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Revue franaise d'histoire d'outremer

Dien Bien Phu, du coup de gnie l'aberration ou les


contemporains ont vcu l'ultime bataille de la guerre franaise
d'Indochine
Alain Ruscio

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Ruscio Alain. Dien Bien Phu, du coup de gnie l'aberration ou les contemporains ont vcu l'ultime bataille de la guerre
franaise d'Indochine. In: Revue franaise d'histoire d'outre-mer, tome 72, n268, 3e trimestre 1985. La pninsule indochinoise
et les Europens de la seconde moiti du XVIIIe sicle 1954 (2e Partie) pp. 335-347;
doi : 10.3406/outre.1985.2479
http://www.persee.fr/doc/outre_0300-9513_1985_num_72_268_2479
Document gnr le 13/04/2016

Abstract
The vision kept by public memory and the reactions of the contemporaries are often very different.
How the French have been kept informed during the Dien Bien Phu Battle from November 1953 to May
1954 ? How hve they been reacting ? Immediately after the dropping, when forces disproportion was
only too evident, a majority of observers was rather optimistic. The head-on clash is hoped, sometimes
with impatience. But at first setbacks, a majority of French politicians sinks into anguish and doubt.
Then, pictures of heroic French fighters conflict those of countless and crual Viets. Ultimately, it is the
downfall. In such a dramatic climate, the question about responsabilises is soon asked. At that
moment, a controversy began which is still far from being brought to an end.

Rsum
La vision que conserve la mmoire collective et les ractions des contemporains, face un
vnement, sont souvent trs diffrentes. Comment les Franais, de novembre 1953 mai 1954,
durant la bataille de Dien Bien Phu, ont-ils t informs ? Comment ont-ils ragi ? Immdiatement
aprs le parachutage, lorsque la disproportion des forces parat clatante, la majorit des observateurs
est plutt optimiste. Le choc frontal est souhait, parfois avec impatience. Mais les premiers revers font
basculer une grande partie du monde politique franais dans l'angoisse et le doute. S'opposent alors
les images des combattants franais hroques et des Viets innombrables et cruels. Puis, c'est la
chute. Dans ce climat dramatique, la question des responsabilits est rapidement pose. Une
polmique s'esquisse, qui est loin d'tre termine.

DIEN BIEN
DU COUP DE GNIE

PHU :
L'ABERRATION

ou
Comment les contemporains ont vcu l'ultime bataille
de la guerre franaise d'Indochine
par
ALAIN RUSCIO

L'histoire militaire franaise vhicule un certain nombre de mythes. Dans ce


qu'il est convenu d'appeler la mmoire collective, la bataille de Sedan est
associe l'ide de capitulation, celle de Verdun l'hrosme un peu fou... Et
Dien Bien Phu ? Rarement, dans l'histoire, bataille aura fait, a posteriori, une
telle unanimit : Dien Bien Phu fut la plus norme btise de sicles et de sicles
de stratgie. Il n'est pas question, ici, d'entrer dans la polmique ouverte depuis
bientt trente annes. Rappelons seulement que les diffrentes tudes parues
sont bien plus nuances que l'opinion moyenne sur cette bataille l .
L'objet de cette tude est autre. Il est de tenter de rappeler comment les
contemporains de l'vnement ont vcu la bataille de Dien Bien Phu. On verra
que, du moins avant le premier grand assaut Vit Minh2, Dien Bien Phu ne
fut pas vcu par la majorit du monde politique franais comme cette imbcilit l'tat pur qu'il est ensuite devenu.
L'opration Castor
En octobre 1952, les troupes de l'arme populaire vietnamienne attaquent les
postes de Nghia Lo et de Van Yen, en pays thai, et obligent le corps
les vacuer. Aucune importance, commentent alors en choeur tous
les partisans de la guerre, en France. Le pays thai n'a pas, dans l'tat actuel,
de valeur conomique ou stratgique importante.3 C'est pourtant ce mme
pays thai qui est choisi, treize mois plus tard, pour entreprendre une opration
de grande, de trs grande envergure. Soixante avions Dakota lchent trois mille
parachutistes au centre d'une vaste cuvette. En quelques jours, les soldats du
corps expditionnaire font surgir un immense camp retranch. Par sa suite seront
largus de nouveaux effectifs. En dcembre, douze bataillons, dont trois de
parachutistes, attendent l'assaut. Certains, chez les stratges occidentaux, parlent
de la plus grande concentration militaire depuis la Seconde Guerre mondiale.
De fait, le rve de tout l'tat-major devient de faire descendre le Vit Minh dans
la cuvette.
Rev. franc. d'Hist. d'Outre-Mer, t. LXXII (1985), n* 268, p. 335-347.

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ALAIN RUSCIO
Jamais Dien Bien Phu ne sera pris

L, nul n'en doute, on cassera du Vit. Que Dien Bien Phu soit imprenable,
cela parat une vidence pour la quasi-totalit des experts militaires et des
observateurs occidentaux.
C'est, par exemple, l'opinion du gnral Navarre, commandant en chef, qui
dclare la presse, le 19 fvrier : Le Viet Minh est arriv au plus haut point de
ses prtentions et vient de donner la preuve qu'il a dpass ses possibilits
logistiques.4 Quant au gnral Cogny, commandant en chef au Tonkin, il se
fait le spcialiste des dclarations fracassantes, auxquelles la presse franaise fait
rgulirement rfrence : Le Commandement franais est sr d'infliger une
svre dfaite au Viet Minh Dien Bien Phu. Nous nous attendons des combats
durs et longs. Nous gagnerons. 5
Cet optimisme officiel est largement partag par les divers commentateurs de
la presse franaise. Ainsi, ds que le parachutage est connu en France, l'Aurore
titre, en premire page, en gros caractres : Nouveau coup de boutoir de
Navarre contre les Viets : des milliers de parachutistes s'emparent de Dien Bien
Phu. L'ARME FRANAISE CONFIRME EN INDOCHINE LA VALEUR DE SES
TROUPES et l'autorit de ses chefs. 6 C'est donc l le premier enseignement :
la France dmontre qu'elle a encore une arme digne de ses plus glorieuses
traditions. Mais Dien Bien Phu, c'est aussi une position stratgique de premire
importance, contrairement ce qu'affirmait M. Pleven en 1952. La mme
Aurore le souligne : L'arodrome de Dien Bien Phu aurait une valeur
considrable en cas de guerre gnrale dans le sud-est asiatique ;
il contrle en effet surtout la province chinoise du Yunnan.7
Ce qui est galement l'avis de Lucien Bodard, de France-Soir : Dien Bien
Phu est galement trs important en raison de son arodrome moderne, qui
aurait une valeur internationale considrable en cas de guerre gnrale dans le
sud-est asiatique.8 La presse est alors quasi unanime affirmer que le terrain
sera dfendu9, qu'il s'agit d'une opration longue chance pour regagner
la confiance des Thais de la rgion. 10 Assez curieusement, l'argument principal
dont usera le gnral Navarre pour justifier l'opration, la couverture du Laos,
n'est*mis, en novembre 1953, qu'accessoirement en avant.
Au total, donc, un panorama relativement complet des causes de l'opration,
sur un fond d'optimisme gnral. Les plus importants des journaux politiques
franais sont ports penser que l'tat-major franais a fait preuve d'intrpidit
et que son attaque-surprise11 a pris le Viet Minh revers12. On retrouve
donc tous les thmes de la guerre d'Indochine vhiculs par la presse franaise
depuis 1945-1946 : l'ennemi est en perdition, il est la veille d'un chec
majeur. L'quilibre ne semble pas se rompre en faveur des assaillants,
mais en notre faveur.13
Le correspondant du Figaro, lui, estimait que Dien Bien Phu pourrait
un tournant dans la guerre d'Indochine. Il s'appuyait sur trois lments :
les difficults de ravitaillement du Vit Minh; le harclement des arrires de
Giap par le corps expditionnaire franais (L'ascendant a chang de ct. Au
tour du Viet Minh de ne plus savoir d'o lui viendra le prochain coup)14;

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enfin, l'essoufflement de la guerre du peuple (Dans l'ombre des rguliers


Viet Minh, endoctrins et fanatiques, combien d'indcis, d'attentistes?15
Inquitudes et rserves
Cette analyse n'tait cependant pas partage par tous. On ne s'tonnera pas
de trouver l'Humanit parmi les (rares) organes de presse mettant des doutes
sur l'optimisme officiel. Pour le quotidien communiste, Dien Bien Phu est une
nouvelle opration-prestige16, rendue ncessaire pour faire oublier les premiers
checs du Plan Navarre et pour satisfaire les exigences amricaines qui
veulent qu'une fois les dollars verss, les soldats franais se battent bien.17
Chose intressante, ds ce moment apparat une remise en cause de l'efficacit
proprement militaire de Dien Bien Phu : Ce nouveau camp, comme les autres
crs prcdemment, est entirement tributaire de l'aviation puisque deux cents
kilomtres librs par l'arme vietnamienne le sparent des bases du corps
expditionnaire, se qui exclut galement toute ide de retraite dans la jungle.18
Finalement, pour l'Humanit, la position des milliers d'hommes enferms
Dien Bien Phu est critique ds le premier jour.19 Sur un ton quasi identique,
l'Observateur met de graves rserves : les camps retranchs ont tous t inutiles,
incapables de gner l'arme populaire... Le corps expditionnaire s'parpille,
s'puise la poursuite d'un adversaire insaisissable, se retranche dans des
imprenables, que nul n'attaque, mais dont il lui est interdit de sortir.20
et l, galement, dans la presse engage sans rserves en faveur de la guerre
franaise, quelques inquitudes percent. L'Aurore du 7 janvier 1954 apprend
ses lecteurs que les Vits possdent un armement lourd de qualit. Lucien
Bodard s'interroge : Ce sera un problme difficile que de conserver Lai Chau
et Dien Bien Phu si les Viets lancent une offensive massive.21
H y a donc, avant l'engagement de la bataille, une certaine confusion dans la
description de Dien Bien Phu, dans l'valuation du rapport des forces, o se
mlent triomphalisme et circonspection. A l'exception des communistes et des
rdacteurs de l'Observateur, les journalistes semblent osciller entre le dsir de
voir le camp retranch casser du Vit et le souci d'viter un choc frontal.
Pourtant, si l'on ne prend pas le soin de noter, au dtour de quelques phrases,
les rserves, si l'on se contente d'une lecture rapide, par exemple des titres,
la conviction est emporte : il ne peut y avoir, comme alternative, que le refus
vit minh du combat ou le dchanement de feu tournant ncessairement,
inluctablement, l'avantage de nos armes.
La fin des illusions
Aussi est-ce avec une stupeur sans bornes que responsables et observateurs
franais accueillent l'incroyable nouvelle de la mi-mars : en trois vagues d'assaut,
le Vit Minh a enlev les points d'appui Gabrielle, Batrice et Anne-Marie. Les
soldats du corps expditionnaire ont, certes, courageusement rsist, mais ont
d finalement capituler, non sans de trs grosses pertes. La premire grande

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bataille n'est pas encore termine que Navarre confie un membre de son tatmajor : Soyons sans illusion : c'est perdu. Je voudrais bien que les Viets ne
recommencent pas ce soir. Il va falloir trouver autre chose.22
Dans la presse, l'optimisme de commande ne disparat pas si vite. On veut
encore se persuader que ces revers ne sont que des accidents. On argu que les
pertes vit minh sont si importantes qu'il ne pourra lancer un assaut
En attaquant Dien Bien Phu, l'adversaire n'a-t-il pas commis une faute
monumentale?23 D n'y a donc pas lieu de s'mouvoir : Malgr la violence de
ses attaques, l'ennemi a t repouss par les Franco-Vietnamiens [de Bao Dai]
qui lui ont inflig d'normes pertes.24 Le thme de la contre-attaque
est alors abondamment utilis. Le Populaire voque une srie de contreattaques qui auraient pour but d'obliger le Gnral Giap ramener en arrire
ses troupes les plus avances.25 Paris-Match affirme : Les hommes du Colonel
de Castries n'ont jamais cess de contre-attaquer.26 France-Soir, en gros
barrant toute sa premire page du 30 mars, parle de la foudroyante contreattaque franaise Dien Bien Phu. Faut-il rappeler que, d'aprs toutes les
tudes faites a posteriori, les contre-attaques franaises furent rares et le plus
souvent inefficaces ?

L 'hrosme de nos combattants


Consignes de l'tat-major ? Prudence rendue ncessaire par le droulement
des vnements? Toujours est-il que ce ton triomphaliste est progressivement
abandonn. L'ombre de la dfaite commence recouvrir la cuvette de Dien Bien
Phu. Le thme de l'hrosme prend peu peu le relais de celui de la certitude
del victoire.
Le 24 mars, l'Aurore reproduit sur toute sa premire page une dclaration de
John Foster Dulles, secrtaire d'tat amricain : Les hroques dfenseurs de
Dien Bien Phu crivent un magnifique chapitre de l'histoire militaire franaise.
La photographie vient ds lors relayer le texte. Ce mme 24 mars, l'Aurore
publie la photo d'un sergent, bless, qui est rest son poste. Le grand
en ce domaine, bien sr, est dj Paris-Match. Du 20 mars au 15 mai, il
publie 1 14 photos consacres au camp retranch, dont 5 en couverture (sur cinq
semaines). Citons quelques lgendes caractristiques : Ds crivent une page de
gloire dans le ciel de Dien Bien Phu27 ; Les hommes de Castries montrent au
monde le visage de la France. 28 Une grande partie de la presse franaise adopte
ce ton. Le 5 avril, J.M. Garraud, du Figaro, dcrit ainsi le calvaire des
: Depuis 120 heures, accrochs leurs point d'appui, au milieu de la
poussire et de la fume des incendies, dans le fracas des explosions, ces hommes
rsistent magnifiquement aux assauts d'un ennemi cinq fois suprieur en nombre.
Malgr la fatigue, l'insomnie, la chaleur, ils tiennent dans leurs tranches, aux
crneaux de leurs postes, les mains crispes sur leurs armes. En bref, on
dj la lgende de ce Verdun de la brousse29, Verdun de la jungle30,
Verdun tropical 3 * , Verdun tonkinois 32 .
De ce monde de hros, deux figures se dtachent nettement : le colonel (puis
gnral) de Castries, et l'infirmire Genevive de Galard.

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Si le gnral de Castries a t souvent rendu responsabble du dsastre, aprs


mai 1954, il fut par contre, dans le courant de la bataille, magnifi. Pas de jour
sans que la presse nous entretienne de ce chef au combat33 terminant chacune
de ses liaisons radio par ces mots : Le moral de mes hommes est formidable.34
La presse franaise, parlant de Castries, est aussi outrancire qu'elle fut, par la
suite, injuste. France-Soir du 9-10 mai, au moment de la chute, estime sans
hsitation : Aprs Dien Bien Phu, Christian de Castries est l'un des plus
hros de l'histoire militaire franaise, qui en compte tant, et son nom est
assur de vivre dans l'histoire parmi ceux des Bayard, des du Guesclin et des
Rivire.
Fait exceptionnel, une infirmire restera, jusqu' la fin, dans le camp
: Melle Genevive de Galard35. Bndiction pour certains journaux! Trs
vite, elle deviendra, pour la quasi-totalit des commentateurs, l'ange de Dien
Bien Phu. En quelques semaines, elle acquerra une renomme nationale, voire
internationale. Le 8 mai 1954, Paris-Match lui accordera sa photo de une.
En moins d'un mois, France-Soir parlera d'elle six fois en premire page.

L 'anti-hrosme
Personne ne songera un instant mettre en doute le courage effectivement
exceptionnel de ces quelques milliers d'hommes largus dans un pays hostile,
isols au centre d'une cuvette dont l'ennemi tenait les bords, privs trs tt de
tout contact matriel avec le monde extrieur, vivant, enfin, dans des conditions
d'hygine pouvantables.
Mais l'exploitation politique, le chantage au sentiment ne sont pas accepts
par l'ensemble de la presse franaise. L'Express du 20 mars 1954, par exemple,
refuse aux gouvernants le droit de faire le moindre usage politique de l'hrosme
des combattants. Il dnonce la dmagogie facile et honteuse du gouvernement
Laniel. Charles Favrel, au Monde, met galement unjugement critique sur
hrosante : C'est trs joli de faire des hros en vrac quand il n'y a pas
pour eux d'autres solutions que de se faire tuer, mais venez donc un soir faire un
tour chez les paras qui doivent sauter dans la nuit, et vous me reparlerez de
leur moral!36 D'autres, enfin, ironisent sur le courage, qualit franaise,
alors que le camp tait dfendu, en plus des Franais, par des Vietnamiens (de
l'arme Bao Dai ou des suppltifs), des Nord-Africains, des Allemands, des
Italiens, des Sngalais... C'est le cas, par exemple, de Claude Bourdet, qui
dnonce la scandaleuse exploitation sentimentale du drame et de ses hros
franais dont certains sont des SS prisonniers librs sous condition
la Lgion afin de casser du Viet pour se faire pardonner d'avoir
cass du Franais.37 Par contre, la presse communiste vite toute polmique
sur ce problme particulier et, plus gnralement, sur le thme de l'hrosme.
Elle se contente d'exalter presque quotidiennement les victoires de l'arme
populaire vietnamienne.

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L 'image de l'adversaire pendant la bataille


Face ces hros de l'Occident, les adversaires pouvaient-ils tre autre chose
qu'inhumains? On voit percer ici ce qu'il faut bien appeler un certain racisme.
On voque la rue viet38 ou les assauts forcens des Viets dont les pertes
sont normes39. On retrouve, au fil des lectures, des expressions trs proches,
voire rigouresement similaires. Le Populaire du 1er avril dit que les 40000
fantassins fanatiss du Vit Minh attaquent par vagues hurlantes et sans
souci des pertes. Les Vits ne peuvent tre, par dfinition, que des masses
fanatises 4o, des soldats endoctrins et fanatiques41 qui se jettent sur les
barbels, sautent sur les mines, comme des btes42. Un journal rgional dcrit
ainsi les derniers instants de la garnison : Les combats se seraient prolongs
dans l'infirmerie souterraine o des scnes d'une sauvagerie indescriptible se
seraient droules, les Viets fanatiss, ivres d'alcool et de sang, n'ayant plus le
contrle humain de leurs actes.43
L'image que peut avoir la France, travers cette presse, de son adversaire,
est donc celle-ci : des milliers et des milliers de soldats, sans peur de la mort
(puisque fanatiss) qui viennent sans interruption se briser sur la dfense
franaise jusqu' la percer. Les thmes des masses asiatiques innombrables,
du pril jaune sont donc sans cesse sous-jacents. Ds lors, pour le lecteur de
France-Soir ou du Figaro, Dien Bien Phu n'est plus trs loin de son quartier ou
de son village : il est la prfiguration d'un Occident de civilisation suprieure,
humaniste, mais submerg par le nombre des Asiatiques, par nature inquitants.
De plus, cet adversaire est inhumain. D a rejet toutes les propositions
de trve pour l'vacuation des blesss44. H a, on l'a vu, profit de la
victoire pour faire subir aux vaincus le sort le plus atroce, probablement avec
jubilation. D faut dire que cet adversaire n'est pas seulement asiatique. D est
communiste, ce qui, dans les conditions de la guerre froide, est une circonstance
combien aggravante. Nous avons affaire (...) avec les communistes. CE NE
SONT PAS DES HOMMES COMME LES AUTRES. 45
Le thme de l'intervention chinoise
Le 5 avril, John Foster Dulles prononce un discours dans lequel il affirme
que la participation chinoise aux combats ressemble terriblement une
directe. Il cite plusieurs faits dont la prsence d'un gnral chinois,
Ly Chen Hou.
Une grande partie du monde politique franais semble considrer comme un
fait acquis que les Chinois participent directement la bataille. Le 7 avril,
Jacques Fauvet estime sans quivoque qu'il y a eu une brusque volution de
l'aide chinoise non seulement en matriel, mais en personnel : techniciens,
conducteurs et mme canonniers.46 Certains vont jusqu' affirmer que des
fantassins chinois participent aux combats. La plupart, pourtant, faute de
preuves, se contentent d'voquer, au conditionnel, la prsence de techniciens.
Un fait, par contre, est acquis : ce ne sont pas des Vietnamiens qui ont entre
les mains la direction stratgique gnrale. Ceci n'est d'ailleurs pas, pour le

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lecteur franais de 1954, une nouveaut : il y a bientt dix ans qu'on lui rpte
que Japonais, puis Chinois et Russes, sont aux commandes du Vit Minh. Robert
Guillain, du Monde, par exemple, n'est pas persuad qu'il y ait participation
chinoise la bataille. Ce dont il est sr, c'est que le Vit Minh n'est que
des ordres du communisme international : Qui donne l'ordre? Giap?
Naturellement. Mais Giap lui-mme n'est qu'un excutant. Il a reu ses consignes
de plus haut. De Ho Chi Minh, dsireux de s'affirmer contre la Chine et la
Russie ? Non pas. Les dcisions ont t prises plus haut que lui, dans les hautes
sphres du communisme international. A Pkin? A Moscou? Nous y voil : la
dcision est chinoise au minimum et trs probablement sino-russe.47
Contre ces ides, d'autres journalistes ou hommes politiques s'inscrivent en
faux. Au premier rang, bien sr, les communistes. L 'Humanit du 7 avril
un cble de l'agence Reuter dans lequel le haut-commandement franais de
Saigon niait absolument tre l'origine des informations de M. Dulles. Le
Gnral Ly Chen Hou, ajoutait le quotidien communiste, n'a jamais figur
sur les listes d'officiers chinois tablies par les services britanniques de Hong
Kong ou japonais de Tokyo, habituellement trs bien informs. Pierre Courtade
ajoutait une remarque de simple logique : M. Bidault [ministre franais des
Affaires trangres] peut-il expliquer comment les Vietnamiens ont tenu pendant
quatre ans, de 1946 1950, alors que l'arme populaire chinoise tait trois
mille kilomtres de la frontire du Viet Nam ?48
D'autres observateurs, aucunement communistes, font alors les mmes
Le Monde du 22 avril dment lui aussi la prsence et, probablement,
l'existence mme de Ly Chen Hou. D ajoute : Ni les interrogatoires de
ni les indications fournies par nos agents n'ont fait tat de la prsence
d'un seul Chinois dans les armes Viet Minh.49

Le thme de l'intervention amricaine


La guerre franaise en Indochine, commence comme une classique opration
de reconqute coloniale, s'est peu peu transforme, surtout aprs 1949-1950,
en une croisade anticommuniste. De ce fait, elle est devenue, financirement,
mais aussi stratgiquement, une guerre amricanise. Au printemps 1954, devant
l'chec absolu du corps expditionnaire franais, certains milieux dirigeants
occidentaux en viennent la conclusion que les tats-Unis doivent intervenir
directement, et puissamment, dans le conflit. De fbriles pourparlers (surtout
franco-amricains) ont lieu. Sont voques alors diverses possibilits, allant
jusqu' un bombardement atomique de certaines lignes de communication
vit minh, voire du sud de la Chine. C'est l'opration Vautour .
Au sein du monde politique franais, les clivages, alors, sont nets. Ils ne
recoupent pas, contrairement la plupart des thmes voqus plus haut, la
traditionnelle opposition communistes -rares compagnons de route/ tous
les autres .
Une partie du monde politique franais souhaite ardemment l'intervention.
Les choses sont claires : puisqu'il est dsormais acquis que la France ne dfend
pas en Indochine des intrts gostes, elle ne peut plus, elle ne doit plus supporter

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seule le fardeau. Raymond Cartier, de Paris-Match, admet que l'on carte les U.S.A.
de l'Indochine s'il existe une possibilit de la conserver dans l'Union Franaise.
Comme cette possibilit est devenue trs faible, l'opposition l'envoi de soldats
amricains, instructeurs, techniciens ou combattants ne se justifie plus. L'intrt
de la France est au contraire d'attirer l'Amrique le plus loin possible dans une
guerre dont le poids actuel ne serait tolrable que pour la dfense d'un grand
patrimoine national.50 La lutte arme pour le sud-est asiatique n'est plus
concevable que si les tats-Unis participent la guerre, non seulement avec leurs
dollars, mais avec leurs soldats, non seulement avec leur acier, mais avec leur
sang.51 Dans l'appel la solidarit occidentale, l'Aurore ne pouvait tre en
reste. Le 9 avril, son titre principal de premire page est : Les avions de
et de transport amricains arrivent en Indochine. Que ne les a-t-on
reus plus tt ? Cette guerre ne durerait pas depuis sept ans !
Cet enthousiasme devant la perspective de l'largissement de la guerre est
rare. Il laisse la place, le plus souvent, une certaine rsignation devant un
phnomne considr comme inluctable. Jacques Fauvet, aprs avoir voqu
l' acclration de l'aide chinoise au Vit Minh, conclut qu' un renfort, voire un
appui arien amricain plus importants sont devenus indispensables et urgents. 52
II ignore si cet appui prendra la forme d'une intervention directe. Mais il exige
des gouvernants franais des dcisions. Certains minimisent la porte d'une
ventuelle intervention : D suffirait de quelques groupes supplmentaires de
chasseurs bombardiers bass en Indochine ou de la prsence d'un nouveau porteavions dans le golfe du Tonkin pour changer dfinitivement les conditions de
la bataille.53
D'autres personnalits estiment que l'intervention U.S. ne doit pas se produire,
mais que la diplomatie franaise doit abondamment se servir de la menace. Dans
un article au titre vocateur (Bienvenue M. Dulles), Jean-Jacques ServanSchreiber voque F immense puissance militaire dont la simple menace
a t trs certainement utile depuis plusieurs annes pour dissuader la
Chine d'entrer directement dans les combats du Viet Nam au cas o elle en
aurait eu l'intention.54
Raymond Aron fait trs justement observer que la politique franaise ne peut
se borner l'utilisation de la menace, tout en laissant entendre qu'elle ne sera
jamais applique. Il faut, autant que possible, viter l'largissement du conflit,
mais il faut assumer le risque de cet largissement pour obtenir une paix
Avec son sens des formules-chocs, Raymond Cartier, finalement,
rsume fort bien la complmentarit des thses : Pour encourager les Chinois
la paix, le meilleur argument : l'ombre des G.I.'s.56
Contrairement aux thmes prcdemment abords, on ne trouve pas, pour
combattre l'ide d'une intervention U.S., les seuls communistes. Au contraire,
il semble bien que l'largissement de la guerre ait t vigoureusement combattu
par une majorit du monde politique franais. Nul doute que l'avnement de
Pierre Mends-France, qui survient un mois aprs la chute de Dien Bien Phu,
trouve l une de ses explications : dcidment, la politique Laniel-Bidault, par
anticommunisme aveuglant, par alignement total sur les plus bellicistes des
dirigeants amricains, avait amen la France au bord du gouffre. Et la paix avec.
Le 3 avril, l'Express constate : II semble aujourd'hui que la guerre d'Indochine
risque de devenir bientt une guerre internationale. Si on en arrivait cette

DIEN BIEN PHU ET L'OPINION FRANAISE

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extrmit, un trs grand malheur se serait abattu sur l'Occident, et par la faute
de notre politique. Dans le mme numro, Franois Mitterrand juge
une telle ventualit. Guy Mollet, secrtaire gnral de la S.F.I.O., se
dclare partisan de la prparation des nations dmocratiques empcher
toute nouvelle agression communiste, mais jette un cri d'alarme devant la
perspective d'une intervention U.S. immdiate57. France-Soir, leMonde adoptent
le mme langage.
Chez les communistes et leurs allis, les attaques contre les risques
sont virulentes. Au printemps 1954, c'est mme l le thme
dominant de toute la presse de cette tendance. Sont particulirement notes
toutes les dclarations amricaines et franaises voquant ce danger. Le 1 1 avril,
l'Humanit-Dimanche est saisie sur dcision gouvernementale. Son titre, barrant
toute la premire page, est : Le cours du sang vers en Indochine monte la
Bourse de New York. Une froce caricature de Mitelberg reprsente un Dulles,
client grincheux d'un bistrot tenu par Laniel, qui tient la main une bouteille
de sang. Montrant son verre, Dulles dit : Versez toujours, je paie !

Aprs la chute
Verdun avait tenu. Dien Bien Phu, lui, tombe le 7 mai 1954. Si, dans un
premier temps, la plupart des hommes politiques et des journalistes ont pu
s'abuser et abuser les Franais, si, ensuite, ils ont pu jouer la carte de l'hrosme
pour masquer les carences stratgiques et surtout politiques, aprs le 7 mai,
il n'y a plus d'chappatoire. Une question est devenue incontournable : qui est
responsable ?
Beaucoup cherchent dans la direction des plus hautes sphres politiques
Franois Mauriac crit, dans son bloc-notes hebdomadaire : Pense
amre, pense empoisonne : cette histoire la fois criminelle et inepte, cette
histoire de dix ans crite l'encre rouge, l'a t par les chrtiens.58 A partir de
considrations plus techniques, Robert Guillain, du Monde, accuse lui aussi le
gouvernement : Dien Bien Phu n'est pas n en Indochine, mais Paris.59 Une
partie de la critique antigouvernementale tend mme devenir une critique de
droite : la France n'a pas t gouverne ; elle n'a pas eu, en Indochine, la volont
ncessaire pour mener avec vigueur la guerre contre le communisme. Aussi, les
responsables de Dien Bien Phu ne sont plus qualifis. 6o
C'est, on s'en doute, un tout autre ton qu'adopte l'Humanit. Pour elle,
le M.R.P. est galement au premier rang des accuss. Ses dirigeants sont les
hommes tout faire en Indochine... sauf la paix.61 Le drame de Dien Bien
Phu n'est que l'aboutissement d'une longue suite de trahisons et de crimes
dont on connat les principaux coupables.62
Par-del les responsabilits proprement politiques, une partie du monde
politique franais entame une polmique qui n'est pas encore teinte : ce sont
les principaux chefs militaires franais qui, par dfaut intellectuel de
ont provoqu le drame64. Parmi ces chefs, le gnral Navarre, nagure
encens, est le principal accus. Son adjoint pour le Nord-Vit Nam, le gnral
Cogny, est souvent pargn. Il faut dire que les pratiques des deux hommes vis-

344

ALAIN RUSCIO

vis des journalistes taient on ne peut plus diffrentes. L'un, hautain, les rabrouait.
L'autre, plus accessible, les rencontrait presque chaque jour.

Le climat anticommuniste en France


Mais, pour beaucoup, les vrais responsables, les criminels, ce sont ceux qui,
depuis huit annes, ont affaibli le corps expditionnaire en menant des campagnes
contre la sale guerre : les communistes65.
Pendant toute la priode de la guerre froide, l'anticommunisme a t vif pour
toute une frange du monde politique franais. Au moment de Dien Bien Phu,
il ressurgit avec force et connat l'un de ses sommets. Pour l'Aurore, les
ne sont pas seulement des agents de l'tranger, mais des AGENTS DE
L'ENNEMI.66 Le Populaire trouve l'attitude du P.C. F. particulirement
ignoble. Le journal de la S.F.I.O. n'approuve pas certaines formes de violence
contre des vendeurs de journaux communistes67. Mais, ajoute-t-il,
n'est jamais raisonnable, et les communistes ont tout fait pour porter au
plus haut point l'exaspration des Franais (...) L'atroce jubilation des
ne pouvait qu'engendrer la colre. 68 Le directeur du Figaro, Pierre
Brisson, estime que les vrais vainqueurs, ce soir, sont les amis de MM. Thorez et
Duclos. Ce sont eux qui, sur les ruines et sur les tombes, devraient hisser la
rouge tte de mort.69 L'extrme droite, dans ce climat, se croit autorise
parler haut et fort : elle rclame l'interdiction du P. CF. M. le Prsident de
la Rpublique! (...) Dcrtez simplement le Parti des assassins hors la loi. Et
laissez faire les anciens d'Indochine (...) Il faut juger Jacques Duclos. Et le fusiller
sance tenante.70
Si l'Humanit dnonce, videmment, cette campagne de diversion
il faut bien constater qu'elle est peu prs seule dans ce cas. Une
exception cependant : l'ditorial de l'Express du 12 mai, intitul Transfert des
responsabilits, crit : L'Express qui reste, vis--vis des communistes, sans
illusion comme sans indulgence, n'en est que plus libre pour signaler l'opration
qui se prpare sous le signe classique et confortable de l'anticommunisme.
Au total, la presse franaise a donn, en permanence, une image partisane
des faits.
Avant la bataille, la majorit des journaux n'a pas permis aux Franais de
connatre les donnes relles de l'enjeu. Elle a, spontanment, repris les thmes
utiliss depuis 1947, alors que les conditions de l'affrontement militaire avaient
t bouleverses par le renforcement de l'arme populaire du Vit Nam. Il y a
eu un phnomne d'intoxication certes, mais aussi d'auto-intoxication. La
morgue raciste, le mpris de l'adversaire, l'anticommunisme passionn, ont fait
des ravages.
Pendant la bataille, la quasi-totalit des journaux, exploitant le filon facile
de l'hrosme, a tout fait pour masquer les vritables responsabilits du drame.
Aprs le 7 mai 1954, enfin, malgr quelques clairs de lucidit, la presse a
cr la diversion derrire les masques de l'unanimit nationale dans la douleur

DIEN BIEN PHU ET L'OPINION FRANAISE

345

et l'anticommunisme. Seuls, quelques priodiques ont fort heureusement permis


que des bribes de ralit soient accessibles aux Franais.
H n'en reste pas moins que l'historien qui tenterait de connatre Dien Bien
Phu travers les ractions de la presse et du monde politique franais serait bien
pauvrement pourvu.
Alain RUSCIO
(docteur en histoire)

NOTES
1. Voir en particulier la thse de doctorat de Pierre ROCOLLE, Pourquoi Dien Bien
Phu ? (Paris, Flammarion, 1968), qui reste ce jour l'tude la mieux documente. On pourra
lire galement le travail, plus romanc de Jules ROY, La bataille de Dien Bien Phu
(Paris, Julliard, 1963 et en livre de poche).
2. L'emploi de ce terme est aujourd'hui couramment admis.
3. R. Pleven, ministre de la Dfense nationale, in Journal officiel, Dbats parlementaires,
24 oct. 1952.
4. Cit par Jules Roy, op. cit. Uvre de poche, p. 352.
5. Le Figaro, 13 janv. 1954.
6. 23 nov. 1953.
7. Id.
8. 22-23 nov. 1953.
9. L 'Aurore, 23 nov.
10. Le Figaro, 23 nov.
11. Id.
12. Le Populaire , organe de la S . F . I . O ., 2 3 nov.
13. Le Figaro, 8 janv. 1954.
14. Le Figaro, 23-24 janv. 1954.
15. Id.
16. 23 nov. 1953.
17. Id.
18. Id.
19. 31 dc. 1953.
20. 19 fvr. 1954.
21. France-Soir, 22-23 nov. 1953.
22. J. ROY, op. cit. p. 308.
23. R. GUILLAIN,ZeA/omfe, 16 mars 1954.
24. L 'Aurore, 15 mars 1954.
25. 30 mars 1954.
26. 10 avril 1954.
27. 3 avril 1954.
28. 8 mai 1954.
29. Paris-Match, 10 avril 1954.
30. L'Aurore, 6 mai 1954, article de Jules Romains.
31. Le Figaro, 15 avril 1954.
32. Le Progrs de Lyon, 2 avril 1954.
33. Paris-Match, 3 avril 1954.
34. Id., 17 avril 1954.
35. Mme si cette ralit n'est pas exaltante, il faut reconnatre que G. de Galard ne fut
pas la seule femme rester jusqu'au bout Dien Bien Phu. Il y eut quelques prostitues
vietnamiennes et nord -africaines (B.M.C.) envoyes par Hano. Certaines furent tues dans

346

ALAIN RUSCIO

les bombardements. D'autres se transformrent sur place en infirmires et firent preuve d'un
grand courage. Je n'ai trouv aucune allusion ces femmes dans la presse franaise de l'poque.
36. 22 avril. 1954.
37. L'Observateur, 13 mai 1954.
38 . L'A urore , 1 er avril 1954.
39. Id., 3 avril 1954.
40. France-Soir, 1er avril 1954.
41. Le Figaro, 23 janv. 1954.
42. Id., 2 mars 1954.
43. Nice-Matin, S mai 1954.
44. Le 7 mai 1954, l'Aurore titre : Les Viets rejettent inhumainement le principe d'une
trve immdiate pour l'vacuation des blesss ! Le sous-titre est : A l'appel du Gnral de
Castries, notre aviation a dvers hier des tonnes de bombes sur les positions ennemies.
Parmi ces bombes, nous apprend la mme dition de l'Aurore, des engins antipersonnels
qui explosent quelques mtres du sol et qui visent les personnes. Ce qui est videmment
plus humain.
45. L'Aurore, 17 mai 1954. En caractres gras dans le journal.
46. Le Monde.
47. 4 mai 1954.
48. L'Humanit,! avril 1954.
49. Cette question de l'intervention chinoise Dien Bien Phu a suscit, depuis, bien des
polmiques, ravives par de rcentes affirmations chinoises. Essayons de faire le point. Plus
personne, aujourd'hui, ne nie l'aide matrielle et technique des pays socialistes la R.D.V.
Il est certain que de nombreuses armes utilises par les patriotes vietnamiens venaient de
Chine, d'Union sovitique ou de Tchcoslovaquie. Ce que beaucoup contestent, par contre,
c'est la participation directe de soldats et de techniciens chinois aux combats d'Indochine.
Il n'y eut, de toute faon, aucun Chinois fait prisonnier pendant toute la dure de la guerre.
Mme un tmoin aussi favorable aux thses occidentales que l'tait le gnral Chassin est
formel : S'il y a eu aide chinoise au Viet Minh, il n'y a jamais eu de volontaires chinois
sur le champ de bataille. (Revue de dfense nationale, dc. 1954, p. 512.) C'est,
la thse la plus couramment admise par les historiens occidentaux. Voir par exemple
la thse de Fr. JOYAUX, La Chine et le rglement du premier conflit d'Indochine (Paris,
Publ. de la Sorbonne, 1979). Quant aux Vietnamiens eux-mmes, ils nient catgoriquement
toute participation chinoise aux combats de Dien Bien Phu.
50. Paris-Match, 3 avril 1954.
51. Paris-Match, 8 mai 1954.
52. Le Monde, 7 avril 1954.
52,. Le Figaro, 25 mars 1954.
54. Le Monde, 14 avril 1954.
55. Le Figaro, 26 avril 1954.
56. Paris-Match, 3 avril 1954.
57. Le Populaire, 31 mars 1954.
58. L 'Express, 8 mai 1954. Franois Mauriac fait allusion la politique du M.R.P.
59. 3 mai 1954.
60. L'Aurore, 15-16 mai 1954.
61. 6 mai 1954.
62. 10 mai 1954, article de Y. MOREAU.
63. Jugement d'une trs haute personnalit militaire, cit par l'Aurore du 13 mai.
64. Rappelons, au risque de nous rpter, que la grande majorit des rserves n'apparat
qu'aprs les premiers revers et, surtout, aprs la chute du camp.
65. En fait, depuis 1950, d'autres que les communistes demandent l'arrt de la guerre et
la ngociation avec Ho Chi Minh. Il est pourtant vrai que seuls les communistes et quelques
individualits (Claude Bourdet, Paul Rivet...) ont adopt cette attitude depuis le dbut de la
guerre.
66. 10 mai 1954. En gros caractres dans le journal.
67. Ces bagarres entre communistes et anciens d'Indochine ou militants de droite sont
quotidiennes pendant quelques jours avant et tout de suite aprs la chute de Dien Bien Phu.
68. 11 mai 1954.

DIEN BIEN PHU ET L'OPINION FRANAISE

347

69. 8-9 mai 1954.


70. Rivarol, 27 mai 1954.
71. 12 mai 1954.

RSUM
La vision que conserve la mmoire collective et les ractions des
face un vnement, sont souvent trs diffrentes. Comment les Franais,
de novembre 1953 mai 1954, durant la bataille de Dien Bien Phu, ont-ils t
informs? Comment ont-ils ragi?
Immdiatement aprs le parachutage, lorsque la disproportion des forces parat
clatante, la majorit des observateurs est plutt optimiste. Le choc frontal est
souhait, parfois avec impatience. Mais les premiers revers font basculer une
grande partie du monde politique franais dans l'angoisse et le doute. S'opposent
alors les images des combattants franais hroques et des Viets innombrables
et cruels. Puis, c'est la chute. Dans ce climat dramatique, la question des
est rapidement pose. Une polmique s'esquisse, qui est loin d'tre
termine.
SUMMARY
The vision kept by public memory and the reactions of the contemporaries
are often very diffrent. How the French hve been kept informed during the
Dien Bien Phu Battle from November 1953 to May 1954? How hve they been
reacting?
Immediately after the dropping, when forces disproportion was only too
vident, a majority of observers was rather optimistic. The head-on clash is
hoped, sometimes with impatience. But at first setbacks, a majority of French
politicians sinks into anguish and doubt. Then, pictures of heroic French fighters
conflict those of countless and crual Viets. Ultimately, it is the downfall. In such
a dramatic climate, the question about responsabilises is soon asked. At that
moment, a controversy began which is still far from being brought to an end.