisme
(en fait, ritualiste, thurgique) qui fut conu par certains, la suite de Julien, comme un haut
lieu de rsistance au christianisme, selon les propres termes de S.Ratti.
Le titre de la premire partie de louvrage, le malaise paen nest pas compltement
satisfaisant au regard de la haine rciproque des chrtiens et des philosophes qui, selon S.
Ratti, transparat dans les productions littraires du dbut du Vesicle et qui explique, selon
lui, les traits antichrtiens prsents dans le Querolus, Le Grincheux, une comdie anonyme
ddie un paen militant, Rutilius Namatianus, prfet de la Ville, en 414. En effet, la
premire partie porte davantage sur les formes de rsistance intellectuelles paennes que sur
le malaise paen. De fait, S.Ratti rappelle tout dabord que les intellectuels ou les lettrs
paens sexprimaient dans un contexte de contrainte et de peur qui ncessitait de leur part
une certaine prudence. Ensuite, il en vient la course aux exempla, la surenchre morale
laquelle se livrrent les intellectuels chrtiens et paens, ces derniers cherchant dans lhistoire
impriale des modles opposer ceux reprsents par les martyrs chrtiens. Enfin la premire
partie se clt sur trois chapitres consacrs au thtre comique, prsent comme un lieu de
Revue de lhistoire des religions, 1 | 2014

Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens

la polmique antichrtienne. Cest fort justement que S.Ratti insiste sur la permanence des
jeux et des spectacles dans lEmpire romain tardif, sous les empereurs chrtiens et sur le
fait que les intellectuels paens, auteurs de comdies ont pu utiliser la comdie et le thtre
pour railler les institutions, les dogmes et les comportements chrtiens. On peut cependant se
demander dans quelle mesure les critiques antichrtiennes plus ou moins explicites dans des
comdies comme Querolus sapparentaient vritablement une polmique antichrtienne
tant donn que publiquement, sur les scnes de thtre, les rites chrtiens, comme dailleurs
les dieux du paganisme taient ouvertement moqus, au grand dam des Pres de lglise et des
empereurs chrtiens qui ne pouvaient pas rellement sopposer des parodies quils jugeaient
insultantes pour la foi chrtienne (voir la loi du Code Thodosien qui date du 29juin 394, XV,
7, 12). Le fait que le christianisme soit devenu lobjet de parodies thtrales a pu signifier tout
simplement, mme si les auteurs de comdies ntaient pas favorables cette religion, que
le christianisme constituait dsormais lun des fondements de la vie quotidienne et religieuse
des cits.
La seconde partie, comme lintroduction lannonce, est focalise sur la figure de Nicomaque
Flavien, sur lidentification de ce snateur paen du IVesicle avec lauteur de lHistoire
Auguste. Cette partie, en forme dargumentaire, rudit, parfois pesant en raison des impratifs
de la dmonstration, est sous-tendue par une force de conviction (dont on ne dira jamais
assez quelle est ncessaire lcriture de lHistoire) qui emporte ladhsion sur de nombreux
points. On retiendra que Nicomaque Flavien fut trs certainement la cible du pome anonyme
Carmen contra paganos, quil fut coup sr un adepte du noplatonisme dont certains
aspects transparaissent dans lHistoire Auguste, quil fut trs probablement le rdacteur
(identifi comme tel par lemploi particulier de clausules) de certaines lois recenses dans le
Code Thodosien, loi sur les hritages, loi contre lhomosexualit masculine dont on trouve
galement des chos dans lHistoire Auguste. De mme on retiendra que dans lHistoire
Auguste, la mention du sacrifice de leur chevelure par les femmes dAquile afin de fabriquer
des cordages pour les armes de trait, lors du sige de la cit par Maximin le Thrace, sexplique
par la volont de lauteur de cette Histoire de rappeler les valeurs de fides et de deuotio chres
la tradition (paenne) romaine et, de manire implicite, en sen moquant, linterdiction de se
raser la chevelure faite aux femmes chrtiennes, par Thodose, en 390.
Pour conclure, louvrage de S.Ratti sinscrit heureusement dans la continuit de louvrage
de Pierre Chuvin, Chronique des derniers paens (1990) et prsente, entre autres, le
mrite de sopposer loccultation, par certains courants acadmiques, de la rsistance des
philosophes la christianisation de lEmpire. De ce point de vue, on ne peut que souscrire
aux remarques trs critiques de S. Ratti sur louvrage dA. Cameron, The Last Pagans (2011).
En revanche, Polmiques entre paens et chrtiens pche trs certainement sur certains points
par des excs dans largumentation. De mme, on ne peut que souligner la contradiction quil
y a entre le fait de qualifier Nicomaque Flavien de philosophe noplatonicien et celui de
ne reconnatre dans ses positions religieuses que la seule adhsion la religion traditionnelle
romaine.
Rfrence(s) :
Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens, Paris, Les Belles Lettres (Histoire,
112), 2012, 289p., 22cm, 25, ISBN-13978-2-251-38112-1.
Pour citer cet article
Rfrence lectronique
Emmanuel Soler, Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens, Revue de lhistoire des
religions [En ligne], 1|2014, mis en ligne le 13 mai 2014, consult le 23 juin 2014. URL: http://
rhr.revues.org/8212

Rfrence papier
Revue de lhistoire des religions, 1 | 2014

Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens

Emmanuel Soler, Stphane Ratti, Polmiques entre paens et chrtiens, Revue de lhistoire
des religions, 1|2014, 135-137.

propos de lauteur
Emmanuel Soler
Universit de Rouen

Droits dauteur
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Revue de lhistoire des religions, 1 | 2014