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ditorial

Rev Neuropsychol
2011 ; 3 (4) : 199-200

Pour citer cet article : Eustache F. Tan, Paul


Broca, Jean-Louis Signoret et lhistoire de la
neuropsychologie. Rev Neuropsychol 2011 ;
3 (4) : 199-200 doi:10.1684/nrp.2011.0198

Tan, Paul Broca, Jean-Louis Signoret


et lhistoire de la neuropsychologie
Tan, Paul Broca, Jean-Louis Signoret
and the history of neuropsychology

doi: 10.1684/nrp.2011.0198

a neuropsychologie a clbr cette


anne ses 150 ans. Il est en effet
admis par beaucoup que notre discipline est ne, ofciellement , en 1861,
avec la dcouverte de Paul Broca. Cette
observation a eu un grand retentissement, dabord dans la deuxime partie
du XIXe sicle, mais aussi, durablement et
avec des rebondissements, tout au long
du XXe sicle. Les dbats sur les localisations de laphasie et le sige du
langage articul ont en effet souvent
t au-devant de la scne, et ce sur
des terrains scientiques varis, depuis les
classiques corrlations anatomocliniques
et leurs remises en cause, jusquaux travaux modernes utilisant les techniques
dimagerie crbrale. Cette belle et grande
histoire de laphasie et de la localisation
des aires du langage est indissociable de
celle de la neuropsychologie, et la prcde
mme par nombre daspects.
En dehors de son aspect fondateur,
lhistoire de Broca et de son patient
Leborgne ou Tan me rappelle un pisode de ma propre vie : ctait une journe
du dbut des annes 1980. Je rendais
alors frquemment visite au Pr Jean-Louis
Signoret, sous la direction duquel je prparais ma thse. Mes rencontres avec
mon matre de la Salptrire taient toujours animes et mailles dvnements
inattendus : lexamen dun patient prsentant une amnsie fonctionnelle, dun autre
atteint dune apraxie diagonistique, le tournage dun documentaire sur laphasie sous
la houlette de Pierre Desgraupes. . .
Ce jour-l tait encore diffrent ; il
revtait une intensit toute particulire.
J-L Signoret tait au tlphone et tentait
dobtenir, auprs de diffrents interlocuteurs, un rendez-vous de scanner pour Tan,
ou plus prcisment pour son cerveau, qui

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NEUROSCIENCES COGNITIVES ET CLINIQUES

venait dtre redcouvert fortuitement,


oubli depuis plus dun sicle au muse
Dupuytren, dans un bocal de formol, ayant
chapp aux couteaux des neuropathologistes.
La liste des patients tait longue, et il ne
fut pas facile dobtenir ce rendez-vous inhabituel et dconcertant, mais J-L Signoret,
qui tait tenace et persuasif, parvint tout de
mme ses ns, et les images du scanner
de Tan rent le tour du monde (Signoret et al., 1984). Elles ranimrent le dbat,
toujours prt rebondir, sur les localisations de laphasie, car la lsion stendait
en profondeur, bien au-del de la dsormais classique aire corticale de Broca. Ces
nouvelles descriptions tombaient point
nomm, puisquelles alimentrent les discussions des travaux ayant trait la description clinique des aphasies sous-corticales.
Quelque 20 ans plus tard, au
milieu des annes 2000, javais accept
daccompagner un photographe, pour un
magazine scientique, dans une exposition temporaire sur le cerveau au Palais de
Chaillot. Ctait un mardi et nous tions
seuls dans le muse en ce jour de fermeture. Parmi les collections venues des
endroits les plus divers, prs dune srie de
crnes soigneusement annots ayant appartenu FJ Gall et certains de ses disciples,
nous dcouvrmes, ma surprise, le cerveau de Leborgne. Je ne lavais jamais vu
auparavant, en dehors des photographies
devenues courantes dans les ouvrages de
neurologie et de neuropsychologie depuis
une vingtaine dannes. Je ressentis une
vive motion en le voyant : linstar de la
fameuse madeleine, il me t voyager dans
le temps et replonger dans cette journe
passe avec J-L Signoret, dont je navais
sans doute pas saisi lextrme importance
pour lui, cette poque. Leborgne, bien

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malgr lui, continuait son enseignement magistral de
laphasie et des zones du langage, cohabitant dignement
avec les dernires dcouvertes de limagerie crbrale
dactivation qui tapissaient les murs du muse. Dans mon
esprit, il avait dclench un singulier sentiment dempathie,
et renforc mon admiration pour les mouvements dides

dont ce cerveau avait t lun des points dorgue, et dont il


tait dnitivement le symbole.

Pour en savoir plus


Signoret JL et al., Rediscovery of Leborgnes brain: anatomical
description with CT scan. Brain Lang, 1984, 22(2):303-319.

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Francis Eustache
Rdacteur en chef
Dcembre 2011