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LAgence Thompson and Co

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Jules Verne

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LAgence Thompson and Co

Jules Verne

PREMIRE PARTIE

I
SOUS LAVERSE
Jambes cartes, regard perdu vers lhorizon brumeux du rve, Robert Morgand, depuis
cinq bonnes minutes, demeurait immobile, en face de ce long mur noir tout constell
daffiches bordant une des plus tristes rues de Londres. La pluie tombait torrents. Du
ruisseau, mont peu peu lassaut du trottoir, le courant minait sournoisement la base du
songeur, dont le sommet tait en mme temps fort menac.
Abandonne par lesprit parti pour quelque lointain voyage, la main, en effet, avait
lentement laiss glisser le parapluie protecteur, et leau du ciel ruisselait librement du chapeau
lhabit transform en ponge, avant de se mler au cours du ruisseau tumultueux.
Robert Morgand ne sapercevait pas de cette malice des choses. Il ne sentait pas la douche
glace aspergeant ses paules. En vain fixait-il ses bottines avec une attention passionne, il
ne les voyait pas tant sa proccupation tait grande se transformer en deux rcifs, contre
lesquels le ruisseau mcontent sacharnait en humides taloches.
Toutes ses facults dattention taient monopolises par un mystrieux travail auquel se
livrait sa main gauche. Disparue dans la poche du pantalon, cette main agitait, soupesait,
lchait, reprenait quelques menues pices de monnaie, dune valeur totale de trente-trois
francs quarante-cinq, ainsi quil sen tait pralablement assur de nombreuses reprises.
Franais, chou Londres six mois plus tt, aprs un bouleversement subit et cruel de son
existence, Robert Morgand venait de perdre, ce matin mme, la place de prcepteur qui le
faisait vivre. Aussitt, ltat de sa caisse rapidement trop rapidement, hlas ! constat, il
tait sorti, marchant devant lui, par les rues, la recherche dune ide, jusquau moment o il
stait inconsciemment arrt la place o nous lavons trouv.
Et le problme tait celui-ci : que faire, seul, sans amis, dans cette grande ville de Londres,
avec trente-trois francs quarante-cinq pour toute fortune ?
Problme ardu. Si ardu que le calculateur ntait pas encore parvenu le rsoudre, et
commenait mme dsesprer dy parvenir jamais.
Robert Morgand, cependant, en croire son apparence extrieure, ne paraissait pas homme
se dcourager aisment.
Le teint clair, le front net et limpide couronn dune jeune chevelure chtain coupe
militairement, sa longue moustache la gauloise sparant dune bouche amicale un nez
model en courbe nergique, il tait charmant de tout point. Mieux encore : il tait bon et
droit. On sentait cela du premier coup ses yeux dun bleu sombre, dont le regard, trs doux
pourtant, ne connaissait quun seul chemin : le plus court.
Le reste ne dmentait pas les promesses du visage. paules lgantes et larges, poitrine
puissante, membres muscls, harmonie des mouvements, extrmits fines et soignes, tout
disait lathlte aristocrate, dont le corps, rompu la pratique des sports, exhale la souplesse et
la force.
On pensait, en le voyant : Voil un beau garon, un rude garon, un bon garon.
Que Robert ne ft pas de ceux qui se laissent dsaronner par le choc absurde des choses, il
lavait prouv, il le prouverait encore, apte toujours la dfense, digne toujours de la victoire.
Toutefois, elles sont brutales, les rencontres avec la destine, et le meilleur cavalier a le droit
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de quitter un instant les triers. Robert, si lon veut bien continuer cette image emprunte
lart questre, avait donc perdu son assiette et sappliquait la reprendre, incertain sur ce quil
devait faire.
Comme il se posait inutilement pour la centime fois cette question, il leva les yeux au ciel
dans lespoir peut-tre dy trouver la rponse. Alors seulement il saperut de la pluie, et
dcouvrit que ses absorbantes penses lavaient immobilis au milieu dune flaque deau, en
face dun long mur noir constell daffiches multicolores.
Une de ces affiches, une double colombier aux teintes discrtes, semblait, juste devant
lui, solliciter particulirement son regard. Machinalement car on ne revient pas vite du
royaume des rves Robert se mit parcourir cette affiche et, quand il en eut achev la
lecture, il la recommena une seconde fois, puis une troisime, sans tre mieux renseign sur
son contenu. la troisime lecture, cependant, il tressaillit. Une ligne, imprime en petits
caractres au bas de la feuille venait tout coup de lui sauter aux yeux . Vivement
intress, il la relut pour la quatrime fois.
Robert se rapprocha de laffiche et sassura quil avait correctement lu. On demandait bien
un cicrone-interprte...
Voici ce que disait cette affiche :

AGENCE BAKER & C, LIMITED


69, Newghate Street, 69
LONDON

GRANDE EXCURSION
AUX

TROIS ARCHIPELS

AORES - MADRE - LES CANARIES


Par superbe Steamer The Traveller de 2500 tonneaux et
3000 chevaux.
Captain : MATHEWS.
Dpart de Londres : le 10 Mai 7 heures du soir. Retour
Londres : le 14 Juin midi.
Messieurs les voyageurs nauront dbourser aucun frais
en dehors du prix stipul.
Porteurs et voitures pour excursions.
Sjours terre dans Htels de premier ordre.

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PRIX DU VOYAGE, TOUS FRAIS COMPRIS : 78 1.


Pour tous renseignements, sadresser aux bureaux de
lAgence :
69, Newghate Street, 69. LONDON.
On demande un Cicrone-interprte.
Il rsolut aussitt quil serait cet interprte... Si lAgence Baker and Co. lacceptait
toutefois.
Ne pouvait-il se faire que sa figure ne revnt pas ? ou seulement que la place ft dj
prise ?
Il lui fallait surseoir conclure en ce qui regardait le premier point. Quant au second,
laspect de la bienheureuse affiche le rassura grandement. Neuve et frache, elle semblait
pose du matin mme, de la veille au soir tout au plus.
Nanmoins, il ny avait pas de temps perdre. Un mois de tranquillit, assurant le loisir de
retrouver les triers perdus, la perspective dune somme nette conomise au retour car on
serait sans aucun doute nourri bord et, par-dessus le march, un agrable et intressant
voyage, tout cela ntait pas ddaigner pour un capitaliste tel que Robert. Il se hta donc
vers Newghate Street. onze heures juste, il ouvrait la porte du N 69.
Lantichambre et les couloirs, quil parcourut la suite dun garon, lui firent une
impression favorable. Tapis visiblement fatigus, tentures prsentables, mais dfrachies.
Agence srieuse, videmment, maison qui ntait pas ne de la veille.
Toujours prcd de son guide, Robert fut enfin introduit dans un confortable bureau, o,
derrire une vaste table, un gentleman se leva pour le recevoir.
Monsieur Baker ? interrogea Robert.
Il est absent, mais je le remplace entirement, rpondit le gentleman en invitant du geste
Robert sasseoir.
Monsieur, dit celui-ci, jai vu les affiches par lesquelles votre agence annonce le voyage
quelle a organis, et ces affiches mont appris que vous cherchiez un interprte. Je viens vous
proposer de me confier cet emploi.
Le sous-directeur regarda plus attentivement son visiteur.
Quelles langues savez-vous ? demanda-t-il, aprs un instant de silence.
Le franais, langlais, lespagnol et le portugais.
Bien ?
Je suis Franais. Vous pouvez juger si je sais langlais. Je parle lespagnol et le portugais
de la mme manire.
Trs bien par consquent. Mais ce nest pas tout. Il faut aussi tre largement document
sur les pays compris dans notre itinraire. Linterprte devra tre en mme temps un
cicrone.
Robert hsita une seconde.
Cest bien ainsi que je lentends , rpondit-il.
Le sous-directeur reprit :
Arrivons la question des appointements. Nous offrons trois cents francs forfait pour le
voyage, nourri, log, tous frais pays. Ces conditions vous iraient-elles ?
Parfaitement, dclara Robert.
Dans ce cas, lui fut-il rpondu, si vous pouvez me fournir quelques rfrences...
1

Mille neuf cent cinquante francs.

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Mon Dieu, monsieur, je ne suis que depuis peu Londres. Mais voici une lettre de Lord
Murphy, qui vous renseignera sur mon compte et vous expliquera en mme temps pourquoi je
me trouve sans emploi, rpondit Robert, en tendant son interlocuteur la fcheuse lettre,
conue dailleurs en termes trs flatteurs, quil avait reue le matin.
La lecture fut longue. Homme minemment ponctuel et srieux, le sous-directeur pesa
chaque mot lun aprs lautre, comme pour en extraire tout le suc. En revanche, la rponse fut
nette.
O demeurez-vous ? interrogea-t-il.
25, Cannon Street.
Je parlerai de vous M. Baker, conclut le sous-directeur, en notant cette adresse. Si les
renseignements que je vais prendre concordent avec ce que je sais dj, vous pouvez vous
considrer comme appartenant lagence.
Alors, monsieur, cest entendu ? insista Robert enchant.
Entendu , affirma lAnglais en se levant.
Robert tenta vainement de placer quelques mots de remerciement. Time is money.
peine eut-il le loisir desquisser un salut dadieu, quil tait dj dans la rue, tourdi de la
facilit et de la rapidit de son succs.

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II
UNE ADJUDICATION VRAIMENT PUBLIQUE
Le premier soin de Robert, le lendemain matin, 26 avril, fut daller revoir laffiche qui, la
veille, avait servi de truchement la Providence. En vrit, il lui devait bien ce plerinage.
Il retrouva facilement la rue, le long mur noir, le point prcis o sous laverse il avait
pataug, mais laffiche fut plus malaise dcouvrir. Bien que son format net pas chang,
elle tait mconnaissable. Ses couleurs, hier discrtes, staient exaspres. Le fond gristre
tait devenu dun bleu cru, les lettres noires dun rutilant carlate. LAgence Baker, sans
doute, lavait renouvele, ladjonction de Robert rendant inutile un appel aux cicronesinterprtes sans emploi.
Celui-ci sen assura. Son regard courut au bas de la feuille. Il sursauta.
La mention finale tait en effet change. Elle annonait maintenant quun cicroneinterprte parlant toutes les langues tait attach lexcursion.
Toutes les langues ! se rcria Robert. Mais je nai pas dit un mot de a.
Il fut arrt dans lexpression de son mcontentement par une dcouverte inattendue. Ses
yeux, en remontant, avaient aperu en haut de laffiche une raison sociale o le nom de Baker
ne figurait plus.
Agence Thompson and Co. , lut Robert tonn, et comprenant que la nouvelle mention
relative linterprte ne le concernait en rien.
Il neut pas de peine dchiffrer le mot de lnigme. Si mme cette nigme stait un
instant pose, cest que les couleurs criardes choisies par ce Thompson tiraient loeil
dune manire irrsistible aux dpens des alentours. ct de la nouvelle venue, bord bord,
laffiche de Baker stalait toujours.
Bon ! se dit Robert, en revenant vers laffiche clatante. Mais comment nai-je pas vu
celle-ci hier ? Et, sil y a deux affiches, il y a donc deux voyages ?
Une rapide comparaison len convainquit. Sauf la raison sociale, le nom du navire et celui
du capitaine, exactement pareilles, ces deux affiches : Le superbe steamer The Seamew
remplaait le superbe steamer The Traveller, et le brave captain Pip succdait au brave captain
Mathews, voil tout. Pour le reste, elles se plagiaient mutuellement mot mot.
Il sagissait donc bien de deux voyages, organiss par deux compagnies distinctes.
Voil qui est bizarre , pensa Robert, vaguement inquiet sans trop savoir pourquoi.
Et son inquitude augmenta encore, quand il saperut dun quatrime et dernier
changement.
Alors que Baker and Co. exigeaient soixante-dix-huit livres de leurs passagers, lAgence
Thompson and Co. se contentait de soixante-seize. Cette lgre diminution de deux livres
(cinquante francs) ne serait-elle pas suffisante aux yeux de beaucoup de gens, pour faire
pencher la balance de son ct ? Robert, on le voit, pousait dj les intrts de ses patrons.
Il les pousait tellement que, sous lempire de sa proccupation, il repassa, au cours de
laprs-midi, devant les affiches jumelles. Ce quil vit le rassura pleinement. Baker acceptait
la lutte.
Son placard, nagure discret, tait remplac par un nouveau, plus aveuglant encore que
celui de lagence concurrente. Quant au prix, Thompson tait, non pas seulement atteint, mais
dpass. Baker dsormais faisait savoir urbi et orbi quil offrait pour soixante-quinze livres
(mille huit cent soixante-quinze francs) le voyage des trois archipels !

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Robert se coucha donc assez tranquille. Nanmoins, tout ntait pas termin. Thompson
and Co. nallaient-ils pas riposter et abaisser encore leur tarif ?
Il reconnut le lendemain que ses craintes taient fondes. Ds huit heures du matin, une
bande blanche coupait en deux laffiche Thompson, et cette bande portait ces mots : Prix du
parcours, tous frais compris : 74 2.
Moins inquitant cependant tait ce nouveau rabais. Puisque Baker avait accept la lutte,
nul doute quil ne continut se dfendre. Et en effet, Robert, qui dsormais surveillait
soigneusement les affiches, vit tout le long du jour les bandes blanches se succder et
sentasser les unes sur les autres.
dix heures et demie, lAgence Baker abaissa son prix soixante-treize livres, midi
quinze, Thompson nen rclama plus que soixante-douze ; Baker, une heure quarante,
assurait quune somme de soixante et onze livres tait largement suffisante, et, trois heures
juste, Thompson dclarait quil en tait assez de soixante-dix (mille sept cents cinquante
francs).
Les passants, amuss par ces enchres rebours, commenaient sintresser la bataille.
Ils sarrtaient quelques instants, jetaient un coup doeil, souriaient, puis repartaient.
Cependant, elle continuait, cette bataille, dans laquelle se valaient lattaque et la riposte. La
journe se termina encore par la victoire de lAgence Baker, dont les prtentions ne
dpassaient plus soixante-sept livres (mille six cent soixante-quinze francs).
Les journaux du lendemain soccuprent de ces incidents, et les jugrent diversement. Le
Times, entre autres, blmait lAgence Thompson and Co. davoir dclar cette guerre de
sauvages. Le Pall Mall Gazette, au contraire, suivi du Daily Chronicle, lapprouvaient
entirement. Le public, en fin de compte, ne bnficiait-il pas de cet abaissement des tarifs
caus par luniverselle concurrence ?
Quoi quil en soit, cette rclame ne pouvait qutre extrmement profitable celle des deux
agences qui garderait la victoire finale. Ceci devint vident ds le matin du 28. Les affiches ce
jour-l, ne cessrent dtre entoures de groupes compacts, dans lesquels schangeaient de
nombreux lazzis.
Au surplus, la lutte continuait, plus chaude mme et plus serre que la veille. Maintenant, il
ne scoulait plus une heure entre deux ripostes, et lpaisseur des bandes accumules prenait
des proportions considrables.
midi, lAgence Baker put djeuner sur ses positions. Le voyage tait alors devenu
possible, son estime, moyennant un forfait de soixante et une livres (quinze cent vingt-cinq
francs).
Eh ! dites donc ! scria un cockney, je retiens mon billet, quand on en sera une guine
(douze francs cinquante). Prenez mon adresse : 175, White Chapel, Toby Laugher...
Esquire ! ajouta-t-il en gonflant les joues.
Un clat de rire parcourut la foule. Des gens mieux renseigns que ce gavroche londonien
auraient pu cependant, comme lui et avec plus de raison, escompter un pareil rabais. Des
prcdents les y eussent autoriss. Ne serait-ce, par exemple, que la concurrence acharne des
chemins de fer amricains, le Lake-Shore et le Nickel-Plate, et surtout cette guerre que se
firent les Trunk-Lines, au cours de laquelle les compagnies en arrivrent donner pour un
seul dollar (cinq francs) les mille sept cents kilomtres sparant New York de Saint Louis !
Si lAgence Baker avait pu djeuner sur ses positions, lAgence Thompson y coucha. Mais
quel prix ! cette heure, pouvait accomplir le voyage qui possdait seulement cinquante-six
livres (mille quatre cents francs).

Mille huit cent cinquante francs.

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Quand ce prix fut port la connaissance du public, il tait peine cinq heures. Baker
aurait donc eu le temps de rpliquer. Cependant, il nen fit rien. Lass de cette lutte monotone,
il se recueillait sans doute, avant de porter un coup suprme.
Tel fut du moins le sentiment de Robert qui commenait se passionner pour cette course
dun nouveau genre.
Lvnement lui donna raison. Le matin du 29, il arriva devant les affiches, au moment o
les colleurs de lAgence Baker apposaient une dernire bande. Leffort, cette fois, tait plus
rude. Diminu dun seul coup de six livres (cent cinquante francs), le prix tombait cinquante
livres (mille deux cent cinquante francs). Thompson and Co. allaient tre videmment
assomms. Pouvaient-ils raisonnablement mettre un shilling au-dessous ?
Et, de fait, toute la journe se passa sans quils donnassent signe de vie. Robert estima ville
gagne.
Mais un fcheux rveil lattendait le 30. Dans la nuit, les affiches Thompson avaient t
arraches. De nouvelles les remplaaient, violentes borgner le soleil. Et, sur ces affiches de
limmense format double grand-aigle, on lisait en lettres normes : Prix du parcours, tous frais
compris : 40 .
Si Baker avait espr assommer Thompson, Thompson avait voulu aplatir Baker. Et il ny
avait que trop russi !
Mille francs pour un voyage de trente-sept jours, soit environ vingt-sept francs par jour !
Ctait l un minimum quil paraissait impossible de dpasser. Et tel fut vraisemblablement
lavis de lAgence Baker, car la journe entire scoula sans quelle donnt signe de vie.
Robert cependant esprait encore. Il voulait croire, pour le lendemain, une de ces
manoeuvres assassines dites de la dernire heure. Une lettre quil reut le soir mme lui
enleva cette illusion.
Sans autre explication, on lui fixait un rendez-vous pour le lendemain 1er mai, neuf
heures du matin. Ne devait-il pas tout redouter devant cette convocation, aprs les incidents
quil connaissait ?
Inutile de dire sil fut exact au rendez-vous.
Jai reu cette lettre... commena-t-il, en sadressant au sous-directeur qui le recevait
pour la seconde fois.
Mais celui-ci linterrompit. Il naimait pas les paroles inutiles.
Parfaitement ! Parfaitement ! Je voulais seulement vous informer que nous avons
renonc au voyage des trois archipels.
Bah !... fit Robert, tonn du calme avec lequel cette nouvelle lui tait annonce.
Oui, et si vous avez vu quelques-unes des affiches...
Je les ai vues, dit Robert.
En ce cas, vous devez comprendre quil nous est impossible de persister dans cette voie.
Au prix de quarante livres, le voyage devient une duperie pour lagence ou pour les
voyageurs, et peut-tre bien pour les deux. Pour oser le proposer dans ces conditions, il
faut tre un farceur ou un sot. Pas de milieu !
Et lAgence Thompson ?... insinua Robert.
LAgence Thompson, dcida le sous-directeur dun ton tranchant, est dirige par un
farceur qui fait des sottises, ou par un sot qui fait des farces. On a le choix.
Robert se mit rire.
Cependant, objecta-t-il, vos voyageurs ?
La poste leur a dj restitu leurs arrhes, doubles titre de juste indemnit, et cest
prcisment pour nous entendre au sujet de la vtre que je vous ai pri de passer ce matin.
Mais Robert ne voulait pas dindemnit. tre pay pour un travail accompli, rien de plus
naturel. Quant spculer en quelque sorte sur les difficults rencontres par la socit qui
lavait accueilli, cela ne lui convenait pas.

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Trs bien ! approuva son interlocuteur sans insister le moins du monde. Au reste, je puis
en change vous donner un bon conseil.
Et ce conseil ?
Cest tout simplement de vous prsenter lAgence Thompson and Co. pour y remplir le
rle auquel vous tiez destin ici. Et je vous autorise vous prsenter de notre part !
Trop tard, repartit Robert. La place est prise.
Bah ! Dj ? Comment le savez-vous ?
Par les affiches. LAgence Thompson annonce mme un interprte avec lequel je ne
saurais certainement rivaliser.
Alors, cest par les affiches seulement ?...
Seulement.
Dans ce cas, conclut le sous-directeur en se levant, essayez toujours, croyez-moi.
Robert se retrouva dans la rue, fort dsappoint. Cette place, peine tenue, lui chappait. Il
retombait sur le pav comme auparavant. Quant suivre le conseil de lAgence Baker, quoi
bon ? Quelle probabilit que la place ft libre ? Dautre part, cependant, ne devait-il pas tenter
la chance jusquau bout ?
Dans cette irrsolution, il se laissait conduire par le hasard. Mais le Ciel lavait dcidment
pris sous sa protection spciale, car cest devant les bureaux de Thompson and Co. quil
sarrta inconsciemment, comme dix heures sonnaient une horloge voisine.
Dun geste sans conviction, il poussa la porte, et entra de plano dans une vaste salle assez
luxueuse, au milieu de laquelle une range de guichets se courbait en hmicycle. Il y en avait
quinze pour le moins. Lun deux, le seul ouvert dailleurs, permettait dapercevoir un
employ absorb par son travail.
Au milieu de lespace rserv au public, un homme, en train de lire et dannoter un
prospectus, se promenait grands pas. Si la main arme du crayon avait trois bagues, une au
petit doigt, deux lannulaire, celle qui tenait le papier en avait quatre. De taille moyenne,
plutt replet, ce personnage marchait avec vivacit, agitant une chane dor dont les
nombreuses breloques tintinnabulaient sur son gaster quelque peu prominent. Tantt sa tte
sabaissait vers le papier, tantt elle se relevait vers le plafond, comme pour y chercher
linspiration. Tous ses gestes taient exubrants. Il tait videmment de ces gens toujours
agits, toujours en mouvement, pour lesquels lexistence nest normale quagrmente
dmotions renaissantes et dinextricables difficults.
Le plus surprenant, cest quil ft Anglais. son embonpoint, au teint accus de sa peau,
sa moustache dun noir dencre, laspect gnral de sa personne continuellement en
pression, on let jur de ces Italiens qui ont l Excellence si facile. Le dtail et confirm
cette impression densemble. Yeux rieurs, nez retrouss, front fuyant sous une sombre
chevelure frise, tout dnotait une finesse de qualit un peu vulgaire.
En apercevant Robert, le promeneur interrompit sa marche et sa lecture, se prcipita sa
rencontre, salua coup sur coup avec un dbordement damabilit, puis, arrondissant la bouche
en cur :
Aurions-nous, monsieur, lavantage de pouvoir vous tre bons quelque chose ?
Robert neut pas le loisir de rpondre. Lautre continuait :
Sans doute, il sagit de notre excursion aux trois archipels ?
En effet, dit Robert, mais...
De nouveau, il fut interrompu.
Superbe voyage ! Voyage admirable, monsieur ! sexclama son interlocuteur. Et que
nous avons ramen, jose le dire, aux extrmes limites du bon march ! Tenez, monsieur,
regardez cette carte (il en montrait une appendue la muraille) et voyez le parcours
accomplir. Eh bien ! Nous offrons tout cela pour combien ? Pour deux cents livres ? Pour cent
cinquante ? Pour cent ? Non, monsieur, pour la ridicule somme de quarante livres, tous frais

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compris. Nourriture de premier choix, monsieur ; steamer et chambres confortables ; voitures


et porteurs pour excursions ; sjours terre dans des htels de premier ordre !
Il rcitait son prospectus.
Robert essaya vainement darrter ce flux de paroles. Arrtez donc un express lanc toute
vapeur !
Oui... oui... Vous connaissez ces dtails par les affiches ? Alors, vous savez aussi quelle
lutte nous avons soutenue. Lutte glorieuse, monsieur, jose le dire !
Cette loquence et pu couler ainsi pendant des heures. Robert, impatient, y mit bon
ordre.
M. Thompson, sil vous plat ? demanda-t-il dun ton sec.
Il est devant vous, et bien votre service, rpondit son prolixe interlocuteur.
Voudriez-vous me dire, en ce cas, reprit Robert, sil est bien exact que vous ayez, comme
on me la affirm, un interprte pour ce voyage ?
Comment donc ! scria Thompson. En doutez-vous ? Un tel voyage serait-il possible
sans interprte ? Certes, nous en avons un, un admirable, auquel toutes les langues sans
exception sont galement familires.
Alors, dit Robert, il ne me reste plus qu vous prier dagrer mes excuses.
Comment cela ? demanda Thompson interloqu.
Je venais prcisment me proposer pour cet emploi... mais puisquil est occup...
Tout en parlant, Robert salua poliment et se dirigea vers la porte.
Il ne latteignit pas. Thompson stait prcipit sa poursuite. Il disait :
Ah ! ctait pour cela !... On sexplique, sapristi !... Quel diable dhomme !... Voyons,
voyons, ayez donc lobligeance de me suivre.
quoi bon ? objecta Robert.
Thompson insista.
Mais si, mais si, venez !
Robert se laissa conduire au premier tage, dans un bureau dont lameublement trs
modeste contrastait singulirement avec le luxe un peu criard du rez-de-chausse. Une table
dacajou veuve de son vernis et six chaises de paille, il ny avait pas autre chose.
Thompson sassit en invitant Robert en faire autant.
Maintenant que nous sommes seuls, dit-il, je vous avouerai carrment que nous navons
pas dinterprte.
Cependant, objecta Robert, il ny a pas cinq minutes...
Oh ! rpliqua Thompson, il y a cinq minutes, je vous prenais pour un client !
Et il se mit rire de si bon coeur que Robert, quoi quil en et, dut partager son hilarit.
Thompson continua :
La place est donc libre. Mais, tout dabord, avez-vous des rfrences ?
Je pense que vous nen aurez pas besoin, rpondit Robert, quand vous saurez que je
faisais encore partie, il ny a pas une heure, de lAgence Baker and Co.
Vous venez de chez Baker ! sexclama Thompson.
Robert dut lui conter point par point comment les choses staient passes.
Thompson exultait. Souffler la compagnie rivale jusqu son interprte, ctait le
comble ! Et il riait, se frappait la cuisse, se levait, se rasseyait, ne tenait plus en place. Et des
exclamations : Parfait ! Superbe ! Diablement drle !
Quand il fut un peu calm :
Du moment quil en est ainsi, laffaire est faite, mon cher monsieur. Mais, dites-moi,
avant dentrer chez ce pauvre Baker, que faisiez-vous ?
Jtais professeur, rpondit Robert. Jenseignais ma langue maternelle.
Qui est ?... interrogea Thompson.
Le franais.

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Bon ! approuva Thompson. Et savez-vous dautres langues ?


Dame ! repartit Robert en riant, je ne les sais pas toutes, comme votre fameux interprte.
En dehors du franais, je connais langlais, comme vous pouvez le voir, lespagnol et le
portugais. Voil tout.
Cest parbleu bien joli ! scria Thompson, qui, lui, ne savait que langlais, et encore pas
trs bien.
Si cela vous suffit, tout est pour le mieux , dit Robert.
Thompson reprit :
Parlons un peu maintenant des appointements. Y a-t-il indiscrtion vous demander ce
que vous gagniez chez Baker ?
Nullement, rpondit Robert. Un forfait de trois cents francs mtait assur, net de tous
frais.
Thompson parut soudain distrait.
Oui, oui, murmura-t-il, trois cents francs, ce nest pas trop.
Il se leva.
Non, ce nest pas trop, en effet , dit-il avec nergie.
Il se rassit, et sabma dans la contemplation dune de ses bagues.
Cependant, pour nous qui avons abaiss le prix aux dernires limites du bon march
aux dernires limites, vous entendez bien ! ce serait peut-tre un peu lev.
Il me faudrait donc subir une diminution ? demanda Robert.
Oui... peut-tre !... souffla Thompson. Une diminution... une petite diminution...
Enfin, de quelle importance ? insista Robert agac.
Thompson se leva, et, se promenant travers la pice :
Mon Dieu, mon cher monsieur, je men rapporte vous. Vous avez assist la lutte que
nous ont livre ces damns Baker.
Bref, de sorte que ?... interrompit Robert.
De sorte que nous avons finalement consenti un rabais de cinquante pour cent sur les prix
du dbut. Cela nest-il pas vrai, cher monsieur ? Cela nest-il pas aussi exact que deux et
deux font quatre ? Eh bien ! pour nous permettre daccomplir ce sacrifice, il faut que nos
collaborateurs nous aident, quils se laissent entraner par notre exemple, quils nous
imitent...
Et quils rduisent leurs prtentions de cinquante pour cent , formula Robert tandis que
son interlocuteur faisait un geste dapprobation.
Robert esquissa une grimace. Mais alors Thompson, se plantant en face de lui, laissa
dborder son loquence.
Il fallait savoir se sacrifier aux causes dintrt gnral. Et nen tait-ce pas une au premier
chef ? Rduire presque rien les voyages autrefois si coteux, rendre accessibles au plus
grand nombre des plaisirs jadis rservs quelques privilgis ! Il y avait l une question de
haute philanthropie, que diable ! devant laquelle un coeur bien n ne pouvait rester
indiffrent.
Indiffrent, Robert ltait en tout cas cette faconde. Il rflchissait, et, sil amena son
pavillon, ce fut de propos dlibr.
Les paroles furent donc changes, les cent cinquante francs accepts, et Thompson scella
laccord par de chaleureuses poignes de main.
Robert rentra chez lui relativement assez satisfait. Bien que ses moluments eussent
diminu, le voyage nen demeurait pas moins agrable, et, tout compte fait, avantageux pour
un homme dans une situation aussi prcaire. Une seule chose tait craindre. Cest quune
troisime agence concurrente ne survnt, puis, aprs celle-l, une quatrime, et ainsi de suite.
Il ny avait pas de raison pour que cela fint.

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Et alors, quelle somme drisoire risquaient de tomber les appointements du cicroneinterprte ?

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III
DANS LA BRUME
Fort heureusement, rien de tout cela ne devait arriver. Le 10 mai naquit son heure sans
quaucun vnement nouveau se ft produit. Lorsque Robert sembarqua ce jour-l, on
achevait damarrer le navire, cap au large, lappontement, do, le soir, il slancerait vers la
mer. Robert avait voulu tre de bonne heure son poste, mais, en mettant le pied bord, il
comprit linutilit de cet excs de zle. Aucun voyageur ne stait encore prsent.
Robert connaissait le numro de sa cabine, le 17. Son mince bagage y fut transport. Libre
alors de ses mouvements, il regarda autour de lui.
Un homme casquette triplement galonne, le capitaine Pip videmment, se promenait de
bbord tribord sur la passerelle, en mchonnant la fois sa moustache grise et un cigare.
Petit de taille, les jambes torses comme un basset, lair rude et sympathique, ctait un
spcimen accompli du lupus maritimus, ou du moins dune des nombreuses varits de cette
espce de la faune humaine.
Sur le pont, des matelots rparaient le dsordre caus par la mise quai. Ils lovaient des
manoeuvres, les paraient pour lappareillage.
Ce travail achev, le capitaine descendit de la passerelle et disparut dans sa cabine. Le
second limita aussitt, tandis que lquipage saffalait par le panneau de lavant. Seul, un
lieutenant, qui avait accueilli Robert son arrive, demeura prs de la coupe. Le silence
rgna sur le navire dsert.
Robert, dsoeuvr, entama, pour tuer le temps, la visite complte du btiment.
lavant, lquipage et la cuisine, et, au-dessous, une cale pour les ancres, chanes et
cordages divers. Au centre, les machines, larrire demeurant rserv aux passagers.
L, dans lentrepont, entre les machines et le couronnement, soixante soixante-dix
cabines salignaient. Celle de Robert tait du nombre, trs suffisante, ni mieux, ni plus mal
que les autres.
Au-dessous de ces cabines, rgnait le matre dhtel, dans son empire : la cambuse. Audessus, entre le pont proprement dit et le faux pont suprieur appel spardeck, la salle
manger-salon, trs vaste et assez luxueusement dcore. Une longue table traverse par le mt
dartimon loccupait presque toute, centre dun ovale de divans qui en meublaient le pourtour.
Cette salle, claire par de nombreuses fentres prenant jour sur la coursive qui lentourait,
se terminait un couloir en croix, o lescalier des cabines venait samorcer. La branche
transversale de ce couloir donnait de part et dautre sur la coursive extrieure. Quant la
branche longitudinale, avant daboutir sur le pont, elle sparait et desservait le smoking-room
et, en face, le reading-room, puis tribord la vaste cabine du capitaine, et bbord celles plus
exigus du second et du lieutenant. Ces officiers pouvaient ainsi exercer leur surveillance
jusquau gaillard davant.
Son inspection termine, Robert monta sur le spardeck au moment o cinq heures
sonnaient une horloge lointaine.
Laspect des choses stait fcheusement modifi. Une brume menaante, bien que lgre
encore, obscurcissait latmosphre. Dj, sur le quai, les lignes des maisons devenaient moins
nettes, les gestes de la foule des portefaix sennoblissaient dindcision, et, du navire mme,
les deux mts allaient se perdre dincertaines hauteurs.
Le silence pesait toujours sur le btiment. Seule, la chemine, vomissant une fume noire,
disait le travail intrieur.

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Robert sassit sur un banc, lavant du spardeck, puis, saccoudant la batayole, regarda,
attendit.
Presque aussitt embarqua Thompson. Il esquissa ladresse de Robert un signe damicale
bienvenue, et se mit faire les cent pas, en lanant vers le ciel des regards pleins dinquitude.
Le brouillard paississait toujours, en effet, au point de rendre le dpart douteux.
Maintenant, on ne voyait plus les maisons, et les quais ntaient sillonns que dombres
falotes. Vers le fleuve, les mts des vaisseaux les plus proches rayaient la brume de lignes
indcises, et les eaux de la Tamise coulaient, silencieuses et invisibles, caches sous de
jauntres vapeurs. Tout simprgnait dhumidit. On respirait de leau.
Robert frissonna soudain et saperut quil tait tremp. Il descendit dans sa cabine, se
munit dun caoutchouc, et retourna son poste dobservation.
Vers six heures, quatre domestiques sortirent, formes confuses, du couloir central,
sarrtrent en groupe devant la chambre du second et, sasseyant sur un banc, guettrent
larrive de leurs futurs matres.
Ce fut seulement six heures et demie que se prsenta le premier souscripteur. Robert le
supposa du moins, en voyant Thompson slancer et disparatre, subitement escamot par le
brouillard. Aussitt, les domestiques sagitrent, un bruit de voix sleva, des formes vagues
passrent au pied du spardeck.
Comme si celui-l et donn le signal, le dfil des voyageurs ne sarrta plus partir de
cet instant, et Thompson fit perptuellement la navette entre le couloir du salon et la coupe.
sa suite, les touristes venaient. Hommes, femmes, enfants ? On et t bien en peine de le
dire. Ils passaient, disparaissaient, fantmes incertains dont Robert ne pouvait apercevoir les
visages.
Mais lui-mme, naurait-il pas d tre aux cts de Thompson, lui prter son aide, et
commencer ds ce moment son rle dinterprte ? Il nen avait pas le courage. Tout dun
coup, comme un mal soudain et terrible, une tristesse profonde avait glac son coeur. La
cause ? Il net pu la dire, et dailleurs il ne songeait pas la chercher.
Ctait ce brouillard sans doute qui lui paralysait ainsi lme. Ce nuage opaque ltouffait,
lenserrait comme des murs de prison.
Et il demeurait immobile, perdu de solitude, tandis que, du pont, des quais, de Londres
tout entire, parvenait jusqu lui, comme dans un rve, lincessant frmissement de
luniverselle vie, de la vie dtres invisibles avec lesquels il navait et naurait jamais rien de
commun.
Cependant le navire stait veill. Les capots du salon rayonnaient dans la brume. Le pont
peu peu semplissait de bruit. Certains demandaient leur cabine, et on ne les voyait pas. Des
matelots passaient quon distinguait peine.
sept heures, quelquun dans le coffee-room demanda un grog en criant. Quelques
instants aprs, coupant un bref moment de silence, une voix sche et hautaine sleva
nettement du pont :
Je crois vous avoir pri pourtant de faire attention !
Robert se pencha. Une ombre longue et mince, et, derrire celle-l, deux autres peine
visibles, des femmes peut-tre.
Juste ce moment, la brume se dchira, refoule pour une seconde par un groupe plus
nombreux. Robert reconnut avec certitude trois femmes et un homme, savanant rapidement
sous lescorte de Thompson et de quatre marins chargs de bagages.
Il se pencha davantage. Mais le rideau de brume se reformait dj, pais, impntrable. Les
inconnues disparurent, inconnues. La moiti du corps hors de la batayole, Robert restait les
yeux grands ouverts sur cette ombre. Pas un seul de tous ces gens pour lequel il ft quelque
chose !

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Et demain, quallait-il tre pour eux ? Une sorte de factotum, presque un domestique
temporaire. Celui qui fait prix avec le cocher et ne paie pas la voiture. Celui qui retient la
chambre et ne loccupe pas ; qui discute avec lhtelier, et rclame pour des repas trangers.
En cet instant, il regretta cruellement sa dcision, et son coeur semplit damertume.
La nuit venait, ajoutant sa tristesse celle de la brume. Les feux des navires restaient
invisibles, invisibles les lumires de Londres. Dans ce coton humide de latmosphre
alourdie, samortissait la rumeur mme de la ville immense qui semblait glisser au sommeil.
Tout coup, dans lombre, prs de la coupe, une voix cria :
Abel !...
Une seconde appela son tour, et deux autres rptrent successivement :
Abel !... Abel !... Abel !...
Un murmure suivit. Les quatre voix sunissaient en des exclamations dangoisse, des cris
danxit.
Un gros homme passa, en galopant, frler Robert. Il appelait toujours :
Abel !... Abel !...
Et le ton dsol tait en mme temps si comique, il traduisait si clairement tant dpaisse
sottise, que Robert ne put sempcher de sourire. Ce gros homme, ctait aussi un de ses
nouveaux matres.
Dailleurs, tout se calmait. Un cri de jeune garon, des sanglots convulsifs, et la voix du
gros homme reprit :
Le voil !... Je lai !...
Le bourdonnement gnral et confus recommena, diminu. Le flot des voyageurs se
ralentissait. Il cessa. Le dernier, Thompson apparut un moment dans la lumire du couloir,
pour disparatre aussitt derrire la porte du salon. Robert demeurait sa place. Nul ne le
demandait. On ne soccupait pas de lui.
sept heures et demie, des marins taient monts sur les premires enflchures du grand
mt, et, sur les galhaubans du mt de flche, avaient fix les feux de position, un vert
tribord, un rouge bbord. lavant, le feu blanc des steamers tait sans doute hiss ltai,
mais on ne pouvait lapercevoir. Tout tait prt pour le dpart, si la brume, en persistant, ne le
rendait pas impossible.
Il ne devait pas en tre ainsi.
huit heures moins dix, une brise aigre souffla en courtes rafales. Le nuage se condensa.
Une pluie fine et glace dlaya le brouillard. En un instant, latmosphre sclaircit. Des feux
se montrrent, ternis, brouills, mais visibles enfin.
Aussitt un homme parut sur le spardeck. Un galon dor tincela. Des marches craqurent.
Le capitaine montait la passerelle.
Dans la nuit, sa voix tombe de l-haut :
Tout le monde sur le pont, pour lappareillage !
Des pitinements. Les marins se rendent leurs postes. Deux viennent, presque au-dessous
de Robert, prts larguer au premier signal une aussire qui est amarre l.
La voix demande :
La machine est-elle balance ?
Un grondement fait trembler le navire, la vapeur fuse, lhlice bat quelques tours, puis une
rponse arrive, sourde, efface :
Pars !
Le capitaine crie de nouveau :
Largue tribord devant !
Largue tribord devant ! rpte, invisible, le second, son poste, aux bossoirs.
Une corde fouette leau grand bruit. Le capitaine commande :
Un tour en arrire !

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Un tour en arrire ! rpond-on dans la machine.


Hop !
Tout retombe dans le silence.
Largue tribord derrire !... En avant, en douceur !...
Le navire est secou dun frisson. La machine se met en mouvement.
Mais on stoppe bientt, et le canot rallie le bord, aprs avoir largu les bouts des amarres
rests terre.
Aussitt la marche est reprise.
hisser le canot ! crie la voix du second.
Un bruit confus de poulies frappant le pont. Puis les matelots, rythmant leur effort,
entonnent une chanson en mineur :
Il a deux fi-ill, rien nest plus beau !
Goth boy fallo ! Goth boy fallo !
Il a deux fi-ill, rien nest plus beau !
Hurrah ! pour Mexico-o-o-o !
Un peu plus vite ! dit le capitaine.
Un peu plus vite ! redit le mcanicien.
Dj, on a dpass les derniers navires mouills dans la rivire. Le chemin devient libre.
En route ! commande le capitaine.
En route ! rpte lcho des profondeurs.
Lhlice tourne plus rapidement. Leau tourbillonne. Le bateau prend son erre. On est parti.
Alors Robert appuya sa tte sur son bras tendu. La pluie continuait tomber. Il ny faisait
pas attention, perdu dans sa tristesse grandissante.
Tout le pass revivait dans son coeur. Sa mre peine entrevue, le collge, o il stait cru
heureux, son pre, hlas !... Puis la catastrophe qui avait si profondment boulevers son
existence. Qui lui et prdit autrefois quil se verrait un jour, seul, sans amis, sans ressources,
transform en interprte, parti pour un voyage, dont cet appareillage lugubre dans la brume,
dans lombre, dans la pluie, prsageait peut-tre lissue ?
Combien de temps se serait-il abandonn cette faiblesse ? Un tumulte le mit debout. Des
cris, des grondements, des jurons. De grosses bottes martelant le pont. Puis un grincement
affreux de fer contre fer, et une masse norme apparut sur bbord, pour se perdre aussitt dans
la nuit.
Aux fentres, des visages affols se montraient. Le pont se remplissait de passagers
terrifis. Mais la voix du capitaine sleva, rassurante. Ce ntait rien.
Pour cette fois , se dit Robert en remontant sur le spardeck, tandis que le pont
redevenait dsert.
Le temps se modifiait de nouveau. La pluie, dont la violence stait peu peu accrue, cessa
subitement.
Et ce fut comme un changement vue. Le brouillard senvola dun grand coup daile, des
toiles sallumrent dans le ciel, les rives basses du fleuve devinrent perceptibles.
Robert consulta sa montre. Il tait neuf heures un quart.
Les lumires de Greenwich avaient depuis longtemps disparu dans le lointain. Par bbord
derrire, celles de Woolwich taient visibles encore et, lhorizon, naissait le feu de
Stonemess. Ce feu bientt laiss en arrire, ce fut celui de Broadness. dix heures on passait
devant les feux de Tilburyness, et, vingt minutes plus tard, la pointe Coalhouse tait double.
Robert vit alors que le spardeck avait un second promeneur. Une cigarette piquait la nuit
dix pas de lui. Indiffrent, il continua sa promenade, puis, machinalement, sapprocha du
capot clair du grand salon.
Tout bruit stait teint lintrieur. Les voyageurs avaient lun aprs lautre gagn leurs
cabines. Le grand salon tait vide.

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Seule, une passagre, presque en face de Robert, lisait, demi couche sur un divan. Il put
lexaminer loisir, dtailler les traits dlicats vivement clairs, les cheveux blonds, les yeux
noirs, la taille fine, le petit pied sortant dune jupe lgante. Il admira la grce de la pose, la
beaut de la main tournant les feuillets du livre. Avec raison, il jugea cette passagre
charmante, et, pendant quelques instants, il soublia la contempler.
Mais le fumeur fit un mouvement, toussa, frappa du pied. Robert, honteux de son
indiscrtion, sloigna du capot, et reprit sa promenade.
Les feux continuaient dfiler. onze heures dix, on se trouvait par le travers de la station
des signaux. Au loin clignotaient maintenant ceux du Nore et du Great-Nore, sentinelles
perdues de locan.
Robert se dcida au repos. Il quitta le spardeck, descendit lescalier des cabines, sengagea
dans le couloir. Il marchait songeur, indiffrent ce qui lentourait.
quoi rvait-il ainsi ? Continuait-il le triste monologue de nagure ? Ne pensait-il pas
plutt au gracieux tableau quil venait dadmirer ? Elles passent si vite, parfois, les tristesses
dun homme de vingt-huit ans !
Il ne reprit possession de lui-mme que la main sur la porte de sa cabine. Il saperut alors
quil ntait pas seul.
Deux autres portes souvraient en mme temps. Dans la cabine voisine de la sienne, une
femme entrait et un voyageur dans la suivante. Les deux passagers changrent un salut
familier, puis la voisine de Robert se retourna, glissant vers lui un regard curieux, et, avant
quelle ne ft disparue, il reconnut la vision du grand salon.
Il poussa la porte son tour.
Comme il la refermait sur lui, le navire se souleva en gmissant, puis retomba dans un
vacarme dcume. Et, au mme instant quen arrivait la premire lame, sur le pont siffla dans
les agrs la premire haleine de la mer.

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IV
PREMIER CONTACT
Au lever du jour, toute terre avait disparu. Dans le ciel dblay de nuages, le soleil
spandait librement sur le cercle immense de la mer. Le temps tait superbe, et, comme sil
et partag livresse gnrale de la nature, le navire slanait allgrement, brisant, dans une
lutte amicale, les courtes et rudes lames que poussait contre lui une frache brise de nordouest.
Quand le timonier piqua le quart de six heures, le capitaine Pip descendit de la passerelle,
o il tait rest toute la nuit, et remit le service au second.
Cap louest, monsieur Fliship, dit-il.
Bien, capitaine, rpondit le second, qui, montant son tour sur la passerelle, commanda :
Les bbordais laver le pont !
Cependant le capitaine, au lieu de rentrer directement dans sa chambre, avait entrepris le
tour du navire en promenant partout son regard sr et tranquille.
Il alla jusquau gaillard davant, et l, pench au-dessus de ltrave, regarda le navire
slever la lame. Il revint vers larrire, et longuement examina le sillage. De larrire, il
gagna les capots des machines, et, dun air soucieux, couta le grondement ferrailleur des
bielles et des pistons en mouvement.
Il allait sloigner, quand une casquette galonne sleva hors de lorifice bant. Le
premier mcanicien, M. Bishop, venait sur le pont humer les fraches brises matinales.
Les deux officiers se serrrent la main. Puis ils demeurrent face face, silencieux, tandis
que le capitaine coulait un regard interrogateur vers les profondeurs o le fer travaillait
grand bruit.
Cette muette interrogation fut comprise de M. Bishop.
Oui, commandant... en effet ! dit-il avec un soupir.
Il ne sexpliqua pas davantage. Mais le capitaine se trouvait sans doute suffisamment
renseign, car il ninsista pas et se contenta de balancer la tte avec un visible
mcontentement. Aprs quoi, les deux officiers reprirent de conserve linspection commence
par le capitaine.
Leur promenade durait encore, quand Thompson sortit son tour, et monta sur le spardeck.
Pendant quil y parvenait dun ct, Robert y arrivait de lautre.
Ah ! ah ! scria Thompson, voil M. Morgand. Monsieur le professeur a-t-il pass une
bonne nuit ? Est-il satisfait de son excellente cabine ? Beau temps, nest-il pas vrai, monsieur
le professeur ?
Instinctivement, Robert avait tourn la tte, sattendant voir derrire lui quelque passager.
Ce titre de professeur ne sadressait videmment pas sa modeste personne.
Mais il neut pas le loisir de sexpliquer sur ce point. Thompson brusquement stait
interrompu. Prenant soudain son parti, il dgringola les escaliers et slana sur le pont.
Robert, en regardant autour de lui, ne put dcouvrir la raison de cette fuite si prompte. Sauf
deux passagers qui venaient dy monter, le spardeck tait vide. Est-ce donc la vue de ces deux
passagers qui avait mis Thompson en droute ? Leur aspect navait rien de terrifiant,
cependant. Pour original et singulier, ctait autre chose.
Sil est la rigueur possible des Franais dadopter une autre nationalit que la leur sans
exciter outre mesure lincrdulit de leurs compatriotes improviss, pareil avatar est plus
difficile pour un Anglais. Pour que lon puisse sy tromper, les fils dAlbion montrent

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dordinaire des signes trop caractristiques de leur race, dont ils portent dans toute leur
personne lnergique signature.
Lun des deux passagers qui taient survenus et savanaient maintenant vers Robert,
offrait un remarquable exemple de la justesse de cette observation. Impossible dtre plus
Anglais. Il aurait mme t un grand Anglais, si la hauteur de la taille suffisait pour mriter ce
qualificatif. Maigre, dailleurs, proportion, sans doute afin de rtablir lquilibre, et de ne
pas dpasser le poids normal auquel a droit un homme bien constitu.
Ce long corps sappuyait sur de longues jambes, termines par de longs pieds posant bien
daplomb sur le sol, dont ils semblaient chaque pas prendre une exclusive possession. O
quil se trouve, ne faut-il pas quun Anglais plante, dune manire quelconque, le drapeau de
son pays ?
Par son aspect gnral, ce passager ressemblait beaucoup un vieil arbre. Les noeuds
eussent t figurs par des articulations rugueuses, que le moindre mouvement emplissait de
grincements et de craquements comme les engrenages dune mcanique mal graisse. Au
physique, il manquait certainement de synovie, et peut-tre, en juger par lapparence,
navait-il pas au moral plus de lubrifiant.
On tait fortement port ladmettre, quand de la base, les yeux remontaient vers les
hauteurs du chef. On apercevait dabord un mince et long nez lextrmit acre. De chaque
ct de cette crte redoutable, deux petits charbons brlaient la place ordinaire des yeux, et,
au-dessous, une mince coupure, que la connaissance seule des lois naturelles faisait
reconnatre pour une bouche, permettait de croire quelque mchancet. Enfin, une aurole
dun beau roux, commenant au sommet de la tte par des cheveux soigneusement lisss
spars par une raie merveilleusement droite, et se continuant par les pointes interminables
dune paire de favoris nuageux, servait de cadre au tableau. Raie et favoris criaient : raideur,
pour peu que lon comprt langlais.
Ce visage, au total, tait une succession de bosses et de valles. Dieu, qui ptrit les
hommes de ses mains, avait videmment model celui-l coups de poing. Et le rsultat, ce
mlange de finesse, de malice, de mchancet, de raideur, net pas t heureux, si, corrigeant
le tout, la lumire dune me gale et calme net t rpandue sur ces traits montueux comme
un terrain dorigine volcanique.
Car ce bizarre gentleman tait calme un point inimaginable. Jamais il ne semportait,
jamais il ne schauffait, jamais il nlevait la voix, sa voix qui navait quune note, et,
comme la basse persistante de certaines pages musicales, ramenait toujours dans le ton une
discussion prs de sgarer.
Ce gentleman ntait pas seul sur le spardeck. Il conduisait, il remorquait plutt une sorte
de forteresse ambulante, un homme aussi grand que lui, mais, par exemple, pais et large
proportion, un colosse daspect puissant et dbonnaire.
Les deux passagers abordrent Robert Morgand.
Cest M. le professeur Robert Morgand que nous avons lavantage de parler ? demanda
le premier dune voix aussi harmonieuse que sil et mch des cailloux.
Oui, monsieur, rpondit machinalement Robert.
Cicrone-interprte bord de ce navire ?
En effet.
Enchant, monsieur le professeur, affirma avec une froideur glaciale le gentleman en
frisant la pointe de ses favoris dun si beau roux. Je suis, moi, M. Saunders, passager.
Robert salua lgrement.
Maintenant que tout est en rgle, permettez-moi, monsieur le professeur, de vous
prsenter M. Van Piperboom, de Rotterdam, dont la vue ma paru singulirement troubler
votre administrateur, M. Thompson.
En entendant son nom, M. Van Piperboom dessina une gracieuse rvrence.

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Robert regarda son interlocuteur avec un certain tonnement. Thompson stait sauv en
effet. Mais pourquoi aurait-il t troubl par la vue dun de ses passagers ? Pourquoi surtout
M. Saunders jugeait-il propos de faire lemploy dudit Thompson une si singulire
rflexion ?
Saunders ne donna pas ses raisons. Sa face resta grave et froide. Seule, sa langue, pointant
en dehors, et pu, si Robert avait mieux connu ce gentleman, montrer, qu son estime, il en
avait dit une bien bonne.
M. Van Piperboom, poursuivit-il, ne sait absolument que le hollandais, et il se consume
vainement dans la recherche dun interprte, comme je lai appris par cette carte, dont il eut la
sage prcaution de se munir.
Et Saunders exhiba une carte de visite sur laquelle Robert put lire :
VAN PIPERBOOM
demande un interprte
ROTTERDAM
Piperboom crut sans doute devoir appuyer la demande formule par la carte, car il nona
dune voix flte qui contrastait trangement avec ses dimensions.
Inderdaad, mynheer, ik ken geen woord engelsch...
M. Piperboom tombe mal monsieur, interrompit Robert. Je ne sais pas le hollandais plus
que vous.
Cependant le vaste passager continuait :
... ach zal ik dikwyls uw raad inwinnen op die reis.
Et il ponctua sa phrase dun aimable salut et dun engageant sourire.
Comment ! vous ne savez pas le hollandais ! Ne serait-ce donc pas vous que ceci fait
allusion ? scria Saunders, en tirant des profondeurs de sa poche un papier quil prsenta
Robert.
Robert prit le papier qui lui tait offert. Sur cette feuille, programme du voyage entrepris,
les indications de laffiche taient dabord reproduites, et, au bas de la premire page, la
mention relative linterprte figurait toujours, ainsi modifie :
Un professeur de lUniversit de France, parlant toutes les langues, a bien voulu
consentir se mettre au service de MM. les passagers en qualit de cicrone-interprte.
Robert, ayant lu, releva les yeux sur Saunders, les reporta sur le papier, puis les releva
encore et les promena autour de lui, comme sil et espr trouver sur le pont lexplication
dun fait qui chappait sa comprhension. Alors, il aperut Thompson pench sur le capot
de la machine, et, semblait-il, absorb dans la contemplation des bielles et des pistons.
Abandonnant Saunders et Piperboom, Robert courut lui, et, un peu vivement peut-tre,
lui tendit le malencontreux programme.
Mais Thompson sattendait ce coup. Thompson, toujours, tait prt tout.
Sous le bras lev de Robert, son bras se glissa, amical, et, dun effort sans brusquerie, il
entrana linterprte mcontent. On et jur deux camarades devisant paisiblement de la pluie
et du beau temps.
Cependant Robert ntait pas homme se payer de cette monnaie.
Pourriez-vous mexpliquer, monsieur, les affirmations de votre programme ? scria-t-il
brutalement. Vous ai-je jamais dit que je parlais toutes les langues ?
Thompson souriait, agrable.
Ta ! ta ! ta ! fit-il doucement, ce sont les affaires, cher monsieur.
Elles ne sauraient excuser un mensonge , rpliqua Robert schement.

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Thompson eut un ddaigneux mouvement dpaules. Ah bien ! il nen tait pas un


mensonge prs, quand il sagissait de rclame !
Voyons ! voyons ! cher monsieur, reprit-il dun ton insinuant, de quoi vous plaignezvous ? Elle est exacte, aprs tout, cette mention, jose le dire. Ntes-vous pas Franais ?
Ntes-vous pas professeur ? Navez-vous pas fait vos tudes lUniversit de France, et
nest-ce pas delle que vous tenez vos diplmes ?
Thompson savourait la force de ses dductions. Il scoutait, sapprciait. Il se persuadait
lui-mme.
Robert ntait pas dhumeur entreprendre une discussion bien inutile.
Oui, oui, vous avez raison, se contenta-t-il de rpondre ironiquement. Et je sais aussi
toutes les langues. Cest entendu.
Eh bien ? quoi, toutes les langues ? se rcria Thompson. Toutes les langues utiles ,
entendez-vous bien ? Le mot utiles a t oubli, positivement. Voil une grande affaire,
jose le dire !
Robert dsigna du geste Piperboom, assistant de loin cette scne, en compagnie de
Saunders. Cet argument tait sans rplique.
Thompson, probablement, ne le jugea pas ainsi, car il se borna claquer les doigts dun air
dtach. Puis ses lvres plisses laissrent chapper un Pfuut ! insouciant, et, finalement,
pirouettant sur ses talons avec dsinvolture, il planta l son interlocuteur.
Robert et peut-tre pouss lexplication plus avant, mais un incident vint changer le cours
de ses ides. Un passager sortait ce moment du couloir des cabines et se dirigeait vers lui.
Blond, de taille lance, dune lgance discrte et soigne, ce passager portait en lui un je
ne sais quoi de pas Anglais auquel Robert ne pouvait se mprendre. Aussi fut-ce avec
plaisir, mais sans surprise, quil sentendit interpeller dans sa langue maternelle.
Monsieur le professeur, dit le nouveau venu avec une sorte de bonne humeur
communicative, on vous a indiqu moi comme tant linterprte du bord.
En effet, monsieur.
Et, comme jaurai certainement besoin de votre secours, lorsque nous serons dans les
possessions espagnoles, je viens, en qualit de compatriote, me mettre sous votre protection
spciale. Permettez-moi donc de me prsenter : M. Roger de Sorgues, lieutenant au 4e
chasseurs, en cong de convalescence.
Linterprte Robert Morgand est entirement vos ordres, mon lieutenant.
Les deux Franais prirent cong lun de lautre. Tandis que son compatriote se dirigeait
vers lavant, Robert revint vers Saunders et le vaste Hollandais. Il ne put les retrouver.
Saunders avait disparu, et avec lui le dbonnaire Piperboom.
Saunders, en effet, avait quitt la place. En ce moment, dbarrass de son encombrant
compagnon, il rdait autour du capitaine Pip dont les allures lintriguaient.
Le capitaine Pip, auquel, il faut le reconnatre, ne manquaient pas les tics les plus
singuliers, avait une habitude particulirement bizarre.
Quune motion quelconque lagitt, chagrin ou joie, et le mt dans cet tat dme o
les humains ont besoin dun confident, le capitaine, lui, restait hermtiquement boutonn. Pas
un mot ne schappait de ses lvres. Cest seulement au bout dun certain temps, quand un
mystrieux travail stait accompli en lui-mme, quil prouvait le besoin dune me soeur
, dans le sein de laquelle il pt spancher. Ajoutons qualors il la trouvait sans difficult,
cette me soeur tant quatre pattes et toujours vingt centimtres derrire les talons de
son matre.
De la race des griffons, mais incalculablement mtin, cet ami fidle rpondait avec
empressement au nom dArtimon. Le capitaine avait-il un ennui, un plaisir, il appelait
Artimon, et confiait sa discrtion prouve les rflexions que lvnement suggrait.

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Le capitaine, ce matin-l, tait gros sans doute de quelque confidence. En effet, M. Bishop
peine quitt, il stait brusquement arrt au pied du mt de misaine, et, dune voix brve, il
avait dit :
Artimon !
Parfaitement dress la manoeuvre, laffreux roquet dun jaune sale, qui le suivait pas
pas, avait t aussitt se placer devant lui. Puis, sasseyant posment sur son arrire-train, il
avait relev vers son matre des yeux intelligents, en donnant tous les signes de la plus vive
attention.
Mais le capitaine Pip ne spancha pas tout de suite. La confidence ntait pas mre. Un
long instant, il demeura immobile, muet, les sourcils froncs, laissant Artimon dans une
pnible indcision.
En tout cas, cest dun souci, non dun plaisir bien certainement, quil dsirait vider son
coeur. Lme soeur ne pouvait sy tromper, la moustache hrisse de son ami, au regard
fulgurant de ses yeux, dont la colre faisait diverger notablement les prunelles.
Ce regard fulgurant, le capitaine, tout en se ptrissant cruellement le bout du nez, le
promena longtemps des bossoirs au couronnement et du couronnement aux bossoirs. Aprs
quoi, ayant crach dans la mer avec violence, il frappa du pied, et, considrant Artimon bien
en face, dcrta dune voix courrouce :
Enfin, cest de la camelote, tout a, monsieur !
Artimon baissa la tte dun air dsol.
Et sil nous tombait quelque bon coup de temps ?... Hein, master ?
Le capitaine fit une pause avant de conclure, et se reprit torturer son nez innocent.
Ce serait une priptie, monsieur ! pronona-t-il avec emphase.
Les confidences de son matre ntant jamais bien longues, Artimon crut en tre quitte
ainsi. Il jugea donc pouvoir se permettre un mouvement. Mais la voix du capitaine le cloua
sur place. Il ricanait, maintenant, en rcitant les mentions du prospectus :
Superbe steamer . Ah ! ah ! ah ! de deux mille cinq cents tonneaux . Deux mille
cinq cents tonneaux, a ?
Une voix caverneuse sleva deux pas de lui :
Des bordelaises, commandant !
Le capitaine mprisa cette interruption.
Et trois mille chevaux , continua-t-il. Quel damn aplomb, monsieur !
Des poneys, commandant, trois mille petits poneys , pronona la mme voix.
Cette fois, le capitaine, ayant achev, daigna entendre. Lanant un regard irrit
laudacieux interrupteur, il sloigna, tandis que son passif confident, revenu son rle de
chien, sincrustait dans son sillage.
Saunders, car tel tait limpertinent commentateur, tout en regardant sloigner le
capitaine, sabandonna une gaiet qui, pour ne pas se traduire la manire ordinaire, nen
devait pas moins tre violente, en juger par les secousses dont grinaient ses articulations.
Aprs le premier djeuner, le spardeck commena smailler de passagers, certains se
livrant aux douceurs de la promenade, dautres assis en groupes de causeurs.
Un de ces groupes attira bientt particulirement lattention de Robert. Assises loin de lui
vers lavant du spardeck, trois personnes, dont deux femmes, le composaient. Dans lune de
celles-ci, en train de lire alors le dernier numro du Times, il reconnut la douce vision de la
veille et sa voisine de cabine.
Marie ou veuve, elle tait femme coup sr, et paraissait ge de vingt-deux vingt-trois
ans. Dailleurs, il avait eu raison de la juger charmante, et le soleil se montrait aussi flatteur
pour elle que les lumires.
Sa compagne tait une jeune fille de dix-neuf vingt ans, sa soeur, en juger par une
vidente ressemblance.

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Quant au gentleman qui compltait le groupe, il ninspirait pas la sympathie premire


vue. Petit, maigre, moustaches tombantes, nez busqu, regard insaisissable de deux yeux
fureteurs, tout de lui dplut Robert.
Au reste, que mimporte se dit-il.
Il ne put cependant en dtourner aussitt son attention. Une involontaire association
dides lui fit, la vue de cet antipathique personnage, voquer le fumeur impatient qui, la
veille, lavait contraint la retraite.
Quelque mari jaloux , pensa Robert en haussant les paules.
Juste ce moment le vent, qui depuis le matin montrait une tendance frachir, souffla en
subite et courte rafale. Le journal que lisait la jeune femme lui fut arrach des mains, et partit
comme une flche vers la mer. Robert slana la poursuite du fugitif, eut le bonheur de le
saisir au moment o il allait disparatre pour jamais, et sempressa de le rendre sa charmante
voisine, qui le remercia par un gracieux sourire.
Robert, ce lger service rendu, se retirait discrtement, quand Thompson sinterposa. Mot
inexact. Cest prcipita quil faudrait dire.
Bravo ! monsieur le professeur, bravo ! scria-t-il. Mrs.. Lindsay, Miss Clarck, Mr.
Lindsay, permettez-moi de vous prsenter M. Robert Morgand, professeur lUniversit de
France, qui a eu lextrme bont de bien vouloir consentir remplir parmi nous le rle ingrat
dinterprte, ce qui vous prouvera une fois de plus si toutefois cette preuve pouvait tre utile
! que lagence ne recule devant rien pour assurer le plaisir de ses voyageurs !
Thompson tait superbe en dbitant sa tirade, superbe daudace et de conviction. Quant
Robert, il se sentait au contraire fort embarrass de sa personne. Par son silence, il se rendait
complice du mensonge. Mais, dautre part, pourquoi faire un clat ? Thompson le servait,
aprs tout, malgr lui. On accorderait certainement plus dgards au professeur, que nen et
obtenu lhumble cicrone-interprte.
Remettant plus tard la solution de cette question, il prit simplement cong, et sinclina en
un correct salut.
Il est trs bien, ce gentleman , dit Thompson Mrs. Lindsay, en suivant Robert des
yeux.
Thompson rpondit par une mimique expressive. Il hocha emphatiquement la tte, gonfla
les joues, avana les lvres, de faon faire bien comprendre quel point linterprte du
Seamew tait un personnage considrable.
Je lui suis dautant plus reconnaissante, reprit Mrs. Lindsay, davoir sauv mon journal,
quil contient un entrefilet concernant un de nos compagnons, et nous tous un peu par
consquent. Jugez plutt, ajouta-t-elle, en lisant voix haute :
Cest aujourdhui, 11 mai, quaura lieu le dpart du Seamew, steamer affrt par
lAgence Thompson and Co., pour le voyage de circumnavigation quelle a organis. Nous
apprenons que Mr. E. T., du Club des Suicids, est au nombre des passagers. Nous aurons
donc bientt sans doute enregistrer quelque original fait divers.
Hein ?... fit Thompson. Pardon, chre Mrs. Lindsay, voulez-vous me permettre ?...
Et, prenant le journal des mains de Mrs. Lindsay, il relut le passage avec attention.
Voil qui est fort ! scria-t-il enfin. Que vient faire ici cet original ? Mais dabord qui
peut-il tre ?
Thompson consulta rapidement la liste des passagers.
Le seul, conclut-il, qui rponde aux initiales E. T., est un Mr. Edward Tigg, qui Et,
tenez ! prcisment, le voyez-vous, accoud aux haubans de misaine, tout seul et les yeux
fixs sur la mer ? Ce ne peut tre que lui. Cest lui certainement... Je ne lavais pas remarqu...
Et pourtant, a-t-il lair assez sinistre !...
Thompson montrait en parlant un gentleman dune quarantaine dannes, brun, les cheveux
friss, la barbe en pointe, au demeurant, fort bien de sa personne.

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Mais, interrogea Miss Clarck, quest-ce donc que ce Club des Suicids ?
La charmante Miss Clarck, en sa qualit dAmricaine, ne peut en effet connatre cela.
Le Club des Suicids est une institution minemment anglaise, jose le dire, rpondit
Thompson avec un vident amour-propre. Ce club nest compos que de gens ayant assez de
lexistence. Quils aient eu subir des chagrins exceptionnels, ou quils en soient venus l par
simple ennui, tous ses membres sont au bord du suicide. Leurs conversations roulent sur ce
sujet, et leur temps se passe chercher des manires originales den finir avec la vie. Nul
doute que ce Mr. Tigg ne compte sur les incidents du voyage pour se procurer une mort
mouvante et rare.
Pauvre garon ! dirent la fois les deux soeurs, dont les regards se portrent sur le
dsespr.
Ah ! mais ! scria Thompson qui semblait beaucoup moins mu, on y mettra bon ordre.
Un suicide ici, voil qui serait gai, jose le dire ! Permettez-moi de vous quitter, Mrs. Lindsay.
Je veux rpandre la nouvelle, afin quon ait loeil sur cet intressant passager.
Quel homme aimable, que ce Mr. Thompson ! dit en riant Dolly, quand lexubrant
manager se fut loign. Il ne peut prononcer votre nom, sans y accoler quelque pithte
flatteuse. Cest la jolie Miss Dolly Clarck par-ci, la dlicieuse Mrs. Alice Lindsay par-l. Il
ne tarit pas.
Petite folle ! dit Alice avec une indulgente svrit.
Mre grondeuse ! rpliqua Dolly avec un bon sourire.
Cependant, les uns aprs les autres, tous les touristes avaient envahi le spardeck.
Dsireux de se renseigner autant que possible sur les compagnons de route que le hasard
lui imposait, Robert stait empar dun rocking-chair, et amusait ses yeux du spectacle, tout
en consultant la liste des passagers.
Cette liste dnombrait dabord ltat-major, lquipage et gnralement le personnel du
Seamew. Dans cette nomenclature, Robert put voir quil figurait en bonne place.
tout seigneur tout honneur : Thompson ouvrait la marche, orn du titre pompeux
dadministrateur gnral. Le capitaine Pip suivait, puis venait Mr. Bishop, premier
mcanicien. Immdiatement aprs Mr. Bishop, on signalait la prsence de M. le professeur
Robert Morgand. Ladministrateur gnral faisait dcidment la partie belle son cicroneinterprte.
ces hautes autorits du bord succdait ltat-major secondaire, puis tout le menu fretin
des matelots et des serviteurs. Robert, sil let voulu, et pu lire les noms du second : Mr.
Fliship, du lieutenant : Mr. Brown, du matre dquipage : Mr. Sky, et de leurs quinze
mousses ou marins, du second mcanicien et de ses six chauffeurs, des six valets et des quatre
femmes de chambre, des deux matres dhtel enfin, deux ngres du plus beau noir, lun
extra-gros, lautre extra-maigre, et dj surnomms par un loustic Mr. Roastbeaf et Mr.
Sandweach.
Mais Robert, intress seulement par les passagers, dont la liste officielle portait le nombre
soixante-trois, sauta cette insipide numration. Il se divertit donc reconstituer les familles,
et mettre des noms sur les visages qui dfilaient devant lui.
Besogne malaise et qui et t fertile en erreurs, si Thompson, renversant les rles, et se
constituant obligeamment le cicrone de son interprte, ne ft venu son secours.
Je vois ce qui vous proccupe, dit-il en sasseyant auprs de lui. Voulez-vous que je vous
aide ? Il est bon que vous ayez quelques notions des plus notables htes du Seamew. Inutile
de vous parler de la famille Lindsay. Je vous ai prsent ce matin. Vous connaissez Mrs.
Alice Lindsay, une Amricaine richissime, Miss Dolly Clarck, sa soeur, et Mr. Jack Lindsay,
son beau-frre.
Son beau-frre, dites-vous ? interrompit Robert. Mrs. Lindsay nest donc pas marie ?
Veuve , rpondit Thompson.

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Pourquoi il fut satisfait de cette rponse, Robert et t bien embarrass de le dire.


Donc, passons, reprit Thompson, et commenons, si vous voulez, par cette vieille dame
que vous voyez dix pas de nous. Cest Lady Heilbuth, une originale qui ne voyage jamais
sans une douzaine de chats et de chiens. Derrire elle, son domestique, raide dans ses galons,
tient sous le bras le toutou actuellement prfr. Un peu plus loin, cest un jeune couple que je
connais peu. Mais il ne faut pas tre grand clerc pour deviner de nouveaux maris
accomplissant leur voyage de noces. Il sappelle Johnson, ce gros gentleman qui bouscule
imperturbablement tout le monde. Cest un fameux buveur, jose le dire ! Revenez maintenant
vers larrire. Voyez-vous ce long corps perdu dans les plis dune vaste redingote ? Cest le
rvrend Cooley, un estimable clergyman.
Et celui-l, si raide, qui se promne entre sa femme et sa fille ?
Oh ! dit Thompson avec importance, cest le trs noble Sir George Hamilton, la trs
noble Lady Evangelina Hamilton, la trs noble Miss Margarett Hamilton. Comme ils ont
conscience de leur haute situation ! Comme ils se promnent silencieusement, gravement,
solitairement ! Qui, sauf peut-tre Lady Heilbuth, serait digne ici dtre admis dans leur trs
noble intimit ?
Robert considra son interlocuteur avec intrt. Amusant, cet homme facettes. Le
flatteur, au besoin, avait bon bec.
Son trait lanc, Thompson stait lev. Il naimait pas faire longtemps la mme chose.
Je ne vois plus rien dimportant vous signaler, mon cher professeur, dit-il. Vous
connatrez les autres lusage. Permettez-moi de retourner mes affaires.
Et ce gros gentleman, demanda encore Robert cependant, qui parat chercher quelque
chose, escort de trois dames et dun jeune garon ?
Celui-l, commena Thompson... Au fait ! je vous laisse le plaisir de faire sa
connaissance, car, si je ne me trompe, cest vous quil en veut.
Le personnage en question avait, en effet, pris subitement son parti, et se dirigeait en droite
ligne vers Robert. Il laborda poliment tandis que Thompson sesquivait.
Sapristi ! mon cher monsieur, scria-t-il en sessuyant le front, jai eu du mal vous
trouver. M. Morgand ? demandais-je tout le monde. M. Morgand ? Connais pas.
Voil ce quon me rpondait invariablement, vous le croirez si vous voulez.
Robert prouva quelque surprise de cette singulire entre en matire. Toutefois, il ny
avait pas lieu de se fcher, lintention de blesser tant certainement absente. Pendant le
discours de leur chef, les trois femmes se confondaient en rvrences, et le jeune garon
carquillait des yeux o se lisait une vidente admiration.
Pourrais-je savoir, monsieur, qui jai lhonneur de parler ? demanda froidement
Robert.
Froideur bien naturelle. Il ntait pas de rapports bien tentants, ce gros homme commun,
suant la sottise et le contentement de soi, non plus que sa famille, compose, sans compter le
jeune garon, dune femme plus que mre et de deux filles sches et laides qui devaient friser
la trentaine.
Parfaitement ! parfaitement, monsieur , rpondit lpais personnage.
Pourtant, avant de donner le renseignement demand, il se mit en qute de siges pour lui
et pour les siens. Les pliants rcolts, toute la famille sinstalla confortablement.
Asseyez-vous donc , dit Robert lintrus dune voix engageante.
Robert, rsolu prendre lincident du bon ct, obit linvitation.
On est mieux assis, pas vrai ? scria le gros homme en riant lourdement. Ah ! Ah ! Vous
demandiez donc qui jtais. Mr. Blockhead, bien connu dans son quartier, et honorablement,
monsieur ! Tout le monde vous le dira. Lpicerie Blockhead, de Trafalgar Street ! Franc
comme lor, monsieur, franc comme lor.
Robert fit un geste vasif dadhsion.

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Maintenant, vous vous demandez peut-tre comment moi, Blockhead, picier honoraire,
je suis en ce moment sur ce bateau ? Je vous rpondrai quhier encore je navais jamais vu la
mer. Cest fort, a, hein ? Quest-ce que vous voulez, mon cher monsieur, dans le commerce,
il faut travailler dur, si on ne veut pas finir au Work-House. Vous me direz : le dimanche.
Mais le dimanche !... Bref ! pendant trente ans, nous navons pas mis le pied hors de la ville.
Tant quenfin, laisance tant venue, nous nous retirmes des affaires.
Et vous avez voulu rattraper le temps perdu ? demanda Robert en affectant un vif intrt.
Vous ny tes pas. Nous nous sommes dabord reposs. Puis aprs nous avons commenc
nous ennuyer ferme. Les commis gronder, les pratiques servir, tout cela nous
manquait. Je disais souvent Mrs. Blockhead : Mrs. Blockhead, nous devrions faire un
petit voyage. Mais elle ne voulait rien entendre, rapport la dpense, vous comprenez.
Tant quenfin, il y a de cela dix jours, jai aperu une affiche de lAgence Thompson.
Ctait justement, ce jour-l, le trente et unime anniversaire de celui o jai pous
Georgina... Mrs. Blockhead sappelle Georgina de son petit nom, monsieur... Alors jai pris
les tickets sans rien dire. Et quest-ce qui a t content ? Ce sont mes filles, que je vous
prsente... Saluez, Bess ! Saluez, Mary !... Mrs. Blockhead a bien un peu bougonn. Mais,
quand elle a su que javais pay demi-place pour Abel... Abel, cest mon fils, monsieur...
Saluez, Abel ! Cest la politesse qui distingue toujours le gentleman... Oui, monsieur,
demi-place. Abel naura dix ans que le 2 juin. Cest une chance, a, hein ?
Et vous tes satisfait de votre dcision ? interrogea Robert pour dire quelque chose...
Satisfait ? scria Blockhead. Dites : enchant. La mer ! Le navire ! Les cabines ! Et des
domestiques en veux-tu en voil ! Cest extraordinaire, tout a. Je le dis comme je le pense,
monsieur. Franc comme lor, Blockhead est franc comme lor, monsieur.
Robert recommena son geste commode dadhsion.
Mais a nest pas tout a, reprit lintarissable bavard. Quand jai appris que jallais
voyager avec un professeur franais, mon sang na fait quun tour. Je nen ai jamais vu, moi,
de professeur franais !
Robert, transform en phnomne, esquissa une lgre grimace.
Puis, jai pens faire dune pierre deux coups. a ne vous ferait rien, pas vrai, de
donner mon fils quelques leons de franais ? Il a dj un commencement.
Ah ! votre fils a dj...
Oui. Il ne sait quune phrase, mais il la sait bien. Abel, dites votre phrase monsieur.
Aussitt Abel se leva, et, du ton dun colier qui rcite une leon, mais sans videmment
en comprendre le sens, articula ces mots inattendus :
Ce que les piciers honoraires sont rigolos, cest rien de le dire ! pronona-t-il avec un
accent trs franais et mme assez faubourien.
Robert partit dun irrsistible clat de rire, au grand scandale de Blockhead et de sa famille.
Il ny a rien de drle l-dedans, dit celui-ci dun air pinc. Abel ne peut pas mal
prononcer. Cest un peintre franais, un rpine comme il disait, qui lui a appris cette
phrase-l.
Coupant court cet incident ridicule, Robert sexcusa de ne pouvoir accepter loffre qui lui
tait faite, ses fonctions ne lui laissant aucune libert, et il allait se dbarrasser tout prix du
fcheux, quand le hasard vint son secours.
Depuis un moment, Van Piperboom de Rotterdam allait et venait sur le spardeck,
continuant, infatigable, sa chasse linterprte. Il abordait les passagers et les interpellait les
uns aprs les autres, sans obtenir dautre rponse quun geste dignorance impuissante.
chaque tentative avorte, le visage de Piperboom sallongeait, se faisait plus dsol.
Quelques paroles prononces par linfortun arrivrent jusqu Blockhead, et lui firent
dresser loreille.
Quel est ce gentleman ? demanda-t-il Robert, et quel drle de langage parle-t-il donc ?

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Cest un Hollandais, rpondit machinalement Robert, dont la situation na rien de trs


agrable.
Au mot de : Hollandais, Blockhead stait lev.
Abel, suivez-moi ! ordonna-t-il.
Et il sloigna rapidement, escort de sa famille tout entire distance respectueuse.
Quand Piperboom aperut cette famille qui savanait vers lui, il se dirigea sa rencontre.
tait-ce enfin linterprte attendu ?
Mynheer, kunt u my den tolk van het schip wyzen ? dit-il Blockhead en labordant
gracieusement.
Monsieur, rpondit solennellement Blockhead, je navais jamais vu de Hollandais. Je
suis heureux et fier que mon fils puisse contempler un enfant de ce peuple clbre par ses
fromages.
Piperboom ouvrit de grands yeux. Ctait son tour de ne pas comprendre. Il insista :
Ik versta u niet, mynheer. Ik vraag u of gy my den tolk van het schip wilt...
... wyzen , acheva Blockhead dun air conciliant.
En entendant ce mot, le visage de Piperboom sclaircit. Enfin ! Mais Blockhead continuait
:
Cest probablement du hollandais. Je suis extraordinairement content davoir t mme
den entendre. Voil les occasions que nous offrent les grands voyages , ajouta-t-il en se
retournant vers sa famille suspendue ses lvres.
Piperboom stait rembruni. videmment celui-l ne comprenait pas mieux que les autres.
Mais tout coup un grognement schappa de ses lvres. Il venait dapercevoir Thompson
en bas, sur le pont. Celui-l, il le connaissait. Il lavait vu, quand il avait fait la sottise de
prendre son billet. L, il trouverait ce quil cherchait, ou bien alors !...
Thompson, qui aurait pu lviter comme il lavait fait le matin mme, attendit lennemi de
pied ferme. Une explication, aprs tout, tait ncessaire. Autant maintenant que plus tard.
Piperboom laborda avec une extrme politesse, et dbita sa phrase invitable : Mynheer,
kunt u my den tolk van het schip wyzen ? Thompson, dun signe, lui indiqua quil ne
lentendait pas.
Piperboom, sobstinant, recommena son discours dun ton plus haut. Thompson, froid et
glac, rpta le mme signe.
Une troisime fois, Piperboom tenta lpreuve, mais, cette fois, dune voix si leve que
tous les passagers se tournrent de son ct. Jusqu Mr. Fliship, qui, de la passerelle, parut
sintresser lincident. Seul, Thompson ne fut pas mu. Calme et superbe, il refit dun air
paisible le mme geste dignorance.
Alors, devant cette froideur, devant linutilit de ses efforts, Piperboom perdit toute
mesure. Sa voix sleva jusquau cri. Il strangla en gloussements inarticuls, ponctus de
gestes indigns. Enfin, comme dernier argument, il jeta aux pieds de Thompson le fameux
programme froiss dans sa main furieuse, ce programme quun ami lui avait traduit sans
doute, et sur la foi duquel il stait embarqu.
Dans cette circonstance, Thompson, comme toujours, fut ce quil devait tre. Dun geste
digne, il ramassa le programme chiffonn. Il le lissa avec soin, le replia, et linsra froidement
dans sa poche. Ce fut seulement, ce travail accompli, quil daigna relever les yeux sur le
visage de Piperboom, o se lisait une redoutable colre.
Thompson ne trembla pas.
Monsieur, dit-il dun ton sec, bien que vous parliez un incomprhensible jargon, je saisis
parfaitement votre pense. Vous en voulez ce programme. Vous lui reprochez quelque
chose. tait-ce cependant une raison pour le mettre en cet tat ? Fi ! monsieur, ces manires
ne sont pas dun gentleman.

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Piperboom nobjecta rien contre cette proposition. Toute sa vie concentre dans les
oreilles, il spuisait en efforts surhumains pour arriver comprendre. Mais langoisse de son
regard disait assez quil en perdait lespoir.
Thompson triompha de laccablement de son adversaire. Audacieusement, il fit en avant
deux pas que Piperboom fit en arrire.
Et que lui reprochez-vous monsieur, ce programme ? reprit-il dune voix plus aigu.
tes-vous mcontent de votre cabine ? Vous plaignez-vous de la table ? Quelquun vous a-t-il
manqu ? Parlez ! mais parlez donc !... Non ! ce nest rien de tout cela ? Alors, do vient
votre colre ? Tout simplement de ce que vous ne trouvez pas dinterprte !
Thompson pronona ces derniers mots avec un mpris non dissimul. Il tait admirable
ainsi, se rpandant en paroles violentes, en gestes enfivrs, repoussant toujours son
adversaire visiblement dompt. Les yeux agrandis, les bras tombants, celui-ci coutait, le
malheureux, ahuri, perdu.
Les passagers, formant cercle autour des belligrants, sintressaient cette scne
bruyante. Des sourires naissaient sur leurs lvres.
Mais est-ce ma faute ? sexclama Thompson en prenant le Ciel tmoin. Quoi ?
Comment ? Vous dites ? Le programme annonce un interprte parlant toutes les langues ?...
Oui, cela y est en toutes lettres... Eh bien ! quelquun se plaint-il ?
Et Thompson chercha autour de lui dun air triomphant.
Non ! il ny a que vous ! Oui, monsieur, toutes les langues, mais pas le hollandais,
naturellement ! Ce nest pas une langue, le hollandais. Cest un dialecte, un patois, tout au
plus, monsieur, jose le dire ! Quand un Hollandais veut tre compris, monsieur, sachez-le, il
na qu rester chez lui !
Un fou rire courut comme un tonnerre parmi les passagers, gagna les officiers, se rpandit
parmi lquipage, descendit jusquau fond de la cale. Pendant deux minutes, le navire entier
fut secou par une gaiet peu charitable, mais irrsistible.
Quant Thompson, laissant l son ennemi dfinitivement terrass, il remonta sur le
spardeck et se promena au milieu de ses passagers, en spongeant le front dun air important
et glorieux.
Le rire gnral ne stait pas encore teint, quand, midi, la cloche annona le djeuner.
Thompson aussitt pensa Tigg, que lincident Piperboom lui avait fait oublier. Si on
voulait le voir renoncer ses ides de suicide, on devait faire en sorte quil ft entirement
satisfait, et le bien placer table tait le soin du moment.
Mais ce que vit Thompson le rassura. Lhistoire de Tigg portait dj ses fruits. Des mes
charitables sintressaient au dsespr. Cest escort des deux soeurs Blockhead que Tigg se
dirigeait vers la salle manger. Cest entre elles qu table il sassit. Et ce fut une lutte qui
glisserait un coussin sous ses pieds, qui lui couperait son pain, lui passerait les plus friands
morceaux. Elles dployaient un zle vritablement vanglique, et ne ngligeaient rien pour
lui faire reprendre got la vie... et au mariage.
Thompson sassit au milieu de la table, le capitaine Pip en face de lui. leurs cts, Lady
Heilbuth, Lady Hamilton, et deux dames considrables.
Les autres passagers staient cass leur guise, au petit bonheur ou au gr de leurs
sympathies. Robert, discrtement relgu au bout de la table, se trouva par hasard entre Roger
de Sorgues et Saunders, non loin de la famille Lindsay. Il ne se plaignit pas de ce hasard.
Le commencement du repas se fit en silence. Mais, ds que le premier apptit fut apais,
des conversations, dabord particulires, puis gnrales, ne tardrent pas sengager.
Vers le dessert, Thompson jugea le moment opportun pour un speech bien senti.
Jen appelle tous ceux qui mcoutent, scria-t-il dans tout lenivrement du triomphe,
nest-ce pas charmant de voyager ainsi ? Qui de nous ne troquerait les salles manger
terrestres contre cette salle manger flottante ?

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Ce prambule reut une approbation unanime. Thompson reprit :


Et comparez notre situation celle du voyageur isol. Livr ses seules ressources,
rduit un perptuel monologue, cest dans les plus dplorables conditions quil se dplace.
Nous, au contraire, nous avons la jouissance dune installation luxueuse, chacun de nous
trouve en ses compagnons une socit aimable et choisie. quoi, sil vous plat, devons-nous
tout cela, quoi devons-nous la possibilit daccomplir des prix insignifiants une
incomparable excursion, sinon cette admirable invention des voyages conomiques, qui,
forme nouvelle de la coopration, cette rserve de lavenir, met ces prcieux avantages la
porte de tous ?
Fatigu de cette longue priode, Thompson reprit haleine. Il allait repartir sur de nouveaux
frais, lorsquun incident vint tout gter.
Depuis un moment dj, le jeune Abel Blockhead plissait vue doeil. Si, en plein air, il
navait pas encore prouv les premires atteintes du mal de mer, cet effet ordinaire des
vagues, qui dailleurs grossissaient dinstant en instant, ne tarda pas se faire sentir, ds quil
eut quitt le pont. De rose, il tait dabord devenu blanc. De blanc, il allait devenir vert, quand
une lame plus dure brusqua les choses. En mme temps que le navire retombait dans le creux
de londulation, le jeune garon sabma dans son assiette.
Une forte dose dipca naurait pas mieux opr , dclara Saunders avec flegme au
milieu du silence gnral.
Cet incident avait jet un froid. Plus dun passager avait prudemment dtourn les yeux.
Quant la famille Blockhead, ce fut pour elle le signal de la droute. En une minute, les
visages de ses membres passrent par toutes les nuances de larc-en-ciel, puis les deux filles
se levrent et senfuirent avec un extrme empressement, en abandonnant Tigg son sort.
Leur mre, emportant dans ses bras son malheureux rejeton, se prcipita sur leurs traces,
suivie de Mr. Absyrthus Blockhead comprimant son estomac rvolt.
Quand les domestiques eurent rpar le dsordre, Thompson essaya de continuer son
enthousiaste discours. Mais on ntait plus au diapason. chaque instant, un des convives, les
traits tirs, se levait, disparaissait, allant chercher lair libre un douteux remde au mal cruel
et comique qui commenait multiplier ses victimes. Bientt la table fut rduite des deux
tiers, les plus solides seuls restant leur poste.
Les Hamilton taient de ceux-l. Le mal de mer aurait-il os sattaquer daussi puissants
personnages ? Rien navait pu troubler leur gravit. Ils mangeaient dun air digne, avec un
dsintressement absolu des tres qui sagitaient autour deux.
Par contre, Lady Heilbuth avait d battre en retraite. Son domestique lavait suivie, charg
du toutou favori donnant lui aussi des signes non quivoques de malaise.
Parmi les survivants du massacre, figurait galement Elias Johnson. Comme les Hamilton,
lui non plus ne soccupait pas du reste du monde. Mais le ddain navait aucune part dans son
indiffrence. Il mangeait. Il buvait surtout. Les verres devant lui semplissaient, se vidaient
comme par miracle, au grand scandale de son voisin le clergyman Cooley. Johnson ne sen
inquitait gure, et satisfaisait sa passion sans vergogne.
Si Johnson buvait, Van Piperboom de Rotterdam mangeait. Si larticulation cubitale de
lun tait doue dune admirable souplesse, lautre maniait la fourchette avec une remarquable
maestria. chaque verre bu par Johnson, Piperboom ripostait en engloutissant quelque
norme morceau. Compltement remis de ses fureurs, il montrait une face calme et repose.
videmment, il avait pris son parti des choses, et, rejetant dsormais tout souci, il se
nourrissait simplement et formidablement.
Une douzaine de passagers, parmi lesquels Robert, les Lindsay, Roger et Saunders,
garnissaient seuls avec ceux-l la vaste table que continuaient prsider Thompson et le
capitaine Pip.

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Public restreint. Non pas ngligeable, cependant, au jugement de Thompson brlant de


reprendre le speech si malencontreusement interrompu.
Mais le sort tait contre lui. Au moment o il allait ouvrir la bouche, une voix grinante
sleva dans le silence gnral.
Steward ! appelait Saunders en repoussant ddaigneusement son assiette, ne pourrait-on
avoir deux oeufs sur le plat ? Il nest pas surprenant que nous ayons tant de malades.
Lestomac dun loup de mer ne rsisterait pas cette nourriture !
Jugement un peu svre, vraiment. Le repas, mdiocre, avait en somme t passable. Mais
quimportait au systmatique mcontent ? Le caractre de Saunders tenait dcidment les
promesses de son visage. Ainsi que lapparence permettait de le supposer, on aurait en lui un
irrductible grincheux. Agrable nature ! moins toutefois mais quelle apparence ? quil
et quelque raison cache den vouloir Thompson, et quil chercht de parti pris les
occasions dtre agressif et de semer la discorde entre ladministrateur gnral et ses
administrs.
Un rire touff courut parmi les convives clairsems. Thompson seul ne rit pas. Et, sil
devint vert son tour, le mal de mer coup sr nen tait pas responsable !

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V
AU LARGE
Peu peu, la vie de bord prit son cours normal. huit heures, on sonnait le th puis la
cloche appelait les passagers midi et sept heures du soir, pour le djeuner et le dner.
Thompson, on le voit, avait adopt les habitudes franaises. Sous prtexte que les
nombreux repas anglais seraient impossibles pendant les excursions projetes, il les avait
pralablement supprims bord du Seamew. aucun il navait fait grce, mme pas au five
oclock si cher aux estomacs britanniques. Volontiers il vantait lutilit de cette rvolution
gastronomique, et prtendait habituer ainsi ses compagnons de route au genre de vie quil leur
faudrait adopter quand on en serait parcourir les les. Prcaution vraiment humaine, qui avait
le double mrite dtre en mme temps conomique.
Vie monotone que cette vie de bord, mais non pas ennuyeuse. La mer est toujours l,
spectacle ternellement changeant. On croise des navires, des terres se montrent, coupant le
gomtrique horizon.
ce dernier point de vue, les htes du Seamew taient, il est vrai, mal partags. Le
premier jour seulement, une brumaille avait indiqu, lhorizon du sud, la cte franaise de
Cherbourg. Depuis, aucun point solide ne stait rig hors du vaste disque liquide dont le
navire formait le centre mouvant.
Les passagers paraissaient saccommoder de cette existence. En conversations, en
promenades, ils se rcraient de leur mieux, ne quittant gure le spardeck, salon et place
publique la fois.
Bien entendu, il ne sagit ici que des passagers valides, dont le nombre ne stait
malheureusement pas augment, depuis que lauditoire de Thompson avait t si largement
dcim.
Le navire, cependant, navait eu lutter contre aucune difficult relle. Le temps avait
toujours mrit lpithte de beau dans la bouche dun marin. Mais un humble terrien a le
droit de se montrer plus difficile. Les terriens du Seamew ne sen faisaient pas faute, et ne
se gnaient pas pour maudire le vent assez frais, qui rendait ainsi la mer, sinon mchante, du
moins clapoteuse et taquine.
Cette taquinerie, il est juste de le reconnatre, le btiment avait paru ne pas la prendre au
srieux. Que la lame vnt de lavant ou par le travers, il stait comport comme un bon et
honnte bateau. plusieurs reprises, le capitaine Pip lavait constat, et lme soeur, dans la
position rglementaire, avait reu la confidence de son plaisir, comme elle avait
prcdemment reu la confidence de son ennui.
Toutefois, les qualits nautiques du Seamew ne pouvaient empcher les humains dtre
malades, et M. ladministrateur gnral ne pouvait faire bnficier de ses talents
dorganisateur quun public clairsem.
Parmi les intrpides, figurait toujours Saunders. Il allait de lun lautre, bien accueilli de
tous ses compagnons, quamusait sa verve froce. Chaque fois quils se croisaient, Thompson
et lui changeaient de ces coups doeil qui valent des coups dpe. Ladministrateur gnral
navait pas oubli la remarque dsobligeante du premier jour, et il en conservait une amre
rancune. Saunders, dailleurs, ne faisait rien pour effacer son algarade. Bien au contraire, il
saisissait avec empressement toutes les occasions dtre dsagrable. Quun repas ne ft pas
sonn lheure prcise, il apparaissait, le programme la main, et assassinait Thompson de

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rclamations nervantes. Le malheureux administrateur gnral en tait arriv chercher le


moyen de se dbarrasser de cet odieux passager la premire relche.
Plus particulirement, Saunders stait li avec la famille Hamilton. Pour vaincre leur
passif ddain, la conformit de leurs gots et des siens avait t son talisman. Sans aucune
raison, Hamilton, en effet, se montrait tout aussi dsagrable que Saunders. Il tait de ces gens
qui naissent grincheux et meurent de mme, qui trouvent toujours reprendre et ne sont
satisfaits que lorsquils ont dcouvert quelque motif de se plaindre. Dans toutes ses
rclamations, Saunders avait en lui un second. Hamilton tait son ternel cho. propos de
tout et de rien, Thompson avait sur les bras ces deux perptuels mcontents devenus son
cauchemar.
Le trio Hamilton, transform en quatuor par ladjonction de Saunders, navait mme pas
tard devenir un quintette. Tigg tait cet heureux privilgi, ayant reu libre pratique du
hautain baronnet. Pour lui, le pre, la mre, la fille staient dpartis de leur raideur. Il est
supposer que les Hamilton navaient pas agi ainsi la lgre, quils avaient recueilli des
informations, et lexistence de Miss Margarett permettait bien des hypothses !
Quoi quil en soit Tigg, ainsi gard, ne courait aucun risque. Bess et Mary Blockhead
taient remplaces. Ah ! si elles eussent t l ! Mais les Misses Blockhead navaient pas
reparu, non plus que pre, mre et frre. Elle continuait souffrir, cette intressante famille,
toutes les tortures du mal de mer.
Deux des passagers valides formaient symtriquement le contraste de Saunders et
dHamilton. Ceux-l ne rclamaient jamais. Ceux-l paraissaient entirement satisfaits.
Van Piperboom de Rotterdam tait lun de ces heureux. Le sage Hollandais, renonant
poursuivre lirralisable, stait pratiquement fait une vie de coq en pte. De temps autre,
par acquit de conscience, il essayait encore leffet de sa fameuse phrase, que la plupart des
passagers commenaient savoir par coeur. Le reste du temps, il mangeait, digrait, fumait,
dormait normment. Sa vie tenait dans ces quatre verbes. Dune sant insolente, il tranait
son immense corps dun sige lautre, toujours arm de son immense pipe do
schappaient dimmenses nuages de fume.
Johnson formait le pendant de ce philosophe. Deux ou trois fois par jour, on le voyait
apparatre sur le pont. Quelques minutes, il le parcourait brutalement, reniflant, crachant,
sacrant, roulant comme une barrique, dont ses gots avaient fini par lui donner les apparences
et les allures, puis il retournait dans le coffee-room, et bientt on lentendait rclamer grand
bruit quelque cocktail ou quelque grog. Sil ntait pas agrable, du moins ntait-il pas
gnant.
Au milieu de tout ce monde, Robert menait une existence paisible. De temps autre, il
changeait quelques mots avec Saunders, quelquefois aussi avec Roger de Sorgues, qui
paraissait dans les meilleures dispositions pour son compatriote. Mais celui-ci, sil avait hsit
jusquici dtruire la frauduleuse lgende invente par Thompson, entendait cependant nen
pas profiter outre mesure. Il demeurait sur une prudente rserve et ne se livrait pas.
Le hasard ne lavait plus mis en rapport avec la famille Lindsay. Matin et soir, on
changeait un salut. Rien de plus. Cependant, en dpit de linsignifiance de leurs relations,
Robert sintressait malgr lui cette famille, et il ressentit comme une vague jalousie, quand,
prsent par Thompson, et aid par lobligatoire cohabitation du bord, Roger de Sorgues, en
quelques jours, se lia intimement avec les passagres amricaines.
Presque toujours seul et dsoeuvr, Robert restait du matin au soir sur le spardeck, et se
persuadait y trouver une distraction dans le va-et-vient des voyageurs. En ralit, certains
dentre eux lintressaient plus spcialement et cest en gnral du ct de la famille Lindsay
que ses regards se dirigeaient sans quil y penst. Sapercevait-il tout coup de cette
indiscrte contemplation, il dtournait aussitt les yeux, mais pour les ramener trente
secondes aprs vers le groupe qui lhypnotisait. force de soccuper delles, il devenait,

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leur insu et au sien mme, lami des deux soeurs. Il devinait leurs penses inexprimes,
comprenait leurs paroles quil nentendait pas. Il vivait de loin avec la rieuse Dolly, avec
Alice surtout, dont, sous ladorable enveloppe du visage, il pntrait par degrs lme
charmante et grave.
Mais, si cest instinctivement quil soccupait des compagnes de Jack Lindsay, ce dernier
tait pour Robert lobjet dune tude prmdite. Sa premire impression ne stait pas
modifie, loin de l. De jour en jour, il se sentait port un jugement plus svre. Il stonnait
de ce voyage entrepris par Alice et Dolly en compagnie dun tel personnage. Comment, ce
quil voyait, lui, ne le voyaient-elles pas ?
Robert aurait t plus surpris encore sil avait connu les conditions dans lesquelles ce
voyage avait t dcid.
Frres jumeaux, Jack et Williams Lindsay avaient vingt ans quand leur pre mourut, en
leur laissant une fortune considrable. Mais, pareils par lge, les deux frres taient
dissemblables par le caractre. Tandis que Williams, continuant les travaux de son pre,
augmentait son hritage dans des proportions normes, Jack, au contraire, dissipait le sien. En
moins de quatre ans, il avait tout dvor.
Rduit alors aux derniers expdients, il ne stait pas fait faute dy avoir recours. On parlait
mots couverts de procds louches au jeu, de combinaisons irrgulires dans les runions
sportives, doprations de bourse suspectes. Sinon absolument dshonor, il tait du moins
extrmement compromis, et les familles prudentes lavaient mis en interdit.
Telle tait la situation, quand, vingt-six ans, Williams rencontra, aima, pousa Miss Alice
Clarck, orpheline puissamment riche elle-mme de son chef et alors ge de dix-huit ans.
Williams, malheureusement, tait marqu par le destin. Six mois presque jour pour jour
aprs son mariage, on le rapportait mourant son htel. Un accident de chasse, brutal et bte
comme un fait, transformait en veuve la jeune fille peine femme.
Avant de mourir, Williams, cependant, avait pu mettre ordre ses affaires. Il connaissait
son frre, il lavait jug. Par sa volont, sa fortune passa sur la tte de sa femme, quil chargea
verbalement de servir une large pension au misrable Jack.
Pour celui-ci, ce fut le dernier coup. Il cuma. Il blasphma contre son frre. Dirrit contre
le sort, il devint furieux contre les tres. De mchant, il se fit froce.
La rflexion le calma. Au lieu de se briser stupidement contre lobstacle, il rsolut den
entreprendre le sige avec mthode. Un moyen quil estima pratique soffrait lui de modifier
la situation son avantage : profiter de linexprience de sa belle-soeur, lpouser et
reconqurir ainsi la fortune dont il se jugeait dpouill.
Conformment ce plan, il changea sur-le-champ son genre de vie, et il cessa dtre une
cause perptuelle de scandales.
Cependant, cinq ans staient couls depuis ces vnements sans que Jack et os avouer
ses projets. La froideur dAlice avait toujours t une barrire impossible franchir. Il crut
loccasion favorable quand, profitant de la libert amricaine, celle-ci rsolut de faire avec sa
soeur un voyage en Europe, sur lequel, sous linfluence dune affiche lue par hasard et
engendrant un caprice subit, devait ensuite se greffer lexcursion de lAgence Thompson.
Audacieusement, il se proposa pour compagnon de route. Alice naccepta pas son offre sans
rpugnance. Toutefois elle sy contraignit. Jack depuis longtemps semblait amend, son
existence paraissait plus rgulire. Le moment tait peut-tre venu de lui rendre une famille.
Elle et refus, si elle avait connu les projets de son beau-frre, si elle avait pu surtout lire
en lui, et se convaincre ainsi que Jack tait rest le mme, devenu pire peut-tre, quil tait
homme enfin ne reculer devant rien au monde, lchets, vilenies, voire devant le crime, dans
la conqute de la fortune.
Au surplus, depuis le dpart de New York, Jack ne stait permis aucune allusion ce quil
appelait audacieusement son amour et il ntait pas sorti de sa prudente rserve bord du

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Seamew. Taciturne, il donnait aux deux soeurs sa prsence matrielle, il gardait sa pense,
attendant. Son humeur devint encore plus sombre, quand Roger de Sorgues fut prsent aux
passagres amricaines et sen fit bien venir par sa bonne grce et sa gaiet. Il se rassura
toutefois en voyant Roger soccuper infiniment plus de Dolly que de sa soeur.
Quant aux autres htes du Seamew, il ny pensait gure. peine sil connaissait leur
existence. Il ignorait ddaigneusement celle de Robert.
Alice tait moins hautaine. Ses yeux pntrants de femme avaient remarqu lvident
dsaccord de la position subalterne de linterprte et de son apparence extrieure, ainsi que la
froideur polie avec laquelle il recevait les avances de certains passagers, et notamment de
Roger de Sorgues.
Que pensez-vous de votre compatriote ? avait-elle demand un jour ce dernier, qui
venait prcisment de dire Robert quelques mots accueillis comme de coutume. Il a lair peu
liant, ce me semble.
Cest un tre fier, et qui entend rester sa place, avait rpondu Roger, sans chercher
dissimuler son vidente sympathie pour son discret compatriote.
Il faut quil soit bien au-dessus delle pour sy maintenir avec une si ferme dignit , dit
simplement Alice.
Cette rserve, cependant, force serait bien Robert dy renoncer. Le moment tait proche
o il lui faudrait entrer vraiment en fonction. La quitude prsente tait de nature lui faire
oublier sa position relle. Mais le moindre incident la lui rappellerait ncessairement, et cet
incident devait se produire avant mme que le Seamew et pour la premire fois atterri.
Depuis quon avait quitt la Manche, on avait constamment suivi une direction ouest-sudouest, un peu moins mridionale quil ne laurait fallu pour atteindre le groupe principal des
Aores. Le capitaine Pip avait en effet mis le cap sur les les les plus occidentales, afin den
assurer la vue ses passagers. Du train dont allaient les choses, il ne semblait pas quils
dussent beaucoup profiter de cette attention de Thompson.
Quelques mots entendus ce sujet excitrent la curiosit de Roger.
Pourriez-vous me dire, monsieur le professeur, demanda-t-il Robert quatre jours aprs
le dpart, quelles sont les premires les que le Seamew doit trouver devant lui ?
Robert demeura interdit. Il ignorait compltement ce dtail.
Bon ! accorda Roger. Le capitaine nous renseignera. Les Aores appartiennent aux
Portugais, je crois ? demanda-t-il encore aprs un court silence.
Mais, balbutia Robert... je le crois aussi.
Je vous avouerai, monsieur le professeur, que je suis totalement ignorant de tout ce qui
concerne cet archipel, reprit Roger. Pensez-vous quil ait quelque chose dintressant nous
offrir ?
Certainement, affirma Robert.
De quel genre ? insista Roger. Des curiosits naturelles, peut-tre ?
Naturelles, cest vident, dit Robert avec empressement.
Et des difices, sans doute ?
Et des difices, cela va de soi.
Roger regarda, un peu surpris, son interlocuteur. Un malin sourire naquit sur ses lvres. Il
recommena ses questions.
Un dernier mot, monsieur le professeur. Le programme nannonce le dbarquement que
dans trois les : Le Fayal, Tercre et Saint-Michel. Larchipel nen contient-il pas dautres ?
Mrs. Lindsay a dsir savoir combien il en comportait en tout ; je nai pu la renseigner.
Robert tait au supplice. Il constatait un peu tard son ignorance absolue de ce quil avait
mission dapprendre aux autres.
Cinq, affirma-t-il audacieusement.

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Grand merci, monsieur le professeur , dit enfin Roger narquoisement, en prenant cong
de son compatriote.
peine seul, celui-ci se prcipita dans sa chambre. Avant son dpart de Londres, il avait
eu soin de se munir dune collection de livres propres le documenter sur les pays compris
dans litinraire. Ces livres, pourquoi les avoir si follement ngligs ?
Il parcourut le Baedeker des Aores. Hlas ! il avait commis une grossire erreur en
nattribuant que cinq les larchipel. On en comptait neuf bel et bien. Robert fut fort humili
et rougit cruellement, quoique personne ne pt voir sa honte. Il se hta de regagner le temps
perdu. Dsormais, il passa ses journes le nez dans ses livres, et son hublot demeura clair
fort avant dans la nuit. Roger constata le fait et sen gaya vivement.
Potasse, mon bon ami, potasse ! se dit-il trs amus. Quant tre professeur !... Comme
je suis pape !
Le matin du septime jour, cest--dire le 17 mai huit heures, Saunders et Hamilton
sapprochrent de Thompson, et le premier lui fit observer dun ton sec quaux termes du
programme le Seamew aurait d mouiller la nuit dernire Horta, capitale de lle de Fayal.
Thompson sexcusa de son mieux, rejetant tout sur ltat de la mer. Pouvait-il prvoir quil
aurait lutter contre un vent debout et des lames aussi dures ? Les deux compres ne prirent
pas la peine de discuter. Ils avaient fait constater lirrgularit, cela suffisait pour linstant. Ils
se retirrent dun air digne, et le baronnet dversa sa bile dans le sein de sa famille.
Dailleurs, il est croire que le navire et les lments eux-mmes ressentirent quelque
motion du mcontentement dun voyageur aussi considrable. Le vent qui, ds les premires
heures du jour, avait manifest une tendance mollir, dcrut progressivement. Par un effet
naturel la houle tombait en mme temps. Le btiment se poussait en avant plus rapidement, et
lamplitude de son tangage diminuait. Bientt, tout en restant debout, le vent ne fut plus
quune brise lgre, et les htes du Seamew purent se croire revenus sur la paisible Tamise.
Le rsultat de cette accalmie se fit aussitt sentir. Les malheureux passagers, quon navait
pas revus depuis six jours entiers, montrent lun aprs lautre sur le pont. Successivement, ils
apparurent, visages plis, traits tirs, en somme de lamentables ruines.
Indiffrent cette rsurrection, Robert, accoud une batayole, fouillait lhorizon des
yeux, cherchant vainement la terre prochaine.
Pardon, monsieur le professeur, dit tout coup une voix derrire lui, ne sommes-nous pas
ici la place occupe autrefois par un continent disparu : lAtlantide ?
Robert, en se retournant, se trouva en face de Roger de Sorgues, dAlice Lindsay et de
Dolly.
Si Roger avait espr coller son compatriote par cette question impromptue, il perdait
son temps. La leon prcdente avait port ses fruits. Robert tait ferr, dsormais.
En effet, monsieur, dit-il.
Ce pays a donc rellement exist ? demanda Alice son tour.
Qui le sait ? rpondit Robert. Vrit ou lgende, une grande incertitude plane
videmment sur lexistence de ce continent.
Mais enfin, demanda encore Alice, y a-t-il des tmoignages en faveur de laffirmative ?
Plusieurs, rpondit Robert, qui se mit en devoir de rciter son guide. Sans parler de la
Mropide, dont Midas, daprs Thopompe de Chio, avait reu la connaissance du vieux et
pauvre Silne, il reste au moins la narration du divin Platon. Avec Platon, la tradition se fait
rcit, la lgende, histoire. Grce lui, la chane du souvenir a tous ses maillons. Elle se relie
dannes en annes, de sicles en sicles, et remonte dans la nuit des ges. Les faits dont il se
constituait ainsi lhistorien, Platon les tenait de Critias, qui lui-mme, lge de sept ans, en
avait entendu le rcit de la bouche de son arrire-grand-pre, Dropidas, alors nonagnaire.
Quant Dropidas, il ne faisait que rpter ce qu maintes reprises il avait entendu raconter
son intime ami, Solon, un des sept sages de la Grce, le lgislateur dAthnes. Solon lui avait

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dit comment, reu par les prtres de la ville gyptienne de Sas, alors ge de huit mille ans, il
avait appris deux que leurs monuments relataient les guerres clatantes soutenues autrefois
par les habitants dune antique cit de la Grce, fonde mille ans avant Sas mme, contre des
peuples innombrables venus dune le immense situe au-del des colonnes dHercule. Si
cette tradition est exacte, cest donc huit dix mille ans avant Jsus-Christ que respirait cette
race vanouie des Atlantes, et cest ici mme que stendait leur patrie.
Comment, objecta Alice aprs un instant de silence, ce vaste continent aurait-il pu
disparatre ?
Robert fit un geste vasif.
Et de ce continent, rien, pas une pierre naurait subsist ?
Si, rpondit Robert. Des pics, des montagnes, des volcans mergeraient encore. Les
Aores, Madre, les Canaries, les les du Cap-Vert ne seraient pas autre chose. Le reste a t
englouti. Dans les plaines toujours laboures, le navire a remplac la charrue. Tout, sauf les
plus orgueilleux sommets, sest effondr en dinsondables abmes, tout a disparu sous les
flots, villes, difices, hommes, dont pas un nest revenu dire ses frres lpouvantable
catastrophe.
Ceci ntait plus dans le guide. Robert lavait tir de son propre fond. Il collaborait,
laudacieux.
Dailleurs, le rsultat en tait heureux. Ses auditeurs semblaient mus. Si le dsastre tait
vieux de dix mille ans, il tait effroyable aussi, et tel que les annales du monde nen
contiennent pas de semblable. Les yeux errant sur les vagues, ils songeaient aux secrets
recels par le gouffre. L, des moissons avaient jauni, des fleurs taient closes, le soleil avait
rayonn sur ces contres plonges dans une ombre ternelle. L, des oiseaux avaient chant,
des hommes avaient vcu, des femmes aim, jeunes filles, mres, pleur. Et, sur ce mystre de
vie, de passion, de douleur, roulait maintenant, comme sur une tombe immense,
limpntrable linceul de la mer.
Pardon, monsieur, pronona une voix, je nai saisi que la fin de ce que vous disiez. Si je
vous ai bien compris, un affreux accident aurait eu lieu en cet endroit. Une terre importante
aurait t dtruite par la mer. Eh bien ! monsieur, il est vraiment extraordinaire que les
journaux nen aient point parl !
En se retournant avec un peu deffarement, les causeurs aperurent laimable Mr.
Blockhead, accompagn de sa famille. Oh ! combien plis, ces visages ! Combien maigrie,
cette intressante famille !
Roger se chargea de la rponse.
Eh ! cest vous, cher monsieur ! Guri enfin ! Compliments !... Comment ! vous navez
pas vu dans les journaux le rcit de cet accident ? Je peux cependant vous affirmer quil en a
t longuement question.
La cloche annonant le djeuner coupa la rponse de Blockhead.
Voil un signal que jai plaisir entendre ! scria-t-il.
Et rapidement il slana vers la salle manger, suivi de Mrs. Georgina et de son fils Abel.
trange phnomne ! Miss Bess et Miss Mary ne laccompagnrent pas avec lempressement
quet rendu naturel un jene aussi prolong. Non, dun mme mouvement, elles staient
lances vers larrire. Un instant plus tard, on les vit revenir escortant Tigg enfin reconquis.
quelques pas, les Hamilton savanaient leur tour, les yeux rageurs, les lvres pinces.
Tigg ressemblait ainsi un moderne Pris, que trois desses nouveau style se seraient
disputes. Le proverbe affirmant que dans le royaume des aveugles les borgnes sont rois, Miss
Margarett tait vraiment la Vnus de ce trio cleste. La hautaine Mary et alors rempli le rle
de Junon, celui de Minerve demeurant rserv Miss Bess, cause de ses angles belliqueux...
En ce moment, il tait vident que, contrairement la tradition gnralement accepte,
Minerve et Junon triomphaient. Vnus tait verte de rage.

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Pour la premire fois depuis longtemps, la table se trouva garnie de bout en bout.
Thompson prouva des sentiments divers en considrant cette abondance de convives.
Vers la fin du repas, Blockhead, travers la table, lui adressa directement la parole :
Mon cher monsieur, dit-il, jai appris tout lheure que ces parages avaient t le thtre
dun accident pouvantable. Une contre entire aurait t submerge. Je crois donc opportun
de vous proposer douvrir entre nous une souscription pour les victimes de la catastrophe. Je
minscrirai volontiers pour une livre.
Thompson neut pas lair de comprendre.
De quelle catastrophe voulez-vous parler, mon cher monsieur ? Du diable si jai jamais
rien entendu dire ce sujet !
Pourtant je ninvente rien, insista Blockhead. Cest de la bouche de M. le professeur que
jai appris cette affaire, et cet autre gentleman franais qui est auprs de lui ma affirm que
les journaux en avaient parl.
Parfaitement ! scria Roger, voyant quil tait question de lui, parfaitement ! Mais ce
nest pas aujourdhui que la chose est arrive. Il y a de cela quelques annes. Ctait...
Attendez donc !... Il y a deux ans ?... Non, cest plus vieux que a... Ctait... Ah ! jy suis ! Il
y aura exactement huit mille quatre cents ans, vienne la Saint-Jean, que lAtlantide a disparu
sous les flots. Je lai lu, sur ma parole, dans les gazettes de la premire Athnes.
La table entire partit dun clat de rire. Quant Blockhead, il tait rest bouche bante.
Peut-tre allait-il se fcher, car la farce tait un peu grosse, mais soudain une voix tombant du
pont teignit la fois et rire et colre.
Terre par bbord devant ! criait un matelot.
En un clin doeil, la salle fut vide. Seul, le capitaine Pip demeura sa place, achevant
paisiblement son repas.
Ils nont donc jamais vu la terre, monsieur ? demanda-t-il son fidle confident
accroupi son ct.
Les passagers taient remonts sur le spardeck, et, les regards tendus vers le sud-ouest,
sefforaient dapercevoir la terre annonce.
Ce fut seulement un quart dheure plus tard, que, pour leurs yeux inexpriments, une
tache commena se dessiner, comme un nuage lhorizon.
en juger par la direction que nous avons suivie, dit Robert ses voisins immdiats, ce
doit tre Corvo, cest--dire lle la plus septentrionale et la plus occidentale de larchipel.
Larchipel des Aores se divise en trois groupes bien tranchs. Un, central, comprend cinq
les : Fayal, Tercre, Saint-Georges, Pico et Gracieuse ; un au nord-ouest avec deux les :
Corvo et Flors ; un au sud-est, galement form par deux les : Saint-Michel et Sainte-Marie,
plus lamas de rcifs nomm les Dsertas. Situes quinze cent cinquante kilomtres du
continent le plus proche, ces les, de grandeurs fort ingales, et occupant plus de cent lieues
marines, runissent peine entre elles toutes vingt-quatre mille kilomtres carrs de terre
ferme et cent soixante-dix mille habitants. Cest dire que de larges bras de mer les sparent, et
que la vue peut rarement aller de lune lautre.
La dcouverte de cet archipel est, comme dusage, revendique par des peuples divers.
Quoi quil en soit de ces querelles de vanit, ce fut des colons portugais, qui sy tablirent de
1427 1460, quelles reurent leur nom, en raison dune espce doiseau alors trs abondante,
et que les premiers occupants prirent par erreur pour des milans ou des autours.
Ces renseignements gnraux, Robert les donna la demande de Thompson. Succs
vraiment flatteur, peine avait-il ouvert la bouche, que la plupart des passagers staient
arrts auprs de lui, jaloux dentendre le professeur franais. Ceux-ci en attirant dautres, il
fut bientt le centre dun vritable cercle. En somme, il ne pouvait se refuser cette
confrence improvise. Cela faisait partie de ses fonctions. Au premier rang des auditeurs de
Robert, Blockhead, sans rancune, avait pouss son intressant rejeton. coutez bien M. le

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professeur, lui disait-il, coutez bien M. le professeur ! Un autre auditeur, et celui-l tout
fait inattendu, tait Van Piperboom de Rotterdam. Quel intrt pouvait-il bien prendre des
discours compltement inintelligibles pour ses nerlandaises oreilles ? Mystre. En tout cas, il
tait l, au premier rang lui aussi, oreille tendue, bouche ouverte, ne perdant pas un mot. Quil
comprt ou non, il en voulait videmment pour son argent.
Une heure plus tard, lle de Corvo cessa dtre un nuage, saffirma, masse confuse encore,
cependant, cette distance denviron vingt-cinq milles. En mme temps, une autre terre
montait vaguement lhorizon.
Flors , annona Robert.
Le navire avanait rapidement. Peu peu les dtails apparurent, se prcisrent, et bientt
on put distinguer une haute et abrupte falaise slevant plus de trois cents mtres au-dessus
des flots. Le Seamew sen approcha moins de trois milles, puis le capitaine, laissant porter
au sud, suivit la cte.
La falaise se continuait, toujours aussi haute, aussi aride, sa base seme de roches
innombrables, sur lesquelles la mer dferlait avec rage. Laspect en tait terrible et sauvage.
bord du Seamew, les coeurs staient serrs, et lon hsitait croire Robert, quand il affirmait
que cette le menaante contient et nourrit prs de mille cratures humaines. Sauf quelques
valles un peu verdoyantes, partout loeil rencontrait les signes de la plus effroyable
dvastation. Nulle apparence de vie sur ces basaltes noirtres, sur ces rocs arides et
grandioses, amoncels, bouleverss par le caprice dune incommensurable puissance.
Voil loeuvre des tremblements de terre , observa Robert.
ce mot, un remous brisa la foule des passagers, et, bousculant tout le monde, Johnson,
loeil irrit, se planta en face de linterprte du Seamew.
Quavez-vous dit, monsieur ? scria-t-il. Navez-vous pas parl de tremblements de terre
? Il y en a donc aux Aores ?
Il y en a eu tout au moins, rpondit Robert.
Et maintenant ?
Maintenant, dit Robert, sils ont compltement cess Flors et Corvo, on ne peut en
dire autant des autres les, surtout de Saint-Georges et de Saint-Michel.
En entendant cette rponse, Johnson parut enflamm de colre.
Cest une indignit ! cria-t-il en se tournant vers Thompson. On avertit les gens, que
diable ! On imprime a sur le programme ! Eh bien, monsieur, libre vous de descendre
terre, vous et tous ceux qui auront la sottise de vous suivre ! Mais retenez bien ceci : moi,
je-ny-met-trai-pas-les-pieds !
Cette dclaration faite avec nergie, Johnson sloigna brutalement comme il tait venu, et
bientt on entendit sa voix tonner dans le coffee-room.
Une demi-heure plus tard, le Seamew arriva lextrmit mridionale de cette le dsole.
En cet endroit, la falaise hautaine sabaisse et le rivage est termin par une pointe assez basse,
que Robert dsigna sous le nom de pointe Peisqueiro. Le capitaine laissa alors porter de deux
quarts dans louest, et se rapprocha franchement de Flors quun dtroit de dix milles peine
spare de Corvo.
Depuis quon lavait alors aperue, Flors avait singulirement grandi. On pouvait
maintenant concevoir sa configuration gnrale. On distinguait son sommet, le Morro
Grande , haut de neuf cent quarante-deux mtres, et son entourage de montagnes, puis de
collines, descendant par tages jusqu la mer. Plus grande que sa voisine, Flors mesure
quinze milles de long sur neuf de large, soit environ cent quarante-huit kilomtres carrs, et sa
population nest pas infrieure neuf mille mes. Son aspect est aussi plus doux et plus
tendre. Ces collines, qui dboulent dans locan, sont couvertes dun vaste tapis de verdure
coup et l de bouquets darbres. Sur les sommets, de gras pturages resplendissent au

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soleil. Plus bas, stendent des champs, encadrs et soutenus par des murs de lave. Les
passagers furent rassrns par cette nature accueillante.
Quand il ne fut plus qu une faible distance de la pointe Albernas, qui forme lextrmit
nord-ouest de lle, le capitaine Pip obliqua directement vers lest. Le Seamew traversa ainsi
le canal sparant les les jumelles, ctoyant de prs la riante Flors, tandis que, par degrs,
Corvo seffaait lhorizon. Le capitaine donna successivement la route au sud-est, puis au
sud. Vers quatre heures de laprs-midi, le Seamew se trouvait par le travers de la capitale
Santa Cruz, dont on distinguait facilement les maisons vivement claires par le soleil. La
marche fut alors modifie encore une fois, et le Seamew, laissant dans son sillage les deux
premires Aores, savana toute vapeur vers Fayal.
De Santa Cruz Horta, capitale de Fayal, la distance est denviron cent trente milles, soit
une traverse de onze heures peu prs. Avant sept heures, les sommets de Flors taient
peine visibles. Bientt ils se fondirent dfinitivement dans la nuit.
Le lendemain comportant un programme assez charg, le pont fut, ce soir-l, dsert de
bonne heure. Robert allait le quitter son tour, quand Roger de Sorgues vint changer avec lui
quelques mots et lui souhaiter amicalement le bonsoir.
propos ! dit-il au moment de se sparer, y aurait-il indiscrtion vous demander, mon
cher compatriote, dans quel lyce de France vous tes professeur ?
Robert, nullement embarrass, se mit rire.
Dans limagination de M. Thompson, rpondit-il avec gaiet. Cest exclusivement lui
que je dois cette nomination, sans lavoir sollicite, je vous prie de le croire.
Roger, rest seul, le regarda sloigner. Il songeait : Pas professeur, cest avou.
Interprte occasionnel, cest vident. Il mintrigue, moi, ce monsieur-l.
Tranchant provisoirement la question par un geste dinsouciance, Roger descendit le
dernier. Le problme lirritait, cependant, et, allong dans son cadre, il murmurait encore :
On ne mtera pas de lide que jai vu cette figure-l quelque part !... Mais o, mille
carabines, mais o ?...

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VI
LUNE DE MIEL

Lorsque, le lendemain, Robert, vers sept heures, monta sur le pont, le navire immobile tait
mouill dans le port de Horta, capitale de lle de Fayal. De toutes parts, la terre bornait
lhorizon.
louest, flanque de ses deux forts, la ville, dagrable aspect, stageait en amphithtre,
levant les uns au-dessus des autres les clochers de ses glises, et couronne par une minence
que surmonte un vaste difice, couvent de jsuites autrefois.
Au nord, le regard tait arrt par la Ponta Espalamaca limitant un des cts de la rade ; au
sud, par deux rochers limitant lautre ct, le Monte Queimado (Montagne-Brle), sur lequel
sappuie la digue qui ferme le port, et la Ponta da Guia (Pointe-du-Guide), ancien volcan, dont
le cratre gueul, la Chaudire-de-lEnfer, est envahi par la mer et sert parfois de refuge aux
pcheurs lorsque le temps menace.
Vers le nord-est, la vue stendait librement jusqu la pointe occidentale de lle SaintGeorges, distante de vingt milles environ.
lest, ctait la masse norme de Pico (le Pic). Sous ce nom, le et montagne se
confondent comme elles se confondent dans la ralit. Hors des flots, les rivages de lle
surgissent brusquement, et, par une pente ininterrompue, deviennent, deux mille trois cents
mtres plus haut, le sommet de la montagne.
Ce sommet, Robert ne put lapercevoir. douze cents mtres environ, un rideau de brume
arrtait le regard. Une incessante tourmente parcourait cet amas de vapeurs. Tandis que, sur le
sol, les vents alizs soufflaient du nord-est, l-haut, des lambeaux de nuages se dtachaient
chaque instant de la masse toujours reforme, et allaient se perdre en sens contraire, emports
par les contre-alizs du sud-ouest.
Au-dessous de ce rideau impntrable, sur la pente descendant rgulirement jusqu la
mer, des prairies, des champs, des arbres entouraient de nombreuses quintas, o les riches
habitants de Fayal vont fuir les chaleurs et les moustiques de lt.
Robert admirait ce panorama, quand la voix de Thompson le tira de sa contemplation.
Eh ! bonjour, monsieur le professeur. Intressant, ce pays, jose le dire ! Si vous le
voulez bien, monsieur le professeur, jaurai ce matin besoin de vos services. Les passagers
doivent, vous le savez, dbarquer huit heures, daprs le programme. Quelques prparatifs
sont indispensables auparavant.
Ainsi poliment sollicit, Robert quitta le bord en compagnie de Thompson. En suivant le
rivage de la mer, tous deux gagnrent les premires maisons de Horta. Bientt Thompson
sarrtait, en montrant du doigt un assez vaste immeuble orn dune enseigne en portugais,
que Robert traduisit sur-le-champ.
Un htel, dit-il. LHtel de la Vierge.
Va pour lHtel de la Vierge. Entrons, cher monsieur, et abordons lhtelier.
Mais celui-ci ne souffrait pas apparemment dune plthore de voyageurs. Il ntait pas
lev. Il fallut attendre un quart dheure avant de le voir apparatre, demi vtu, les yeux gros
encore de sommeil.
Robert traduisant demandes et rponses, ce dialogue aussitt sengagea entre lhte et
Thompson :
Pouvez-vous nous donner djeuner ?
cette heure !
Mais non, onze heures.
Certainement. Ce ntait pas la peine de me dranger pour a.
Cest que nous sommes assez nombreux.

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Deux. Je le vois bien.


Oui, nous deux, avec soixante-trois autres personnes.
Diavolo ! fit lhte en se grattant la tte.
Eh bien ! insista Thompson.
Eh bien ! dit lhte, en prenant rsolument son parti, vous aurez onze heures vos
soixante-cinq djeuners.
quel prix ?
Lhte rflchit un instant.
Vous aurez, dit-il enfin, oeufs, jambon, poisson, poulet, dessert, pour vingt-trois mille
ris, vin et caf compris.
Vingt-trois mille ris, soit deux francs par tte environ, ctait dun invraisemblable bon
march. Tel ne fut pas sans doute lavis de Thompson, car, par le canal de son interprte, il
entama un marchandage effrn. Finalement, on tomba daccord sur le prix de dix-sept mille
ris, soit environ cent francs en monnaie franaise.
Cette question rgle, un autre marchandage recommena propos des moyens de
transport ncessaires. Aprs dix minutes de discussion, lhte sengagea, moyennant un forfait
de trente mille ris (cent quatre-vingts francs), mettre, le lendemain matin, la disposition
des touristes, soixante-cinq montures, chevaux et nes, ces derniers en majorit. Quant des
voitures, il ny fallait pas songer, lle nen contenant pas une seule.
Tmoin et acteur de ces discussions, Robert constatait avec un tonnement ml
dinquitude que Thompson, sen fiant son heureuse toile, navait absolument rien prpar.
Voil qui nous promet de lagrment ! se dit-il in petto.
Tout tant bien convenu, Thompson et Robert se htrent daller retrouver les passagers,
qui, depuis au moins une demi-heure, devaient attendre leur minent administrateur.
Ils taient tous l en effet, formant sur le quai un groupe compact et gesticulant. Tous sauf
un, cependant. Comme il lavait dclar, Elias Johnson tait rest bord, manifestant par une
rigoureuse abstention son horreur des tremblements de terre.
Dans le groupe des passagers, la mauvaise humeur tait vidente, mais elle se calma dellemme la vue de Thompson et de Robert. Seul, Saunders crut devoir protester. Et encore le
fit-il avec une extrme discrtion. Il exhiba silencieusement sa montre, et de loin, invita du
doigt Thompson constater que la grande aiguille avait notablement dpass la demie de huit
heures. Ce fut tout.
Thompson neut lair de rien voir. Agit, aimable, spongeant le front grands gestes, afin
de donner une haute ide de sa dvorante activit, il sempressa. Peu peu, sous sa direction,
la foule des passagers se ptrit, sallongea, seffila. La cohue se transforma en un rgiment
aux hommes bien aligns.
Les Anglais, habitus cette singulire manire de voyager, se pliaient du reste aisment
aux exigences dun aussi militaire embrigadement. Cela leur semblait tout naturel, et deuxmmes ils staient masss en seize rangs composs chacun de quatre personnes. Seul, Roger
de Sorgues fut quelque peu tonn, et dut mme rprimer une intempestive envie de rire.
En tte, au premier rang, figurait Lady Heilbuth flanque de Sir Hamilton. Cet honneur
leur tait bien d. Et tel tait sans doute lavis personnel du baronnet, car il clatait
visiblement de satisfaction. Les autres rangs staient organiss au gr du hasard ou des
sympathies. Roger russit sans peine complter celui de la famille Lindsay.
Thompson stait naturellement except de sa combinaison. Sur le flanc de la troupe, en
serre-file, rectifiant un alignement dfectueux, refrnant de personnelles vellits
dindpendance, il allait, venait, tel un capitaine ou, comparaison peut-tre plus exacte, tel un
pion surveillant un convoi de potaches disciplins.

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Au signal, la colonne sbranla. En bon ordre, elle longea la mer, passa devant lHtel de la
Vierge, et lhtelier put, de sa porte, la suivre dun regard satisfait. Cent pas plus loin, sur
linvitation de Robert, elle obliqua sur la gauche, et pntra rellement dans la ville de Horta.
Combien moins engageante de prs que de loin, la ville de Horta ! Une seule rue, bifurque
son extrmit, la compose presque exclusivement. Raide, troite, irrgulire, mal pave,
cette rue nest pas prcisment une agrable promenade. cette heure de la journe, le soleil
dj brlant lenfilait de bout en bout, cuisant les nuques et les dos, et ses morsures firent
bientt natre des plaintes, que rprimait avec peine loeil svre de Thompson.
Les maisons dont la rue de Horta est borde noffrent pas assez dintrt pour faire
mpriser par lme les dolances du corps. Grossirement bties en murs de lave dune trs
grande paisseur, afin de mieux rsister aux tremblements de terre, elles seraient du dernier
banal, ntait loriginalit quelles atteignent force de salet. De ces maisons, le rez-dechausse est rgulirement occup, soit par des magasins, soit par des curies ou des tables.
Les tages suprieurs, rservs aux habitants, semplissent, grce la chaleur et au voisinage
des tables, des odeurs les plus coeurantes et des plus ignobles insectes.
Chaque maison senfle dun large balcon, dune vrandah ferme par un treillage.
Surveillant la rue, piant les voisins et les passants, pluchant les faits et gestes de tous ceux
que le hasard met leur porte, les bourgeoises indignes font de longues stations derrire
leur abri protecteur. Mais, cette heure matinale, aveugles taient les balcons, leurs
propritaires ayant coutume de prolonger au-del du vraisemblable les heures consacres au
sommeil.
Sur le passage de la colonne, les rares promeneurs se retournaient avec surprise, les
boutiquiers sortaient sur le pas de leurs portes. Que signifiait ce dbarquement ? Lle taitelle envahie, comme au temps de lusurpateur don Miguel ? En somme, on obtenait un succs
de bon aloi. Thompson avait le droit dtre fier. Il ltait.
Mais Sir Hamilton ltait davantage encore. En tte, raide, droit, le regard fix beaucoup
plus de quinze pas, tous les pores de sa peau criaient : Moi ! Cette attitude orgueilleuse
faillit mme lui jouer un mauvais tour. Faute de regarder ses pieds en tenant les yeux
modestement baisss, le noble baronnet trbucha sur le pav trs cahoteux, et stala de tout
son long. Un simple gentleman en et fait autant. Par malheur, si les membres de Sir
Hamilton sortirent intacts de cette aventure, il nen fut pas de mme pour un accessoire de
toilette absolument indispensable. Sir Hamilton avait bris son lorgnon. Cruelle catastrophe !
Quel plaisir tait possible dsormais pour ce myope devenu aveugle ?
Vigilant administrateur, Thompson heureusement avait tout vu. Il sempressa de faire
remarquer au baronnet un magasin la montre duquel on apercevait quelques misrables
appareils doptique, et par lentremise de Robert, un march fut bientt conclu. Moyennant
deux mille ris environ douze francs le marchand sengagea rendre ds le lendemain
matin linstrument rpar.
Au passage, on visitait glises et couvents sans grand intrt. Dglises en couvents, de
couvents en glises, on atteignit enfin lminence dominant la ville, et, suant, soufflant, mais
toujours en bon ordre, on sarrta vers dix heures au pied de lancien couvent des jsuites
construit face la mer. Aussitt la colonne se disloqua et, sur un signe de Thompson, le cercle
se forma autour de Robert. Au premier rang, Blockhead avait pouss le jeune Abel, ct
duquel Van Piperboom de Rotterdam plaa son encombrante et massive personne.
Lancien couvent des jsuites, annona Robert en prenant la voix professionnelle du
cicrone. Le plus bel difice quils aient lev aux Aores. On peut le visiter conformment
au programme. Je crois devoir vous prvenir toutefois que, si ce monument est remarquable
par ses proportions considrables, il noffre aucun intrt artistique.
Les touristes, excds par leurs prcdentes visites, se dclarrent convaincus. Seul,
Hamilton, le programme la main, exigea son excution complte, et firement pntra dans

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le couvent. Blockhead, de son ct, fit observer avec sagacit quon aurait pu tout au moins
aller voir les proportions, puisquon les reconnaissait remarquables, mais personne ne daigna
couter lpicier honoraire.
Nous passerons donc larticle suivant du programme , dit Robert.
Et il lut :
Vue magnifique. Cinq minutes.
Devant vous, expliqua-t-il, lle de Pico. Au nord, Saint-Georges. Dans lle de Pico, une
agglomration de quintas indique le quartier de La Magdalena , o les habitants de
Fayal vont passer lt.
Ceci dit, Robert ayant rempli ses fonctions, le cercle se rompit, et les touristes
sparpillrent leur fantaisie en contemplant le panorama tendu devant eux. leurs pieds,
la ville de Horta semblait rouler la mer. En face, le Pic dressait sa masse colossale, dont le
sommet allait toujours se perdre au-del dun chaos de vapeurs. Le canal entre les deux les
tait maintenant empli de soleil, et les eaux miroitaient, incendies, jusquaux rivages
empourprs de Saint-Georges.
Lorsque le baronnet revint, sa visite termine, la colonne dj exerce se reforma avec
rapidit. Elle se remettait en marche, quand le mticuleux passager brandit de nouveau
linflexible rglement. Le programme portant : Vue magnifique. Cinq minutes , il lui fallait
ces cinq minutes.
On dut subir les fantaisies de cet original, et, dans un impeccable alignement, la colonne
tout entire, face lest, soctroya, non sans de nombreux et lgitimes murmures, cinq
minutes de contemplation supplmentaires. Pendant tout ce temps, Hamilton, tromp par sa
quasi-ccit, resta invariablement tourn vers louest. Dans cette direction, il napercevait
gure que la faade aveuglante de lancien couvent des jsuites, et cela, avec la meilleure
volont du monde, ne pouvait passer pour une vue magnifique. Mais ceci tait un dtail.
Le baronnet considra le mur avec conscience pendant les cinq minutes rglementaires.
La colonne enfin reprit sa route.
Ds les premiers pas, loeil vigilant de Thompson dcouvrit quun des rangs tait rduit de
moiti. Deux passagers staient clipss les deux jeunes maris, ainsi que le lui fit
reconnatre un examen plus attentif. Thompson frona le sourcil. Il naimait pas ces
irrgularits. Toutefois, il rflchit aussitt que cette diminution de convives allait lui
permettre dimposer lhtelier un quitable rabais.
Il tait onze heures et demie, quand, toujours en bon ordre, mais harasss, les touristes
firent leur entre lHtel de la Vierge. Lhte, rubicond et jovial, les reut son bonnet la
main.
On prit place autour de la table. Sir Hamilton eut le vis--vis de Thompson que personne
ne songea lui disputer. Mary et Bess Blockhead, grce une savante manoeuvre, se
placrent loin de leur famille, et purent ainsi se consacrer exclusivement au bonheur de Tigg
dfinitivement cern.
Quand la premire faim fut calme, Thompson prit la parole, et sollicita lapprciation de
ses passagers sur la ville de Horta.
Cest superbe ! scria Blockhead, tout simplement superbe !
Mais il parut bientt que Blockhead tait seul de son avis.
Affreuse ville ! dit lun.
Et sale ! renchrit un autre.
Quelle rue !
Quelles maisons !
Quel soleil !
Quels pavs !
On reconnatra le baronnet cette dernire rclamation.

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Et quel htel ! dit son tour Saunders, avec des grincements de scie dans la voix. On voit
bien quon nous a promis des htels de premier ordre.
Saunders navait pas tout fait tort, on doit le reconnatre. Certes, les oeufs, le jambon, le
poulet, figuraient en effet sur la table. Mais le service laissait singulirement dsirer. La
nappe ne manquait pas de trous, les fourchettes taient de fer, et lon ne changeait pas les
assiettes, dailleurs dune propret douteuse.
Thompson secoua la tte dun air belliqueux.
Ai-je donc besoin de faire observer Mr. Saunders, siffla-t-il avec amertume, que les
mots Htels de premier ordre nont quune valeur tout fait relative ? Une auberge des
faubourgs de Londres devient un confortable htel au Kamtchatka...
Et en gnral, interrompit Hamilton, dans tout pays habit par un peuple latin, cest-dire infrieur. Ah ! si nous tions dans une colonie anglaise !...
Mais le baronnet ne put son tour achever sa pense. Le djeuner termin, on partait
bruyamment. Thompson, sorti le dernier, eut la satisfaction de trouver la colonne reforme.
Chacun avait repris de soi-mme la place que le hasard ou sa volont lui avait assigne le
matin. Aucune contestation ne stait leve, tant lide de proprit nat aisment parmi les
hommes.
Pour la troisime fois, au milieu dun plus nombreux concours de population, elle suivit la
rue si fatale au baronnet. En arrivant sur le thtre de son accident, celui-ci jeta un coup doeil
oblique sur la boutique o il avait trouv secours. Prcisment, lopticien tait sur sa porte,
comme tous les autres marchands, ses confrres. Lui aussi, il avait reconnu son client
occasionnel. Et mme, il le suivit dun regard, dans lequel Hamilton crut lire mais quelle
ide ! comme une expression de blme mprisant.
Vers le haut de la rue, on tourna gauche, et lon continua de slever sur les flancs de la
colline. Bientt les dernires maisons furent dpasses. Quelques centaines de mtres plus
loin, la route commenait ctoyer un torrent aux capricieux mandres. Ses rives dlicieuses
et changeantes furent nanmoins ddaignes par la plupart de ces touristes trop aligns. Un
site qui ne figurait pas sur le programme ne comptait pas. Disons mieux, il nexistait pas.
Aprs une marche dun demi-mille, la route parut tout coup ferme par une norme
barrire de rochers, du haut desquels leau du torrent se prcipitait en cascade. Sans altrer
son admirable alignement, la colonne voluant droite, continua de remonter la pente.
Bien quon ft lheure la plus chaude de la journe, la temprature demeurait
supportable. Dans le ravin suivi par les promeneurs, les arbres abondaient. Cdres, noyers,
peupliers, chtaigniers, htres, rpandaient leur ombre bienfaisante.
Lascension durait depuis une heure, quand lhorizon slargit tout coup. un brusque
tournant, la route dboucha flanc de coteau, dominant une vaste valle, en laquelle se
continuait le ravin agrandi.
Thompson fit un signe, et les touristes formrent de nouveau le cercle autour du cicrone.
Les soldats, dcidment, shabituaient la manoeuvre. Quant Robert, tout en ressentant
vivement le ridicule de cette faon ultra-anglaise de voyager, il eut le bon esprit de nen rien
laisser paratre. Il dit sans prambule, dun ton froid :
Cest ici, mesdames et messieurs, le lieu de premier tablissement des Flamands, qui
colonisrent cette le avant les Portugais. Vous remarquerez que les habitants de cette valle
ont conserv dans une large mesure les traits physiques, les costumes, le langage et lindustrie
de leurs anctres.
Robert se tut brusquement comme il avait commenc. Que les infortuns touristes fussent
hors dtat de remarquer quoi que ce ft, ainsi quil les y invitait, ce ntait pas son affaire.
Dailleurs, on parut satisfait. On remarqua, puisque tel tait le programme, de loin, de trs
loin, et aucune rclamation ne surgit.

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Au signal de Thompson, la colonne se reforma comme un rgiment exerc, et les yeux se


dtournrent passivement du paysage enchanteur.
Ctait vraiment dommage. Enserre de collines aux doux contours, sillonne par des
ruisselets qui, runis, deviennent plus bas le torrent dont on venait de remonter le cours, la
Valle Flamande stale, pleine dune virgilienne mollesse. Aux gras pturages o paissent
des troupeaux de boeufs, succdent des champs de froment, de mas, dorge, et,
capricieusement disperses, de blanches maisons brillent aux rayons du soleil.
Une Suisse normande, dit Roger.
Un reflet de notre pays , ajouta mlancoliquement Robert en se remettant en marche.
Contournant la ville de Horta par le nord, la colonne obliqua un peu sur la droite, et la
Valle Flamande ne tarda pas disparatre. Aprs les champs rappelant les perspectives de la
Normandie, on traversait maintenant des entreprises de cultures marachres. Oignons,
pommes de terre, ignames, pois, tous les lgumes dfilrent, sans prjudice des fruits, tels que
pastques, calebasses, abricots et cent autres.
Mais il fallut quitter ce quartier plantureux. La journe savanant, Thompson ne crut pas
devoir pousser la reconnaissance jusquau bout du cap Espalamaca. Il prit la premire route
quil rencontra sur la droite, et lon commena redescendre vers la ville.
La route dvalait entre une succession ininterrompue de villas entoures de superbes
jardins, terrain de fusion des espces les plus disparates.
Aux essences exotiques, se mlaient celles dEurope, parfois extrmement agrandies. Le
palmier slevait auprs du chne ; ct de lacacia, le bananier et loranger. Les tilleuls et
les peupliers y voisinaient avec leucalyptus, le cdre du Liban avec laraucaria du Brsil. Des
fuchsias sy haussaient la taille de nos arbres.
Il tait quatre heures de laprs-midi. Sous le dme majestueux des grands arbres, les
rayons plus obliques du soleil dclinant ne se glissaient quattnus. Aprs le pays de
Chanaan, ctait le Paradis terrestre.
Instinctivement, les touristes avaient ralenti le pas. Ils se taisaient. Dans lombre lumineuse
des arbres, caresss par la brise attidie, ils descendaient sans se hter, en silence, jouissant de
la dlicieuse promenade.
On atteignit ainsi le fort de louest, puis lon suivit le parapet qui le runit au fort central.
La demie de cinq heures sonnait peine, au moment o les touristes arrivaient sur le port,
lamorce de la grande rue de Horta. La colonne alors se disloqua. Les uns prfrrent rentrer
bord. Dautres se rpandirent en ville laventure.
Robert dut aller sassurer lHtel de la Vierge que tout serait prt pour le lendemain. Sa
commission termine, il retournait au Seamew, quand il se heurta Sir Hamilton.
Sir Hamilton tait furieux.
Monsieur, dit-il ex abrupto, il marrive une chose singulire. Lopticien chez lequel vous
mavez conduit ce matin refuse absolument, je ne puis savoir pourquoi, de faire la rparation
convenue. Comme il mest impossible de comprendre un mot de son damn charabia, vous
mobligeriez, en venant avec moi lui demander une explication.
vos ordres , rpondit Robert.
Entr dans le magasin du commerant rcalcitrant, Robert entama une discussion longue et
bruyante, drle aussi probablement, car il refrnait visiblement une violente envie de rire.
Lorsque toutes les rpliques eurent t changes, il se retourna vers le baronnet :
Le senor Luiz Monteiro, opticien, que voil, dit-il, a refus et refuse de travailler votre
service, parce que...
Parce que ?...
Tout simplement parce que vous avez omis de le saluer cette aprs-midi.
Hein ?... fit Hamilton estomaqu.

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Cest comme a ! Quand nous sommes passs, aprs le djeuner, le senor Luiz Monteiro
tait sur sa porte. Il vous a vu, et, de votre ct, vous lavez reconnu, il le sait. Vous navez
pas daign cependant esquisser le moindre salut. Tel est votre crime ses yeux.
Quil aille au diable ! scria Hamilton courrouc.
Cest peine sil couta Robert, qui lui expliquait linvraisemblable rigueur du crmonial
aux Aores. L, tout se fait suivant un inflexible protocole. Veut-on visiter un de ses amis, on
a soin de solliciter pralablement son agrment. Si le mdecin consent vous soigner, le
cordonnier vous chausser, le boulanger vous nourrir, cest la condition sine qua non que
vous les saluerez fort poliment chaque rencontre, et que vous les honorerez par daffectueux
prsents des poques fixes une fois pour toutes et variant avec les professions.
Tout ceci pntrait difficilement dans le concept du baronnet. Pourtant, il dut se soumettre.
Avec son approbation, Robert apaisa par des excuses bien senties le pointilleux Luiz
Monteiro, et la rparation fut de nouveau promise.
Hamilton et Robert arrivrent bord du Seamew au moment o la cloche appelait les
retardataires pour le dner. Celui-ci se passa joyeusement. Aucun, parmi tous ces passagers,
qui ne se dclart enchant de ce dbut de voyage. On se faisait mutuellement remarquer la
bonne entente qui navait cess de rgner entre les touristes. On se congratulait.
Si la ville de Horta avait du dans une certaine mesure, tous taient daccord pour
reconnatre la splendeur des choses de la nature. Non, personne noublierait, ni cette
vocation de la Suisse la Valle Flamande, ni la richesse de la campagne aux approches de
la Ponta Espalamaca, ni ce retour exquis le long de la mer, ou sous lombre bienfaisante des
grands arbres.
Au milieu de lallgresse gnrale, Blockhead renchrissait avec ardeur. plusieurs
reprises, il avait dj nergiquement dclar son voisin quil navait jamais jamais, vous
entendez bien ! rien vu de plus beau.
Quant au parti de lopposition, il tait rduit limpuissance. Lcrasante majorit de
ladministrateur gnral contraignait Hamilton et Saunders au silence.
Ce dernier semblait dhumeur particulirement farouche. Pourquoi ? tait-il rellement
dune si mchante nature que la joie des autres ft pour lui une blessure ? Ou bien, son
amour-propre souffrait-il dune plaie secrte sur laquelle le contentement gnral et coul
comme du plomb fondu ? En vrit on et pu le croire, en lentendant bougonner les pithtes
mprisantes quil appliquait furieusement ses compagnons, dont la satisfaction permettait de
prsager lclatante russite du voyage entrepris. Il ny put tenir, et, quittant la table, il monta
promener ses aigres penses sur le spardeck.
Le grand air peu peu fit lapaisement dans son coeur ulcr. Sur ses lvres minces
comme le bord dune coupure, un sourire naquit. Il haussa les paules.
Oui, oui, murmurait-il, cest la lune de miel !...
Et, stendant dans un rocking-chair, il contempla paisiblement le ciel toil, dans lequel, il
en tait sr, natrait son heure la lune rousse.

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VII
LE CIEL SE COUVRE
Laube naissait peine, quand un vacarme assourdissant interrompit le sommeil des htes
du Seamew. La machine grondait, le pont rsonnait sous la chute de corps lourds. Les plus
obstins dormeurs durent cder. Maugrant, pestant, les passagers, jusquau dernier, avaient
fait, avant sept heures, leur apparition sur le spardeck, priv ce jour-l de son habituel lavage.
Le long du bord, des chalands taient amarrs, portant des sacs de charbon que le treuil
enlevait et prcipitait dans la soute.
Cest charmant ! dit Saunders trs haute voix, un moment o Thompson passait prs
de lui. Comme si on naurait pas pu embarquer ce charbon deux heures plus tard !
Cette juste observation rencontra de lcho.
Cest vident, approuva avec nergie Sir Hamilton.
Cest vident ! rpta le pasteur Cooley, dordinaire plus conciliant, au milieu des
murmures de tous les passagers.
Thompson ne vit rien, nentendit rien. Souriant, il traversait les groupes, et, le premier, riait
du contretemps. Aprs tout, affirmait-il, rien de meilleur que de se lever tt ! Comment
naurait-on pas t dsarm par cette indestructible gaiet ?
Le programme, ce jour-l, annonait une excursion la Caldeira ou Chaudire ,
nom habituel des volcans aux Aores. Le dpart se fit correctement huit heures. Sur le quai,
une troupe dnes et dniers attendait les voyageurs.
Malgr les promesses de lhtelier, aucun cheval nhumiliait par sa prsence ses cousins
dgnrs. Rien que des nes. Soixante-cinq nes et soixante-cinq niers, raison dun
homme par animal. la vue de ce nombreux troupeau, des protestations slevrent de
nouveau parmi les touristes. Aller ne ! Beaucoup sy refusrent dabord avec nergie. Les
uns, tels que le pasteur, allgurent leurs rhumatismes, dautres, comme Lady Heilbuth,
mirent en avant des raisons de pudeur, dautres enfin, et particulirement Sir Hamilton,
parlrent de leur dignit compromise. Saunders, lui, ne donna aucune raison, et ne fut pas
nanmoins le plus timide dans ses rcriminations. Thompson dut parlementer longuement.
Pendant un quart dheure, les cris des femmes, les jurons des niers, les demandes, appels,
interjections se fondirent en une dissonante harmonie.
Au fond, la majorit samusait de bon coeur. Renferms durant sept jours, embrigads le
huitime, les touristes sgayaient en somme de cette promenade imprvue. Ces magistrats,
ces officiers, ngociants, rentiers, dont tait form le chargement humain du Seamew, tous
gens graves par ltat et par lge, redevenaient jeunes pour un jour, et bientt, jeunes ou non,
minces ou bedonnants, enfourchrent joyeusement les nes indiffrents et paisibles. Saunders,
la face plus froide mesure que la gaiet de ses compagnons saccentuait, sauta en selle le
dernier, sans prononcer une parole.
Tigg avait t le premier.
Pendant que la discussion suivait son cours Bess et Mary, ses deux anges gardiens,
navaient pas perdu leur temps. Successivement elles avaient examin les soixante-cinq nes,
pass la revue de toutes les selles, et staient assures les trois montures les meilleures et les
plus confortablement garnies. Tigg, bon gr mal gr, avait d sinstaller sur lun de ces nes,
aprs quoi, les Misses Blockhead avaient continu lentourer de leurs tendres soins. tait-il
bien ? Ne lui manquait-il rien ? Leurs blanches mains avaient rgl la longueur de ses triers.

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Elles lui eussent mis la bride en main, si lne aorien et comport cet accessoire, ou quoi
que ce ft lui ressemblant.
Aux Aores, les rnes sont remplaces par un nier. Arm dun long aiguillon avec lequel
il le dirige, lnier marche ct de lanimal. Matre Aliboron va-t-il trop vite, ou descend-il
une pente un peu raide, lnier le retient tout simplement par la queue.
Affaire de latitude ! dit Roger en riant. Chez nous, le mors nest pas du mme ct, voil
tout !
Quand tout le monde fut prt, Thompson saperut que trois nes demeuraient sans
propritaires. Lnergique trembleur Johnson tait, selon sa promesse, parmi les absents.
Quant aux deux autres, ils ntaient et ne pouvaient tre que le jeune mnage devenu invisible
depuis la veille.
huit heures et demie, la cavalcade analcade serait plus exact se mit en mouvement.
En tte, analcadait Thompson, flanqu de son lieutenant Robert, et, derrire eux, le
rgiment suivait deux par deux.
En remontant la rue principale de Horta, cette troupe de soixante-deux cavaliers, escorte
par soixante-deux pitons, fit ncessairement rvolution. Tous ceux qui ne staient pas
oublis dans la douceur matinale des draps parurent aux portes et aux fentres. De ceux-l, fut
le crmonieux Luiz Monteiro. Drap noblement dans un vaste manteau, accoud dans une
pose pleine de dignit contre le chambranle de sa porte, il regarda dfiler la longue thorie des
touristes, sans quaucun mouvement traht les agitations possibles de son me. un certain
moment pourtant, cette statue de la politesse parut sanimer, son regard brilla : Sir Hamilton
passait.
Bien que priv du secours de son lorgnon, le baronnet eut nanmoins le bonheur de
reconnatre son inflexible professeur de civilit et, la mort dans lme, il dessina un superbe
salut. Ce salut, le fier Luiz Monteiro le rendit en se courbant jusqu terre, et rentra
immdiatement dans sa boutique. Sans doute, apais, allait-il procder la rparation promise
!
On arriva bientt lendroit o la rue principale se divise en deux branches. La tte de la
colonne sengageait dans celle de droite, quand un cri sleva, suivi de pitinements et
dexclamations confuses. Tous sarrtrent sur place, et Thompson, revenant sur ses pas, se
porta rapidement sur le thtre de lincident.
lun des derniers rangs, deux corps gisaient sur le pav ingal. Lun, celui dun ne,
lautre, peine moins vaste, celui de Van Piperboom de Rotterdam.
Celui-ci du moins tait sans blessure. Thompson le fit se relever paisiblement et
contempler dun air triste sa malheureuse monture. Lne aorien a beau en effet tre un
robuste animal, il est des limites sa force. Ces limites, Van Piperboom les avait franchies, et,
de la rupture de quelque vaisseau, ou par toute autre cause, son ne tait mort, bien mort, et ne
se releva pas.
Ce ne fut pas sans un norme tapage que cette constatation put tre faite. Dix minutes
scoulrent au milieu des clats de rire des touristes et des exclamations des guides, avant
que le dcs de lne ft officiellement reconnu. Restait trouver le remde. Toute autre
monture nallait-elle pas avoir le mme sort ?
Que diable ! scria Thompson impatient, nous nallons pas rester ici jusquau soir ! Si
un ne ne suffit pas, quon en mette deux !
En entendant cette proposition fidlement traduite par Robert, lnier se frappa le front
dun air inspir, et rapidement il dvala la pente. Quelques instants plus tard, on le vit revenir,
accompagn de trois de ses collgues, escortant avec lui quatre animaux frais. Un appareil
bizarre, fait de deux fortes perches munies en leur milieu de sangles disposes en forme de
fauteuil, runissait les nes deux deux. Piperboom, aux applaudissements de ses

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compagnons, fut hiss grand renfort de bras sur lun de ces siges improviss, et la caravane
put enfin continuer sa route.
Robert, la prire de Thompson, demanda toutefois auparavant quel tait lusage des deux
nes jumels qui suivaient vide. Lnier interrog mesura de loeil la masse inquitante de
son voyageur.
Un relais ! dit-il.
Si rapidement quon et opr, neuf heures sonnaient quand la colonne se remit en marche.
Thompson fit recommander au guide de tte de se hter le plus possible. Il ny avait pas de
temps perdre, si lon voulait franchir avant la nuit, aller et retour, les dix-huit kilomtres
sparant la Caldeira de Horta. Mais le guide interpell secoua la tte dune manire peu
encourageante, et les nes ne firent pas une enjambe de plus. Robert calma de son mieux
limpatient Thompson, en lui expliquant quon tenterait vainement de modifier lallure
toujours pareille dun ne aorien. Ce sont btes placides. On apprcierait par contre la sret
de leur sabot dans les difficiles chemins quil faudrait affronter bientt.
Pour le moment, la route est bonne en tout cas , grommela Thompson.
La route, assez troite, ne prsentait en effet aucune difficult particulire. Aprs avoir
travers, au sortir de Horta, de belles plantations dorangers, la colonne se trouvait maintenant
dans une large valle, aux flancs couverts de champs et de prairies parsems de bouquets de
htres. La pente douce et rgulire offrait aux pieds des animaux un appui solide. Mais,
mesure que les touristes sloignaient de la mer, laspect du pays se modifia. Aux htres
succdaient dabord les pins, presss les uns contre les autres, puis par degrs toute culture
cessa, et la route, devenue sentier, fit un crochet vers la gauche et sleva en lacet sur le flanc
de la valle rtrcie.
Cest alors que les nes montrrent ce dont ils taient capables. Bien seconds par leurs
conducteurs qui les excitaient de la voix et de laiguillon, les bonnes btes, pendant une heure
et demie, slevrent sans un faux pas sur ce raidillon au sol rocailleux et fuyant.
Au cours de cette ascension, il arriva que Piperboom fut dans une position assez critique.
de brusques tournants, son hamac se trouva plus dune fois suspendu au-dehors du sentier
trac. Il demeura impassible, il faut le reconnatre, et, sil prouva quelque crainte, la
combustion de sa pipe nen fut pas trouble un seul instant.
Parvenus au sommet de ce difficile sentier, les touristes dbouchrent dans une nouvelle
valle beaucoup plus large que la prcdente et dveloppe en une sorte de plateau entour de
collines. L, Piperboom changea de fauteuil, afin de laisser aux huit pattes de lautre un repos
mrit.
Quand les voyageurs jetrent autour deux un premier regard, ils purent se croire
transports dans un autre pays. La pauvret remplaait labondance. Partout les signes de la
richesse naturelle et de lincurie humaine. De tous cts, une terre fertile que les habitants
indolents abandonnaient aux mauvaises herbes. Seuls, quelques champs de lupin, de manioc
ou dignames, verdoyaient, tt borns par la dsolation environnante. des tendues dherbes
folles succdaient des tendues de broussailles, faites de myrtes, de genvriers, de buis, de
cdres rabougris, que le sentier traversait ou contournait. Quelques cabanes, masures plutt,
apparaissaient de loin en loin. Un seul village, encombr de porcs et de chiens au milieu
desquels on eut peine se frayer passage, fut rencontr vers onze heures et demie. Aprs, ce
fut la solitude. Les rares habitants que lon croisait, des femmes pour la plupart, passaient
graves et silencieux, envelopps dans les plis de leur vaste manteau, le visage cach sous la
retombe dun norme capuchon. Tout disait la misre de ces les, dont la vie, en raison du
manque de routes, sest concentre sur le littoral.
Il tait une heure bien sonne, quand on parvint au point extrme de la Caldeira, 1021 m.
daltitude. Extnus, mourants de faim, les voyageurs se rpandaient en rcriminations.
Hamilton et Saunders ntaient plus seuls se plaindre du mpris dans lequel on tenait le

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programme. Les meilleurs estomacs faisant dordinaire les meilleurs caractres, rien
dtonnant si les gens habituellement les plus paisibles se montraient cette heure les plus
ardents protester.
Mais, tout coup, les lgitimes griefs furent oublis...
Les voyageurs venaient darriver au sommet de la Caldeira. Si Anglais, cest--dire si
indiffrents quils fussent, ils ne purent le demeurer devant le spectacle sublime offert leurs
yeux.
Sous limmensit de lazur, au milieu de la mer enflamme par un soleil triomphal, lle se
dployait leurs pieds. Elle apparaissait toute, nettement dessine, avec ses pics secondaires,
ses contreforts, ses vallons, ses ruisseaux, ses rcifs brods dcume neigeuse. Vers le nordest, le sommet de Gracieuse surgissait dans le lointain. Plus prs et plus lest, la longue le
de Saint-Georges semblait stendre mollement sur les vagues comme sur une couche
berceuse, et, par-dessus ses montagnes et ses plaines, une vapeur indcise montrait la place de
Tercre aux confins de lhorizon recul. Au nord, louest, au sud, rien ntait que lespace.
Le regard, suivant dans ces directions une impeccable courbe, se heurtait soudain, revenu
lest, la masse gigantesque de Pico.
Par un hasard trs rare, le Pic, dbarrass de brumes, slanait dune seule venue dans le
ciel lumineux. Royal, il dpassait de mille mtres son entourage de monts plus humbles, et
srigeait, orgueilleux et dominateur, dans la glorieuse paix de ce beau jour.
Aprs cinq minutes de contemplation, on se remit en marche, et, deux cents mtres plus
loin, ce fut un spectacle dun autre genre. Devant les touristes aligns sur la crte dessinant un
circuit rgulier de six kilomtres, lancien cratre du volcan se creusait. L, le sol seffondrait,
descendant dun seul coup ce quon avait eu tant de peine gravir. Sur les parois de ce
gouffre de six cents mtres, des artes tourmentes rayonnaient du centre la circonfrence,
formant entre elles dtroits vallons obstrus par une impntrable vgtation. Tout au fond,
sous les rayons perpendiculaires du soleil, tincelait un petit lac, que lennui dun Anglais
peupla nagure de cyprins aux cailles dor et dargent. Autour de ce lac, des moutons
paissaient, mettant des taches blanches sur le vert clair de lherbe et le vert plus sombre des
fourrs.
Le programme comportait une descente au fond du cratre teint. Toutefois, en raison de
lheure tardive, Thompson osa proposer de donner pour cette fois une entorse la rgle. Le
croirait-on, certains protestrent. Mais les autres, en bien plus grand nombre, opinrent pour
un prompt retour. Nouveaut imprvue ! Sir Hamilton fut le plus farouche de ces
contempteurs de la loi. Cest quen vrit sa situation tait par trop misrable. En vain il avait
religieusement suivi la direction du doigt indicateur de Robert, en vain il stait
consciencieusement tourn vers Pico, Saint-Georges, Gracieuse, Tercre, vers ce lac enfin
enfonc dans les profondeurs de la montagne, Sir Hamilton, priv de son indispensable
lorgnon, navait rien vu de toutes ces merveilles, et ladmiration, pour lui moins que pour tout
autre, ne pouvait contrebalancer les souffrances de lestomac.
La majorit lemporta, comme il est dusage, et la colonne refit en sens inverse le chemin
parcouru. Au reste, il y fallut moins de temps. deux heures et quart, les touristes
parvenaient au village dj travers. Cest l quon devait djeuner. Ainsi lavait dclar
Thompson.
Les plus intrpides se sentirent inquiets en pntrant dans ce village misrable, comptant
peine une douzaine de masures. On se demanda comment Thompson avait jamais pu esprer
y trouver djeuner pour cent vingt-sept mchoires exaspres par un jene prolong. On put
constater, dailleurs, que Thompson navait aucune lumire cet gard, et quil comptait
uniquement sur sa chance pour rsoudre ce problme ardu.
La caravane stait arrte au milieu du sentier largi formant la rue du village. nes,
niers, touristes, attendaient immobiles, entours dune affluence de porcs et de chiens mls

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denfants la mine hbte, dont le nombre faisait honneur la fcondit lgendaire des
pouses aoriennes.
Aprs avoir longtemps promen autour de lui un regard angoiss, Thompson enfin prit son
parti. Appelant Robert son secours, il se dirigea vers la plus vaste chaumire, sur la porte de
laquelle un homme lair de brigand saccoudait, en contemplant le spectacle pour lui insolite
de la caravane anglaise. Ce ne fut pas sans peine que Robert russit comprendre le patois
barbare de ce paysan. Il y parvint cependant, et Thompson put annoncer que le djeuner serait
servi dans une heure.
cette annonce, de violents murmures clatrent. Ctait dpasser les bornes. Thompson
dut dployer tout son gnie. Allant de lun lautre, il prodigua les amabilits les plus
dlicates, les compliments les plus flatteurs. Quon lui ft crdit de cette heure. Il avait
annonc que le djeuner serait prt trois heures et demie, il le serait.
Il le fut.
Le paysan stait loign rapidement. Il revint bientt accompagn de deux indignes
mles et de cinq ou six du sexe oppos. Tout ce monde conduisait les animaux qui devaient
faire les frais du repas, et parmi lesquels figurait une vache la tte orne de cornes
gracieuses, et dont la taille ne dpassait pas quatre-vingts centimtres, soit peu prs celle
dun gros chien.
Cest une vache de Corvo, dit Robert. Cette le a la spcialit de cet levage de modle
parfait mais rduit.
Le troupeau et ses conducteurs disparurent dans lintrieur. Une heure plus tard, Thompson
put annoncer que le djeuner tait prt.
Ce fut un repas bien singulier.
Quelques-uns des touristes seulement avaient russi trouver place dans la maison. Les
autres staient installs le mieux possible en plein air, qui sur le pas dune porte, qui sur une
grosse pierre. Chacun, sur ses genoux, tenait une calebasse, laquelle tait dvolu le rle de
lassiette absente. Quant aux cuillres et fourchettes, il et t insens dy songer.
En voyant ces prparatifs, Saunders sgayait fort. tait-il possible que des gens
convenables tolrassent lincroyable dsinvolture avec laquelle les traitait ce Thompson ? Des
protestations allaient natre, des dchirements survenir, et des drames. Saunders, cette
pense, se sentait dune humeur charmante.
Et, de fait, il semblait bien que la colre couvt au coeur des passagers. Ils parlaient peu.
Absence dtudes pralables des excursions, manque total dorganisation, on prenait
videmment fort mal ces fantaisies de ladministrateur gnral.
Robert comprenait aussi, et autant que Saunders, quelle preuve Thompson, par son
imprvoyance, mettait la patience de ses souscripteurs. Quel repas, pour ces bourgeois aiss
habitus au confort, pour ces femmes lgantes et riches ! Mais, contrairement Saunders,
loin de sgayer de cette situation, il sefforait de rparer dans la mesure de ses forces les
erreurs de son chef hirarchique.
En furetant dans les masures du village, il dcouvrit une petite table peu prs convenable
et des escabeaux peu prs complets. Aid de Roger, il transporta lombre dun cdre ce
butin, qui fut offert aux dames Lindsay. En continuant leur chasse, les deux jeunes gens firent
dautres trouvailles. Des serviettes, quelque vaisselle, des couteaux, trois couverts dtain
presque du luxe ! En peu de minutes, les passagres amricaines eurent devant elles une table
du plus sduisant aspect.
Si les deux Franais avaient eu besoin dun salaire, ils se fussent jugs largement pays par
le regard dont les gratifirent les deux soeurs. videmment, ils leur avaient sauv plus que la
vie, en leur vitant de manger avec les doigts. Mais tout paiement et t usuraire. Cette
chasse mouvemente avait t par elle-mme un plaisir. Emport par la gaiet, Robert sortait

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de son habituelle rserve. Il riait, plaisantait, et, sur linvitation de Roger, il ne fit aucune
difficult pour prendre place la table dresse grce son zle ingnieux.
Cependant, on commenait servir le djeuner, si lon peut employer cet euphmisme. Les
cuisiniers improviss staient transforms en pittoresques matres dhtel. Transportant au
milieu des groupes capricieusement dissmins une vaste marmite en terre, ils emplissaient
les calebasses dune sorte de ragot bizarre, assez fortement piment pour faire passer le vin
pais du pays. Dautres rustiques serviteurs disposaient ct des convives des quignons de
pain propres exciter leffroi des estomacs les plus robustes par leurs proportions colossales.
Pays du pain, ici, expliqua Robert en rponse une exclamation dAlice. Aucun de ces
paysans qui en consomme moins de deux livres par jour. Un de leurs proverbes affirme que
tout avec le pain fait lhomme sain .
Il tait douteux que les estomacs europens se montrassent dquivalente capacit. Pas un
des voyageurs qui nesquisst une grimace en enfonant la dent dans cette pte grossire faite
avec la farine du mas.
Les Lindsay et leurs compagnons prenaient gaiement leur parti de cet insolite repas. La
table, toute blanche grce aux serviettes juxtaposes, donnait laventure un air de fte
champtre. On samusait juvnilement. Robert oubliait quil tait linterprte du Seamew.
Pour une heure, il redevenait un homme comme les autres, et se montrait tel quil tait, cest-dire charmant et plein dentrain. Malheureusement, tandis quil rejetait inconsciemment le
fardeau de sa position, celle-ci ne le lchait pas. Un insignifiant dtail allait le rappeler la
ralit des choses.
Au ragot avait succd une salade. Ce ntait certes pas le moment de se montrer difficile.
Cependant, malgr le vinaigre dont elle tait largement assaisonne, cette excrable salade fit
pousser des cris tous les convives. Robert, appel par Thompson, dut interroger le paysan.
Cest du lupin, Excellence, rpondit celui-ci.
Eh bien ! reprit Robert, il est coriace, votre lupin.
Coriace ? rpta le paysan.
Oui. Coriace, dur.
Je ne sais pas, dit lindigne dun air stupide. Je ne trouve pas a dur, moi.
Ah ! Vous ne trouvez pas cela dur ?... Et ce nest pas sal non plus, sans doute ?
Ah ! pour sal, cest sal. Cest leau de mer, Excellence. Le lupin y sera rest trop
longtemps.
Bon, dit Robert. Mais pourquoi avoir mis ce lupin dans leau de mer ?
Pour enlever son amertume, Excellence.
Eh bien ! mon ami, je suis fch de vous dire que lamertume est reste.
Alors, fit le paysan sans smouvoir, cest quil na pas tremp assez longtemps.
Il ny avait videmment rien tirer de ce rustre. Le mieux tait de se rsigner en silence.
Les convives se rejetrent donc sur le pain de mas, dont, contrairement aux prvisions, plus
dun estomac britannique estima la quantit insuffisante.
Robert fit comme les autres. Mais sa gaiet stait envole. Il ne reprit pas place la table
joyeuse. Solitairement, il acheva son repas, revenu la rserve, dont il regrettait dj dtre
sorti un instant.
Vers quatre heures un quart, la caravane se remit en marche. Le temps pressant, les nes
durent cote que cote adopter le pas acclr. La descente du sentier en lacet fut des plus
mouvementes. Accrochs aux queues de leurs btes, les niers se laissaient traner sur la
pente raide et glissante. Les femmes, les hommes mme, poussrent plus dune exclamation
dinquitude. Seul, Piperboom continua de montrer un front serein. Aprs avoir englouti des
quantits normes de lupin sans donner aucun signe de malaise, il se laissait tranquillement
bercer par ses deux nes. Confortablement install, il ddaignait les difficults de la route, et,
paisible, il sentourait de lternel nuage de fume dont il charmait son ternel repos.

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Dans la rue de Horta, Hamilton, accompagn de Robert, sempressa daller rclamer son
lorgnon, qui lui fut remis avec de grandes dmonstrations de politesse, auxquelles il se garda
de rpondre. Ses dsirs satisfaits, il revenait immdiatement son insolence naturelle.
huit heures, les nes et les niers renvoys et pays, tous les voyageurs, toilette faite, se
retrouvrent, extnus, affams, autour de la table du Seamew, et jamais la cuisine du matre
coq neut autant de succs.
Revenus quelques instants auparavant, les jeunes maris taient aussi la table commune.
O avaient-ils pass ces deux jours ? Peut-tre ne le savaient-ils pas. videmment, ils
navaient rien vu, et, maintenant encore, ils ne voyaient rien de ce qui ntait pas eux-mmes.
Saunders, lui, navait pas les mmes raisons dtre distrait. Et ce quil discernait
remplissait daise cet aimable gentleman. Quelle diffrence entre ce dner et celui de la veille
! Hier, on causait gaiement, on tait joyeux. Aujourdhui, les convives montraient des visages
sombres et mangeaient en silence. Dcidment, cette fantaisie du djeuner ne passait pas aussi
bien que Thompson avait os lesprer. Saunders ne put jusquau bout contenir son bonheur.
Il fallait ncessairement que Thompson en ret quelque claboussure.
Steward ! appela-t-il dune voix clatante, encore un peu de ce rumsteck, je vous prie.
Puis, sadressant travers la table au baronnet, son compre :
La nourriture des htels de premier ordre, ajouta-t-il avec une ironique emphase, a du
moins cela de bon quelle rend supportable celle du bord.
Thompson sauta sur sa chaise comme sil et t piqu par un insecte. Il ne rpliqua rien
cependant. Et vraiment, quaurait-il pu rpondre ? Lopposition, cette fois, avait pour elle
lopinion publique.

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VIII
LES FTES DE LA PENTECTE

Fatigus par cette excursion mouvemente, les passagers du Seamew dormirent longtemps
la nuit suivante. Quand, le 20 mai, vers neuf heures, les premiers dentre eux montrent sur le
spardeck, ils taient dj loin de Fayal.
Parti de Horta sept heures et demie, le Seamew suivait, pour se rendre Tercre, un
chemin capricieux, afin de donner aux touristes quelques lumires sur les les dans lesquelles
on ne devait pas descendre.
Au moment o Roger, escortant les passagres amricaines, parut son tour sur le
spardeck, le navire, ctoyant le rivage mridional de Pico, se trouvait presque en face de la
montagne tombant dans la mer par un escalier de monts dcroissants. On apercevait Lagens,
la capitale de lle, domine par un imposant couvent de Franciscains, et entoure de
chaumires parses dont les toits coniques faits de roseaux entrelacs donnent lillusion dun
camp.
La cte demeurait rude, mais la campagne peu peu sadoucissait. Les hauteurs dont est
forme larte mdiane de lle sabaissaient et se couvraient de magnifiques pturages.
Vers dix heures et demie, on passa devant le bourg de Calhea. Une demi-heure plus tard,
lextrmit orientale de Pico tait double et dcouvrait lle Saint-Georges, au moment o la
cloche sonnait le djeuner.
Durant toute la matine, Robert tait demeur enferm dans sa chambre. Roger ne manqua
pas de faire remarquer son absence Mrs. Lindsay.
Il pioche Tercre, lui dit-il en riant. Ah ! cest un bien singulier cicrone que nous avons
l !
Devant le regard interrogateur dAlice, il fut plus explicite. Certes, son exclamation ne
comportait aucun sous-entendu dsagrable, au contraire. Mais, outre que les allures lgantes
de M. Morgand contrastaient trangement avec la modestie de ses fonctions, il tait aussi,
Roger sen tait assur, dune ignorance extraordinaire de tout ce qui concernait son apparent
mtier. En somme, ces observations ne faisaient que confirmer la remarque profonde quAlice
avait dj faite au sujet de linterprte du Seamew.
Enfin, conclut Roger, je suis absolument sr de lavoir rencontr autrefois quelque part.
O ? Je ne sais. Mais jarriverai bien le savoir, et je saurai en mme temps pourquoi ce
garon videmment mondain a revtu la peau dun professeur.
Le rsultat de cette conversation fut dexciter la curiosit dAlice Lindsay. Aussi, quand
Robert monta sur le pont aprs le djeuner, lui adressa-t-elle la parole, samusant vouloir le
mettre en dfaut.
Le Seamew savanait alors entre le Pic et Saint-Georges. Il longeait de prs cette dernire
le, sorte de digue de trente milles de long sur cinq seulement de large, jete en cet endroit par
un caprice de la nature.
Quelle est cette ville ? demanda Alice Robert, au moment o le Seamew passait
devant une agglomration de maisons tages.
Mais Robert savait dsormais son guide sur le bout des ongles.
Urzelina, rpondit-il. Cest l quen 1808 eut lieu la dernire et la plus terrible ruption
qui ait prouv ces parages. Elle terrorisa les habitants du Pic et de Fayal. Quinze cratres,
dont un norme, staient ouverts. Pendant vingt-cinq jours ils vomirent la flamme et les
laves. La ville et t infailliblement dtruite, si le fleuve de lave ne se ft miraculeusement
dtourn et net pris son cours vers la mer.
Et depuis ?

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Cette question, ce fut Johnson qui la posa. Il faut croire que ce problme volcanique
lattirait en vertu daffinits inconnues, car il tait arriv juste au moment voulu pour entendre
le dbut de lexplication de Robert. Aussitt, il avait interrompu sa promenade et prt une
oreille attentive. Robert se retourna vers lui.
Depuis, dit-il, il ny a plus eu druption proprement parler. Mais il ny a gure
dannes que lle ne soit plus ou moins secoue. Saint-Georges est, au reste, dune origine
plus rcente que les autres Aores, et elle est, avec la partie occidentale de Saint-Michel, la
plus sujette ce genre daccidents.
All right ! dit Johnson dun air satisfait, en reprenant sa marche sans autre formalit.
Pourquoi tait-il content ? Parce que la rponse de Robert justifiait sa rsolution de ne pas
descendre terre ? Cet original paraissait sen applaudir beaucoup. La vie ainsi comprise
semblait tout fait de son got, et depuis le dpart il navait en rien modifi ses habitudes. Le
matin, midi et le soir, on le voyait, pendant cinq minutes, passer et repasser sur le pont,
coudoyant, bousculant, fumant, crachant, mchonnant des mots inarticuls, puis on
nentendait plus parler de lui. Quant aux occupations qui absorbaient le reste de son temps, on
les devinait aisment. Son teint plus rouge midi quau matin, le soir qu midi, et se fonant
visiblement de jour en jour, donnait cet gard des renseignements fort prcis.
deux heures de laprs-midi, le Seamew doubla la pointe Rosals, en laquelle, vers le
nord-ouest, seffile lextrmit de Saint-Georges, et se dirigea rapidement vers Gracieuse, au
nord-ouest. Les passagers purent alors apercevoir la cte nord de Saint-Georges, borde dune
effrayante falaise haute de six cents mtres, mesure que saffirmait le sommet modr de
Gracieuse. Vers quatre heures, le Seamew ntait plus qu trois milles de cette le qui
contraste par la douceur de ses lignes avec les autres terres de larchipel, quand, sur un signe
du capitaine Pip, il volua, et se dirigea rapidement vers Tercre, dont les hauts rivages se
dessinaient vingt-cinq milles de distance.
Ce fut ce moment que Piperboom parut sur le pont, suivi de Thompson congestionn. Ce
dernier fit un signe Robert, qui, laissant aussitt ses interlocuteurs, se rendit lappel de
ladministrateur gnral.
Est-il donc dfinitivement impossible, monsieur le professeur, lui dit celui-ci, en
montrant le Hollandais considrable, entour suivant lusage dun opaque nuage de fume, de
se faire entendre de ce pachyderme vapeur ?
Robert fit un geste dimpuissance.
Voil qui est vexant ! scria Thompson. Figurez-vous que ce gentleman refuse
absolument de solder les supplments par lui consomms.
Quels supplments ? demanda Robert.
Quels supplments ? Mais un ne assassin, plus la journe de trois autres et de trois
niers supplmentaires, si le compte est bon.
Et il refuse ?
Absolument. Je me suis tu lui expliquer la chose de la voix et du geste. Autant parler
un caillou. Et voyez sil a lair mu !
Piperboom, en effet, paisiblement tendu sur un rocking-chair, stait gar dans les doux
nuages de la rverie. Les yeux au ciel, tirant sur sa pipe avec la rgularit dun piston, il
semblait avoir dfinitivement rejet loin de lui les vulgaires soucis de ce monde. Robert
compara avec un ironique sourire la mine irrite de Thompson et le placide visage de son
voyageur.
La fortune a de ces retours ! dit-il en bauchant un geste vague, et Thompson, bon gr
mal gr, dut se contenter de cette rponse.
six heures et demie, le Seamew ntait plus qu quelques milles de la cte occidentale
de Tercre. Depuis longtemps, on voyait nettement la cime de sa chaudire, dont la hauteur
dpasse mille mtres. Vers le midi, la pente paraissait assez douce et glissait jusqu la mer,

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o la terre sachevait en une falaise accore. Mais, de toutes parts, on discernait les signes dun
rcent travail souterrain. Des coules de lave se dtachaient en sombre sur le vert des valles,
des cnes de cendres et de pierres ponces se dressaient, lvations fragiles que la pluie et le
vent effritent lentement.
sept heures, un promontoire escarp, le mont Brazil, se dcouvrit, semblant barrer la
route. Une demi-heure plus tard, ce cap sauvage doubl, la ville dAngra se dveloppa. Avant
huit heures, les ancres touchaient le fond de la rade, et le capitaine Pip pouvait donner lordre
: En place M. Bischop, qui laissa aussitt tomber, sans les teindre, les feux de sa
machine.
Admirablement placs au centre de la rade dAngra, les passagers du Seamew pouvaient
contempler lun des plus admirables panoramas dont la Terre maternelle rjouisse la vue de
ses enfants. Derrire eux, la vaste mer, seme de quatre lots : les Fadres et les Cabras ;
droite et gauche, de noires et menaantes falaises, sabaissant de part et dautre, comme
pour former une couche immense, o la ville dAngra stendait harmonieusement. Flanque
de ses forts au nord et au sud, elle levait en amphithtre, aux rayons mourants du jour, ses
blanches maisons, ses clochers et ses dmes. Plus loin, servant de cadre au tableau, des
collines mailles de quintas, dorangers et de vignes, se haussaient en un escalier de
mollesse, jusqu la campagne verdoyante et fconde qui en couronnait les derniers sommets.
Lair tait doux, le temps superbe, une brise parfume soufflait de la terre prochaine.
Accouds aux batayoles du spardeck, les passagers admirrent ce spectacle, que ses moindres
proportions rendent seules infrieur celui quoffre la baie de Naples, jusquau moment o
tout disparut dans la nuit grandissante.
Insensible la sduction de ce rivage, le capitaine Pip allait se retirer dans sa chambre,
quand un matelot lui amena un tranger qui venait daccoster.
Capitaine, dit ce personnage, ayant appris votre arrive sur la rade dAngra, la pense
mest venue de me joindre vos passagers, si toutefois...
Ces questions, monsieur, interrompit le capitaine, ne me regardent pas. Bistow, ajouta-til en sadressant au matelot, conduisez ce gentleman Mr. Thompson.
Thompson, dans sa cabine, discutait avec Robert le programme du lendemain, quand
ltranger fut introduit.
Tout votre service, monsieur, rpondit-il aux premires ouvertures du nouveau venu.
Bien que les places dont nous disposons soient assez limites, il nous est encore possible...
Vous connaissez, je suppose, les conditions du voyage ?
Non, monsieur , rpondit larrivant.
Thompson rflchit un instant. Ny avait-il pas lieu de dduire du prix total une certaine
somme reprsentant le parcours dj accompli ? Il ne le pensa pas, sans doute, car il dit
finalement, bien quavec un peu dhsitation :
Le prix, monsieur, a jusquici t de quarante livres...
Fort bien, dit ltranger. Comme nous sommes trois...
Ah ! vous tes trois ?...
Oui, mes deux frres et moi. Cela fait donc en tout cent vingt livres, que voici.
Et, tirant de son portefeuille une liasse de bank-notes, il la dposa sur la table.
Il ny avait rien durgent, fit observer poliment Thompson, qui, ayant compt les billets,
les encaissa, et se mit en devoir den libeller le reu.
Reu de monsieur ?... interrogea-t-il, la plume en suspens.
Don Hygino Rodrigues da Veiga , rpondit ltranger, tandis que Thompson faisait
courir sa plume.
Robert, pendant ce temps, observait silencieusement ce touriste de la dernire heure. Bien
que le personnage ft de haute mine, il ne lui revenait pas, comme on dit. Grand, fortes
paules, noir de barbe et de cheveux, la peau trs monte de ton, il ny avait pas, en tout cas,

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se mprendre sur sa nationalit. Il tait Portugais. Et cette hypothse tait encore confirme
par laccent exotique avec lequel il parlait langlais.
Don Hygino, ayant pris son reu des mains de Thompson, le plia soigneusement, linsra
la place des bank-notes, puis demeura un instant silencieux, comme indcis. Quelque chose
sans doute restait dire, quelque chose dimportant, en juger par la figure srieuse du
nouveau passager.
Un mot encore, pronona-t-il enfin. Voudriez-vous me dire, monsieur, quand vous
comptez quitter Tercre ?
Ds demain, rpondit Thompson.
Mais... quelle heure ?
Don Hygino fit cette question dune voix un peu nerveuse. videmment, il attachait la
rponse une importance particulire.
Demain soir, vers dix heures , rpondit Thompson.
Don Hygino poussa un soupir de satisfaction. Il perdit sur-le-champ quelque chose de sa
raideur.
Vous avez probablement lintention, reprit-il plus aimablement, de consacrer cette
journe visiter Angra ?
En effet.
Je pourrai, dans ce cas, vous tre de quelque secours. Je connais dans tous ses dtails
cette ville que jhabite depuis prs dun mois, et je me mets votre disposition pour servir de
cicrone mes nouveaux compagnons.
Thompson remercia.
Jaccepte avec reconnaissance, rpondit-il. Dautant plus que votre complaisance
donnera un peu de repos M. le professeur Morgand, que jai lhonneur de vous prsenter.
Don Hygino et Robert changrent un salut.
Je serai donc sur le quai demain matin huit heures, et tout votre disposition , dit le
premier, en prenant cong et en regagnant son embarcation.
Don Hygino Rodrigues da Veiga fut exact au rendez-vous. En dbarquant, le dimanche 21
mai, la tte de ses passagers, Thompson le trouva sur le quai. Sous lil vigilant de son
administrateur gnral, la colonne se mit aussitt en marche dans un impeccable alignement.
Don Hygino fut dun prcieux secours. Il pilota ses compagnons travers Angra avec une
sret que net pu avoir Robert. Il leur fit parcourir les rues de la ville, plus larges, plus
rgulires, mieux bties, et plus nombreuses que celles de Horta. Il les conduisit dans les
glises remplies cette heure par la foule des fidles.
Pendant tout ce temps, le baronnet ne le quitta pas dune semelle.
Le baronnet, il faut le reconnatre, tait bien seul depuis son embarquement sur le Seamew.
Que Mr. Saunders lui apportt une certaine distraction, nul doute cela. Mais ce ntait pas
une relation srieuse, quelquun de son monde enfin. Jusquici, il lui avait bien fallu sen
contenter pourtant, la liste des passagers noffrant rien de plus relev. Lady Heilbuth peut-tre
?... Mais Lady Heilbuth ne soccupait que de ses chats et de ses chiens. Ces animaux
formaient sa seule famille. Uniquement, ils meublaient son esprit et remplissaient son coeur.
Une fois initi aux moeurs particulires Cesar, Job, Alexander, Black, Phann, Punch,
Foolich, etc., etc., le baronnet avait vit de recommencer son ducation cet gard, et avait
mis ds lors le plus grand soin fuir la vieille passagre, quun irrespectueux Franais et
sans hsitation qualifie dinsupportable raseuse.
Au total, Sir Hamilton tait donc vritablement seul.
En entendant les aristocratiques syllabes formant le nom du nouveau passager, il avait
compris que le Ciel lui accordait un vrai gentleman, et il stait fait prsenter sur-le-champ par
Thompson. Aprs quoi le noble Anglais et le noble Portugais avaient chang un courtois

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shake-hand. labandon, la spontanit quils mirent ce geste de bon accueil comme on


vit bien quils se sentaient tous deux en pays de connaissance !
partir de cet instant, le baronnet stait incrust, incorpor au nouveau guide. Il avait
enfin un ami ! Au djeuner qui eut lieu bord et que partagea Don Hygino, il laccapara, lui
assigna une place prs de lui. Don Hygino se laissa faire avec une hautaine indiffrence.
La table tait au complet, si on nglige le jeune mnage, dont labsence aux escales
commenait devenir naturelle.
Thompson prit la parole.
Je pense, dit-il, tre linterprte de toutes les personnes prsentes, en remerciant Don
Hygino da Veiga de la peine quil a bien voulu simposer ce matin.
Don Hygino esquissa un geste de protestation polie.
Si fait ! si fait ! insista Thompson. Sans vous, seor, nous naurions visit Angra, ni si
vite, ni si bien. Jen suis me demander ce qui nous reste faire pour remplir cette aprsmidi.
Cette aprs-midi ! scria Don Hygino. Mais elle est tout employe. Ne savez-vous donc
pas que cest aujourdhui la Pentecte ?
La Pentecte ? rpta Thompson.
Oui, reprit Don Hygino, une des plus grandes ftes catholiques, et qui est clbre ici
dune manire particulirement solennelle. Je vous ai fait rserver une place do vous verrez
parfaitement la procession qui est fort belle, et dans laquelle figure un crucifix que je vous
recommande.
Qua-t-il donc de si particulier, ce crucifix, mon cher Hygino ? demanda le baronnet.
Sa richesse, rpondit Hygino. Il na pas, vrai dire, un grand intrt artistique, mais la
valeur des pierres prcieuses dont il est littralement couvert dpasse, ce quon dit, dix mille
contos de ris ! (six millions de francs).
Thompson tait enchant de sa nouvelle recrue. Quant Sir Hamilton, il faisait
outrageusement la roue.
Don Hygino tint ses promesses avec exactitude.
En quittant le Seamew, il crut toutefois faire une recommandation dont plus dune
passagre fut effarouche.
Mes chers compagnons, dit-il, un bon conseil avant de nous mettre en route.
Cest... suggra Thompson.
Cest dviter la foule autant que possible.
Ce ne sera pas facile, fit observer Thompson, en montrant les rues noires de monde.
Je le reconnais, acquiesa Don Hygino. Faites du moins ce que vous pourrez pour viter
les contacts.
Mais pourquoi cette recommandation ? demanda Hamilton.
Mon Dieu, mon cher baronnet, la raison nen est pas commode dire. Cest que... les
habitants de cette le ne sont pas trs propres, et quils sont extrmement sujets deux
maladies dont le rsultat commun est de procurer dinsupportables dmangeaisons. Lune de
ces maladies a un nom dj fort laid, puisquil sagit de la gale. Quant lautre, par exemple
!...
Don Hygino stait arrt, comme incapable de trouver une priphrase convenable. Mais
Thompson quaucune difficult neffrayait vint son aide. Appelant la pantomime son
secours, il retira son chapeau, et se frotta nergiquement la tte, en regardant Don Hygino
dun air interrogateur.
Prcisment ! dit celui-ci en riant, tandis que les dames dtournaient la tte,
scandalises par cette chose rellement shoking .
la suite de Don Hygino, on traversa des rues dtournes, on suivit des ruelles presque
dsertes, la foule stant porte dans les grandes voies que devait parcourir la procession.

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Quelques hommes se montraient cependant dans ces ruelles. Dpenaills, lair sordide et
sinistre, ils justifiaient amplement la remarque que plus dun touriste fit leur endroit.
Quelles ttes de brigands ! dit Alice.
En effet ! approuva Thompson. Savez-vous quels sont ces gens ? demanda-t-il Don
Hygino.
Pas plus que vous.
Ne seraient-ce pas des agents de police dguiss ? insinua Thompson.
Il faut avouer que le dguisement serait russi ! scria railleusement Dolly.
Bientt, dailleurs, on arrivait. Tout coup, la colonne dboucha sur une vaste place o
grouillait le populaire sous un clatant soleil. Le seigneur portugais, grce une manoeuvre
habile, parvint conduire ses compagnons jusqu une petite minence, au pied dun btiment
de vastes proportions. L, gard par quelques agents, un espace vide avait t mnag et mis
labri de la foule.
Voici votre place, mesdames et messieurs, dit Hygino. Jai profit de mes relations avec
le gouverneur de Tercre, pour vous faire rserver cet endroit au pied de son palais.
On se confondit en remerciements.
Maintenant, reprit-il, vous me permettrez de vous quitter. Avant mon dpart, il me reste
quelques prparatifs faire. Dailleurs vous navez plus besoin de moi. Gards par ces braves
agents, vous tes merveilleusement placs pour tout voir, et je pense que vous allez assister
un spectacle curieux.
Ces mots peine prononcs, Don Hygino salua gracieusement et se perdit dans la foule. Il
ne craignait videmment pas la contagion. Les touristes ne tardrent pas loublier. La
procession arrivait, droulant ses magnificences.
Vers le haut de la rue, dans le large espace que la police dblayait devant le cortge, des
bannires dor et de soie, des statues portes sur les paules, des oriflammes, des couronnes,
des dais, savanaient dans la fume odorante de lencens. Des uniformes brillaient au soleil
au milieu des blanches robes de jeunes filles. Et les voix slevaient soutenues par des
orchestres de cuivres, lanant vers le ciel la prire de dix mille cratures, tandis que, de toutes
les glises, tombait en nappes sonores la clameur des cloches, chantant elles aussi la gloire du
Seigneur.
Tout coup, un souffle passa sur la foule. Un mme cri sortit de toutes les bouches :
Christo ! Christo !
Le spectacle tait solennel. Sa robe violette tranchant sur les ors clatants de son dais,
lvque apparaissait son tour. Lentement il marchait, levant de ses deux mains le
vnrable et pompeux ostensoir. Et, en effet, devant lui, un crucifix, dont les pierreries
brisaient en clairs innombrables les rayons du soleil, tait port, blouissant, au-dessus de la
foule cette heure prosterne.
Mais soudain un mouvement insolite parut troubler la procession dans lentourage
immdiat de lvque. Sans savoir de quoi il sagissait, emporte par une curiosit subite, la
foule se releva dun seul mouvement.
Au reste, personne ne vit rien. Les Anglais eux-mmes, bien quadmirablement placs, ne
purent rien comprendre ce qui se passait. Un remous colossal, le dais roulant et tanguant
comme un vaisseau, puis disparaissant en mme temps que lopulent crucifix dans la foule
comme dans la mer, ensuite des cris, des hurlements plutt, tout un peuple affol senfuyant,
lescouade de police place en tte du cortge sefforant vainement de remonter lirrsistible
flot des fuyards, voil tout ce quils virent sans pouvoir en discerner la cause.
En un instant le cordon dagents qui les protgeait fut rompu, et, devenus partie intgrante
de la foule en dlire, ils furent emports comme des brins de paille dans ce formidable torrent.
Arc-bouts les uns aux autres, Roger, Jack et Robert avaient russi protger Alice et
Dolly. Une encoignure les avait heureusement servis.

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Tout dun coup, ltonnant phnomne prit fin. Subitement, sans transition, la place se
trouva vide et silencieuse.
Vers le haut de la rue, lendroit o, dans un furieux remous, avaient disparu le dais de
lvque et le crucifix, un groupe sagitait encore, compos en grande partie des agents placs
prcdemment en tte du cortge, et qui, selon lusage, taient arrivs trop tard. Ils se
baissaient, se relevaient, transportant dans les maisons riveraines les victimes de cette
inexplicable panique.
Tout danger me parat conjur, dit Robert au bout dun instant. Je crois que nous ferions
bien de nous mettre la recherche de nos compagnons.
O ? objecta Jack.
bord du Seamew, dans tous les cas. Ces affaires, aprs tout, ne sont pas les ntres, et
jestime que nous serons, quoi quil arrive, plus en sret sous la protection du pavillon
anglais.
On reconnut la justesse de cette observation. On se hta donc de regagner le quai, puis le
bord, o la plupart des passagers taient runis, et discutaient avec animation les pripties de
cette tonnante aventure. Plusieurs se rpandaient en plaintes acrimonieuses. Certains
parlaient mme de rclamer une confortable indemnit au cabinet de Lisbonne, et parmi ceuxci Sir Hamilton figurait en assez bon rang, cela va sans dire.
Cest une honte ! une honte ! dclarait-il sur tous les tons. Mais aussi, des Portugais !...
Si lAngleterre voulait men croire, elle civiliserait ces Aores, et lon verrait enfin finir de
pareils scandales !
Saunders, lui, ne disait rien, mais son visage parlait loquemment. Vraiment, dans le cas o
il et souhait Thompson des incidents dsagrables, il naurait pu imaginer mieux. Cen
tait un, et de premier choix. Selon toutes probabilits, une dizaine de passagers au moins
allaient manquer lappel, et, aprs un tel drame, ctait la dislocation de la caravane et une
piteuse rentre en Angleterre. Larrive des premiers survivants naltra pas le contentement
de cette charmante nature. Il navait pu raisonnablement esprer que la caravane tout entire
et pri dans le dsastre. Par exemple, son front se rembrunit quand on vit les derniers
passagers rallier le bord de minute en minute. Il estima que cela devenait une vritable
plaisanterie.
Au dner, Thompson fit lappel, et reconnut que deux personnes seulement manquaient.
Mais presque aussitt ces deux retardataires descendirent dans le salon, sous la forme des
deux jeunes maris, et Saunders, constatant que le personnel du Seamew tait au complet,
reprit incontinent son habituelle face de dogue peu conciliant. Le jeune couple avait son
ordinaire apparence, cest--dire quil manifestait pour le reste de lunivers une indiffrence
aussi amusante quabsolue. videmment, ni le mari, ni la femme, ne se doutaient des graves
vnements qui staient drouls au cours de cette journe. Assis cte cte, ils limitaient
comme toujours eux-mmes une causerie laquelle la langue avait moins de part que les
yeux, et la conversation gnrale se croisait autour deux sans les atteindre.
Quelquun de presque aussi heureux que cet attendrissant petit mnage, ctait matre
Johnson. Il stait distingu ce jour-l. Un effort de plus, et il arrivait une parfaite brit.
Autant que son tat lui permettait de comprendre les propos changs autour de lui, il
sapplaudissait de son obstination ne pas mettre le pied dans larchipel des Aores, et
planait, en joie, dans le ciel vallonn de lalcool.
Tigg tait la quatrime personne parfaitement heureuse de la nombreuse assemble. Quand
il avait t, comme tous les autres, emport par la foule furieuse, ses deux gardes du corps
avaient prouv un instant de cruelle angoisse. Quelle occasion meilleure den finir avec la
vie pouvait soffrir cette me prise la fois de mort et doriginalit ? Au prix dun hroque
effort, Bess et Mary taient parvenues garder Tigg entre elles, et lavaient protg avec un
dvouement que laigreur de leurs angles rendit efficace. Tigg tait donc sorti indemne de

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cette bagarre, et, part lui, il estimait que ses compagnons en exagraient beaucoup
limportance.
Hlas ! il nen tait pas ainsi de la malheureuse Bess et de linfortune Mary. Couvertes de
horions, le corps illustr de bleus , elles avaient de bonnes raisons pour ne jamais oublier la
fte de la Pentecte Tercre.
galement, bien quautrement malchanceux, leur pre, le respectable Blockhead, dut dner
tout seul dans sa cabine. Il ntait pas bless pourtant. Mais, ds le dbut du repas, Thompson,
ayant remarqu chez son passager des signes dinquitantes dmangeaisons, avait cru prudent,
dans le doute, de lui suggrer un isolement protecteur. Blockhead stait soumis ce
dsagrment de la meilleure grce du monde. Il ne paraissait mme pas fch de la distinction
particulire dont le sort le gratifiait.
Il parat que jai attrap une maladie du pays, dit-il ses filles avec importance en se
grattant de plus belle. Il ny a que moi qui aie eu a !
Don Hygino revint bord comme Mr. Sandweach servait le rti. Il amenait avec lui ses
deux frres.
On ne pouvait douter que don Hygino et ses deux compagnons eussent eu les mmes
parents, puisquil lavait positivement dclar. Mais on net certainement pas devin cette
parent. Impossible de se moins ressembler. Autant don Hygino portait dans toute sa personne
la signature de la race, autant ses frres taient daspect vulgaire et commun. Lun, grand et
fort, lautre, trapu, pais et carr, ils neussent point t dplacs, en juger sur lapparence,
dans une baraque de lutteurs.
Circonstance singulire, tous deux semblaient stre rcemment blesss. La main gauche
du plus grand tait enveloppe de linges, tandis quune assez notable estafilade, dont une
bande de sparadrap rejoignait les bords, sillonnait la joue droite du plus petit.
Permettez-moi, monsieur, dit don Hygino Thompson en dsignant ses deux
compagnons, commencer par le plus grand, de vous prsenter mes deux frres, don Jacopo
et don Christopho.
Ces messieurs sont les bienvenus bord du Seamew, rpondit Thompson... Je vois avec
regret, reprit-il quand Jacopo et Christopho eurent pris place table, que ces messieurs ont t
blesss...
Une chute malheureuse dans une vitre descalier pendant les alles et venues du dpart,
interrompit don Hygino.
Ah ! fit Thompson. Vous rpondez davance ma question. Jallais vous demander si ces
messieurs avaient t ainsi malmens au cours de la terrible bagarre de cette aprs-midi.
Robert, qui regardait machinalement Jacopo et Christopho, crut les voir tressaillir. Mais il
stait videmment tromp, et les deux frres ne savaient rien du drame incomprhensible
auquel il venait dtre fait allusion, car don Hygino rpondit sur-le-champ avec laccent de la
surprise la plus sincre :
De quelle bagarre voulez-vous parler ? Vous serait-il arriv quelque chose ?
Ce furent des exclamations. Comment ces messieurs da Veiga pouvaient-ils ignorer une
aventure qui avait d mettre la ville en rvolution !
Mon Dieu, cest fort simple, rpondit don Hygino. De toute la journe, nous navons pas
quitt notre maison. Au reste, il est probable que vous exagrez involontairement quelque rixe
sans importance.
On protesta, et Thompson fit Hygino le rcit des vnements de laprs-midi. Celui-ci se
dclara extrmement surpris.
Je ne puis mexpliquer, dit-il, comment la pieuse population de cette le a os se conduire
ainsi au cours dune procession. Laissons lavenir le soin de nous donner le mot de cette
nigme ! Car vous partez toujours ce soir ? ajouta-t-il en se tournant vers Thompson.
Toujours , rpondit celui-ci.

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Le mot ntait pas termin, que le bruit dun coup de canon faisait trembler sourdement les
vitres du salon. Peu entendirent et nul ne remarqua cette dtonation efface comme un cho.
Vous sentez-vous indispos, cher ami ? demanda le baronnet don Hygino qui avait
subitement pli.
Un peu de fivre gagne La Praya. Cette ville est dcidment trs malsaine , rpondit
le Portugais dont le visage se recolorait.
La voix du capitaine Pip tomba du pont.
virer au guindeau, les garons !
Presque aussitt, on entendit le bruit sec et rgulier du cliquet tombant sur le fer de
lengrenage. Les passagers montrent sur le spardeck pour assister lappareillage.
Le ciel stait couvert pendant le dner. Dans la nuit dun noir dencre, on ne voyait rien
que les lumires dAngra, do venaient de confuses rumeurs.
La voix de Mr. Flyship sleva sur lavant.
pic, commandant.
Tiens bon ! rpondit le capitaine de la passerelle.
Sur son ordre, la vapeur fusa dans les cylindres, la machine fut balance, lhlice battit
leau quelques secondes.
Veuillez draper, sil vous plat, Mr. Flyship , commanda le capitaine.
Le cliquet du guindeau fit de nouveau entendre sa chute rgulire, et lancre allait quitter le
fond, quand une voix hla dans la nuit deux encablures du Seamew.
Oh ! du vapeur.
Oh ! rpondit le capitaine, qui ajouta en se retournant vers lavant : Tiens bon, Mr.
Flyship, sil vous plat !
Une embarcation deux avirons sortit de lombre et accosta par bbord.
Je voudrais parler au capitaine , dit en portugais un individu que la nuit empchait
dapercevoir distinctement.
Robert traduisit la demande.
Me voici, dit le capitaine Pip en descendant de la passerelle et allant saccouder sur le
plat-bord.
Cette personne, commandant, traduisit encore Robert, demande quon lui envoie
lchelle pour monter bord.
On fit droit cette requte, et bientt sauta sur le pont un homme dont tous purent
reconnatre luniforme, pour lavoir vu cette aprs-midi sur le dos de leurs gardes inutiles.
en juger par les galons qui brillaient sur sa manche, ce policier tait dun grade lev. Entre le
capitaine et lui, la conversation stablit aussitt par lintermdiaire de Robert.
Cest au capitaine du Seamew que jai lhonneur de parler ?
lui-mme.
Arriv hier soir ?
Hier soir.
Il ma sembl que vous faisiez vos prparatifs dappareillage ?
En effet !
Vous navez donc pas entendu le coup de canon ?
Le capitaine Pip se retourna vers Artimon.
Avez-vous entendu un coup de canon, master ? Je ne vois pas en quoi ce coup de canon
peut nous intresser, monsieur.
Le capitaine demande, traduisit librement Robert, quel rapport a ce coup de canon avec
notre dpart.
Linspecteur parut tonn.
Ignorez-vous donc que le port est ferm, et quembargo est mis sur tous les navires en
rade ? Voici lordre du gouverneur, rpondit-il en dpliant un papier sous les yeux de Robert.

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Bon ! dit philosophiquement le capitaine Pip, si le port est ferm, on ne partira pas.
Laisse filer la chane, Mr. Flyship ! cria-t-il vers lavant.
Pardon ! pardon ! Un instant ! fit Thompson en savanant. Il y a peut-tre moyen de
sentendre. Monsieur le professeur, voulez-vous demander Monsieur pourquoi le port est
ferm ?
Mais le reprsentant de lautorit ne rpondit pas Robert. Le laissant l sans plus de
faon, il se dirigea tout coup vers lun des passagers.
Je ne me trompe pas ! scria-t-il. Don Hygino bord du Seamew !
Comme vous voyez, rpondit celui-ci.
Vous nous quittez donc ?
Oh ! avec espoir de retour !
Un colloque anim sengagea entre les deux Portugais. Don Hygino en traduisit bientt
lessentiel ses compagnons.
Au cours de la bagarre de laprs-midi, des malfaiteurs encore inconnus avaient profit du
dsordre caus par leur agression pour semparer du fameux crucifix. Dans une ruelle carte,
on avait seulement retrouv le bois de la monture, veuve de ses pierreries, dune valeur totale
de six millions de francs. Le gouverneur avait en consquence mis embargo sur tous les
navires, jusquau moment o la bande des voleurs sacrilges serait sous les verrous.
Et cela peut durer ? interrogea Thompson.
Linspecteur fit un geste vague, auquel Thompson rpondit par une moue de
dsappointement. Cent quatre personnes nourrir au total, cela rend onreux les jours de
retard !
son instigation, Robert insista vainement. Lordre du gouverneur tait l, formel et
dcisif.
Mais, si furieux que ft Thompson, Saunders ltait plus encore. Un nouvel accroc au
programme ! cela le jetait hors de lui.
De quel droit nous retiendrait-on ici ? pronona-t-il nergiquement. Sous le pavillon qui
nous couvre, nous navons pas dordre recevoir des Portugais, je suppose !
Parfaitement, approuva le baronnet. Et aprs tout, quel besoin avons-nous dobir ce
policeman ? Il na pas la prtention, je pense, darrter lui seul un navire portant soixantesix passagers, plus ltat-major et lquipage !
Thompson du doigt montra les forts dont les masses sombres se profilaient dans la nuit, et
cette rponse muette parut sans doute loquente au baronnet, car il ne trouva rien rpliquer.
Fort heureusement, un secours inattendu allait lui arriver.
Sont-ce les forts qui vous retiennent ? insinua Don Hygino loreille de Thompson. Ils
ne sont gure dangereux. De la poudre et des pices, ils en ont certainement. Pour des
projectiles, cest autre chose !
Ils nauraient pas de boulets ? dit Thompson avec incrdulit.
Il leur en reste peut-tre quelques-uns qui tranent, affirma Don Hygino voix basse.
Mais, quant en avoir un seul qui entre dans les pices !... Pas plus quaucun autre fort de
larchipel !
Comment ! mon cher Hygino, scria le baronnet tonn, vous, un Portugais, vous tes
notre alli dans cette circonstance !
En ce moment, je ne suis quun voyageur press , rpondit un peu schement Don
Hygino.
Thompson tait indcis. Il hsitait. Risquer une telle aventure, ctait une bien grosse
partie. Dautre part, ntait-il pas vexant de voir le voyage interrompu, au mcontentement
gnral des passagers et au grand dommage de lagence ? Un grincement de Saunders, un
ricanement dHamilton, une nouvelle affirmation de Don Hygino achevrent de le dcider
laudace. Il appela le capitaine Pip.

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Captain, lui dit-il, le navire est retenu, vous le savez, par ordre de lautorit portugaise.
Le capitaine adhra de la tte cette proposition.
Si... pourtant... moi... Thompson, je vous ordonnais de partir, le feriez-vous ?
linstant, monsieur.
Vous tes cependant sous les feux des forts dAngra, vous ne lignorez pas.
Le capitaine Pip regarda le ciel, puis la mer, puis Don Hygino, et finalement se pina le nez
dun air de souverain mpris. Il et parl, quil net pas indiqu plus clairement quavec cette
mer calme, cette nuit obscure, il se souciait comme un poisson dune pomme des boulets
envoys par des canonniers portugais.
Dans ce cas, monsieur, reprit Thompson, je vous donne cet ordre de partir.
Puisquil en est ainsi, rpondit le capitaine avec le plus grand calme, ne pourriez-vous
emmener dans le salon seulement cinq minutes ce particulier face de carme ?
Obtemprant un dsir formul en termes si nergiques, Thompson insista auprs de
linspecteur pour lui faire accepter un rafrachissement.
peine avait-il disparu avec son hte, le capitaine remit lquipage au guindeau. On prit
uniquement la prcaution de relever le cliquet, afin den viter le bruit rvlateur. En quelques
minutes, lancre fut drape, caponne, traverse, le tout dans le plus grand silence.
Lquipage apportait au travail un zle norme.
Ds que lancre eut quitt le fond, le navire commena driver. La diffrence de position,
par rapport aux lumires de la ville, tait dj devenue sensible, quand linspecteur remonta
sur le pont, en compagnie de Thompson.
Commandant, sil vous plat ? cria-t-il du pont au capitaine son poste sur la passerelle.
Plat-il, monsieur ? rpondit gracieusement celui-ci en se penchant sur le garde-fou.
Monsieur linspecteur, dit Robert traduisant lobservation qui lui tait faite, pense que
votre ancre chasse, commandant.
Le capitaine regarda autour de lui dun air incrdule.
Croit-il ? dit-il bonnement.
Linspecteur savait son mtier. Dun regard, il parcourut lquipage silencieux, et, sur-lechamp, il comprit. Sortant alors de sa poche un long sifflet, il en tira un son perant
bizarrement modul, qui, dans le calme de la nuit, devait porter fort loin. Il fut bientt vident
quil en avait t ainsi. Des lumires coururent sur le parapet des forts.
Angra est dfendue par deux forts : le Morro do Brazil au midi ; le fort Saint-JeanBaptiste au nord. Cest vers le second que le courant drossait doucement le Seamew,
ltrave en avant, quand le coup de sifflet vint donner lveil.
Monsieur, dclara froidement le capitaine, un second coup de sifflet, et je vous fais jeter
par-dessus bord.
Linspecteur comprit au son de la voix que le jeu devenait srieux, et, la menace lui ayant
t fidlement traduite, il se le tint pour dit.
Depuis quon stait remis au guindeau, la chemine du Seamew vomissait des torrents de
fume et mme des flammes. Ceci entrait dans les plans du capitaine, qui se faisait ainsi une
rserve de vapeur quil pourrait utiliser plus tard. Et, en effet, dj les soupapes, bien que
surcharges, fusaient avec bruit, tandis que dcroissait le panache lumineux de la chemine.
Bientt il disparut tout fait.
ce moment deux coups de canon clatrent simultanment, et deux projectiles venus de
chacun des deux forts ricochrent cinq cents mtres de chaque bord. Ctait un
avertissement.
Devant cet incident inattendu, Thompson plit. Quavait donc racont Don Hygino ?
Arrtez ! captain, arrtez ! cria-t-il dune voix perdue.
Et nul ne stonnera si plus dun passager se joignit cette prire. Toutefois, il y en eut un
au moins qui garda un silence hroque. Et celui-l, ce fut lestimable picier honoraire. Il

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tait mu, certes ! Il tremblait mme, il faut avoir la franchise de lavouer. Mais pour rien au
monde il net cependant renonc la joie dassister la premire bataille de sa vie. Songez
donc ! il navait jamais vu a !
Roger de Sorgues, lui non plus, net pas donn sa place pour un empire. Par une bizarre
association dides, ces coups de canon voquaient pour lui le vaudevillesque djeuner de
Fayal, et il samusait trangement.
Bombards, maintenant ! songeait-il en se tenant les ctes. Cest un comble, a !
la voix de Thompson, le capitaine stait redress sur son banc de quart.
Jaurai le regret, monsieur, de vous dsobir pour cette fois, dit-il dune voix hautaine
quon ne lui connaissait pas. Ayant appareill sur lordre de mon armateur, je suis dsormais
le seul matre mon bord. Je conduirai ce navire au large, sil plat Dieu. Par la barbe de ma
mre, un capitaine anglais ne reculera pas.
De sa vie, le brave capitaine navait fait si long discours.
Conformment ses instructions, le navire prit une allure modre. Manoeuvre de nature
surprendre, il ne slanait pas vers la mer. Formant, grce ses lumires, que le capitaine, au
grand tonnement de tous, ne commandait pas dteindre, un but bien dfini et facile
frapper, il se dirigeait vers le fort Saint-Jean-Baptiste en droite ligne.
Au reste, il fut bientt vident que la ruse avait russi. Rassurs sans doute par la direction
suivie, les forts avaient cess leur feu.
La barre bbord toute ! commanda soudain le capitaine.
Et le Seamew, toujours illumin, mit toute vapeur le cap au large.
Aussitt, trois coups de canon clatrent successivement, et pareillement inoffensifs. Lun
des projectiles, lancs par le fort Saint-Jean-Baptiste , passa en sifflant au-dessus de la
pomme des mts. Le capitaine se pina joyeusement le nez. Sa manoeuvre avait russi. Ce
fort tait dj rduit limpuissance, et, contre ses coups, la terre protgeait dsormais le
navire. Quant aux deux autres projectiles, envoys par le Morro do Brazil , le premier
tomba larrire du Seamew, et le second, le capitaine ayant stopp sur place, gratigna la
mer deux encablures de ltrave.
peine ce cinquime coup de canon avait-il t tir, que, sur lordre du capitaine, toute
lumire, y compris les feux de position, steignit subitement bord du Seamew. Des prlarts
recouvrirent le capot de la machine. En mme temps, sous limpulsion du timonier, le navire
pivota sur lui-mme, et revint vers la terre toute vapeur.
Il contourna ainsi la rade, la limite o venaient mourir les lumires de la ville. Noir dans
la nuit noire, il devait passer, et passa inaperu.
La rade traverse dans toute sa largeur, le Seamew ctoya avec une extrme audace les
rochers du Morro do Brazil . cet endroit, un nouveau coup de sifflet et t fatal. Mais,
ds le dbut de laction, le capitaine avait prudemment fait descendre linspecteur dans une
cabine o il tait gard vue avec les deux hommes de son canot.
Au reste, il semblait bien que tout danger ft cart. Devenu maintenant son insu le seul
dangereux, le fort Saint-Jean-Baptiste ne tirait pas, tandis que le Morro do Brazil
persistait bombarder le vide dans la direction de son partenaire.
Le Seamew longea rapidement le rivage, confondu avec les roches sombres. Parvenu
lextrmit de la pointe, il la contourna, et prit le large, droit au sud, tandis que les deux forts,
se dcidant recommencer leur inutile duo, envoyaient dans lest leurs boulets superflus.
Quand il fut trois milles au large, le capitaine Pip se donna le plaisir dilluminer
brillamment le bord. Il fit ensuite remonter linspecteur, et linvita retourner dans son
embarcation. Poliment, il lescorta jusqu la coupe, puis, pench sur la lisse, la casquette
la main :
Vous voyez, monsieur, crut-il devoir faire observer, bien que le malheureux inspecteur,
ne sachant pas un tratre mot danglais, ft hors dtat dapprcier la finesse de la remarque,

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comment un marin anglais joue cache-cache avec des boulets portugais ? Cest ce que
jappelle une priptie. Jai bien lhonneur de vous saluer, monsieur.
Cela dit, le capitaine coupa avec son propre couteau la bosse de lembarcation qui dansa
dans le sillage, remonta au banc de quart, donna la route au sud-est, puis, contemplant la mer,
le ciel et enfin Tercre, dont la masse noire disparaissait dans la nuit, il cracha dans la mer,
orgueilleusement.

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IX
UN POINT DE DROIT

Le 22, le Seamew mouilla de bon matin devant Ponta-Delgada, capitale de Saint-Michel,


sa dernire escale aux Aores. Grande de sept cent soixante-dix kilomtres carrs, comptant
prs de cent vingt-sept mille habitants, cette le est la plus importante de larchipel, et sa
capitale, avec ses dix-sept mille mes, est la quatrime ville du royaume de Portugal. Protge
lest et louest par deux caps : la Ponta-Delgada, qui lui donne son nom, et la Ponta-Gal,
une digue de huit cent cinquante mtres de long achve de rendre trs sre sa rade ferme,
suffisante pour cent navires.
Cest entre cette digue et le rivage que le Seamew avait mouill, au milieu dun grand
nombre dautres btiments voiles et vapeur. Au nord, Ponta-Delgada slevait en terrasses,
sduisante par ses maisons trs blanches symtriquement disposes. De tous cts, elles
rayonnent, sgrenant peu peu dans un ocan de jardins superbes, qui font la ville une
verdoyante aurole.
La plupart des passagers stant trop attards dans leurs couchettes, la descente terre fut
remise laprs-midi. Trois jours pleins tant consacrs lle de Saint-Michel, et quatre ou
cinq heures devant largement suffire parcourir Ponta-Delgada, il ny avait pas lieu de se
presser.
Cependant, ce nest pas sans orages que cette dcision put tre adopte. Certains
manifestrent un mcontentement trs vif. Saunders et Hamilton furent parmi les plus
grincheux, cela va de soi. Encore un accroc au programme ! Cela devenait intolrable ! Ils
allrent porter leurs dolances lAdministration. LAdministration rpondit que ces
messieurs taient libres de descendre terre, si le coeur leur en disait. Saunders rpliqua
quon devait y descendre tous, avec administrateur et interprte, et, ce, aux frais de lagence.
Thompson lui conseilla alors de persuader ses compagnons, et lentrevue prit fin sur un ton
assez aigre.
En rsum, deux passagers seulement dbarqurent dans la matine : le sauvage jeune
couple qui voyageait sa manire. Thompson se tint pour assur de ne les revoir qu lheure
mme du dpart.
Quant Saunders et Hamilton, ils durent ronger leur frein. Avec quatre ou cinq de leurs
compagnons presque aussi dsagrables queux-mmes, ils occuprent leurs loisirs par un
change daimables propos.
Ce groupe dopposants ntait pas bien nombreux. Il existait pourtant, et Thompson fut
oblig de constater que ses bourreaux faisaient des proslytes. Pour la premire fois, une
scission lgre, mais relle, sparait les htes du Seamew en deux camps heureusement trs
ingaux. Le motif en tait futile, mais il semblait que tous les dsagrments prcdents
revinssent la mmoire et fissent masse pour grossir hors de raison lincident actuel.
Thompson sen remit au temps.
Aprs le djeuner, en effet, quand les embarcations eurent dpos tout le monde, sauf
lirrconciliable Johnson et le pestifr Blockhead, sur le quai de Ponta-Delgada, toute
msintelligence parut oublie, et lon procda, sous la conduite de Robert, la visite de la
ville, en rangs dont la rgularit annonait la concorde.
On visita ainsi les glises et les couvents que renferme Ponta-Delgada, et, sous lobsession
des cloches ternellement agites, on parcourut jusquau soir ses rues troites et sales.
Quelle dception ! Les maisons, si blanches de loin, apparaissaient de prs lourdes et
massives. Sur la chausse, des porcs, normes pour la plupart, au milieu desquels il fallait se
frayer un passage, se promenaient avec dsinvolture. Et cette ceinture de verdoyants jardins ?
De hautes murailles les mettaient labri du regard. peine si, au-dessus de la crte des

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murs, on apercevait de loin en loin la cime dun de ces rosiers blancs ou de ces camlias, qui,
Saint-Michel, atteignent communment la taille dun grand arbre.
Cette rbarbative promenade rembrunissait les touristes vue doeil. Lannonce du retour
fut bien accueillie.
La colonne, en redescendant la pente, ne savanait plus dans lordre admirable quelle
avait jusque-l respect. Sans doute, trop grand tait leur respect de la discipline, pour que ces
calmes Anglais osassent la braver ouvertement du premier coup. Mais une vidente lassitude
se faisait sentir. Des intervalles sparaient les rangs, dont les uns staient illgalement
augments au dtriment des autres. Il y avait des tranards. Thompson constatait et soupirait.
En arrivant au bord de leau, les touristes eurent un choc de surprise. Sur le quai, grouillait
une foule nombreuse, do sortaient des clameurs irrites. Des poings slevaient en des
gestes de menace. Deux partis taient videmment en prsence, changeant de pralables
injures, prts les transformer en horions. Lmeute de Tercre allait-elle recommencer ?
Thompson, et derrire lui tous les passagers, stait arrt indcis. Impossible de parvenir
aux canots du bord, travers la foule qui en interdisait laccs. Restaient les embarcations du
pays, et certes il nen manquait pas dans le port, mais, ce qui manquait, ctaient les
mariniers. Autour des touristes, pas une me. Toute vie stait concentre en face du Seamew,
lendroit o la foule houleuse semblait sur le point de vider une querelle inconnue.
Tout coup, Thompson poussa un cri. Six embarcations staient dtaches du quai, et,
accompagnes par les hurlements de la foule, elles sloignaient force de rames, en deux
groupes distincts ; trois paraissant appuyer la chasse aux autres. En tout cas, elles se
dirigeaient certainement vers le Seamew, et, aprs lexprience faite Tercre de la violence
aorienne, on devait trembler srieusement pour le navire. Au comble de lagitation,
Thompson se promenait de long en large sur le quai.
Il prit soudain son parti. Halant sur la bosse dun des canots les plus proches, il embarqua
rsolument, entranant avec lui Robert, quaccompagnrent Roger et les Lindsay. En un
instant, la bosse fut largue, lancre ramene, et, sous limpulsion des quatre nageurs, le canot
se dirigea rapidement vers le navire menac.
lectriss par cet exemple, les autres passagers se htrent de limiter. Des embarcations se
remplirent, les hommes saisirent les rames familires la plupart des Anglais, et cinq minutes
plus tard une escadre en miniature troublait les eaux du port du choc de ses avirons.
Thompson, en accostant le Seamew, fut en partie rassur. Les six canots suspects
appartenaient en effet deux camps opposs, et leur antagonisme apportait aux assigs un
secours inespr. Chaque fois que lun deux tentait un mouvement en avant, un canot du
parti adverse se mettait en travers, et rendait impossible lapproche de lescalier gard
dailleurs par une douzaine de marins.
Quy a-t-il donc, captain ? demanda Thompson essouffl en sautant sur le pont.
Je nen sais rien, monsieur, rpondit flegmatiquement le capitaine.
Comment ! captain, vous ne savez pas ce qui a pu motiver une pareille meute !
Absolument pas, monsieur. Jtais dans ma chambre, quand Mr. Flyship est venu me
prvenir quune jeune fille tait monte bord et que des groupes aux allures menaantes se
rassemblaient sur le quai. Jignore si lun de ces faits dcoule de lautre, car il ma t
impossible de comprendre un mot au damn jargon de la petite.
Et cette enfant, captain, quen avez-vous fait ?
Elle est au salon, monsieur.
Jy vais, dit Thompson avec emphase, comme sil et couru la mort. En attendant,
captain, continuez veiller sur le navire dont vous tes responsable.
Le capitaine, pour toute rponse, sourit dans sa moustache dun air ddaigneux.

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La situation, du reste, ne semblait pas bien critique. Les passagers avaient travers sans
peine la ligne des belligrants. Les uns aprs les autres, ils montaient bord. Le Seamew
pouvait subir longtemps sans dommage un blocus si mal gard.
En somme, il tait certain que, si, pour des motifs inconnus, le Seamew avait des ennemis
sur la terre de Saint-Michel, il y possdait aussi, pour des raisons galement ignores, de
solides alliances, dont le concours actuellement tout au moins suffisait sa dfense.
Cependant, Thompson et Robert taient entrs dans le salon. Ainsi que lavait annonc le
brave capitaine, ils y trouvrent une jeune fille littralement croule sur un divan, le visage
enfoui dans ses mains et toute secoue de sanglots. En entendant venir les deux hommes, elle
se releva vivement, et, dessinant un modeste salut, elle dcouvrit un charmant visage, qui
exprimait pour le moment une cruelle confusion.
Mademoiselle, dit Robert, une sorte dmeute entoure ce btiment. Pourriez-vous nous
dire si cette meute a quelque rapport avec votre prsence ici ?
Hlas ! monsieur, je le crois, rpondit la jeune fille en pleurant de plus belle.
Dans ce cas, mademoiselle, veuillez vous expliquer. Votre nom, dabord ?
Thargela Lobato.
Et pourquoi, reprit Robert, Mlle Lobato est-elle venue bord ?
Pour tre protge contre ma mre ! rpondit rsolument la jeune Aorienne.
Contre votre mre !
Oui, cest une mchante femme. Et puis...
Et puis ?... insista Robert.
Et puis, murmura la jeune Thargela dont les joues sempourprrent, cause de Joachimo
Salazar.
Joachimo Salazar ? rpta Robert. Qui est ce Joachimo Salazar ?
Mon fianc , rpondit Thargela en se cachant le visage dans ses mains.
Robert tordit sa moustache dun air ennuy. Voil une affaire qui prenait un tour ridicule.
Que faire de cette enfant ? Ainsi que le fit observer Thompson avec impatience, ils ntaient
pas venus Saint-Michel pour protger les amours des jeunes filles contraries dans leurs
inclinations. Robert estima toutefois quun peu de morale suffirait remettre le calme dans
cette tte folle.
Voyons, voyons, mon enfant, dit-il dun ton bonhomme, il faut rentrer chez vous. Vous
navez pas rflchi sans doute quil est mal de se mettre en rvolte contre sa mre.
Thargela se redressa vivement.
Elle nest pas ma mre ! cria-t-elle dune voix rauque, les joues plies par une subite
colre. Je suis une enfant abandonne cette misrable femme, dont je porte le nom, faute
den avoir un autre que celui de Thargela. Et dailleurs, quand mme elle serait ma mre, elle
na pas le droit de me sparer de Joachimo.
Et, scroulant sur la banquette, Thargela fondit de nouveau en larmes.
Tout cela est trs joli, mon cher monsieur, dit Thompson Robert. Mais enfin, si triste
que soit la situation de cette enfant, cela ne nous regarde pas, et nous ne pouvons rien pour
elle. Veuillez le lui faire comprendre. Il est temps que cette comdie finisse.
Mais, aux premiers mots que Robert pronona pour expliquer leur impuissance, Thargela
releva son visage illumin dune joie triomphante.
Vous le pouvez ! Vous le pouvez ! scria-t-elle. Cest la loi !
La loi ? insista Robert.
Mais il eut beau retourner la question sous toutes ses faces. La loi tait pour elle, Thargela
savait cela, et ne savait que cela. Dailleurs, si ces messieurs anglais voulaient tre mieux
renseigns, que nappelaient-ils Joachimo Salazar ? Il ntait pas loin. Celui-l savait tout. Il
rpondrait toutes les questions.

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Et, sans attendre de rponse, Thargela, entranant Robert sur le pont, lamena prs du
bastingage de bbord, et lui montra avec un sourire dont son frais visage fut tout illumin, un
grand jeune homme debout la barre de lune des embarcations belligrantes.
Joachimo ! Joachimo ! appela Thargela.
ce cri, des vocifrations rpondirent. Quant au timonier, donnant un heureux coup de
barre, il accosta le Seamew et sauta sur le pont, tandis que son embarcation retournait au
combat.
Ctait vraiment un beau garon lair franc et dcid. Son premier soin fut dlever
Thargela dans ses bras et de la gratifier la face des cieux et de la terre de deux baisers
sonores qui firent redoubler les hurlements des camps adverses. Ce devoir rempli, un vif
colloque sengagea entre les fiancs, puis enfin, Joachimo, se tournant vers les passagers qui
contemplaient cette scne avec curiosit, les remercia en nobles termes de laide quils
voulaient bien apporter sa chre Thargela.
Robert traduisit fidlement. Quant Thompson, il fit la grimace. Quel diplomate, ce
garon ! Ne lengageait-il pas maintenant vis--vis de lquipage et des passagers ?
Cependant Joachimo continuait sa harangue improvise. Ce quavait dit Thargela tait
exact. La loi des Aores permettait aux jeunes gens de se marier leur got, laide du
moyen quelle avait adopt. Il suffisait de quitter, dans ce but, la demeure de ses parents, pour
chapper ipso facto leur autorit, et pour tomber sous celle du juge, alors oblig de donner,
sil en tait requis, lautorisation dsire. Certes, Joachimo ne connaissait pas par le menu les
termes de cette loi, mais on pouvait se rendre sur-le-champ chez le corrgidor, qui clairerait
ces messieurs anglais tant sur la valeur morale de la femme Lobato, que sur les droits de sa
pupille Thargela et du fianc de cette dernire, le disert Joachimo. Que, si lon demandait
pourquoi Thargela avait choisi le Seamew comme refuge, plutt que la maison dun ami, cest
tout simplement que les pauvres nont pas damis. En outre, la femme Lobato, demi-sorcire,
demi-prteuse sur gages, tenait, soit par crainte, soit par intrt, la moiti du bas peuple des
faubourgs, ainsi que le prouvait la manifestation actuelle. Sur la terre ferme, Thargela et
donc couru le risque dtre reprise. bord du Seamew, sous la sauvegarde du noble peuple
anglais, il nen serait certainement pas de mme.
Ayant dit, lhabile orateur se tut.
Son trait de la fin avait port. Le jeune Aorien en avait pour preuve le changement
dattitude de Sir Hamilton. Sans le connatre, il stait attach convaincre ce personnage,
que sa tenue gourme dsignait comme le plus rbarbatif de tous ses auditeurs. Or,
incontestablement, Hamilton stait dgel. Mme, il avait approuv dun signe de tte la
conclusion du discours.
Que pensez-vous de tout cela, captain ? demanda-t-il.
Hum ! fit le capitaine, en se dtournant modestement.
Mais, derrire lui, le fidle Artimon tait son poste.
Vous qui tes gentleman anglais, dit-il ce vieil ami, repousseriez-vous une femme,
monsieur ?
Hum ! fit son tour Thompson, en coulant vers les passagers un regard incertain.
Ma foi ! monsieur, dit Alice Lindsay en savanant courageusement hors du cercle de ses
compagnons, je pense que, sans rien prjuger, on pourrait du moins faire ce que propose ce
garon, cest--dire aller chez le corrgidor qui nous tracera notre devoir.
Quil soit fait selon votre dsir, Mrs. Lindsay, scria Thompson. Lagence na rien
refuser ses passagers.
Des bravos clatrent. videmment, le jeune couple avait fait la conqute des habitants du
Seamew. ces applaudissements, seul Hamilton vita de joindre les siens. Phnomne
surprenant, son attitude tait soudain redevenue, correcte toujours, mais glace. Une citoyenne
amricaine en ayant en quelque sorte pris la direction, cette affaire avait subitement cess de

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lintresser. Ctait dsormais chose rgler entre ces deux peuples infrieurs : Portugais et
Amricains. LAngleterre, dans sa personne, navait plus rien y voir.
En tout cas, reprit Thompson, cette dmarche ne pourra tre faite quaprs notre dner,
dont lheure doit tre mme largement dpasse. Il restera alors traverser la ligne des
assigeants. Vous devriez, mon cher professeur, soumettre le cas ce garon.
Je men charge , dclara Joachimo.
Sapprochant du bastingage, il hla les belligrants, et leur fit part de la rsolution prise. Sa
communication reut des accueils divers. Mais enfin, du moment quil ne sagissait plus dun
enlvement, dun rapt avec la complicit dtrangers, du moment que cette affaire devait
recevoir une solution rgulire, il ny avait qu se soumettre, et lon se soumit, chaque parti
restant libre au demeurant de sattribuer la victoire. Les abords du Seamew se dgagrent
aussitt, et quand, le dner termin, Thompson et Robert, en compagnie de Joachimo,
dbarqurent sur le quai, ils le trouvrent revenu un calme relatif.
Thompson, indcis, jetait de droite gauche des coups doeil furtifs.
Toutefois, cest escorts par un assez nombreux concours de populaire que les trois
compagnons parvinrent au bureau de lofficial. Le corrgidor ny tait pas, et un agent dut se
mettre sa recherche. Il arriva bientt. Ctait un homme entre deux ges, chauve, au teint de
brique cuite, indiquant un temprament irascible et bilieux. Irrit sans doute de ce
drangement imprvu, il interrogea aigrement ses tardifs visiteurs.
Robert le mit en peu de mots au courant des faits et lui demanda son avis. Mais, si
rapidement quil et expos laffaire, il avait t trop prolixe encore au gr de limpatient
corrgidor, dont les doigts battaient sur la table, derrire laquelle il tait assis, une marche
extrmement orageuse.
Femme Lobato, rpondit-il en style tlgraphique, rputation dplorable. Joachimo
Salazar et fille Thargela, excellente. Droit absolu de cette dernire de se rfugier o il lui
convient, et dpouser qui bon lui semble, quand moi, corrgidor, laurai ainsi ordonn. Telle
est la loi. Toutefois, ne puis donner pareil ordre, que si Thargela le rclame, soit de vive voix,
soit par une attestation crite.
La voil, dit vivement Joachimo, qui tendit une lettre au corrgidor.
Bien ! approuva celui-ci, en saisissant une plume dont il se servit pour tracer un
menaant paraphe sur une feuille imprime. Aujourdhui, le 22. Mariage, le 25. Je dsigne
don Pablo Terraro, glise Sao Anthonio.
Le corrgidor se leva et appuya violemment sur un timbre. ce signal, deux agents
pntrrent dans le cabinet du magistrat.
Messieurs, bonsoir ! pronona celui-ci, tandis que les trois justiciables se retrouvaient
dans la rue.
Voil une affaire arrange, mon brave, dit Robert Joachimo. Dans trois jours, vous
pouserez votre Thargela.
Oh ! messieurs, messieurs, comment vous remercier ? scria Joachimo, qui pressait
chaleureusement les mains des obligeants trangers.
En rendant votre femme heureuse, mon garon, dit Robert en riant. Mais quallez-vous
faire, jusquau jour de votre mariage ?
Moi ? demanda Joachimo tonn.
Oui. Navez-vous rien craindre de tous ces nergumnes de tantt ?
Bah ! fit avec insouciance le jeune homme en montrant ses deux bras, jai a.
Et, sifflotant gaiement un air de danse, il se perdit dans les rues sombres de la capitale de
Saint-Michel.

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X
O IL EST PROUV QUE JOHNSON EST UN SAGE
Lle de Saint-Michel affecte grossirement la forme dune gourde trs allonge. Au centre,
dans les deux anses qui dterminent la partie resserre de la gourde, deux villes : PontaDelgada, au sud ; Ribeira-Grande, au nord. Une route bonne et facile, qui ne dpasse pas deux
cents mtres daltitude, runit ces deux villes presque gales par le nombre de leurs habitants,
et distantes lune de lautre de dix-huit kilomtres environ.
Mais le reste de lle, droite et gauche de cette dpression, se profile en crtes plus
leves. Au deuxime jour tait rserve la partie de louest, aprs une nuit passe RibeiraGrande, o des montures de relais seraient amenes de Ponta-Delgada. Le premier jour devait
suffire visiter la partie orientale.
En tenant compte des sinuosits de la route, ctait pour chaque journe un trajet dune
quarantaine de kilomtres. Tche assez rude en somme. Renseignements pris auprs de
Robert et des guides, Thompson avait cru devoir avancer six heures et demie le dpart fix
huit heures par le programme.
Cette dcision lui valut une scne terrible dHamilton et de Saunders. Les deux acolytes se
plaignirent avec violence de ces continuels changements un programme, qui aurait d
cependant faire la loi des parties.
Et, monsieur, retenez bien ceci, avait conclu Saunders en dtachant les syllabes : Je-nepar-ti-rai-pas--six-heures-et-demie !
Ni moi non plus, avait signifi le baronnet jaloux dgaler son modle, et Lady Hamilton
ne partira pas plus que moi, et Miss Hamilton pas plus que sa mre. Nous serons tous sur le
quai huit heures prcises, ainsi que le spcifie votre programme, et nous comptons y trouver
les moyens de transport quil promet. Tenez-vous-le pour dit !
Les observations dHamilton et de Saunders taient peut-tre fondes, mais Thompson,
malgr tout son dsir de contenter ses passagers, se sentait bout de patience avec ces deuxl. Il se borna les saluer schement sans leur accorder la moindre rponse.
Laissant bord la jeune Thargela, la cavalcade, entirement pareille celle de Fayal,
sbranlait le lendemain sept heures prcises, au signal de Thompson. On pouvait y
remarquer de nombreuses dsertions.
Absent, le jeune mnage. Absent, le craintif Johnson, qui continuait fuir les tremblements
de terre.
Il nen a pourtant pas besoin pour osciller sur sa base ! se permit de faire observer
Roger.
Absents galement, les Hamilton et Saunders. Absentes, enfin, deux ou trois passagres,
auxquelles lge interdisait une excursion de si longue haleine.
La colonne ne comptait au total que cinquante-quatre touristes, en y comprenant don
Hygino da Veiga, dont les deux frres avaient prfr rester bord.
Cest grce don Hygino que Blockhead figurait parmi les excursionnistes. Thompson len
aurait impitoyablement cart, si le Portugais navait intercd pour lui, en promettant pour le
matin mme la gurison de lintressant malade. Sur cette assurance, lpicier honoraire avait
t admis, mais la condition quil se tiendrait invariablement cent mtres derrire le
dernier rang. Il savanait donc seul, sans autre compagnie que son ne et son nier, et ne
paraissait pas dailleurs autrement fch de sa situation anormale. Blockhead tait de ceux-l

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qui savent sintresser tout, prendre toujours le bon ct des choses. Heureux caractre aux
antipodes de celui du quinteux Hamilton !
Sortis de la ville par lest, les touristes, huit heures, arrivrent dans la campagne. Ils
purent alors se croire revenus aux environs de Horta. Mmes champs de crales et de
lgumes. Dans le fond, les mmes essences darbres slevaient en masses verdoyantes.
Toutefois, une diffrence essentielle saccusa bientt entre Fayal et Saint-Michel, et tout en
faveur de la seconde le. Ici, plus despaces arides, mais au contraire pas un pouce de terre
cultivable qui ne ft cultiv. Plus de taillis rabougris sur les sommets que laissait apercevoir la
coupe des valles, mais de superbes futaies de sapins, admirable rsultat des incessants
efforts de ladministration locale, qui, depuis cinquante ans, reboise sans se lasser par milliers
et par milliers de pieds.
Un peu avant midi la caravane dboucha lore dune vaste valle.
Le Val das Furnas , dit le guide de tte.
Entoure dune ceinture de montagnes arides, la Valle des Fournaises affecte presque
parfaitement la forme dun grand cercle denviron trois kilomtres de rayon. Vers le sud-est,
la ligne des montagnes sabaisse, pour laisser fuir une rivire qui, par une troite coupure,
pntre dans la valle au nord-est.
Les touristes remontrent cette rivire, la Ribeira-Quente, ou Rivire chaude, aux rives
consacres la culture des primeurs, jusquaux sources thermales situes au-del dun village,
dont, deux kilomtres, ils apercevaient les toits dors par le soleil.
Ce coin de pays est singulier. De tous cts des sources surgissent, les unes chaudes, les
autres froides, mais toutes un degr remarquable de minralisation. Certaines, rduites un
imperceptible filet deau, ont reu des indignes le nom de Olhas, les yeux. Dautres sont plus
importantes. Lune de celles-ci sourd dans un bassin en forme de vasque. grand bruit, elle
lance prs dun mtre de hauteur une colonne deau bouillante, dont la temprature slve
105C. Tout autour delle, latmosphre est obscurcie dpaisses vapeurs sulfureuses, qui se
dposent sur le sol et recouvrent brins dherbe, plantes et fleurs dune vritable crote
pierreuse.
Blockhead, sur la pressante invitation de Thompson, dut affronter ces vapeurs. Telle tait,
en effet, la cure imagine par don Hygino, qui se contentait en somme dappliquer un remde
populaire Saint-Michel, et que linstinct des animaux incommods par les parasites a ds
longtemps montr la raison humaine.
Remde nergique coup sr. Au vent de la source, peine si lon pouvait en endurer la
chaleur. Blockhead cependant nhsita pas et disparut bravement derrire le rideau de vapeurs
brlantes. Au fond, il ntait pas fch de tter de ce remde insolite.
Quand Blockhead sortit de son tuve, peut-tre ntait-il pas guri, mais du moins il tait
cuit indubitablement. Congestionn, la sueur tombant de son visage en ruisseaux sur le sol, il
reparut dans un tat lamentable.
Son supplice ntait pas fini, cependant. Sur lindication de don Hygino, les touristes se
runirent prs dune autre source, une dizaine de mtres de la premire. Plus farouche
encore, cette deuxime source, qui a reu le nom de Pedro Botelho, bouillonne au fond dune
sorte de caverne, que les indignes croient fermement tre une des bouches de lenfer. Le fait
est que, au fond de cette caverne, leau invisible siffle dune manire effrayante, tandis que
scoule au-dehors une norme quantit de boue savonneuse, sur laquelle comptait don
Hygino pour achever la gurison de son malade.
Par son ordre, Blockhead, ayant quitt ses vtements, fut plong de nombreuses reprises
dans cette boue, dont la temprature atteint au moins quarante-cinq degrs centigrades. Le
malheureux Blockhead nen pouvait littralement plus, et bientt il se mit pousser de
vritables hurlements, couverts par les bruyants clats de rire de ses peu charitables
compagnons.

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Mais, ces cris, ces rires, un grondement effroyable rpond. De la caverne, une paisse
fume schappe, sillonne de menaantes langues de feu, tandis quune gerbe deau slve
dans les airs, et retombe en pluie brlante sur les audacieux visiteurs.
Terrifis, ceux-ci avaient fui. Pour leur rendre courage, il fallut lassurance des guides que
ce phnomne se produisait souvent et avec dautant plus de violence que le bruit fait aux
environs de la source tait lui-mme plus grand, sans que personne ait jamais pu en donner
une explication acceptable.
Quant Blockhead, il avait profit de la panique pour fuir son bain de boue. Dj, il se
roulait dans la Ribeira-Quente, dont les eaux, plus que tides cependant, lui paraissaient
dlicieusement glaces.
Maintenant, le remde indiqu par don Hygino a-t-il rellement les proprits que lui
attribuent les indignes ? Ou bien Absyrthus Blockhead navait-il eu quune maladie
imaginaire ? On ne tranchera pas la question. Le certain, cest que lpicier honoraire fut
considr comme guri partir de cet instant et put reprendre part la vie commune.
Aprs le djeuner fourni grand-peine par le village, djeuner qui, tout en ressemblant
beaucoup au repas champtre de Fayal, fut nanmoins un peu moins fantaisiste, la colonne
vers deux heures se reforma. Elle allait partir, on avait mme dj fait les premiers pas, quand
une seconde caravane dboucha son tour dans le village.
Diminutif de la premire, celle-ci ne comprenait en tout que huit personnes. Mais aussi
quelles personnes ! Rien de moins que Saunders, Sir, Lady et Miss Hamilton, accompagns
de leurs quatre guides, partis tous la minute rglementaire, cest--dire avec six quarts
dheure de retard quils avaient soigneusement conservs.
Gravement, Hamilton et Saunders, descendus de leurs montures, savancrent vers
Thompson qui sifflotait dun air dtach entre ses dents.
Pouvons-nous esprer, monsieur, dit Saunders, trouver ici djeuner ?
Ma foi, monsieur, je lignore, rpondit Thompson avec une charmante dsinvolture. Si
vous voulez bien vous adresser ce brave aubergiste que vous voyez sur sa porte, il pourra
peut-tre vous satisfaire... si toutefois ces messieurs et ces dames ont laiss dans le pays
quelque chose se mettre sous la dent.
Thompson smancipait. Il redressait la tte. Il secouait le joug. Hamilton fut trangement
surpris de ces vellits dindpendance. Aussi, quel regard il lana ! Saunders espra
voluptueusement qu dfaut dun mets plus civilis, le terrible baronnet apaiserait sa faim
aux dpens de laudacieux administrateur.
Mais celui-ci avait nonchalamment tourn le dos, et, sans autre formalit, il avait donn
ses fidles le signal du dpart.
En quittant le Val das Furnas, la caravane ctoya pendant quelque temps le lac du mme
nom, remplissant une dpression ovale qui fut autrefois un cratre. Elle dut ensuite remonter
un sentier en lacet qui lamena graduellement jusquaux plateaux suprieurs. Cette ascension
fut assez fatigante. Bientt, le pied des animaux foula, avec un bruit de linge froiss, un sol
friable et sec compos uniquement dune sorte de cendre grise qui scrasait en crpitant sous
leurs sabots.
La Lagoa secca, annona le guide de tte.
La Lagune sche, traduisit Robert. Nous sommes ici sur lemplacement dun ancien
cratre auquel un lac, dune tendue de deux cents hectares et dune profondeur de trente
mtres, stait autrefois substitu. Ce lac disparut son tour et le cratre fut nivel par
lruption de 1563 qui bouleversa cette partie de lle. Ce fut au cours de cette ruption quune
montagne entire, le mont Volcao, sabma dans les entrailles du sol. sa place stend
aujourdhui le lac do Fogo , ou lac du Feu. Je pense que nous le verrons tout lheure.

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On le vit en effet. On en vit mme beaucoup dautres. On en vit trop. Ce ntaient que
cratres transforms en lacs, les uns atteignant cent et deux cents mtres de profondeur, les
autres nen dpassant pas deux ou trois. la longue, cela devenait monotone.
Il tait nuit close quand, par de raides sentiers, on descendit sur la ville de Ribeira-Grande.
Les touristes, briss de fatigue, prirent peine le temps de dner dans un misrable htel o
les montures de rechange attendaient pour lexcursion du lendemain. Tout de suite, ils
rclamrent leurs lits. Mais ce nest pas Ribeira-Grande quun seul htel peut loger une
troupe aussi nombreuse. Il fallut se sparer, et vraiment il tait fort heureux que le
cantonnement et t, cette fois, prpar lavance.
Rendez-vous sept heures prcises pour le dpart , avait dclar Thompson.
Hlas ! que de manquants ce rendez-vous ! Il fallut battre le rappel. Thompson dun ct,
Robert de lautre, galoprent travers la ville la poursuite des rfractaires. Peine perdue, le
plus souvent. Tous se dclaraient perclus et se plaignaient amrement que des escadrons de
belliqueuses punaises eussent, par des charges irrsistibles, rendu tout sommeil impossible.
Cest tout juste si Thompson et son lieutenant parvinrent runir le tiers de leurs voyageurs.
Vingt-deux touristes, voil ce qui restait de limposante caravane ! Et encore la plupart de ces
intrpides avaient-ils piteuse mine.
Parmi ces vingt-deux braves figurait naturellement la famille Lindsay. Ce nest pas ces
voyageurs aguerris quune tape de quarante kilomtres pouvait abattre. Et de mme Roger de
Sorgues, fidle cavalier servant de la rieuse Dolly.
Et de mme Blockhead et sa famille. Lpicier honoraire pouvait-il manquer une occasion
dexercer ses facults dadmiration ? Bon gr, mal gr, il avait entran sa femme et ses filles,
qui savanaient dun pas un peu raide peut-tre en entranant Tigg leur tour.
Quant Saunders et au trio des Hamilton, correctement arrivs la veille Ribeira-Grande
avec une heure et demie de retard, ceux-ci nauraient eu garde de manquer un seul des
articles du programme. Morts ou vifs, ils achveraient lexcursion. Par exemple, fidles
leurs immuables principes, ils ne partiraient qu lheure dite.
Le programme annonant le dpart pour huit heures, cest donc huit heures seulement
quils prirent possession de leurs nouvelles montures, et la plaisanterie de la veille et
certainement recommenc sans la paresse de leurs compagnons.
De rgiment devenue bataillon, de bataillon compagnie, de compagnie simple escouade, la
colonne des touristes laissa rapidement derrire elle les extrmes maisons de Ribeira-Grande.
Venus tard, partis tt, ces intrpides voyageurs ne devaient rien connatre de cette ville dont la
population dpasse treize mille mes. Devaient-ils le regretter ? Gure. En dehors de ses
sources, bien infrieures celles du Val das Furnas, ce grand village sale et mal bti ne
possde rien dintressant.
Pendant une demi-heure, le chemin se dveloppa dans un pays assez plat parsem de
nombreux cnes volcaniques. Mais bientt le sol se releva. On entrait de nouveau dans la
rgion des montagnes. La campagne conservait son caractre de richesse et de fcondit. Tout
disait le patient travail humain. Pas une crte qui net t boise, pas un coin de terre
cultivable qui ne ft cultiv.
Dans ce district de lOuest, la population paraissait plus dense. chaque instant on croisait
des couples de paysans. Majestueusement, lhomme marchait le premier, son pouse, dix
mtres derrire lui, trottinant avec humilit. Timides, effaces, dissimules dans leur vaste
manteau au capuchon moins grand, mais plus ferm que celui de Fayal, elles passaient, ces
femmes, comme des fantmes, sans que lon pt distinguer leur visage. mesure quon
sloignait des centres populeux, les capuchons se fermaient davantage. Et mme, comme
vers dix heures ils traversaient un village, les touristes virent avec tonnement, les femmes,
leur approche, se retourner modestement contre les murailles.

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Faut-il quelles soient laides ! observa Dolly, trouvant de ces exagrations de pudeur
une raison bien fminine.
la sortie de ce village, la route se fit sentier, tandis que la pente saccentuait notablement.
Quatre cents mtres au-dessus deux, les touristes distingurent alors la crte de la montagne,
dont le flanc leur cachait lhorizon. Grimpant pniblement les lacets du raidillon, ils arrivrent
mi-cte, mais alors tous implorrent un moment de repos. Depuis le matin, vingt kilomtres
avaient t franchis dans des conditions trs fatigantes. Porteurs et ports taient bout de
forces.
Un quart dheure plus tard, la colonne allait se remettre en route, quand un bruit confus
sleva vers le sommet de la montagne. En mme temps, un nuage de poussire se formait et
se dplaait rapidement, en paraissant suivre les mandres du sentier.
Le bruit inexplicable croissait de seconde en seconde. Des sons bizarres sen chappaient.
Beuglements ?
Hurlements ? Aboiements ? Les guides eux-mmes parurent inquiets.
Poussant leurs montures labri dune masure abandonne, qui, par fortune, se trouvait
proximit, tous furent bientt en sret. Au malheureux Blockhead seul, le temps manqua. La
croupe de son ne faisait encore saillie sur langle de la maison, quand lorage de poussire
arriva comme la foudre. Cela suffit. En un instant, linfortun picier honoraire fut soulev,
emport disparut !
Ses compagnons poussrent un cri de terreur.
Mais la trombe dj tait passe, portant plus loin sa fureur dvastatrice, et Blockhead se
relevait, en ternuant, mais sans blessure apparente.
On stait prcipit vers lui. Il ne semblait pas mu. Sur sa placide figure se lisait
seulement un rel tonnement. Et, tandis que son regard merveill suivait le nuage de
poussire qui dgringolait la pente, une exclamation imprvue sortait des lvres du voyageur
malmen.
Quels cochons ! disait Blockhead, avec un accent de vive admiration.
Certes, ce qui venait de lui arriver tait dsagrable. Ses compagnons trouvrent cependant
lexpression un peu forte. On sait se contenir, que diable ! Les dames se dtournrent en
touffant des rires.
Toutefois, aprs explication, il fallut bien innocenter Blockhead. Ctaient bien des
cochons, de vritables porcs, dont il avait subi le redoutable assaut. Quant lorigine de cette
panique, quant la cause qui avait transform en catapulte irrsistible cette bande danimaux
ordinairement inoffensifs, les guides eux-mmes ne sen doutaient pas.
Il tait juste midi quand les touristes parvinrent la crte. Comme au sommet de la
chaudire de Fayal, la grandeur du spectacle les arrta sur place.
Dpassant tout ce que limagination peut concevoir, le sol devant eux se creusait en une
cuvette immense profonde de quatre cents mtres et dessinant un ovale tonnamment rgulier
de vingt-huit kilomtres de pourtour. Au-del de la crte troite, la descente suivait
immdiatement la monte. Les pentes intrieures, pares de la plus magnifique vgtation,
conduisaient doucement jusquau fond de la paradoxale dpression, au milieu de laquelle un
village dlicieux se grisait de soleil, baign par deux lacs aux eaux plus bleues que le ciel.
Franchissant les limites de cet abme, loeil parcourait librement lle tout entire. Vers le
nord, ctait un chaos descarpements sems de bouquets dorangers, puis, plus loin, des
champs et des maisons ; vers lest, un ocan de sommets, et la campagne, tantt verdoyante,
tantt sillonne de noirs et sauvages ravins ; au-del enfin des rivages de Saint-Michel, on
distinguait, taches du miroir immense de la mer, les contours vagues de Tercre au nord-ouest
et de Sainte-Marie au sud-est.
Lheure ne permettant pas une halte trop longue, on se dirigea rapidement vers le village.
mesure quon sen approchait, le charme svanouissait peu peu. Il disparut quand on

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parvint aux maisons. Ni plus ni moins sale, boueux et misrable que les autres, ce village
ennobli de loin dans la gloire dcevante du soleil.
Les Sept-Cits , avait dit Robert.
Et vraiment ce nom pompeux allait bien cette agglomration de lamentables masures.
Pourvu quon y trouve djeuner ! grina Roger entre ses dents.
Les ressources limites du village suffirent pourtant la troupe rduite des touristes. Une
heure et demie plus tard, restaurs tant bien que mal, ceux-ci purent sengager sur la route du
retour. De visiter les volcans, les ravins, les prcipices nombreux dans la valle du cratre, il
ne fut pas question, non plus que daller admirer les cascades pittoresques quil contient. Le
temps manquait.
Cest trs anglais, cette faon de voyager, fit gaiement observer Roger son compatriote.
Voir quelque chose ? Pourquoi faire, du moment quon avale sa ration de kilomtres ?
Onze milles environ sparent le village des Sept-Cits de Ponta-Delgada. Partis vers trois
heures de laprs-midi, les voyageurs devaient franchir aisment cette distance avant le
coucher du soleil.
Entrs dans la valle par le nord, ils en remontaient maintenant les pentes mridionales,
non sans jeter de temps autre un regard de regret vers le village, dont la grce renaissait
mesure quaugmentait lloignement.
Pendant cette premire partie de la route, pas un mot ne fut chang. Penchs sur le cou de
leurs mulets, cramponns leurs selles, tous se taisaient, absorbs par la pnible ascension du
sentier pierreux. Aussi, quel soupir de soulagement, quand, parvenus la crte, ils reurent en
plein visage la brise de mer, dont les flots lointains miroitaient six cents mtres plus bas ! Les
langues se dlirent. Et de quoi aurait-on parl, si ce nest du spectacle quon venait de
contempler ?
Pourriez-vous nous dire, monsieur le professeur, demanda Thompson Robert, quelle est
lorigine de labme que nous venons de traverser, et do lui vient son nom de SeptCits ?
Mon Dieu, monsieur, rpondit Robert, lorigine est toujours la mme. Il sagit toujours
de volcans teints, dont la pluie a plus ou moins empli le cratre. Celui-l est plus vaste que
les autres, voil tout. Quant ce nom de Sept-Cits , cest probablement un souvenir des
sept villes fondes dans lle fantastique dAntilia par les sept vques lgendaires qui
sexilrent du Portugal lors de linvasion des Maures. Suivant une croyance populaire, les
villes fondes par ces vques se seraient englouties dans la mer avec lle fabuleuse qui les
portait. Le peuple a voulu sans doute perptuer la lgende, en nommant ainsi ce cratre, dont
lorigine fut pareillement un effondrement du sol, au cours de lruption de 1445.
Si prs de nous ! scria Thompson avec une sorte de crainte qui rappelait les terreurs de
Johnson. Je suppose du moins que ces phnomnes ont depuis longtemps cess ?
Oui et non, dit Robert. Dautres ruptions trs violentes ont eu lieu en 1522 et en 1652.
En outre, lle de Saint-Michel, et surtout la partie ouest o nous nous trouvons, est
particulirement expose aux convulsions volcaniques. La dernire alerte srieuse date de
1811. Cest assez rcent.
Cela fait tout juste quatre-vingt-dix-neuf ans, jose le dire ! scria Thompson
srieusement alarm cette fois, aprs un silence consacr un rapide calcul.
Pas davantage , rpondit philosophiquement Robert.
Mais Thompson voulait tre rassur.
Enfin, pensez-vous, monsieur le professeur, dit-il encore, que de pareilles catastrophes
puissent de nouveau se produire ?
Ma foi, monsieur, je nen sais absolument rien, rpondit Robert en souriant. Il est certain
quaux Aores comme ailleurs lactivit volcanique a une grande tendance dcrotre.
Cependant...

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Robert neut pas le temps dachever. Comme si le sol et subitement manqu sous leurs
pieds, hommes et animaux furent renverss en un amas confus. Personne heureusement
navait le moindre mal. En un instant tous furent debout.
Voil la rponse , dit Robert Thompson.
Mais, tout coup, lun des guides poussa un cri terrible, en tendant le bras vers la crte,
puis, ce cri lanc, senfuit toutes jambes vers la valle, comme affol par lpouvante.
Un effroyable danger menaait en effet les touristes. moins de cent mtres, directement
au-dessus deux, le sol tait travaill par de terrifiantes convulsions. Au milieu de
grondements, de rugissements pareils ceux de cent mnageries de fauves, il se soulevait
comme la mer, entrechoquant ses lourdes vagues de sable. Dj le soleil se cachait derrire un
opaque nuage de poussire.
Les malheureux voyageurs taient ce moment engags entre deux normes rochers, dont
les parois pic formaient une sorte de couloir large de cinq cents mtres environ sur une
longueur peu prs gale. la suite de leurs guides, ils se prcipitrent vers le rocher de
droite, labri dun pan norme, dont la saillie pourrait peut-tre les sauver.
Il tait temps.
Avec un horrible dchirement, les terres dsunies prirent leur lan sur la pente. Un
morceau de montagne scroulait, tombait. Faible dabord, la vitesse de lavalanche sacclra
de mtre en mtre, devint vertigineuse. Le vacarme se fit assourdissant.
Les touristes, coeurs serrs, bouches closes, mains treintes, de toute leur me regardaient.
Le mtore passa.
Du premier choc, le rocher protecteur fut emport. Perdu dans le tourbillon, il devint lun
des projectiles avec lesquels la montagne bombardait la valle. Dsormais, rien ne dfendait
plus les voyageurs, et le troupeau dchan des rocs roula en tempte quelques pouces de
leurs poitrines dsarmes.
En vingt secondes, tout fut termin. Mais depuis longtemps la nature avait retrouv son
calme immense, que pas un geste navait encore rompu la raide immobilit des spectateurs
pouvants du cataclysme. Les uns couchs au bas de la formidable muraille de rochers, les
autres debout, les bras en croix, le dos appliqu contre elle, en un surhumain effort pour
diminuer lpaisseur de leur corps, la vie semblait les avoir abandonns.
La premire qui reprit possession du rel fut Alice Lindsay. Tout coup, elle se vit blottie
dans une anfractuosit des rochers. Comment tait-elle venue l ? Qui ly avait porte ? Son
beau-frre ? Ntait-ce pas plutt Robert, qui, sans mme en avoir conscience, continuait la
protger en la couvrant de son corps ?
Voil dj deux fois, si lon compte lmeute de Tercre, que je vous dois de la
reconnaissance , lui dit-elle en se dgageant.
Robert neut pas lair de comprendre.
Vraiment, madame, vous ne men devez pas plus qu tout autre que le hasard dans ces
deux circonstances aurait plac prs de vous.
Le mouvement dAlice avait rompu le charme qui paralysait ses compagnons. Tous se
secourent, sbrourent, et peu peu les coeurs recommencrent leur battement rgulier.
Pour revenir Ponta-Delgada, il ne pouvait plus tre question de sentier. Nivele par
lassaut furieux des terres et des rochers, la montagne sabaissait dsormais en une pente
rgulire que parsemaient une infinit de blocs arrts dans leur chute. Fait plus grave, la
plupart des montures avaient pri. Ce quil en restait fut rserv aux femmes, et lon
saventura avec prcaution sur ce sol ravin.
Avant le dpart, cinq ou six guides, runissant leurs voix, avaient appel leur camarade
disparu. Vains taient rests leurs appels. Dans sa fuite insense vers la valle, le malheureux,
ce ntait que trop certain, avait t rejoint par lavalanche, et maintenant o dormait-il sous
son lourd linceul de vingt mtres de terre ?

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On se remit en chemin sans perdre de temps. Il convenait de se hter, ce qui venait


darriver pouvant se produire encore. Toutefois, la marche tait forcment lente dans ce sol
dfonc, et lon ne put regagner la route avant la nuit. Dix kilomtres sparaient encore ce
point de Ponta-Delgada. En deux heures, cette distance fut franchie, et vingt minutes avant
neuf heures les touristes montaient bord du Seamew, briss de fatigue, mais sains et saufs.
Leurs compagnons, revenus de Ribeira-Grande par la route, sy trouvaient depuis
longtemps. Ils sapplaudirent fort de leur paresse, quand ils connurent les incidents de cette
journe.
Pourtant, plus queux encore, il en fut un qui triompha. Et celui-l, ce fut Johnson, dont la
rsolution ntait pas si bte aprs tout.
Il parat donc, monsieur, dit-il Robert sans aucune modestie, que vous avez failli y
rester tous aujourdhui ?
En effet, monsieur.
Eh ! eh ! reprit Johnson, il men serait arriv autant, si javais eu la sottise de vous
suivre !
Cest probable, monsieur, rpondit Robert. Veuillez toutefois remarquer que nous
sommes tous revenus bon port.
Sauf un guide, pourtant, ce que jai entendu dire, riposta Johnson sans smouvoir. Les
autres, ce sera pour une autre fois !... Mais dites-moi donc, sil vous plat, monsieur, en
quittant Saint-Michel, nous allons Madre, nest-ce pas ?
Madre, oui, monsieur, rpondit Robert, sans savoir o loriginal voulait en venir.
Et, Madre, y a-t-il aussi des tremblements de terre ?
Je ne le pense pas, dit Robert.
Bon, fit Johnson. Nous disons donc quil ny a absolument rien craindre dans cette le
dlicieuse.
Mon Dieu, rpondit Robert, non... je ne vois pas... non... sauf peut-tre les inondations...
Des inondations ! interrompit Johnson. Vous avez dit : inondations ? Il y en a donc ?
Quelquefois.
Fort bien, conclut froidement Johnson. Alors, monsieur, notez cela dans vos papiers,
ajouta-t-il en scandant ses mots : Je ne mettrai pas les pieds dans votre damne le de Madre
!
Et lincorrigible poltron, tournant les talons, rintgra le coffee-room, o sa voix rsonna
bientt, demandant quelque boisson apritive et rconfortante.
Pendant que Johnson triomphait ainsi, une bien dsagrable surprise accablait Thompson
au contraire.
Il tait peine bord, quune grande embarcation accostait le Seamew. En un instant, le
pont fut envahi par une vingtaine dagents de police conduits par un haut officier.
Monsieur, pronona schement lofficier dans un anglais passable, laviso vapeur le
Camoens vient darriver dans notre port. Il nous apporte le rcit des faits inqualifiables dont la
rade dAngra a t le thtre. Je nentends pas traiter cette affaire qui regarde notre
diplomatie. Mais un point me concerne, et cest la dcouverte du voleur. Votre conduite nous
autorisant penser que vous lui donnez asile, vous voudrez bien vous considrer comme
consign dans le port de Ponta-Delgada. Dfense absolue vos passagers et vous-mme de
quitter le bord et de communiquer avec la terre, avant la perquisition qui sera faite dans votre
navire.
Ce discours avait t dbit dun ton qui nadmettait pas de rplique. Un Anglais peut tre
arrogant parfois. Il ny fallait pas songer ici. Thompson se fit petit garon.
Quand cette perquisition aura-t-elle lieu ? demanda-t-il.
Demain, lui fut-il rpondu.
Et combien de temps mon navire sera-t-il retenu ?

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Ceci, je lignore, conclut lofficier de police, mais autant quil le faudra, je suppose, pour
que le coupable soit dcouvert et incarcr. Serviteur, messieurs.
Sur ces mots, lofficier toucha lgrement le bord de sa casquette et regagna son
embarcation, laissant Thompson absolument dsespr.

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XI
UNE NOCE SAINT-MICHEL
Le rveil, au matin du 25 mai, fut morose bord du Seamew. Depuis la veille, on aurait d
tre parti, depuis lavant-veille mme, si un premier jour de retard navait t perdu avant
datterrir Fayal.
Personne navait song cette consquence, pourtant logique, des vnements de Tercre.
Quand le Seamew avait quitt la rade dAngra, aucun autre steamer ny tait mouill. Pouvaiton prvoir que le Camoens y arriverait en temps utile pour rattraper les fugitifs SaintMichel ?
Parmi les passagers, peu acceptaient avec une me tranquille ce nouvel incident du voyage.
La plupart ne se gnaient pas pour manifester leur mauvaise humeur, et, non sans quelque
injustice, attribuaient Thompson la responsabilit de cette dconvenue, dont il tait, tout
prendre, la premire victime. Quel besoin de braver ouvertement les autorits de Tercre ?
Sil avait agi avec plus de circonspection, laffaire et pris sans doute une autre tournure.
Bien plus ! quand on remontait aux origines, cest alors que la faute de lagence
apparaissait vidente. Si, contrairement ses engagements, on ntait pas arriv Fayal le 18
au lieu du 17, on et quitt Tercre ds le soir du 20 mai. Les passagers du Seamew neussent
ainsi t mls en aucune faon cette absurde histoire de voleurs dont on ne pouvait prvoir
la solution.
Les irrconciliables Saunders et Hamilton se montraient, on serait surpris du contraire, les
plus ardents rcriminer sur cette thse. Aucune circonstance naurait pu tre plus propice
aux manifestations de leur hargneuse ponctualit. Le verbe haut, ils proraient au milieu dun
cercle approbateur, au premier rang duquel figurait, tout en fumant sa pipe, Van Piperboom
de Rotterdam.
Le Hollandais avait-il compris dans quelle dsagrable situation il se trouvait, ainsi que
tous ses compagnons ? En tout cas, il ntait pas chiche de signes approbateurs, en coutant,
sans dailleurs y comprendre un mot, les priodes des leaders de lopposition.
Don Hygino, lui aussi, se faisait remarquer parmi les plus enflamms. Il semportait en
paroles violentes. Il menaait, lui Portugais, son propre pays des reprsailles du Cabinet de
Saint James. Quel besoin de se dplacer travaillait donc le seigneur portugais ? Quelle
importance avait un retard, pour un homme qui, lentendre, ne savait que faire de son temps
?
Thompson, quand il passait ct du groupe hostile dont Saunders stait constitu le
grincheux Tyrte, faisait humblement le gros dos. Dans son for intrieur, il excusait la
mauvaise humeur de ses passagers. Proposer aux gens un agrable voyage dun mois environ,
leur faire verser dans ce but une somme respectable, puis les tenir bloqus dans le port de
Ponta-Delgada, il y avait de quoi exasprer les plus patients. Encore un peu, et ceux mmes
qui jusque-l lui taient rests fidles allaient labandonner, il le voyait, il le sentait. Sans se
rpandre en violentes rcriminations comme Saunders, Hamilton et leurs sectateurs, certains,
tels que le clergyman Cooley, avaient dj insinu que, si les choses ne sarrangeaient pas
rapidement, ils renonceraient au voyage commenc et rentreraient en Angleterre par le vapeur
qui passe mensuellement Saint-Michel. Ctait l un symptme grave.
En regard de cette imposante opposition, quels partisans demeuraient Thompson ?
Uniquement la famille Blockhead, copiant servilement loptimisme de son chef. Lexcellent
picier honoraire arborait une face toujours aussi rjouie, et il dclarait qui voulait

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lentendre quil ntait pas, en somme, autrement mcontent de se trouver ml des


complications diplomatiques.
Quant aux Lindsay et Roger, ils taient neutres. Ni adversaires, ni partisans de
ladministration. Des indiffrents, simplement. Ils se proccupaient fort peu des incidents dont
leurs compagnons taient si fort mus. Ponta-Delgada, comme ailleurs, Alice et Dolly
avaient lagrment de leur rciproque prsence, et pouvaient sgayer de la verve joyeuse de
lofficier franais.
Aid par les facilits de la vie de bord, celui-ci stait aisment empar dune place
abandonne par le maussade et taciturne Jack. Peu aprs le dpart, les deux soeurs et lui ne se
quittaient dj plus, et leur intimit ne laissait pas de faire jaser les bonnes langues de leurs
compagnons. Mais quimportait aux libres Amricaines ? Et Roger ne semblait pas se soucier
davantage des cancans. Sans aucun mystre, il faisait bnficier ses compagnes du prcieux
trsor de sa gaiet. Entre Dolly et lui particulirement, ctait un clat de rire perptuel. En ce
moment mme, le nouvel incident tait encore un prtexte plaisanteries sans fin, et Roger ne
cessait de sgayer dun voyage si bien organis.
cette intimit des trois passagers Robert se mlait peu peu. Quelle que ft sa rserve
prudente, il aurait eu mauvaise grce rsister trop rigoureusement aux avances de son
compatriote et de Mrs. Lindsay, dont la curiosit tait veille son endroit. Il devenait donc
moins sauvage, il causait. Et lhumble interprte, mesure quil se laissait pntrer, justifiait
la flatteuse faveur des passagers qui ladmettaient en leur compagnie. Tout en restant
sagement sa place, il rejetait en quelque mesure auprs deux la livre demprunt quil avait
revtue, il redevenait lui-mme et sabandonnait parfois des causeries dans lesquelles il
trouvait un charme toujours plus aigu. Lors de lboulement des Sept-Cits, cest au hasard
seul quil avait report les remerciements dAlice Lindsay. Hasard en tout cas singulirement
aid par ses nouvelles habitudes, qui multipliaient les rencontres entre les deux soeurs et lui.
Mais, mme en comptant ces indiffrents au nombre de ses partisans rsolus, Thompson
tait oblig de convenir que son arme tait bien rduite, et il se torturait la cervelle
rechercher les moyens de mettre fin une aussi lamentable situation. Le premier tait
videmment un recours au consul britannique. Malheureusement linterdiction davoir avec la
terre la moindre communication le rendait impossible. Thompson tenta sans succs une
dmarche auprs du lieutenant commandant les forces de police bord du Seamew. Il fallait
attendre la perquisition. Jusque-l, rien faire.
Le capitaine Pip assistait de loin au colloque qui aboutit cette conclusion. Sans les
entendre, il devinait les paroles des deux interlocuteurs, et, de colre, il ptrissait
outrageusement le bout de son nez, tandis que ses prunelles divergeaient en un terrifiant
strabisme. Voir son armateur rduit cette humiliation de solliciter le bon vouloir dun
policier portugais, cela dpassait lentendement du brave capitaine. Si Thompson let
consult, assurment lhonnte marin et conseill quelque coup de tte, comme par exemple
de sortir firement en plein jour, couleurs au vent, sous le canon des forts.
Mais Thompson ne songeait pas recourir aux lumires de son capitaine. Tout entier la
conciliation, il sefforait de temporiser, en satisfaisant tout le monde. Tche difficile, sil en
ft.
Quelquun de moins patient, ctait la pauvre Thargela. Sans ces malheureux incidents, le
moment ntait plus loign o elle serait devenue la femme de Joachimo. Lenvie la brlait
daller trouver cet officier inflexible, qui le serait moins peut-tre pour elle. Elle nhsita plus
tenter cette audacieuse dmarche, quand elle vit Joachimo, venu sa rencontre, lui faire de
son canot des gestes dsesprs.
Thargela se dirigea rsolument vers lofficier de police et lui exposa la situation o la
mettait larrt du gouverneur. Fut-ce la justice de sa cause, fut-ce plutt le retentissement que
cette histoire avait eu travers lle, ou simplement leffet des beaux yeux de la suppliante ?

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Toujours est-il que lofficier se laissa convaincre. Il envoya terre un missaire, qui revint
bientt en apportant lordre de dbarquer Thargela, la condition quen arrivant terre elle se
soumettrait une visite minutieuse de ses vtements et de sa personne. Cette clause et
indiqu, si on ne lavait su dj, combien le blocus tait svre.
Libre, la jeune Aorienne fut prompte profiter de sa libert. Auparavant toutefois, elle
prit le temps daller remercier Thompson et Alice Lindsay, qui stait montre
particulirement favorable sa cause. tous deux elle dit un grand merci, en les invitant
gentiment venir au bal de ses noces avec tous leurs compagnons.
Thompson, cette invitation, ne rpondit que par un ple sourire, tandis quAlice
lacceptait, avec les seules restrictions imposes par les circonstances.
Son devoir de gratitude rempli, Thargela senvola joyeusement.
Il tait prs de quatre heures, quand une grande embarcation amena le long du bord trois
personnes quil tait facile, leurs allures, de reconnatre pour des magistrats, accompagns
de deux femmes dont le rle futur demeurait incertain. Parmi les arrivants, Thompson
reconnut au premier coup doeil le corrgidor laconique auquel, deux jours plus tt, il avait eu
affaire. Ce fut celui-ci qui prit la parole, et cela au moyen dun seul mot, que Robert traduisit
aussitt.
Perquisition , dit-il, en mettant le pied sur le pont.
Thompson sinclina en silence et attendit le bon plaisir de ses visiteurs, qui, avant de
procder la perquisition annonce, staient arrts quelques instants la coupe, et jetaient
au pralable sur lensemble du navire un coup doeil investigateur.
Quand il jugea que cet examen avait assez dur, le corrgidor invita Thompson faire
monter les passagers sur le spardeck. La chose tant faite par avance, Thompson se borna
montrer du geste le cercle de visages inquiets dont ils taient entours.
Messieurs, pronona le corrgidor, un vol estim dix mille contos de ris six millions
de francs a t commis Tercre. Une prime de un pour cent, soit cent contos de ris
soixante mille francs est offerte qui fera dcouvrir le voleur. Cest vous dire limportance
que le gouvernement attache cette affaire qui a soulev dindignation nos religieuses
populations. En raison de la conduite suspecte de vos armateurs et de votre capitaine (ici, le
capitaine Pip changea avec Artimon un regard de piti, et, du haut de la passerelle, cracha
dans la mer avec mpris), le voleur est vhmentement souponn de se cacher parmi vous.
Vous avez donc intrt, si vous voulez dissiper tout malentendu, vous prter docilement aux
instructions que je suis charg de vous transmettre, et que je ferais au besoin excuter par la
force.
Le corrgidor fit une pause. Il avait dbit dune haleine ce discours videmment prpar.
Dsormais, il allait revenir son habituelle concision.
Passagers sur le spardeck avec officiers, dit-il en se tournant vers Thompson, quipage
sur le gaillard. Seront gards par mes hommes, pendant que nous procderons la visite du
btiment.
Conformment cet ordre traduit par Robert, tous, jusquau capitaine mchonnant
rageusement sa moustache, se grouprent sur le spardeck, tandis que les hommes dquipage
taient refouls sur le gaillard davant. Un seul des passagers se spara de ses compagnons et
sengagea, sans que personne le vt, dans le couloir central conduisant aux cabines. Ce
passager, ctait don Hygino.
Quavait-il donc faire dans lintrieur du navire ? Pourquoi ce Portugais, seul,
dsobissait-il aux ordres de lautorit portugaise ? Peut-tre, aprs tout, allait-il simplement
chercher ses deux frres quon avait peine aperus depuis leur embarquement.
Vos passagers sont au complet ? demanda le corrgidor quand tout le monde fut runi.
Au reste, veuillez faire lappel.

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Thompson obtempra ce dsir. Mais, arriv aux dernires lignes, ce fut en vain quil
appela don Hygino, don Jacopo et don Christopho da Veiga.
Le corrgidor frona le sourcil.
Faites venir ces messieurs , commanda-t-il.
Un domestique dpch leur recherche ramena bientt les trois frres. Visiblement, ils
ntaient pas dans leur assiette. Rouges, congestionns, on et jur quils sortaient dune
violente querelle.
Comment se fait-il, messieurs, que vous ne soyez pas avec vos compagnons ? demanda
le corrgidor dun ton svre.
Ce fut comme dhabitude don Hygino qui rpondit au nom de ses frres comme au sien.
Mes frres et moi, monsieur, dit-il paisiblement, nous ignorions votre prsence bord.
Hum !... fit le corrgidor.
Robert ne dit rien. Il et fait cependant le serment davoir aperu tout lheure le noble
Portugais ml aux autres passagers. Sagement, il garda pour lui cette observation.
Au reste, le corrgidor navait pas fini son enqute relative aux frres da Veiga.
Vous tes Portugais, je crois, messieurs ? demanda-t-il.
En effet, rpondit don Hygino.
Cest Londres que vous vous tes embarqus bord de ce navire ?
Pardonnez-nous, monsieur, Tercre seulement, rpliqua don Hygino.
Hum ! fit pour la seconde fois le corrgidor, en lanant don Hygino un regard perant.
Et, bien entendu, vous navez sur ce navire aucune relation personnelle ?
Hamilton bouillait intrieurement en coutant cet incroyable interrogatoire. Parle-t-on ainsi
des gentlemen ? Il ny put tenir.
Pardon, monsieur, dit-il, ces messieurs da Veiga ne manquent pas de relations ici, et ils
ne seraient pas embarrasss dy trouver des rpondants.
qui ai-je lhonneur ?... demanda le pointu corrgidor.
Hamilton se redressa de manire friser un lumbago.
Au baronnet Sir Georges Hamilton , dit-il dun ton rogue.
Le corrgidor ne parut pas autrement bloui.
Fort bien, monsieur, fort bien ! dit-il assez cavalirement.
Puis, ayant recommand une fois de plus tous les passagers de ne quitter le spardeck sous
aucun prtexte, il disparut par lun des capots, tandis que don Hygino changeait avec
Hamilton une chaleureuse poigne de main.
La perquisition tait commence. Successivement, les furets de la police allaient parcourir
les soutes, la cale, la machinerie, le poste de lquipage, pour finir par les cabines des
passagers. Au cours de cette visite mticuleuse, conduite par un magistrat dont laspect disait
la finesse, pas un coin, si cach ft-il, ne resterait certainement inexplor.
Les passagers durent attendre longtemps. Deux heures scoulrent avant que le corrgidor
revnt sur le pont. Quelques minutes aprs six heures, il reparut enfin.
Lexpression renfrogne de son visage montrait assez quil navait rien trouv.
Dpchons, dpchons, messieurs, dit-il, en mettant le pied sur le spardeck. Nous allons
maintenant procder la visite du pont et des agrs. Pendant ce temps, ces messieurs et ces
dames voudront bien laisser inspecter leur personne.
Un mouvement de rvolte courut parmi les passagers. Lescorte de police resserra le
cercle.
Fort bien ! fort bien ! dit le corrgidor. Vous tes libres. Je me contenterai demmener les
rcalcitrants, et de les incarcrer jusqu ce que le gouverneur ait statu. Gardes, veuillez
commencer lappel.

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Toute rsistance tait impossible. Lun aprs lautre, chaque passager descendit dans sa
cabine respective en compagnie dun agent. Cest alors que fut explique la prsence des deux
femmes amenes par le corrgidor.
Celui-ci achevait de parcourir le navire. Les cordages furent soulevs, des hommes furent
envoys dans les hunes et jusqu la pomme des mts. Pas un recoin ne fut oubli, au cours de
cette perquisition conduite avec une admirable mthode.
Mais le meilleur limier ne peut rien trouver o il ny a rien, et il tait crit que le malin
corrgidor reviendrait bredouille de cette chasse impossible. sept heures, tout avait t vu et
revu inutilement.
Libre pratique vous est rendue, dit-il aigrement Thompson en se dirigeant vers la
coupe.
Nous pouvons donc descendre terre ?
Parfaitement.
Et quitter lle aussi sans doute ? insinua Thompson.
Pour cela, monsieur, rpondit schement le corrgidor, vous voudrez bien attendre que
nous ayons reu une rponse au rapport que nous allons incessamment envoyer Tercre.
Et, tandis que Thompson demeurait sur place, accabl, le corrgidor disparut, emmenant
avec lui son escorte dagents, de visiteurs et de visiteuses. Seuls, dix hommes de police
commands par un lieutenant demeuraient bord, chargs de surveiller le navire consign.
Pendant le dner, les conversations furent vives. On tait unanime qualifier svrement la
conduite du Gouvernement portugais. Retenir le Seamew avant la perquisition, passe encore !
Mais aprs !
On se lasse de tout cependant, de la colre comme du reste. Bientt, Alice put, au milieu
dun calme relatif, se risquer transmettre ses compagnons linvitation de la gentille
Thargela. Cette invitation fut mieux accueillie quon net pu le craindre de ces touristes
irrits. Obligs de rester bord toute cette longue journe, ils acceptrent avec plaisir la
perspective dune promenade nocturne et dun spectacle original. Cest donc peu prs au
complet que, vers neuf heures, ils entrrent dans la salle o Thargela clbrait par un bal son
union avec son cher Joachimo, et dans laquelle une centaine dhommes et femmes dansaient
laise aux sons dune musique endiable.
Des acclamations accueillirent les Anglais. Ntaient-ils pas les vritables artisans du
bonheur des deux jeunes gens ? Sans leur prsence, la noce net pas t complte. Aussi, leur
fit-on fte, et de bon coeur.
Un instant suspendues, les danses reprirent bientt. Les quadrilles succdaient aux polkas,
les valses aux mazurkas. Mais vers onze heures un cri gnral sleva :
La landun ! la landun !
ce signal, tous firent cercle, et Thargela et Joachimo se mirent en devoir de satisfaire
leurs amis, en excutant cette danse nationale, pour laquelle les Aoriens de toutes classes ont
une vritable passion.
La landun est soeur jumelle du bolro espagnol. Ce sont mmes pitinements, mmes
renversements souples, mmes mines mutines et provocantes. Il est croire que Thargela
excuta habilement cette difficile danse de caractre, car de longs applaudissements salurent
le jeune couple quand les castagnettes firent silence.
Vers minuit, la fte battait son plein. Le vin de Fayal avait port au comble la gaiet des
danseurs. Les passagers du Seamew se disposrent partir.
Auparavant cependant, Alice Lindsay, aprs avoir pris lavis de ses compagnons, rsolut
de mettre excution une pense qui lui tait venue. Puisque le hasard les avait mls aux
destines de ces jeunes gens, pourquoi, par un lan de coeur, ne pas achever ce quils avaient
commenc ? Thargela, qui avait si ingnument rclam leur protection, lavait obtenue.
Restait maintenant vivre. Certes, avec un courageux garon comme Joachimo, le nouveau

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mnage avait toutes chances dy parvenir largement. Mais une petite somme dargent, que les
touristes nauraient pas de peine runir entre eux, faciliterait en tout cas singulirement
lavenir. Ce serait la dot de Thargela, et Joachimo, devenu son heureux mari, aurait fait du
mme coup une bonne affaire. Avoir mari Thargela, ctait bien. Assurer son avenir, ctait
mieux encore.
Alice tendit donc la main pour sa petite protge, et il est juste de dire quaucun de ses
compagnons ne lui marchanda son obole.
Blockhead, le premier, se saigna de deux livres (cinquante francs), ce qui est raisonnable
pour un picier honoraire, et Saunders, Thompson et Tigg ne crurent pas pouvoir donner une
somme moindre.
Johnson et donn aussi sans doute, si, fidle son serment, il ntait demeur bord du
Seamew.
Roger, entre les mains de la gracieuse passagre, versa galamment cinq louis en or de
France.
Hamilton, qui, malgr son fcheux caractre, avait bon coeur au fond, diminua dans cette
occasion ses capitaux dune belle bank-note de quatre livres (cent francs), qui parut donne
avec plaisir.
Alice remercia chaudement le gnreux baronnet ; puis, continuant sa charitable qute, elle
demeura saisie, en se trouvant en face de Robert.
Sans lui dire un mot, sans paratre honteux de la modicit de son offrande, Robert, avec un
geste plein dune grce fire, remit la jolie quteuse une pice portugaise de mille ris (six
francs), et tout dun coup Alice se sentit rougir malgr elle, jusqu la racine des cheveux.
Irrite de cette faiblesse, dont elle net pu dire la cause, Alice remercia dun signe de tte
et, se dtournant rapidement, sollicita le passager suivant.
Le passager suivant ntait autre que le noble don Hygino. Si Hamilton avait fait
princirement les choses, don Hygino les fit royalement. Une bank-note de quarante livres
(mille francs), tel fut le don magnifique dont il gratifia Mrs. Lindsay. Peut-tre y mit-il un peu
trop dostentation, peut-tre dplia-t-il la bank-note de manire que tout le monde pt en lire
la valeur, avec une lenteur que le got rprouvait. Mais ctait l pch de Mridional, et
Alice ne sarrta pas de pareilles vtilles.
lectriss par cet exemple, les autres passagers dnourent largement les cordons de leur
bourse. Personne ne refusa son offrande, plus ou moins forte selon sa fortune.
La qute termine, Alice annona glorieusement un total de deux cents livres (cinq mille
francs). Ctait un rsultat superbe. Pour lobtenir, pour arrondir ainsi la somme, Alice avait
d simposer une large contribution personnelle. Mais elle nimita pas lostentation vaniteuse
de don Hygino, et, ce quelle donna, personne ne le sut.
Par le mme sentiment de modestie et deffacement volontaire, elle ne voulut pas remettre
elle-mme la marie cette dot inespre. Elle chargea de ce soin les jeunes et sauvages
poux qui faisaient bord du Seamew un si singulier voyage. Ils taient prsents ce soir-l par
grand hasard, et la commission leur revenait de droit.
Ce fut la jeune Anglaise qui porta sa soeur Portugaise la dot que lon venait de constituer,
et elle accompagna le cadeau dun affectueux baiser. Elle ne voulut pas nanmoins taire le
nom de la charitable passagre, laquelle, en ralit, Thargela devait sa reconnaissance. Alice
dut donc subir les remerciements enflamms de Thargela et de son mari. Cinq mille francs,
ctait pour eux la fortune, et jamais ils noublieraient la bonne fe qui avait assur leur
bonheur.
Les autres passagers eurent leur part de cette explosion de gratitude. Thargela, fondant en
larmes, allait de lun lautre, et Joachimo, la tte perdue, serrait des mains et des mains au
petit bonheur.
Il fallait cependant partir.

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grand-peine on calma lmotion des nouveaux maris, et les touristes se dirigrent vers
la porte de la salle, au milieu denthousiastes acclamations.
Jusquau bout, Thargela et Joachimo les escortrent, les payant au centuple du bienfait par
le spectacle de leur dlicieuse motion. Et, quand ils eurent enfin russi sortir, Thargela et
Joachimo restrent encore sur le pas de la porte, la main dans la main, les yeux ouverts sur la
nuit, regardant seffacer et disparatre ces passants dun jour, ces voyageurs continuant un
voyage qui, par la force de cette bonne action, ainsi seme en un coin du vaste monde, ne
pouvait plus dsormais tre inutile.

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XII
SINGULIERS EFFETS DU MAL DE MER
Lorsque les passagers, en quittant Thargela et son heureux mari, taient rentrs bord, ils
avaient trouv cinq des agents de police prposs leur surveillance se promenant
rgulirement sur le pont, pendant que leurs cinq camarades, dans le poste de lquipage, et
leur officier, dans la chambre mise sa disposition, se livraient aux douceurs du sommeil. Et
cependant, en dpit de cette garde vigilante, le Seamew, quand se leva le soleil du 26 mai,
flottait librement sur la vaste mer, plus de trente milles de Saint-Michel.
Cela devenait une habitude.
Pour fuir, il navait pas fallu, cette fois, braver les projectiles portugais. Cela stait fait
tout seul, la faveur dune brume paisse qui, vers deux heures du matin, avait recouvert
toutes choses sous un voile impntrable. Le lieutenant et ses cinq hommes endormis
enferms double tour, les cinq autres terrasss en un tour de main, le Seamew tait bien
tranquillement parti, absolument comme si larrt du gouvernement navait pas exist.
Une heure plus tard, le lieutenant dlivr stait vu contraint de subir la loi du vainqueur et
daccepter une capitulation dsastreuse. Ses hommes avaient t dsarms, et le Seamew les
emportait avec lui, pour les dposer seulement Madre, au moment o il sloignerait de
cette possession portugaise.
Terrass par ce revers soudain, le malheureux lieutenant se promenait dun air soucieux.
Et, songeant combien cette aventure nuirait son avancement, il faisait piteuse mine, tandis
que, dans laube grandissante, se dcouvrait la libre tendue de la mer.
Le capitaine Pip, lui non plus, ntait pas all chercher un repos cependant bien mrit.
Indpendamment du danger qui pouvait rsulter dun groupe de rcifs nomm Les
Fourmis , lapparence du temps ncessitait sa prsence. Bien quil ny et proprement
parler aucune menace de tempte, la mer tait grosse dune manire anormale ; le Seamew, la
prenant debout, avanait avec peine et tanguait lourdement.
Si le capitaine assumait ainsi tous les soucis du bord, ctait apparemment pour que les
autres en profitassent. Tel tait lavis de Thompson qui, la conscience en paix, dormait
poings ferms depuis le dpart, quand le contact dune main se posant sur son paule le
rveilla en sursaut.
Quy a-t-il ? Quelle heure est-il ? demanda-t-il en se frottant les yeux.
Il aperut alors la face dbne du second matre dhtel, master Sandweach.
Il est six heures, monsieur, rpondit respectueusement celui-ci.
Et quy a-t-il ? rpta Thompson dun ton impatient.
Cest un valet de chambre des passagers qui menvoie vous prvenir quon entend des
gmissements terribles dans la cabine occupe par le gentleman portugais et ses deux frres. Il
craint quils ne soient gravement malades et ne sait que faire.
Thompson rflchit que les choses devaient tre graves en effet pour que lon et song
venir le rveiller.
Cest bon. Jy vais , rpondit-il avec humeur.
Quand il fut dans la chambre des seigneurs portugais, il ne regretta pas dtre venu. Don
Hygino et ses frres paraissaient effectivement bien malades. Livides, les yeux clos, la face
couverte dune sueur dagonie, ils demeuraient sur le dos, immobiles, mais poussant sans
interruption des clameurs dchirantes. Leurs souffrances devaient tre intolrables.
Quel damn concert ! murmura Thompson.

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Du premier coup dil il avait t rassur, en reconnaissant les signes dun mal de mer
provoqu par la grosse houle actuelle. Pour tre dune violence peu habituelle, ce malaise
nen devenait pas plus dangereux.
Toutefois, lhumanit commandait de venir au secours de ces pauvres gens, et Thompson,
on doit le dire sa louange, ne faillit pas ce devoir. Une heure durant, il leur prodigua des
soins dvous, et ce ne fut pas de sa faute sils demeurrent inefficaces.
Mais, en vrit, il semblait plutt que ltat des trois frres allait en saggravant.
Thompson, en outre, remarquait avec inquitude des symptmes que lon na pas coutume
dobserver dans le mal de mer. De temps autre, les malades de livides, devenaient tout
coup carlates. Ils semblaient faire alors des efforts surhumains, pour retomber bientt
puiss, la respiration sifflante, la peau glace, la face revenue une pleur cadavrique.
Thompson, sept heures, jugea la situation si critique quil fit rveiller Robert. Il prouvait
le besoin dun conseil.
Robert ne put malheureusement en donner son chef hirarchique, et tous deux durent se
reconnatre impuissants soulager les trois malades auxquels le nom de moribonds
commenait mieux convenir.
Il faut pourtant tenter quelque chose, dit Robert vers huit heures. Si nous essayions de
faire aboutir ces nauses qui sarrtent toujours moiti route ?
Comment ? interrogea Thompson. Connaissez-vous un moyen ?
Leau chaude, suggra Robert.
Essayons ! scria Thompson qui perdait la tte.
Le moyen hroque indiqu par Robert fut dun effet immdiat. Ds le second verre deau
chaude, les infirmiers improviss obtinrent la preuve certaine de son efficacit.
Mais quont donc vu Robert et Thompson ? Quont-ils cru voir plutt ?
Le doute est facile claircir. Leau ne manque pas. Les cuvettes sont donc nettoyes avec
prcaution, et alors...
Alors, quel blouissement !
Des meraudes, des rubis, des diamants, plus de cinquante pierres prcieuses lancent leurs
clairs au fond de ces cuvettes souilles !
perdus, Thompson et Robert se regardent en silence. En un instant, tout sest expliqu
pour eux. Les voil donc, les sacrilges voleurs du crucifix de Tercre, les chefs tout au
moins, et elle ne se trompait pas, la police aorienne, qui accusait le Seamew de leur servir de
refuge ! Quelle meilleure cachette que leurs estomacs auraient pu trouver les coupables
menacs par la perquisition de Saint-Michel ?
Robert, le premier, reprend son sang-froid.
Ce secret est trop grand pour que nous le possdions nous seuls, dit-il. Je vous demande
donc la permission de faire venir un de vos passagers, le rvrend Cooley, par exemple.
Thompson acquiesce dun signe de tte, et un domestique est envoy la recherche du
respectable clergyman.
Quand celui-ci arriva son tour dans la cabine o haletaient les frres da Veiga, la
situation tait la mme. Ne pouvait-il se faire toutefois que les voleurs, au fond de leurs
estomacs, recelassent encore quelques-unes des pierres drobes ? Pour sen assurer, il ny
avait qu continuer le traitement qui avait dj si bien russi.
Bientt, plus de trois cents pierres prcieuses, de superbes diamants en majorit, furent
rcupres par ce moyen original.
Il parut alors que les trois malades, dbarrasss de leur secret, taient notablement
soulags. Sils souffraient toujours, il ne sagissait plus maintenant que du mal de mer
habituel, et, de ce mal-l, aucun effet funeste ntait redouter. On rdigea alors de ces
singuliers vnements un procs-verbal dont le pasteur Cooley resta dpositaire, puis les
pierres, comptes successivement par les trois conjurs, furent remises Thompson qui, aprs

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les avoir enfermes, sen fut la recherche du lieutenant rduit quelques heures plus tt une
cruelle capitulation.
Mais, comme il sortait du rouf, une ombre se dressa devant lui, et cette ombre, ctait
linvitable Saunders flanqu de son reflet Sir Hamilton, tous deux dignes, calmes et svres,
comme il convient des passagers mcontents.
Un mot, monsieur, dit Saunders, en arrtant Thompson au passage. Nous voudrions
savoir jusquo vous comptez pousser cette plaisanterie.
Quelle plaisanterie ? murmura Thompson impatiemment. Quy a-t-il encore ?
Sur quel ton vous le prenez, monsieur ! scria Hamilton avec hauteur. Oui, monsieur,
nous entendons savoir enfin si vous continuerez longtemps mentir audacieusement toutes
les promesses dun programme auquel nous avons t assez sots pour ajouter foi !
Comment ! encore cette perscution du programme ! Thompson, proccup de questions
autrement graves, haussa les paules et, cartant nerveusement Hamilton, slana sur le pont,
laissant le baronnet suffoqu dun pareil procd.
Ayant trouv le lieutenant, il lentrana dans sa cabine par lannonce dune communication
importante.
Lieutenant, dit-il ds quils furent assis, le sort des armes vous a t contraire tantt.
En effet, monsieur, rpondit le lieutenant en se tenant sur la rserve.
Et nous vous emmenons prsentement Madre.
Il parat, monsieur.
Cest l pour nous deux, lieutenant, une fcheuse aventure, jose le dire, et jimagine que
si un bon moyen se prsentait darranger cette affaire notre commun bnfice !...
Difficile ! dit le lieutenant.
Peut-tre ! reprit Thompson. Vous nignorez pas, lieutenant, que votre gouvernement a
offert une prime de un pour cent qui ferait pincer le voleur ?
Oui, reconnut le lieutenant, mais je ne vois pas...
Attendez, lieutenant, attendez ! Nous pouvons peut-tre nous entendre. Car, ce voleur...
ces voleurs, plutt...
Ces voleurs ?...
Je les tiens, dit tranquillement Thompson.
Hein ? fit le lieutenant.
Je les tiens, rpta Thompson, et je tiens aussi une bonne partie au moins des diamants
vols !
Le lieutenant, ple dmotion, incapable darticuler une parole, avait saisi le bras de
Thompson. Celui-ci acheva de formuler sa proposition.
Ds lors, vous comprenez, lieutenant, cette prime de un pour cent mappartient. Eh bien !
arrangez notre affaire dune manire quelconque, en disant par exemple que vous tes parti
volontairement dans le but de pincer les voleurs dont la prsence donnera beaucoup dautorit
votre affirmation, et je suis prt vous abandonner une part, le cinquime, le quart au
besoin, de la prime qui mest due.
Oh, ! fit le lieutenant avec une indiffrence qui navait rien de flatteur pour la
gnrosit du gouvernement portugais.
Eh bien ! acceptez-vous ? insista Thompson.
Et si je refuse ?
Si vous refusez, rpondit Thompson, mettons que je naie rien dit. Je vous dpose
paisiblement Madre, et je garde mes voleurs, pour les remettre entre les mains du consul
dAngleterre, qui saura bien men assurer tout lhonneur et le profit.
Un travail rapide se faisait dans lesprit du lieutenant. Refuser les propositions de
Thompson, ctait retourner Saint-Michel loreille basse, avec la honte de stre laiss
surprendre comme un enfant. Les accepter, ctait au contraire revenir avec les honneurs de la

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guerre, car le succs justifie tout. Mme en comptant comme absolument ngligeable la
chance de toucher jamais un sou de la prime promise, cette aventure lui serait encore
profitable, en le servant dans lesprit de ses chefs, puisquil pourrait, dans ce cas, sattribuer
tout le mrite de la capture.
Jaccepte, dit-il dun ton rsolu.
Fort bien, approuva Thompson. Nous allons, dans ce cas, sil vous plat, rgler cette
affaire sur-le-champ.
Le compromis, dont les bases venaient dtre jetes, fut rdig et sign par les deux parties.
Thompson remit aussitt lofficier les pierreries retrouves et sen fit dlivrer reu. Il put
alors respirer, et se fliciter davoir men bonne fin cette importante affaire.
Pendant que Thompson conduisait aussi bien cette ngociation, une colre redoutable
samoncelait au mme instant dans le coeur dHamilton.
Revenu de la stupfaction o lavait plong limpertinence de Thompson, le baronnet, tout
bouillant de fureur, stait lanc la poursuite de linsolent. Il ne put le retrouver. Il se
retourna alors vers le capitaine Pip, qui, descendu de la passerelle, se promenait innocemment
en fumant le cigare matinal.
Captain, pronona-t-il dune voix contenue, pourrais-je savoir qui je dois sur ce bord
prsenter mes rclamations ?
Le capitaine ouvrit les bras en signe dignorance.
Artimon, peut-tre ! formula-t-il dun air rveur.
Captain ! scria le baronnet rouge de colre.
Sir ? rpliqua le capitaine paisiblement.
Captain, je trouve quon sest suffisamment moqu de moi ici. Puisque vous tes
responsable de la marche du navire, daignerez-vous me dire pourquoi je puis encore
apercevoir larrire les roches des Fourmis ? Pourquoi, dix heures du matin, nous
sommes peine par le travers de Sainte-Marie ? Pourquoi, aprs huit heures de navigation,
lle de Saint-Michel est encore en vue ?
Saint-Michel ? rpta le capitaine avec incrdulit.
Oui, monsieur, Saint-Michel , affirma svrement le baronnet, en montrant un point
noir coupant la ligne de lhorizon entre les Fourmis et Sainte-Marie.
Le capitaine stait empar dune longue-vue.
Si cest l Saint-Michel, dit-il enfin dun air goguenard, cest donc que Saint-Michel est
une le vapeur ! Car elle fume, monsieur.
Et le capitaine remonta sur sa passerelle, tandis que le baronnet furieux combinait en soimme de terribles projets de vengeance.
Pour cavalirement quelles fussent reues, les observations dHamilton nen taient pas
moins justes. Mais le capitaine ne lavait pas attendu pour les faire lui-mme. Ds le lever du
jour, le sillage lui avait montr que la vitesse du Seamew tait, de douze noeuds, subitement
tombe huit environ.
Mr. Bishop, appel, ne fut pas rassurant. Depuis lappareillage, il poussait en vain ses feux.
Impossible de faire monter la pression. La faute en tait certainement la mauvaise qualit du
charbon livr Horta. Jusque-l on avait vcu sur les rserves dAngleterre, mais, depuis le
dpart de Saint-Michel, force avait bien t de recourir la houille nouvellement embarque,
et le fcheux effet sen faisait aussitt sentir.
Mr. Bishop najouta, et le capitaine ne lui demanda rien de plus. Des hommes senss ne
sinsurgent pas contre limpossible. Puisquon ne pouvait dpasser huit noeuds, on ferait huit
noeuds, voil tout, et lon arriverait Madre avec un nouveau retard de vingt-quatre heures.
La mer manifestant une tendance mollir, le baromtre demeurant une hauteur raisonnable,
le capitaine navait pas sinquiter, et il ne sinquita pas. Il garda seulement de cette
dconvenue un peu de mauvaise humeur, dont Hamilton devait recevoir le trop-plein.

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Cet orage, tout rduit quil ft, suffit pourtant dbarrasser le brave capitaine de son excs
dlectricit. Un caractre aussi gal ne pouvait tarder reprendre son quilibre. Ce fut donc
dans les meilleures dispositions quil sassit en face de Thompson, la table du djeuner, que
lagitation des flots avait largement dgarnie.
Toutefois son humeur sassombrit de nouveau, quand, remont sur le pont, il vit le mme
point que Sir Hamilton lui avait signal, obstinment fix dans le sillage du Seamew. Cette
obstination lui donna penser.
Ce vapeur ne pouvait-il avoir t envoy sa poursuite par le gouverneur de SaintMichel ? Il est vrai que ce pouvait tre tout aussi bien un paquebot effectuant sa traverse
normale entre les Aores et Madre. Lavenir fournirait la solution de ce problme.
Ces soucis de la passerelle, le spardeck les ignorait, et pourtant il navait pas son animation
coutumire. Non seulement la grosse houle avait diminu le nombre de ses habituels
promeneurs, mais encore, semblait-il, le mcontentement de la veille continuait peser sur les
passagers demeurs valides. Ils allaient et venaient isolment. Rfractaires aux invites des
fauteuils groups amicalement, la plupart restaient debout, solitaires, accrochs aux batayoles
pour conserver leur quilibre.
Hamilton, le coeur ulcr, offrait au vent du ciel son front quavait rougi loutrage. Pour
rien au monde, il net adress la parole un tre vivant, et son ressentiment sen prenait
toute la nature. Retranch dans sa dignit, il ressassait satit les scnes du matin, tandis que
sa fille, sous la surveillance de Lady Hamilton, causait avec Tigg, rendu la libert par le
malaise des Misses Blockhead.
Hamilton constatait cette aimable causerie. Lui, il tait seul. Si du moins son ami don
Hygino avait t l ! Mais don Hygino gisait dans sa cabine, terrass par le mal de mer, et
Hamilton se jugeait avec amertume abandonn de tout lunivers.
La tristesse du baronnet avait-elle donc dteint sur ses compagnons ? On let jur, voir
leurs visages moroses.
Dolly occupe quelques rangements, Alice Lindsay, momentanment seule, tait alle
sasseoir lextrme arrire, une place quelle affectionnait particulirement. Accoude la
batayole du couronnement, elle laissait errer sur la mer un regard vague et charg dune
tristesse sans cause dont son me tait appesantie.
dix pas delle, Jack, immobile, semblait poursuivre en lui-mme quelque travail difficile
et compliqu.
Quand il estima avoir suffisamment rflchi, Jack, dun pas lent, se dirigea vers sa bellesoeur et sassit son ct.
Perdue dans sa rverie, celle-ci ne saperut mme pas de la prsence du sombre et
taciturne personnage.
Alice ! murmura Jack.
Mrs. Lindsay tressaillit et fixa sur son beau-frre des yeux voils encore de la brume fine
des lointains contempls.
Alice, reprit Jack, je voudrais avoir avec vous un srieux entretien. Le moment me parat
convenable, le spardeck tant peu prs dsert. Voulez-vous, Alice, maccorder cet
entretien ?
Je vous coute, Jack, rpondit avec bont Alice, tonne de ce solennel prambule.
Je vais, vous le savez, reprit Jack aprs un instant de silence, atteindre trente et un ans.
Ce nest pas un grand ge, certes, mais je nai cependant pas de temps perdre si je veux
modifier mon existence. Celle que jai mene jusquici me fait horreur. Jen veux une autre,
utile et fconde. Bref ! Alice, jai song au mariage.
Cest fort bien pens, Jack, approuva Alice, tonne seulement du moment choisi pour
une pareille confidence. Il ne vous reste plus qu trouver une femme, et ce ne sera pas pour
vous chose difficile.

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Cest fait, Alice, interrompit Jack Lindsay. Ou du moins il est une femme que jai choisie
au fond du coeur. Depuis longtemps, je la connais, je lestime et je laime. Mais, elle, Alice,
maime-t-elle, ou puis-je esprer quelle maimera jamais ?
Un merveilleux instinct sert les femmes et les avertit du danger. Aux premiers mots de
Jack, Alice avait senti celui qui la menaait. Dtournant la tte, cest dune voix brve et
froide quelle rpondit :
Il faudrait lui demander cela elle-mme, mon cher.
Jack perut le changement qui durcissait la voix de sa belle-soeur. Un clair de colre
passa dans ses yeux.
Cependant, par un violent effort, il russit se vaincre.
Cest ce que je fais en ce moment, Alice, rpondit-il, et jattends avec angoisse son
arrt... Alice, reprit Jack, aprs avoir vainement attendu une rponse, ne voudriez-vous pas
garder le mme nom, en acceptant un nouveau mari ?
Froissant son mouchoir entre ses doigts crisps, les yeux pleins de larmes nerveuses, Alice
se retourna vivement vers son beau-frre.
Voil une passion bien subite et une demande bien imprvue ! dit-elle dun ton damre
raillerie.
Passion subite ! scria Jack. Pouvez-vous dire cela, Alice ? Serait-il vrai que vous
nayez jamais remarqu combien je vous aime ?
Ne prononcez plus ce mot ! interrompit Alice avec violence. Non, je ne me suis jamais
aperue de rien de ce que vous dites. Ah ! Dieu, si javais remarqu quelque chose, aurais-je
t si insense de vous laisser nous accompagner dans ce voyage ?
Vous tes dure pour moi, Alice, dit Jack. En quoi ai-je pu mriter une pareille colre ? Si
ma dmarche est tel point une surprise pour vous, imposez-moi une attente, mettez-moi
lpreuve, mais ne menlevez pas tout espoir.
Mrs. Lindsay regarda son beau-frre bien en face.
Tout espoir au contraire , dit-elle fermement.
Jack laissa tomber son front dans ses mains avec toutes les apparences dune profonde
douleur. Alice en fut mue.
Voyons, Jack, reprit-elle plus doucement, il y a l-dedans quelque malentendu. Peut-tre
vous trompez-vous involontairement. Peut-tre, acheva-t-elle en hsitant, nos situations
respectives sont-elles en partie la cause de cette erreur.
Que voulez-vous dire ? demanda Jack en relevant la tte.
Jai t si peu de temps la femme de votre frre, poursuivit Alice en choisissant ses mots
avec prcaution, que peut-tre avez-vous t bless en me voyant recueillir sa fortune
entire... Peut-tre vous tes-vous jug ls... dpouill...
Jack Lindsay fit un geste de protestation.
Je suis sur un terrain brlant, continua Alice. Je fais tous mes efforts pour viter de
prononcer un seul mot qui puisse vous peiner. Il faudra me pardonner, si je ny parviens pas.
Peut-tre aussi, dun autre ct, vous tes-vous trouv gn, qui sait ?... presque ruin mme.
Il est naturel que vous ayez pens alors un mariage qui rtablirait vos affaires et rparerait
en mme temps ce qui est vos yeux une injustice. Tout entier ce projet, vous aurez pris
alors pour de lamour une simple affection familiale.
Concluez, fit Jack dune voix sche.
Eh bien ! Jack, si telle est la vrit, tout peut encore sarranger. Puisque jai le bonheur
dtre riche, trs riche mme, ne puis-je venir fraternellement votre secours ? Ne puis-je...
teindre votre passif... sil existe... vous aider ensuite dans la vie, et... finalement... vous
constituer une dot vous permettant de trouver une femme mieux dispose que votre bellesoeur.
Un os ronger, gronda Jack, les yeux baisss.

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Que dites-vous ? scria Alice. Il faut donc que jaie t bien malheureuse dans le choix
de mes mots, pour obtenir une pareille rponse. Vous ne pouvez vous figurer quel chagrin...
Mrs. Lindsay ne put achever. Repoussant brusquement son fauteuil, Jack stait lev.
Trve de simagres, sil vous plat, pronona-t-il brusquement, loeil mauvais, la voix
dure. Inutile denvelopper votre refus dautant de fioritures. Vous me repoussez. Nen parlons
plus. moi dexaminer ce que jai faire.
Laissant sa belle-soeur, qui, trs mue par cette scne et par la sortie violente qui la
terminait, se rfugia dans la solitude calmante de sa chambre, Jack sloigna tout frmissant
de colre. Peu peu cependant, cette colre tomba, et il put alors examiner froidement sa
situation.
Lui fallait-il donc renoncer la fortune convoite ? Jamais, dcida-t-il nergiquement.
Restait alors trouver le moyen de se lapproprier, puisque Alice se refusait devenir sa
femme.
Au dner, celle-ci ne parut pas. Sa soeur alla vainement frapper sa porte. Elle sobstina
dans sa solitude.
Elle ne reprit que le lendemain la vie coutumire du bord. Mais alors tout paraissait oubli
entre le beau-frre et la belle-soeur. Chacun deux sans doute avait arrt sa rsolution dans
linviolable secret de son me.
Au cours de cette journe du 27 mai, la mer mollit sensiblement, et le nombre des
passagers valides saccrut simultanment. Le soir venu, les frres da Silva et la famille
Blockhead taient peu prs les seuls ne pas embellir le spardeck de leur prsence.
Tandis que la vie retrouvait ainsi son cours paisible bord du Seamew, son capitaine au
contraire semblait broyer du noir. Distrait, proccup, il se promenait constamment depuis
deux jours sur la passerelle, en se ptrissant le nez dune faon menaante. Et toujours ses
yeux, divergeant en un terrible strabisme, revenaient vers ce point que Sir Hamilton, quelques
heures aprs le dpart, avait pris pour un des sommets de Saint-Michel.
Le matin du 28 mai, il fit comme il avait accoutum, et, en arrivant sur le pont, il braqua sa
longue-vue vers le point devenu pour lui une obsession.
Mille diables ! gronda-t-il ladresse dArtimon, en abaissant linstrument, nous sommes
dans une priptie infernale, monsieur.
Il y avait longtemps que toute hsitation avait disparu. Le Seamew, en effet, ne se dirigeait
pas directement vers Madre. Conformment au programme, on devait auparavant contourner
lle de Porto-Santo, et la route de Ponta-Delgada Porto-Santo ne laisse pas de faire un angle
apprciable avec la ligne droite runissant Madre la capitale de Saint-Michel. Cependant, le
btiment inconnu avait suivi cette mme route qui, en ralit, naboutissait nulle part, en se
maintenant la distance invariable de quatre milles environ. Il appuyait donc la chasse nen
pas douter.
Cette persistance dans lintervalle qui sparait les deux navires avait en partie rassur le
capitaine. Il ne serait pas du moins gagn de vitesse. Et quoi dtonnant cela ? Le navire
portugais navait-il pas aussi fait son charbon aux Aores ? Mais le capitaine Pip tait bien
forc de se dire que la traverse ne serait pas ternelle. On finirait par arriver Madre, et
Madre, ctait encore le Portugal.
Depuis quarante-huit heures, le capitaine retournait cette question sous toutes ses faces,
sans aboutir aucune solution satisfaisante. Sil avait t le matre, plutt que de se rsigner
de nouveaux geliers, il se serait lanc droit devant lui jusqu puisement de son charbon et
de toutes les parties combustibles du btiment. On aurait vu alors lequel avait les soutes les
plus vastes ! Par malheur, matre, il ne ltait qu demi, et la seule condition quil
conduirait le Seamew dans la maudite rade de Funchal, capitale de Madre. Aussi enrageait-il
perptuellement.

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Il lui fallut bien prendre un parti quand, le 28 mai vers dix heures du matin, la cime de
Porto-Santo commena mordre lhorizon. Le pauvre capitaine dut se rsigner en rfrer
Thompson et, sil avait loreille basse, il est inutile de le dire.
sa joyeuse surprise, sa communication ne fut pas reue aussi mal quil le craignait.
Vous voyez donc, captain, dit seulement Thompson, que ce navire est portugais ?
Je le crois, monsieur.
Et quil est notre poursuite ?
Je le crois aussi, malheureusement.
Eh bien ! dans ce cas, captain, je ne vois quune chose faire.
Et cest, monsieur ?
Mais de stopper, tout simplement.
De stopper !
Mon Dieu, oui, captain, de stopper.
Le capitaine demeura interdit, les bras ballants, les yeux carquills.
Amen ! monsieur , pronona-t-il enfin avec effort, et sans jurer cette fois par la barbe de
sa mre.
Hroquement, il excuta lordre reu. Lhlice stoppa, le Seamew demeura immobile la
surface de la mer, et la distance qui le sparait du navire poursuivant diminua graduellement.
Ctait bien un vaisseau de guerre portugais, reconnaissable la longue flamme qui se
droulait son grand mt. Vingt minutes plus tard, un mille peine le sparait encore du
Seamew.
Thompson fit alors mettre flot une embarcation dans laquelle prirent place les agents de
police. Pip nen revenait pas. Voil maintenant quon rendait les otages !
Le lieutenant, cependant, et six de ses hommes ne staient pas embarqus avec leurs
camarades. Ltonnement du capitaine fut au comble, en les voyant paratre leur tour, en
voyant surtout quels singuliers colis ils transportaient.
Ces colis, colis humains, ntaient autres que le noble don Hygino Rodriguez da Veiga et
ses deux frres.
Encore accabls des coups de Neptune, sortes de cadavres vivants, ils nessayaient aucune
rsistance. Le capitaine les vit passer par-dessus le bastingage, insensibles et inconscients.
Ah , mais !... Ah , mais !... gronda le brave capitaine, incapable de trouver une
explication.
Pour surpris quil ft, Sir Hamilton ltait plus encore. Indign par ce traitement inflig
des gentlemen, il avait cependant mis une sourdine prudente ses perptuelles protestations.
Provisoirement au moins, il se contenta de demander quelques claircissements un matelot
auprs duquel le hasard lavait plac.
Hamilton tombait mal. Vieux homme bronz, tann, lme trop largie par une longue
contemplation de limmensit des mers pour sintresser aux petitesses humaines, ce matelot
ne savait rien, et, dans son indiffrence superbe, il ne tenait pas savoir. la question du
baronnet, il haussa les paules en signe dignorance. Il daigna cependant ter sa pipe de la
bouche.
Cest des particuliers, expliqua-t-il, qui ont mang des cailloux, quon dit. Parat que
cest dfendu en Portugal.
Hamilton dut se contenter de cette rponse. Satisfait de son explication, le vieux matelot
tirait de nouveau sur sa bouffarde, et dj, le regard enfui la suite des lames rapides, il
pensait autre chose.
La vrit, Hamilton ne devait la connatre que plus tard, en mme temps que les autres
passagers. Ce fut une preuve cruelle pour le vaniteux baronnet.
Souvenez-vous de notre trait, avait dit Thompson au lieutenant, quand celui-ci prit
cong son tour.

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Soyez tranquille , avait rpondu le lieutenant.


Lembarcation fut pousse sur ces mots. Puis, son chargement humain transport sur
laviso, elle rallia le Seamew, dont lhlice se remit aussitt en mouvement.
Le capitaine Pip continuait ny rien comprendre. Quant Thompson, il ntait pas sans
inquitude. Malgr les assurances du lieutenant, laviso nallait-il pas reprendre chasse,
porte de canon dsormais ?
Il est croire que lofficier tint loyalement ses promesses et que ses explications furent
juges satisfaisantes. Bientt, en effet, laviso dcrivait un grand demi-cercle sur tribord et
disparaissait sous lhorizon du nord, en mme temps que dans le sud se haussaient les rivages
de Porto-Santo.
Vers midi, on ctoya cette le montagneuse surtout dans sa partie septentrionale, puis le
Seamew fit route au sud-sud-ouest, et se dirigea droit sur Madre, distante encore dune
trentaine de milles, qui commenait dresser au-dessus des eaux sa masse colossale.
Deux heures plus tard on avait connaissance du cap Sao-Loureno, tandis que slevaient
leur tour les Desertas , dont les trois lots compltent larchipel, avec les rcifs les
Salvages . ce moment, la cte septentrionale de lle se droulait aux yeux des passagers
dans toute son abrupte puissance.
En crant Madre, le Seigneur, visiblement, na pas cherch faire du nouveau. Toujours
de hautes falaises verticales, des promontoires aigus et sauvages, des monts convulss spars
par de profondes et sombres valles. Cest le modle des Aores, mais un modle achev,
agrandi, dcupl.
Au-dessus des durs rivages, une autre mer stend sous le ciel. Mer de verdure, celle-l,
ayant pour vagues un nombre immense darbres gants. Tapisss par cette futaie comme par
un gazon leur taille, les monts stagent, grandissant, domins tous au centre par les mille
huit cent cinquante mtres du pic Ruivo.
Peu peu le rivage nord se profila, et enfin le cap Sao-Loureno, pointe orientale de lle,
fut doubl vers trois heures. Le Seamew sen approcha moins de deux milles, et lon put
facilement apercevoir le mt des signaux et le phare levs son extrmit.
Le capitaine fit alors ranger la terre de plus prs encore, et le rivage mridional se droula
sous les yeux des passagers enthousiasms.
Ce furent dabord les roches basses dont est form le cap Sao-Loureno ainsi que la langue
de terre qui le relie au reste de lle. Puis la cte se releva, pour former les monstrueux
contreforts qui soutiennent les montagnes du centre. Entre chacun deux, des villages se
cachaient, dlicieux cette distance : Machico, Santa-Cruz, Canial, que Robert nommait au
passage.
quatre heures, un nouveau cap, le Cabo Carajao , se dressa devant le navire. Quelques
tours dhlice suffirent le doubler et, peu dinstants aprs, le Seamew mouillait en rade de
Funchal, au milieu dune flotte nombreuse, aux mts de laquelle flottaient les pavillons de
toutes les nations.

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XIII
LA SOLUTION DUN ANAGRAMME
A neuf cents kilomtres du point de lEurope le plus rapproch, sept cents du Maroc,
quatre cents de larchipel des Canaries, spare par quatre cent soixante milles marins de
Sainte-Marie des Aores, Madre stend sur une longueur denviron soixante-dix kilomtres,
presque lintersection du trente-troisime degr de latitude nord et du dix-neuvime degr de
longitude ouest.
Impossible dimaginer plus grandiose oasis dans le Sahara de la mer.
De la chane montagneuse qui, haussant son extrme crte jusqu mille neuf cents mtres,
court prs du rivage nord de lle, dont elle forme comme la gigantesque pine dorsale, des
chanons latraux se dtachent, affluents de ce fleuve de sommets. Vers le nord, dun ct,
vers le midi, de lautre, spars par de profondes valles emplies dun paradoxal ruissellement
de vgtation, ils vont mourir la mer quils dentellent de leurs aigres promontoires.
Raides, dfinitifs, volontaires, sont les rivages de cette reine de lAtlantique septentrional.
Ainsi un gigantesque emporte-pice et dcoup le bloc en plein sol. Dune seule pousse,
leffort plutonien la, dans un pass recul, lanc hors des eaux, qui tout autour delle se
creusent quatre kilomtres de profondeur.
Et pourtant, malgr ses roches farouches, que brodent des tufs aux coloris les plus
imprvus, malgr les violentes dnivellations dont elle est tourmente, lle est daspect doux
et tendre. Un incomparable manteau de verdure, adoucissant les angles trop aigus,
arrondissant les cimes trop pointues, tombe en cascades jusquau bord extrme des falaises.
En nul autre point du globe, la vgtation na cette nergie et cette ampleur. Madre, nos
arbustes deviennent des arbres, nos arbres atteignent des proportions colossales. L, plus
encore quaux Aores, slvent cte cte les vgtaux des climats les plus divers. Les fleurs
et les fruits des cinq parties du monde y prosprent. Les sentiers sont bords de roses, et il
suffit de se baisser pour cueillir des fraises au milieu des brins dherbe.
Que devait donc tre cette le paradisiaque au moment de sa dcouverte, quand des arbres,
relativement jeunes aujourdhui, alors plusieurs fois sculaires, surlevaient ses montagnes de
leurs frondaisons gantes ! Lle ntait cette poque quune vaste fort ne laissant pas un
pouce de terre la culture, et le premier gouverneur dut dchaner lincendie dans ces fourrs
impntrables. La chronique rapporte que le feu brla six annes conscutives, et lon prtend
que la fcondit du sol provient de ce peut-tre ncessaire mais barbare vandalisme.
Par-dessus toute autre cause, cest son heureux climat que Madre doit cette luxuriante
vgtation. Peu de pays, sous ce rapport, peuvent lui tre compars. Moins chaude en t que
les Aores, moins froide en hiver, la temprature de ces deux saisons diffre peine de dix
degrs centigrades. Cest le paradis des malades.
Aussi viennent-ils en rangs presss au commencement de chaque hiver, les malades anglais
surtout, demander la sant ce ciel de miel et dazur. De ce chef, une somme annuelle de trois
millions de francs reste entre les mains des Madriens, tandis que les tombes creuses pour
ceux qui ne repartiront pas font de Madre, selon une nergique expression, le plus grand
des cimetires de Londres .
Sur la rive mridionale de lle, au bord mme de la mer, stage la capitale, Funchal. Un
millier de navires mouillent annuellement dans sa rade foraine, o dinnombrables barques de
pche croisent, le jour, les points blancs de leurs voiles, la nuit, le trompeur appt de leurs
feux.

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peine le Seamew avait-il laiss tomber son ancre, quil fut entour dune multitude
dembarcations conduites par des enfants demi nus, dont les vocifrations sunissaient en un
dissonant concert. Dans leur jargon anglo-portugais, ils offraient des fleurs, des fruits, ou
suggraient aux passagers amuss de jeter quelque sou, quils iraient, surprenants nageurs,
chercher au fond de leau.
Quand la Sant eut accord libre pratique, ces canots indignes rallirent le bord, et firent
leurs offres de service pour le dbarquement.
Offres inutiles pour ce jour-l. Il tait plus de cinq heures, et vraiment trop tard pour
entreprendre la visite de Funchal.
Deux voyageurs seulement crurent devoir quitter le navire. Dans ces deux impatients, on
reconnatra le jeune mnage, qui promenait sous tous les ciels un amour toujours pareil.
Tenant chacun un petit sac, lun prs de lautre, ils se dirigrent, femme et mari, vers un canot
auquel ils avaient fait un signe discret. La mine hypocritement embarrasse, avec une gaiet
sournoise clatant malgr tout au fond de leurs yeux baisss, ils passrent, rapides et
modestes, au milieu de leurs compagnons, dont les regards sympathiques les suivirent
longtemps.
Ceux-ci demeurrent bord. Le programme comportant une escale de six jours pleins
Funchal, le temps manquait dautant moins que ce programme nannonait aucune excursion.
26, 27, 28, 29, 30 et 31 mai, sjour Funchal , voil ce quil disait laconiquement.
tait-ce un oubli de Thompson ? Ou bien, avait-il suppos que lle de Madre ne renfermait
aucun site qui mritt le drangement ? Le programme ne sexpliquait pas sur ce point.
Hamilton se chargea dobtenir un supplment dinformations.
Depuis leur dernire escarmouche, Thompson et lui ne se parlaient plus. Vis--vis de ses
deux passagers grincheux, Hamilton et Saunders, Thompson avait dsormais rejet toute
contrainte. Toujours empress, affair, dbordant damabilit quand il avait affaire
quelquun de leurs compagnons, il restait avec ces deux-l poli, net et froid. Le baronnet se fit
violence, et aborda lodieux Thompson.
Comment se fait-il, monsieur, demanda-t-il dun ton hautain, que vous nannonciez
aucune excursion pendant les six jours de notre relche Madre ?
Voyez le programme, monsieur, rpondit schement Thompson.
Fort bien, dit Hamilton en se pinant les lvres. Voudriez-vous du moins nous dire o
vous comptez nous loger ?
Voyez le programme, monsieur, rpta Thompson imperturbable.
Mais il est muet sur ce point, votre programme. Aucune indication, aucun nom dhtel.
Rien.
Et ce navire, monsieur ? objecta Thompson.
Comment ! scria Hamilton, outr, auriez-vous la prtention de nous tenir prisonniers
bord du Seamew ? Cest a que vous appelez voir Madre !
Voyez le programme, monsieur ! rpondit pour la troisime fois Thompson en tournant
le dos son irascible administr.
Mais, tombant de Charybde en Scylla, le malheureux administrateur se trouva en face dun
nouvel ennemi.
Vraiment ! monsieur, pronona la voix grinante de Saunders, il faut voir le programme !
Mais cest une duperie, votre programme, jen appelle tous ces messieurs.
Et Saunders, dun geste circulaire, prit tmoin tous les passagers, dont un cercle se
formait peu peu autour des belligrants.
Comment ! continuait cependant Saunders, il ny aurait rien de curieux nous montrer
dans cette le ? Aprs nous avoir trans, comme un troupeau, dans des pays sans habitants et
sans route, vous osez nous retenir bord de votre... de votre...
Saunders hsitait.

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... de votre sabot, de votre infernal sabot, trouva-t-il enfin, maintenant que nous arrivons
dans une contre peu prs civilise !
Thompson, les yeux perdus au ciel, sa main, au fond de la poche, agitant doucement un
trousseau de cls, attendait flegmatiquement la fin de lorage. Cette attitude acheva dirriter
Saunders.
Eh bien ! scria-t-il, cela ne se passera pas ainsi !
Parfaitement ! appuya Hamilton.
Nous verrons sil y a des juges Londres !
Parfaitement ! dit de nouveau le baronnet nergiquement.
Et, pour commencer, je descends terre, moi ! Je vais dans un htel, moi ! Un htel de
premier ordre, monsieur ! Et je my installe vos frais !
Saunders sengouffra sur ces mots dans lescalier des cabines. Bientt, on le vit reparatre,
portant sa valise, hler une embarcation, et quitter le bord avec une majestueuse mais
bruyante dignit.
Pour ne pas se livrer des protestations aussi vhmentes, la plupart de ses compagnons ne
len approuvaient pas moins. Pas un qui ne juget svrement la lgret de lAgence
Thompson, et beaucoup dentre eux, coup sr, ne se borneraient pas parcourir la capitale
de Madre.
Alice et Dolly, tout le moins, sillonneraient un peu lle elle-mme, elles lavaient dj
rsolu, et de ce voyage Roger naturellement ferait partie. Ce fut lui qui se chargea dobtenir
de Robert les renseignements pralables indispensables. Il se dcida lucider par la mme
occasion un doute qui le tracassait depuis trop longtemps touchant linterprte du Seamew.
Un renseignement, sil vous plat, mon cher monsieur, lui dit-il en labordant, non sans
esquisser un malicieux sourire, aprs le repas du soir.
Tout vous, monsieur, rpondit Robert.
La famille Lindsay et moi, reprit Roger, dsirons faire une excursion dans lintrieur de
Madre. Voudriez-vous avoir lobligeance de nous indiquer le meilleur itinraire suivre ?
Moi ! scria Robert, qu la lueur des fanaux Roger vit positivement rougir. Mais jen
suis incapable ! Je ne sais absolument rien sur cette le de Madre !
Pour la seconde fois, Robert sapercevait quil avait compltement nglig son devoir. Cela
le dsolait et lhumiliait. Quelle faible volont avait-il donc ? Quelles penses le distrayaient
ainsi de ce qui pour lui aurait d tre lessentiel ?
En entendant cet aveu dimpuissance, Roger avait paru trs mcontent.
Comment ! dit-il. Ntes-vous pas le cicrone-interprte du bord ?
En effet, dit Robert dun ton glac.
Comment se fait-il alors que vous soyez dune telle ignorance sur Madre ?
Robert, prfrant le silence une humiliante dfense, rpondit par un geste vasif.
Roger prit un air narquois.
Ne serait-ce pas, insinua-t-il, que vous navez pas eu le loisir de consulter vos fidles
bouquins ? Il y a longtemps que votre hublot ne sclaire plus le soir.
Que voulez-vous dire ? demanda Robert devenu carlate.
Ce que je dis, parbleu !
Robert, un peu dsorient, ne rpondit pas. Quelque chose damical dans la voix de son
interlocuteur perait sous lironie des paroles. Il demeurait dans lincertitude. Il fut
rapidement fix. sa grande surprise, Roger, le prenant par le bras avec une familiarit
imprvue, lui dit brle-pourpoint :
Allons, mon cher, avouez-le ! Vous tes interprte comme je suis pape !
Javoue ne pas comprendre... se dfendit Robert.
Je me comprends, moi, repartit Roger. a suffit. videmment, vous tes interprte
actuellement, cest clair, peu prs comme je suis marin. Mais quant ltre de profession !...

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Ai-je lair dun cur, moi ?... En tout cas, mon cher, si interprte vous tes, il faut avouer que
vous nen tes pas un fameux !
Mais... protesta Robert en bauchant un demi-sourire.
Parfaitement, affirma Roger avec nergie. Vous le faites trs mal, votre mtier. Vous ne
dirigez pas, on vous dirige. Et jamais rien que quelques mots tout secs appris davance dans
un guide quelconque. Si cest l un cicrone !...
Mais enfin... rpta Robert.
Roger de nouveau lui coupa la parole. Un bon sourire sur les lvres, la main tendue, il
stait plant en face de lui, et il disait :
Ne vous enttez donc pas dans un incognito perc jour. Professeur comme ma canne,
cicrone comme mon cigare, vous tes dguis, mon cher, avouez-le.
Dguis ? rpta Robert.
Eh oui, vous tes entr dans la peau dun cicrone-interprte comme on revt un habit
demprunt.
Robert tressaillit. Que sa rsolution et t bonne, il ne pouvait en douter. Mais allait-il,
par obstination dorgueil, refuser dans son isolement lamiti qui soffrait lui avec tant de
confiance ?
Cest vrai, dit-il.
Parbleu ! fit tranquillement Roger en lui serrant la main, et en lentranant dans une
amicale promenade. Il y a longtemps que je lavais devin. Un homme bien lev en
reconnatrait un autre sous la couche de charbon dun chauffeur. Mais, maintenant que vous
les avez commences, jespre que vous allez continuer vos confidences. Comment avez-vous
pu tre conduit accepter cette situation ?
Robert soupira.
Serait-ce ?... insinua son compagnon.
Serait-ce ?...
Lamour !
Non, dit Robert. La pauvret.
Roger sarrta sur place et prit dans la sienne la main de son compatriote. Ce geste cordial
alla au coeur de Robert et lmut assez pour quil se livrt sans difficult ds que lautre
reprit :
La pauvret !... Voyons, mon cher, contez-moi a. Raconter son mal est, dit-on, un
soulagement, et vous ne trouverez jamais auditeur plus sympathique. Vos parents ?
Morts.
Tous les deux ?
Tous les deux. Ma mre, lorsque javais quinze ans ; mon pre, il y a six mois. Jusqu
cette poque, javais vcu la vie que mnent tous les jeunes gens riches, trs riches mme, et
cest seulement depuis la mort de mon pre...
Oui, je comprends, dit Roger dun ton de profonde sympathie. Votre pre tait un de ces
mondains, un de ces viveurs...
Je ne laccuse pas ! interrompit vivement Robert. Tout le temps de sa vie, il sest montr
bon pour moi. Main et coeur ouverts toujours. Pour le reste, il tait bien libre dorganiser son
existence sa manire. Quoi quil en soit, je me suis vu en quelques jours littralement sans
un sou. Tout ce que je possdais, aux mains des cranciers de la succession, deux semaines
aprs la mort de mon pre il ne me restait peu prs rien. Il ma bien fallu alors songer
gagner mon pain. Malheureusement, peu accoutum aux difficults dune pareille vie, jai
perdu pied un instant, je lavoue. Au lieu de faire tte lorage, de rester Paris, et duser de
mes relations, jai ressenti une sotte honte de ma nouvelle condition. Rsolu disparatre, jai
chang de nom et me suis embarqu pour Londres, o jeus bientt puis mes dernires
ressources. Par chance, jai dcroch une place de professeur, et je commenais me remettre

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de la secousse, baucher des projets, comme par exemple celui daller chercher fortune dans
quelque colonie franaise, quand je retombai de nouveau sur le pav. Je dus sauter sur la
premire occasion. Cette occasion sest appele Thompson. Voil mon histoire en peu de
mots.
Elle nest pas gaie, dclara Roger. Mais ne mavez-vous pas dit que vous aviez chang de
nom ?
Il est vrai.
Et votre nom vritable ? Au point o nous en sommes, y aurait-il indiscrtion ?...
Robert sourit avec un peu damertume.
Mon Dieu, jen ai tant dit !... Je vous demande seulement le secret pour ne pas faire de
moi la fable du bord. Et dailleurs, je vous lai avou, cest par un amour-propre que je juge
sot cette heure, que je me suis permis ce ridicule baptme. Je ne voulais pas livrer mon vrai
nom des railleries. Il me semblait dchoir.
Quelles sottises ! Alors, je me suis amus inventer quelque nom nouveau, et je nai rien
trouv de mieux que de faire purilement lanagramme du mien.
Ainsi, dans Morgand ?...
Dans Morgand, il y a Gramond. Ajoutez-y une particule qui mest fort utile en ce
moment, et un titre de marquis qui me rend incontestablement de grands services, et vous
connatrez ma personnalit complte.
Roger avait pouss une exclamation.
Parbleu ! scria-t-il, je savais bien que je vous connaissais ! Si vous avez quelque
mmoire, vous devez vous souvenir que nous nous sommes vus parfois, tant enfants. Jai eu
lhonneur dtre reu chez Mme votre mre. Nous sommes mme vaguement cousins, je
crois.
Tout cela est exact, reconnut Robert. Je men suis souvenu ds que jai entendu
prononcer votre nom.
Et vous avez persist dans votre incognito ! se rcria Roger.
quoi bon le rompre ? dit Robert. Mais ce sont les circonstances que vous rappelez qui
mont pouss rpondre vos questions.
Un instant, les deux compatriotes se promenrent en silence.
Et votre emploi dinterprte ? demanda brusquement Roger.
Eh bien ? dit Robert.
Voulez-vous le quitter ? Je suis, cela va sans dire, votre entire disposition.
Et comment vous rembourserais-je ? Non, non, mon cher monsieur. Je suis touch de vos
offres plus que je ne saurais dire, mais je ne puis les accepter. Si je me suis rduit cet tat de
misre, si jai quitt amis et pays, cest prcisment pour ne rien devoir personne. Et, en
cela, je mentterai.
Au reste, vous avez raison , dit Roger dun air songeur.
Longtemps encore, les deux compatriotes se promenrent bras dessus bras dessous, et peu
peu Roger son tour saventura sur la pente des confidences.
Ce nest pas en vain que deux jeunes hommes se livrent ainsi lun lautre. En se quittant,
les deux compagnons de route avaient vu tomber les barrires qui les sparaient. Le Seamew
dsormais transportait au moins deux amis.
Robert reut la bienfaisante impression de ce changement imprvu. Elle avait pris fin cette
solitude morale dans laquelle il se morfondait depuis plus de six mois. Interprte pour tous, de
quel secours ne lui serait pas la conscience davoir aux yeux dun seul reconquis sa dignit
tout entire.
Cest livr ces agrables penses quil alluma sa bougie et se plongea dans ltude de
Madre, et de Funchal en particulier. Les innocentes railleries de Roger lui en avaient
dmontr la ncessit. Il seffora de rattraper le temps perdu et travailla son guide fort avant

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dans la nuit. Aussi tait-il ferr sur la question, prt subir toutes les colles, quand sonna
lheure du dpart.
Pour aller au rivage distant peu prs dun demi-mille, on ne devait pas employer les
canots du bord. La mer, toujours brisante Funchal, y rend latterrissage assez difficile. Le
concours des embarcations du pays et de marins trs pratiques de la cte est ncessaire
la scurit des passagers.
Vous savez, monsieur le professeur, dit Thompson Robert en sembarquant avec lui,
Madre, o tout le monde parle anglais, jose le dire, cest pour vous une espce de cong.
Rendez-vous seulement onze heures lHtel dAngleterre et huit heures du soir bord, si
lon veut profiter de la table commune.
En peu dinstants, les embarcations, celle de Thompson en tte, arrivrent au rivage. Par
malheur, les abords sen trouvaient encombrs. Ctait jour de march, ainsi que le dit un des
marins, et le passage tait obstru par des barques de toute espce, do slevait un
assourdissant concert. Des animaux, empils dans ces barques, grognaient, mugissaient,
blaient. Chacun dans sa langue, ils disaient abondamment leur ennui.
Lun aprs lautre, on les dbarquait. Dbarquement peu compliqu, qui consistait
simplement les jeter leau, grand renfort de rires et de cris. Les passagers du Seamew
durent atterrir, confondus dans ce bruyant troupeau, sous les yeux dun double et
dissemblable public. Indiffrents, ceux qui, sur le galet, recevaient les animaux destins au
march ; attentive, la foule lgante, en majorit compose dAnglais, qui, larrire-plan, se
promenait sur la digue en cherchant quelque visage de connaissance parmi les nouveaux
arrivants.
Du reste, en dehors de lespoir confus de dcouvrir un ami parmi les visiteurs de leur le,
ces promeneurs ne pouvaient manquer de sintresser aux manoeuvres de latterrissage. Il y a
toujours l un petit moment dincertitude qui ne manque pas dun certain charme, si ce nest
peut-tre pour les acteurs.
Parvenus une vingtaine de mtres du galet, les marins qui vous transbordent stoppent et
attendent la vague qui doit les conduire jusqu terre, au milieu dun bouillonnement dcume
plus effrayant que dangereux. Les matelots de Madre choisissent le moment psychologique
avec une remarquable habilet, et un atterrissage manqu est fort rare.
Il devait pourtant y en avoir un ce jour-l. Arrte un peu trop loin du bord, lune des
embarcations ny fut pas porte entirement par la vague, qui, en se retirant, la laissa sec.
Ses trois occupants sempressrent alors de la quitter mais, rattraps la course par une
seconde lame dferlante, ils furent renverss, rouls, tremps, tandis que leur canot se
retournait la quille en lair. Le bain tait complet. Ces trois passagers navaient rien envier
aux veaux et aux moutons, qui continuaient pousser leurs cris lamentables.
Et quels taient ces trois passagers ? Ni plus ni moins que Mr. Edward Tigg, Mr.
Absyrthus Blockhead et le baronnet Sir George Hamilton. Dans le dsordre du dpart, ils
staient trouvs runis, juste pour faire de compagnie connaissance avec Madre de cette
manire originale.
Les trois baigneurs involontaires prirent laventure de faons fort diffrentes.
Tigg flegmatiquement. Ds que la vague leut laiss sec, il se secoua philosophiquement,
et sloigna dun pas tranquille hors dune nouvelle atteinte du perfide lment. Entendit-il
seulement le cri que poussrent Miss Mary et Miss Bess Blockhead ? Sil lentendit, il jugea
modestement que crier est naturel, quand on voit bouler son pre comme un simple galet.
Quant ce pre, il exultait. On riait autour de lui, mais il riait bien davantage. Avoir fris la
noyade, cela le mettait aux anges. Il fallut que les marins maladroits, causes du mal,
lentranassent, sans quoi, dans son ravissement, il aurait attendu une seconde douche la
place mme o il avait reu la premire. Heureuse nature que celle de lpicier honoraire !

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Si Tigg fut calme, et Blockhead joyeux, Hamilton fut courrouc. peine relev, il se
dirigea vers Thompson, sain et sauf, lui, au milieu du rire gnral que cette intempestive
baignade avait dchan aux deux tages de la plage. Sans un mot, il montra ses vtements
tremps celui quil estimait lauteur responsable de ses maux.
Thompson comprit quil se devait en cette circonstance, et se mit la disposition de son
infortun passager. Une barque lui fut offerte qui le ramnerait bord, o il pourrait changer
de vtements. Mais Hamilton refusa net.
Moi, monsieur, membarquer de nouveau dans un de ces infmes canots !
La fureur dHamilton saugmentait de la prsence de Saunders. Loeil narquois, celui-ci
assistait ce dbarquement mouvement. Aussi, pourquoi mavoir lch hier ? Je suis sec,
moi , semblait-il dire ironiquement au baronnet.
En ce cas, monsieur, rpliqua Thompson, moins quun de vos compagnons...
Parfaitement ! Parfaitement ! interrompit Blockhead. Je rapporterai Sir George
Hamilton tout ce quil voudra. Je ne serais mme pas fch...
De quoi le brave picier honoraire naurait-il pas t fch ? De prendre un second bain
probablement !
Il neut pas cette joie. Son second voyage seffectua sans incident, et les vtements du
baronnet arrivrent secs destination.
La plupart des passagers staient dj disperss. Quant Robert, Roger lavait tout de
suite accapar.
tes-vous libre ? lui avait-il demand.
Tout fait, avait rpondu Robert. M. Thompson vient de me donner cette bonne
nouvelle.
En ce cas, voudriez-vous me piloter quelque peu ?
Avec le plus grand plaisir, bien videmment, avait dclar le nouvel ami de lofficier.
Mais, au bout de trois pas, celui-ci stait arrt, et, dun air ironique :
Ah ! nallez pas mgarer au moins !
Soyez tranquille , avait gaiement ripost Robert qui sortait de repasser son plan de
Funchal.
Et, de fait, il ne se trompa que cinq fois dans la premire demi-heure, au grand amusement
de Roger.
Dbarqus presque en face de la tour qui supporte le mt des signaux, les deux voyageurs
staient engags tout de suite dans les ruelles troites et tortueuses de Funchal. Mais ils
navaient pas fait cent mtres quils ralentissaient leur allure. Bientt mme, ils sarrtrent,
avec une grimace douloureuse ladresse du dsolant pav dont leurs pieds taient meurtris.
En aucun point du globe, il nen est de plus inhumain. Fait dclats basaltiques aux artes
tranchantes, il a raison des plus enttes chaussures. Quant au trottoir, il ny fallait pas songer.
Le trottoir est un luxe inconnu Madre.
La table dhte de lHtel dAngleterre runit onze heures tous les passagers du Seamew,
abstraction faite des jeunes maris toujours aussi invisibles, et de Johnson, qui recommenait
sa plaisanterie des Aores dcidment.
Combien diffrent, ce djeuner, de celui de Fayal. Les touristes apprcirent vivement le
changement et jugrent que lagence tenait pour la premire fois ses promesses. On aurait pu
se croire en Angleterre, sans les confitures de pommes de terre que fabriquent les religieuses
du couvent de Santa-Clara, et qui furent servies au dessert. Cette friandise exotique, mais
assez fade, neut aucun succs prs des convives.
Aprs le djeuner, Roger accapara de nouveau son compatriote, et lui dclara quil
comptait absolument sur lui pour le guider travers Funchal en compagnie de la famille
Lindsay.

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Toutefois, ajouta-t-il en lattirant lcart, nous ne pouvons infliger ces dames une
promenade de quelque dure sur le belliqueux pav dont nous avons ce matin prouv la
mchante humeur. Ny a-t-il aucune voiture dans ce pays ?
Aucune voiture sur roues, du moins, rpondit Robert.
Diable ! fit Roger perplexe.
Mais il y a mieux.
Et cest ?...
Le hamac.
Le hamac ! Charmant, le hamac ! Une promenade en hamac sera dlicieuse. Mais o
trouver ces bienheureux hamacs, savant cicrone ?
Place Chafariz, rpondit Robert en souriant, et je vais, si vous le voulez, vous conduire
de ce pas.
Jusquaux noms des rues, maintenant ! scria Roger merveill.
Priant Alice et Dolly de les attendre, Roger sortit sur les pas de son compatriote. Mais,
dans la rue, la science de celui-ci se trouva en dfaut. Bientt, il fut rduit lhumiliation de
demander son chemin.
Jen aurais fait autant, constata impitoyablement Roger. Il ny a donc pas de plan dans
votre guide ?
Sur la place Chafariz, assez vaste et orne dune fontaine centrale, grouillait une foule
nombreuse de campagnards venus pour le march. Les deux Franais trouvrent sans peine la
station de hamacs et arrtrent deux de ces agrables vhicules.
Quand Alice et Dolly y furent installes, la petite troupe se mit en marche.
On sapprocha dabord du Palacio Sao-Loureno, dont on longea les fortifications
irrgulires, flanques de tours rondes peintes en jaune, derrire lesquelles sabrite le
gouverneur de Madre. Puis, revenant vers lest, on traversa le jardin public, fort beau et trs
bien entretenu, qui se dveloppe ct du Thtre de Funchal.
Ce fut seulement la Cathdrale que les dames quittrent leurs hamacs. Effort dont elles
auraient pu se dispenser, cet difice du XVe sicle ayant perdu tout caractre sous les
badigeonnages successifs que lui a infligs la trop conservatrice administration locale.
Quant aux autres glises, Robert affirmant quelles ne mritaient pas le drangement, on
rsolut de sabstenir, et lon se dirigea seulement vers le couvent des Franciscains, dans
lequel, au dire de Robert, se trouvait une curiosit .
Pour se rendre ce couvent, les touristes durent traverser presque toute la cit de Funchal.
Bordes de maisons blanches aux persiennes vertes et ornes de balcons de fer, les rues se
succdaient, pareillement sinueuses, toujours veuves de trottoirs, et paves des mmes
impitoyables cailloux. Aux rez-de-chausse, des magasins souvraient dun air engageant,
mais, voir la pauvret de leurs talages, il tait douteux que lacheteur le moins difficile pt
en sortir satisfait. Quelques-uns de ces magasins offraient aux amateurs les productions
spciales de Madre. Ctaient des broderies, des dentelles en fil dagave, des nattes, de petits
meubles en marqueterie. Aux ventaires des joailliers stageaient des piles de bracelets,
rduction de lcliptique, car les signes du zodiaque y taient gravs.
De temps autre, il fallait se ranger pour laisser passer quelque promeneur venant en sens
oppos. De pitons, on voyait peu. En hamac gnralement, le promeneur tait parfois
cheval, et suivi, dans ce cas, de linfatigable arriero charg de donner la chasse aux
moustiques. Type bien spcial Madre, que cet arriero. aucune allure, il ne se laisse
distancer. Il trotte quand le cheval trotte, galope quand le cheval galope, et jamais il ne
demande grce, quelles que soient la vitesse et la longueur de la marche.
Dautres fois, le promeneur se prlassait sous limpermable baldaquin dun carro ,
sorte de voiture patins glissant sur les pierres polies. Tir par des boeufs agrments de

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clochettes, le carro savance avec une sage lenteur, conduit par un homme et prcd par un
enfant qui fait loffice de postillon.
Deux grands bufs attels, dun pas tranquille et lent... commena Roger, en arrangeant
le vers connu de Boileau.
Promnent dans Funchal cet English indolent , acheva Robert en compltant la
mutilation.
Peu peu, cependant, le caractre de la ville changeait. Les magasins se faisaient moins
nombreux, les rues plus troites et plus tortueuses, les pavs plus irrconciliables. En mme
temps, la monte saccentuait. On arrivait dans les quartiers pauvres, dont les maisons,
adosses au rocher, laissaient voir par leurs fentres ouvertes leur misrable mobilier. Elles
expliquaient, ces sombres et humides demeures, pourquoi la population de lle est dcime
par des maladies qui devraient tre inconnues sous cet heureux climat : la scrofule, la lpre,
sans compter la phtisie, que des Anglais, venus pour sen gurir, ont acclimate.
Les porteurs de hamac ne se rebutaient pas de la raideur de la pente. Dun pas gal, sr et
fort, ils continuaient leur marche, changeant des bonjours au passage.
Plus de carros dans ces raidillons. Sorte de traneau admirablement adapt ces pentes de
montagne, le carrhino les remplaait. chaque instant, on en voyait passer, glissant
toute vitesse, et dirigs par deux hommes robustes, au moyen de cordes fixes lavant du
vhicule.
Les dames mirent pied terre devant le couvent des Franciscains, presque en haut de la
monte. La curiosit annonce consistait en une vaste pice servant de chapelle, aux murs
incrusts de trois mille crnes humains. Ni leur cicrone, ni leurs guides ne purent, dailleurs,
expliquer aux voyageurs lorigine de cette bizarrerie.
La curiosit suffisamment contemple, on redescendit la pente, et les deux pitons ne
tardrent pas demeurer en arrire, incapables de suivre le train sur ce pav, auquel ils
npargnaient pas les pithtes dsobligeantes.
Quelle horrible faon dentretenir les rues ! scria Roger en sarrtant tout fait.
Verriez-vous un inconvnient souffler un instant, ou du moins ralentir le pas ?
Jallais vous le proposer, rpondit Robert.
merveille ! Et je profiterai de notre solitude pour vous prsenter une requte.
Roger rappela alors son compagnon que les dames Lindsay et lui avaient projet pour le
lendemain une excursion dans lintrieur. Au cours de cette excursion, un interprte serait
ncessaire, et Roger comptait sur son nouvel ami.
Ce que vous dsirez est bien difficile, objecta Robert.
Pourquoi ? demanda Roger.
Mais parce que jappartiens lensemble des touristes et non quelques-uns dentre eux.
Nous ne ferons pas bande part, rpondit Roger. Viendra avec nous qui voudra. Quant
aux autres, ils nont pas besoin dinterprte Funchal, o tout le monde parle anglais, et que
lon peut visiter en deux heures, y compris la chapelle des crnes. Au surplus, cela regarde M.
Thompson, auquel jen parlerai ce soir.
Au bas de la pente, les deux Franais rejoignirent leurs compagnes, arrtes par un
concours assez nombreux de populaire. Une maison semblait tre lobjectif de cette foule,
do slevaient des rires et des exclamations.
Bientt un cortge se forma, se mit en marche et dfila devant les touristes, aux sons dune
joyeuse musique et de chants de fte.
Roger poussa une exclamation dtonnement.
Mais... mais... Dieu me pardonne !... Cest un enterrement, a !
En effet, la suite des premiers rangs du cortge, on apercevait, sur les paules de quatre
porteurs, une sorte de brancard, sur lequel un petit corps, celui dune fillette, tait couch dans
lternel sommeil.

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De leur place, les touristes distinguaient nettement jusquau moindre dtail. Ils voyaient le
front entour de fleurs blanches, les yeux clos, les mains jointes du petit cadavre, que lon
conduisait ainsi la tombe au milieu dune gaiet gnrale.
Quant croire une crmonie tout autre, quant douter que la fillette ft morte, cela tait
impossible. On ne pouvait se tromper ce front jauni, ce nez pinc, la raideur des deux
petits pieds sortant des plis de la robe, cette immobilit dfinitive de ltre.
Quelle est cette nigme ? murmura Roger, tandis que la foule scoulait lentement.
Elle na rien de mystrieux, rpondit Robert. Ici, dans ce pays religieux et catholique, on
estime que les enfants, tant purs de toute tache, vont directement prendre place parmi les
anges du ciel. Pourquoi ds lors les pleurerait-on ? Ne doit-on pas, au contraire, dautant plus
se rjouir de leur mort quon les a mieux aims sur la terre ? De l les chants joyeux que vous
avez entendus. Aprs la crmonie, les amis de la famille viendront en foule complimenter les
parents de la petite morte, qui devront encore renfermer en eux-mmes leur humaine et
irrsistible douleur.
Quelle singulire coutume ! dit Dolly.
Oui, murmura Alice, singulire. Mais belle, et tendre, et consolante aussi.
peine lhtel, o les touristes se runissaient pour retourner en corps au Seamew,
Roger prsenta sa requte Thompson. Trop heureux, Thompson, de se dbarrasser ainsi de
bouches vraiment onreuses ! Non seulement il accueillit la requte sans difficult, mais
encore il fit une chaleureuse propagande en faveur de cette excursion extra-officielle.
Peu nombreux furent les adhrents quil rcolta. Quelle ide dajouter un supplment de
frais un voyage dj trs coteux !
Pourtant, il en fut un qui ne marchanda pas son approbation et qui, sans hsiter, dclara se
joindre aux excursionnistes. Il flicita mme Roger de son ide.
Vraiment, cher monsieur, dit-il dune voix de stentor, cest vous qui auriez d, dans notre
intrt, organiser le voyage tout entier !
Qui aurait pu tre cet insolent passager, si ce nest lincorrigible Saunders ?
lectris par cet exemple, le baronnet donna lui aussi son adhsion, et pareillement
Blockhead qui se dclara enchant sans sexpliquer davantage.
Aucun autre passager ne se joignit ceux-l.
Nous serons donc huit , conclut Jack du ton le plus simple.
Alice frona les sourcils, et considra son beau-frre avec une svre surprise. Dans ltat
de leurs rapports, naurait-il pas d montrer plus de rserve ? Mais Jack stait dtourn, et il
ne vit pas ce quil ne voulait pas voir.
Mrs. Lindsay fut contrainte de renfermer son mcontentement en elle-mme, et son
humeur ordinairement sereine sen trouva assombrie. Quand les passagers du Seamew, sauf
ceux qui devaient participer lexcursion du lendemain, furent retourns bord, elle ne put
sempcher de reprocher Roger davoir ainsi publi leurs projets. Roger sexcusa de son
mieux. Il avait pens quun interprte serait utile dans lintrieur. En outre, ajouta-t-il sans
rire, M. Morgand, grce sa connaissance du pays, pourrait leur servir de guide.
Vous avez peut-tre raison, rpondit Alice sans dsarmer, cependant je suis un peu
fche, je dois vous le dire, que vous layez joint notre petite troupe.
Et pourquoi donc ? demanda Roger sincrement tonn.
Parce que, rpliqua Alice, une semblable excursion donnera forcment nos relations un
certain caractre dintimit. Cela, pour deux femmes, est dlicat, quand il sagit dune
personne comme M. Morgand. Je vous accorde que les apparences sont des plus engageantes.
Mais enfin, voil un homme remplissant un emploi en somme subalterne, on ne sait do il
vient, il noffre aucune surface, na parmi nous aucun rpondant...
Roger coutait avec surprise cet expos de principes si insolite dans la bouche dune
citoyenne de la libre Amrique. Mrs. Lindsay lavait jusque-l accoutum moins de timidit.

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Il constatait, non sans en prouver un mystrieux plaisir, lattention singulire quune femme,
place si fort au-dessus dun interprte par la fortune, daignait accorder cet humble
fonctionnaire de lAgence Thompson. Eh quoi ! elle parlait davoir avec lui des rapports
intimes ou non ! Elle sinquitait de ses origines, regrettait quil net pas de rpondant !...
Pardon ! interrompit-il. Il en a.
Qui donc ?
Moi. Je le cautionne formellement auprs de vous , dit srieusement Roger, qui, avec un
aimable salut, sempressa de prendre cong.
La curiosit est la matresse passion des femmes, et les derniers mots de Roger avaient
dchan celle de Mrs. Lindsay. Remonte dans sa chambre, elle ny put trouver le sommeil.
Lnigme qui venait de lui tre propose lnervait, et, dautre part, elle sirritait de la fausset
de sa situation vis--vis de son beau-frre. Que ne quittait-elle le bord ? Que nabandonnaitelle ce voyage, quelle naurait jamais d entreprendre ? Cette solution tait la seule logique.
Elle remettait toute chose en place. Alice tait force de le reconnatre. Et pourtant, au fond de
son tre, une insurmontable rpugnance sopposait sourdement ce parti.
Elle ouvrit la fentre, et dlicieusement baigna son visage dans la brise voltigeante et tide.
Ctait une nuit de nouvelle lune. Noirs tous deux, les cieux et la mer, que piquaient des
lumires, l-haut toiles, feux des navires lancre en bas.
Longtemps, agite de confuses penses, Alice demeura rveuse devant lespace empli
dune ombre mystrieuse, tandis que, de la plage, montait jusqu elle la plainte ternelle des
galets.

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XIV
LE CURRAL DAS FREIAS
Le lendemain, les huit hamacs se trouvrent exactement devant lHtel dAngleterre. six
heures, la caravane combien rduite ! se mit en route dans la fracheur dlicieuse du matin.
Au pas allgre de ses seize porteurs, escorte de seize autres porteurs de relais, elle
sengagea sur le Chemin-Neuf, et, pendant une heure et demie, longea la mer sur cette route
bien entretenue. Avant huit heures, on fit une courte halte Camara de Lobos, puis on attaqua
rsolument la montagne par un chemin auquel son extrme raideur a valu le nom de Mata
Boes , ou Tueur de Boeufs .
Ce sentier o les boeufs succombent, les hommes lassaillaient et le domptaient. Ctait
merveille de voir les porteurs de hamac. Deux heures durant, en se relayant de quinze en
quinze minutes, ils poursuivirent la dure monte, dun gal effort, sans une plainte. Vers dix
heures seulement, ils soufflrent. La route, en cet endroit, franchissait un petit torrent alors
sec, et le pav faisait place la terre reposante.
Encore une heure de marche, puis, ayant travers un bois de vieux chtaigniers, une steppe
dsole, o quelques sapins subsistent seuls dune ancienne fort, et enfin une lande couverte
dodorantes bruyres, les porteurs sarrtrent auprs dune barrire rustique, au-del de
laquelle apparaissaient les murs rouges de la quinta de Campanario.
lgante demeure autrefois, cette quinta nest plus quune misrable ruine. Plutt que dy
chercher refuge pour le djeuner, les touristes prfrrent sinstaller en plein air, une place
que les porteurs dbarrassrent de ses ronces et de ses pierres, ainsi que des dtritus de toute
espce que la salet madrienne y avait accumuls. Les provisions furent sorties des sacs. Une
nappe blanche recouvrit le sol. La table, en somme, devint engageante.
Pendant quon la disposait sous la surveillance de Robert, les touristes, jetant en passant un
coup doeil au panorama splendide, allrent admirer les deux chtaigniers qui slvent prs
de la quinta, et dont le plus gros, vritable curiosit de lle, mesure plus de onze mtres de
circonfrence.
Mais leur apptit, aiguis par cette rude ascension, les ramena bientt vers leur table
improvise. Surprise dsagrable, un cercle de chvres et denfants dguenills lentourait.
Par des menaces et des aumnes, on loigna grand-peine cette horde. Lestomac le moins
dlicat ny aurait pas rsist.
Les voyageurs taient peine au milieu de leur repas, quand leur attention fut attire par un
singulier personnage qui venait dapparatre dans le cadre de la porte de la quinta en ruine.
Sale, vtu de loques misrables, son visage au teint de brique aurol dune barbe hirsute et
dune folle crinire de cheveux qui, propres, eussent t blancs, ce personnage, appuy contre
un des montants, considrait la troupe affame. Enfin, il prit son parti et, dun pas nonchalant,
savana vers les touristes.
Soyez les bienvenus chez moi, dit-il en soulevant les restes dun vaste sombrero, dont il
ne subsistait gure que les bords.
Chez vous ? rpta Robert, qui se leva et rendit son salut au courtois propritaire.
Oui, chez moi, la quinta de Campanario.
En ce cas, seor, excusez des touristes trangers du sans-gne avec lequel ils ont envahi
votre domaine.
Excuses inutiles, protesta le Madrien dans un anglais assez passable. Trop heureux de
vous offrir lhospitalit.

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Robert et ses compagnons le considraient avec surprise. Leurs regards allaient de sa


misrable personne la masure en ruine qui servait de gte ce bizarre propritaire. Celui-ci
semblait jouir de ltonnement de ses htes.
Permettez-moi, dit-il, de me prsenter moi-mme ces dames, puisque personne nest l
pour me rendre ce bon office. Jespre quelles voudront bien pardonner cette incorrection
don Manuel de Goyaz, leur trs humble serviteur.
En vrit, sous ses haillons, le noble gueux ne laissait pas davoir grand air. Il avait dbit
sa tirade dans un style mi-hautain, mi-familier excellent. Toutefois, sa politesse ne pouvait
empcher le bavardage de ses yeux.
Hypnotiss par le couvert allchant, ils allaient, ces yeux, des pts aux jambons,
caressaient au passage les fioles tentatrices, et clamaient fort loquemment la plainte dun
estomac affam.
Alice eut piti de son hte malheureux. Charitablement, elle invita le seor don Manuel de
Goyaz participer au djeuner.
Merci, seora, jaccepte de grand coeur, rpondit-il sans se faire prier. Et ne croyez pas,
sil vous plat, djeuner en mauvaise compagnie. Cette apparence un peu fruste cache vos
yeux un morgado (seigneur), ainsi quon nous appelle ici, et vous voyez en moi lun des
plus riches propritaires terriens de Madre.
Devant le regard indcis des touristes, don Manuel se mit rire.
Ah ! ah ! scria-t-il, vous vous demandez sans doute comment sont les autres ? Eh bien !
leurs habits ont encore plus de trous que mes habits, leurs maisons moins de pierres que ma
quinta, voil tout ! Rien nest plus simple, vous le voyez.
Les yeux du morgado brillaient. videmment, le sujet lui tait cher.
Non, rien nest plus simple, reprit-il, grce aux lois stupides qui rgissent ce pays. Nos
terres, que nous ne pouvons pas cependant cultiver nous-mmes, nos pres les ont loues par
des baux que lusage ici veut de trs longue dure. Ce bail, cest la proprit du fermier. Il le
cde, le vend, le lgue ses enfants, et, pour tout loyer, verse au propritaire la moiti de ses
revenus. En outre, il peut lever des murs, btir des maisons, faire toutes les constructions que
bon lui semble sur les terres qui lui sont loues, et le propritaire, lexpiration du bail, doit,
pour rentrer en possession de son bien, racheter tout cela prix cotant. Lequel dentre nous
pourrait le faire ? Propritaires en principe, nous sommes donc dpouills de fait, surtout
depuis que linvasion du phylloxra a permis nos fermiers de supprimer toute redevance,
sous prtexte que leurs revenus sont nuls. Voil vingt ans que cela dure, et vous voyez le
rsultat. Je tiens de mes aeux assez de terres pour btir une ville : je ne puis mme pas faire
rparer ma maison !
Le visage du morgado tait devenu sombre. Machinalement il tendit son verre que lon
sempressa de remplir. Cette consolation fut sans doute de son got, car il y revint
frquemment. peine sil parlait maintenant. Il mangeait pour quinze jours et buvait pour un
mois. Par degrs, son regard sadoucit, ses yeux se firent vagues, puis tendres. Bientt ils se
fermrent compltement, et le morgado, glissant mollement sur le sol, sendormit avec
batitude.
Les voyageurs neurent garde de le rveiller pour prendre cong.
On va chercher bien loin la solution de la question sociale, dit Roger au moment de
partir. La voil, parbleu ! Avec une pareille loi, les paysans ne tardent pas devenir
seigneurs !
Et les seigneurs devenir paysans, rpondit mlancoliquement Robert. leur tour de
faire souche de rvolts.
Roger ne trouva rien rpondre ce triste argument, et la petite troupe reprit sa route en
silence.

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Restaurs, reposs, les porteurs avanaient dun pas rapide. Au reste, on descendait. En
moins dune demi-heure, un troit et capricieux sentier amena les excursionnistes jusqu la
petite plate-forme naturelle qui constitue le sommet du Cabo Cirao.
De cette arte troite, ils apercevaient la cte mridionale de lle. En face deux, celle de
Porto-Santo, sans un arbre, sans un taillis, dcoupait son sec profil. louest, ctait le bourg
de Calheta, avec un arrire-plan de montagnes hautes et brumeuses ; lest, Camara de
Lobos, Funchal et le cap Sao-Loureno.
Mais le nombre de kilomtres qui restaient franchir avant le coucher du soleil ne
permettait pas une longue contemplation. On se remit donc htivement en marche, et sur la
route bientt regagne les porteurs savancrent dun pas vif.
Reposante, cette manire de voyager est assurment des moins propres la causerie. Isols
les uns des autres, hors dtat dchanger leurs impressions, les voyageurs se laissaient
nonchalamment bercer, en regardant dfiler le prestigieux paysage.
Le chemin tantt slevait, tantt sabaissait, mais chaque nouvelle valle laltitude
moyenne augmentait, tandis que les vgtaux se modifiaient. Peu peu les espces tropicales
firent place aux essences des rgions tempres. Les chnes, les cdres, les rables,
remplacrent palmiers, fougres et cactus.
Dans les descentes ou les ctes, les porteurs infatigables gardaient leur mme pas souple et
allong. Descendus au fond des valles, ils remontaient la crte suivante, pour redescendre et
remonter encore sans se lasser. Par treize fois ils avaient fait cet effort, quand dans le soleil
couchant apparut le bourg de Magdalena.
Un quart dheure plus tard, les hamacs sarrtaient devant un htel de suffisante apparence,
au milieu dune bande denfants dguenills demandant grands cris la charit.
Pour les loigner, Robert et Roger distriburent inutilement dindulgentes taloches.
Saunders trouva le seul moyen vraiment pratique. Puisant dans son gousset une poigne de
billion, et layant exactement compte, il jeta le trsor la vole. La bande avide se prcipita
aussitt la cure, tandis que Saunders, tirant de sa poche un petit carnet, crivait
soigneusement la dpense. Aprs quoi, remettant le carnet sa place, il se retourna vers
Robert que ce mange intriguait.
Vous pourrez affirmer Mr. Thompson que jai tenu rgulirement mes comptes, lui ditil dune voix pleine des plus agressifs grincements.
Le lendemain on se remit en route ds laube. Ltape est longue, fatigante surtout de
Magdalena Saint-Vincent o lon devait coucher.
Pendant deux kilomtres environ on refit dabord la route parcourue la veille, puis les
porteurs, obliquant sur la gauche, sengagrent dans un sentier de chvres serpentant au fond
dune troite et noire valle.
Sur ce chemin raide et rocailleux, ils navanaient pas bien vite malgr leur courage.
chaque instant ils se relayaient et, de quart dheure en quart dheure, il fallait se rsigner une
courte halte de repos.
Vers dix heures le sommet de la monte napparaissait pas encore, quand ils sarrtrent
une fois de plus. En mme temps un vif colloque sengageait entre eux.
Quy a-t-il ? demanda la voix hargneuse du baronnet.
Un incident, rpondit Robert, qui va sans doute interrompre notre marche.
son exemple, ses compagnons mirent aussitt pied terre.
Mais quy a-t-il donc enfin ? demanda son tour Alice.
Rien de grave, Mrs. Lindsay, rassurez-vous, sempressa de rpondre Robert. Un peu de
leste subir, voil tout.
De leste ?
Voyez , rpondit seulement linterprte en montrant la mer.

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Un singulier changement stait accompli dans latmosphre. Une sorte de brume jauntre
embrasait lhorizon. Dans cette vaste nue semblable de lor fondu, lair tremblait, comme
soumis une excessive chaleur.
Ce nuage, expliqua Robert, nous annonce un coup de vent du Sahara, et les guides
cherchent nous en garer le mieux possible.
Comment ! se rcria Hamilton, nous allons nous arrter pour ce mchant nuage.
Il navait pas fini de parler, que le mtore arrivait jusquau groupe des touristes. En un
instant, la chaleur augmenta dans dincroyables proportions, tandis que se mlait lair une
fine poussire de sable brlant.
En ville mme, il est impossible de se dfendre contre ce terrible vent du dsert. Le sable
quil transporte au-dessus des mers entre partout, malgr les fentres les mieux closes. Dans
ce sentier dpourvu de tout abri, la situation tait bien plus grave. Elle ne tarda pas devenir
intolrable.
Dj latmosphre semblait avoir perdu toute humidit. Des feuilles, jaunies en quelques
minutes, voltigeaient dans lhaleine brlante, et les branches assoiffes des arbres pendaient
tristement. Lair devenait irrespirable. Les touristes avaient beau se couvrir le visage
lexemple des guides, ils haletaient. Le sable, pntrant dans leurs bronches, dterminait des
accs de toux dchirante, et une soif ardente commenait les dvorer.
Cette situation ne pouvait se prolonger. Fort heureusement, Robert en dcouvrit le remde.
Les flancs du sentier suivi par les voyageurs taient, depuis son origine, sillonns par une
de ces levadas qui sont la gloire de Madre. Au prix dun travail gigantesque, les
Madriens ont couvert leur le dun vritable rseau de ces aqueducs en miniature destins
amener leau potable du sommet des montagnes aux endroits habits. Robert eut tout coup
lide de demander celle qui se trouvait proximit un secours efficace contre le souffle
embras venu du dsert africain.
son appel un barrage fait de pierres entasses sleva dans la levada. Bientt, leau
dborda, tomba en cascade, fermant dun humide rideau une anfractuosit existant dans le
flanc de la colline.
Cette petite grotte tait malheureusement trop exigu pour que tous les touristes pussent
sy rfugier. Alice et Dolly du moins y trouvrent un abri. Une troisime place restait
disponible. Les hommes loccuprent tour tour. Toutes les cinq minutes ils se remplaaient,
et la douche obligatoire quils recevaient pour entrer dans lexcavation et pour en sortir tait
loin de leur dplaire.
Quant aux guides, il leur fallait se passer de ces rpits. Au reste, souffraient-ils ? Accots
des rochers, la tte emmitoufle dans leurs vastes capuchons, ils attendaient, immobiles et
patients.
Ils eurent l loccasion dexercer largement cette patience. quatre heures le vent soufflait
toujours aussi brlant.
Mais, tout coup, un oiseau chanta. Dautres aussitt lui rpondirent. Puis, lune aprs
lautre, les feuilles des arbres se dplirent, et les guides se mirent debout en rejetant leurs
capuchons.
Vingt secondes plus tard, le leste cessait brusquement, et, sans transition, une brise
dlicieusement frache lui succdait.
Limpbate , dit un des guides, tandis que les touristes poussaient en choeur un
hourra denthousiasme.
Avant de se remettre en route, il convenait de procder au djeuner si malencontreusement
retard. On fit donc honneur aux provisions, en se dsaltrant la bienfaisante cascade quon
eut le soin de supprimer.
Malheureusement, ce retard de plus de cinq heures compliquait singulirement lexcursion.
Sans aucun doute, on narriverait pas avant la nuit Saint-Vincent.

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tait-ce cette certitude qui assombrissait les guides, quand vers sept heures on dboucha
sur le Paul da Serra, vaste plateau situ quinze cents mtres daltitude ? En proie une
vidente angoisse, taciturnes, la figure sombre, ils se htaient autant que leurs forces le leur
permettaient.
Leur angoisse devint mme si visible, et en somme si disproportionne avec sa cause
probable, que Mrs. Lindsay inquite sen ouvrit Robert, un moment o leurs hamacs se
rapprochrent au hasard dune de ces courtes haltes, que la singulire impatience des guides
rendait de plus en plus rares. Celui-ci la rassura. Lapproche de la nuit augmentait seulement
la terreur des guides. En plein jour mme, ils neussent travers quen tremblant le Paul da
Serra, dont une lgende locale a fait le sjour de prdilection des dmons.
Les touristes neurent pas se plaindre de cette crainte superstitieuse. peine tait-on
parvenu sur le plateau que les hamacs avaient pris une allure vertigineuse. Les porteurs ne
marchaient plus, ils couraient en silence, au milieu de ce paysage dsol, sans culture et sans
arbres, que le crpuscule rendait plus triste encore. Presque complte tait la solitude. Seuls,
quelques troupeaux lointains paissaient la verdure rare et le thym.
Avant huit heures, on avait franchi les trois milles que mesure le plateau dans sa largeur, et
la descente commena, tandis que les chansons des guides slevaient, disant le soulagement
des chanteurs.
Descente effrayante, dans un sentier presque pic dont lombre augmentait la difficult. La
fatigue teignit bientt les chansons des guides qui se relayaient de deux en deux minutes.
neuf heures et demie enfin on arrivait Saint-Vincent, la porte de lhtel, dont lhte,
aimable, empress, se multiplia autour de ses tardifs voyageurs.
Saint-Vincent finissait le rle des hamacs. Sur des chevaux amens depuis la veille
leur rencontre, les touristes allaient dsormais suivre lexcellente route qui runit ce bourg
Funchal.
En quittant le lendemain lhtel situ au bord mme de la mer, ils traversrent le village de
Saint-Vincent, lgamment nich au fond dune valle verdoyante qui contraste avec les
roches abruptes dont elle est de toutes parts entoure. Puis la route droula de nouveaux
lacets, et les chevaux attaqurent la rude pente de la montagne.
Le temps depuis la veille stait profondment modifi. Plus de leste, il est vrai, mais plus
de ciel bleu. Fait assez rare Madre, le vent poussait de gros nuages qui encombraient les
basses zones de latmosphre. Les touristes navaient pas escalad deux cents mtres, quils
entraient dans un opaque brouillard permettant tout juste dapercevoir la route assez
raboteuse. En outre, lair tait satur dun excs dlectricit ; un orage menaait. Btes et
gens souffraient de cette tension lectrique. Ceux-ci, taciturnes, ne profitaient pas des facilits
que le nouveau mode de locomotion apportait la causerie. Celles-l, tte basse, naseaux
sifflants, montaient dun effort pnible, le poil dj perl de sueur.
Mais, deux heures aprs le dpart, les ascensionnistes, parvenus la passe de lEncuemada,
mergrent tout coup du brouillard. Au-dessous deux, les nuages, pousss par une brise
lente, se dchiquetaient toujours aux artes des montagnes ; mais, au-dessus de leurs ttes,
lazur senfonait libre de vapeurs, tandis que leurs regards slanaient au nord et au sud
jusquaux flots lointains de la mer.
Lair tait vif cette hauteur. Porteurs et ports ressentirent la bienfaisante influence du
changement de temprature. Malheureusement, la route, se faisant sentier, sopposait son
tour aux cordiales chevauches.
la passe de lEncuemada, commenait pour les touristes la descente du versant sud de
lle. Tout dabord, ils durent longer linterminable falaise en demi-cercle de la RochaAlta . Tout fait rtrci, le chemin longeait une gorge abrupte au fond de laquelle coulait un
torrent trangement diminu par la distance.

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Pendant une heure et demie, il fallut savancer ainsi, la falaise dun ct, le vide de lautre.
Malgr laide des arrieros, cette partie du chemin commenait sembler bien longue aux
excursionnistes, quand, au sortir dun couloir troit, la falaise se termina subitement, tandis
que le sentier, redevenant route, obliquait sur la droite.
Mais, sur cette route, excellente cette fois, nul ne sempressa de sengager. Tous, groups
en un peloton serr, regardaient.
Ils taient au bord de lancien cratre central de Madre. Devant eux, huit cents mtres de
profondeur, un gouffre se creusait quon ne saurait dcrire, et ils admiraient, stupfaits, un des
plus beaux dcors quait signs lart sublime du Crateur.
En silence, ils plongeaient leurs regards dans ce gouffre autrefois empli par la foudre et le
feu, quand, dans les temps prhistoriques, lle brlait toute, phare immense de limmense
ocan. Longtemps, lclair avait jailli, les laves avaient coul par cent volcans, comblant la
mer, repoussant les eaux, crant des rivages. Puis la force plutonienne stait ralentie, les
volcans staient teints, le brlot inaccessible tait devenu lle douce et maternelle aux
cratures. Le dernier, alors que depuis des sicles dj les flots battaient les rivages refroidis,
alors que tous les autres cratres staient apaiss, celui-ci avait d semplir encore de
tonnerres. Mais des sicles avaient encore coul, et ses colres staient teintes leur tour.
Les roches fondues staient solidifies, laissant entre elles ce prodigieux abme aux parois
sauvages, puis lhumus stait form, des plantes avaient germ, un village enfin avait pu se
fonder o avait rugi lincendie, et le cratre terrible tait devenu le Curral das Freias
Parc des religieuses au fond duquel murmure un ruisseau.
Impressionnant toutefois, ce lieu o grondrent toutes les fureurs de la Terre. De ces
fureurs il porte les marques. Nul ne saurait dire ses parois vertigineuses, son prodigieux
entassement de roches colossales, la fantaisie grimaante des dtails.
Un cercle de montagnes sourcilleuses lentoure. leur gauche, les touristes voyaient les
Torrinhas , levant leurs tours jumelles mille huit cent dix-huit mtres ; leur droite, le
pic Arriero, haut de mille sept cent quatre-vingt-douze mtres ; en face deux, le sommet le
plus lev de Madre, le pic Ruivo, portant jusqu mille huit cent quarante-six mtres son
front empanach de brumes.
Le fond de labme a t par par le temps dune admirable vgtation, et au milieu
apparaissaient, comme des points et comme un fil, les maisons et le rocher du Libramento.
Litinraire de lexcursion comportait une descente ce village. On avait mme compt sur
lui pour fournir le djeuner. Cependant la petite troupe demeurait hsitante, en constatant
limpossibilit dengager les chevaux sur leffrayant sentier qui, au prix de mille mandres,
senfonait dans les profondeurs du curral. Faciles descendre, huit cents mtres seraient durs
remonter.
Les arrieros rassurrent les touristes. Les parois du cratre, partir de ce point, allant sans
cesse en sabaissant, ils auraient tout au plus cent mtres gravir, aprs avoir suivi le fond
pendant deux milles environ, pour retrouver la route et leurs chevaux.
Toute difficult tant ainsi aplanie, linquitante descente commena.
Le sentier dailleurs tait plus effrayant que dangereux. Il nen demeurait pas moins
difficilement praticable aux femmes, et Alice et Dolly durent accepter le secours de Robert et
de Roger.
Ce nest pas sans hsitation que Robert stait aventur offrir son aide sa compagne de
route. Jusqualors, il ne lavait pas accoutume pareille libert. Pourtant une impression
confuse lincitait sortir un peu dsormais de sa discrte rserve. Depuis que cette excursion
avait commenc, Mrs. Lindsay lui adressait frquemment la parole, elle lui faisait part de ses
impressions, acceptait, recherchait mme en quelque sorte sa compagnie. Robert, tonn et
charm, en tait se demander si Roger ne lavait pas trahi.

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Pourtant, quelque dsir quil en pt avoir, il ntait pas encore sorti de la stricte et froide
politesse qui convenait sa situation, et, pendant les premiers instants de la descente, il laissa,
bien qu regret, sa compagne se dbattre au milieu des difficults du sentier. Dautres taient
l, mieux qualifis pour offrir une main secourable, le baronnet, Saunders, Jack Lindsay
surtout.
Mais Hamilton et Saunders paraissaient occups exclusivement de leurs prcieuses
personnes, et quant Jack, il marchait le dernier, dun air dtach et inattentif. Sil sinquitait
de sa belle-soeur, ctait pour jeter parfois sur elle des regards qui eussent donn beaucoup
penser celui qui les et surpris. En vrit, rien de tendre, dans ces regards quil promenait
dAlice aux gouffres que ctoyait le sentier. Peut-tre ne ly et-il pas pousse, mais il ne
let pas retire coup sr, si elle y ft tombe par mgarde.
Robert avait donc t contraint de sattacher la dlaisse. Dans un passage plus ardu que
les autres, il avana machinalement la main, sur laquelle Alice sappuya le plus naturellement
du monde, et il la conduisit ainsi jusquau fond du curral. Il arriva au Libramento sans sen
apercevoir.
mesure quon avait quitt les hautes altitudes, la temprature tait redevenue touffante.
Mais un vent frais sleva tout coup, comme on finissait de djeuner. videmment lorage
avait crev. Il devait pleuvoir sur les crtes de lArriero et du Ruivo, dont les sommets se
cachaient derrire dimpntrables vapeurs.
En tout cas, il ne pleuvait pas dans la valle. Si le ciel tait gris, la terre restait sche, et il
ne paraissait pas que cette situation dt se modifier. Un indigne, consult ce sujet, se
montra trs affirmatif. Par exemple, il eut une mine de dsapprobation, quand il connut le
projet des touristes de suivre pendant deux milles le fond du curral. Son regard indcis fixa un
instant le sommet empanach du Ruivo, puis il hocha la tte dune manire peu rassurante.
Mais en vain Robert le pressa de questions, il ne put rien tirer de prcis de cette sorte de
brute, qui se borna, sans sexpliquer davantage, recommander aux voyageurs de ne pas
sapprocher des bords du torrent.
Robert rapporta cet avis ses compagnons.
Il est probable, leur dit-il, que ce rustre redoute une de ces inondations qui sont assez
frquentes ici. Quand une pluie dorage tombe dans les montagnes, il arrive souvent que les
torrents presque sec cette poque de lanne montent tout coup dune manire
prodigieuse. Cette crue ne dure que quelques heures, mais elle nen laisse pas moins derrire
elle de vritables ruines. Nous ferons donc bien de suivre lavis de ce paysan.
Cependant, aprs une demi-heure de marche, il devint vident que le temps se rassrnait
de plus en plus. Au znith, les nuages se coupaient, et, si des brumes tournoyaient toujours audessus des pics, elles devenaient moins paisses et manifestaient une tendance se dissiper
dans latmosphre rafrachie.
Les touristes crurent donc pouvoir ngliger la prudence. Le sol, dailleurs, devenait
extrmement rocailleux, tandis qu une quinzaine de mtres plus bas, au bord mme du
torrent rduit un inoffensif filet deau, stendait un lit de sable fin qui devait tre un
excellent tapis pour les pieds fatigus.
Les voyageurs saventurrent sur ce sable lastique, qui constituait, en effet, un sol trs
propice la marche, et la petite troupe savana gaiement, Robert et Roger cueillant pour
leurs compagnes des fleurs : roses, aubpines, violettes, qui croissaient par centaines dans les
interstices des rochers.
Mais bientt la valle, qui navait cess de se rtrcir depuis le Libramento, se trouva peu
prs rduite au lit du torrent. Celui-ci en mme temps obliquait brusquement dans une sorte de
couloir, bord, gauche, par une muraille pic, tandis que la rive droite, daccs assez
difficile en raison des blocs qui la parsemaient, slevait en pente relativement douce jusqu
la route, o, cinq cents mtres plus loin, devaient attendre les chevaux.

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Avant de sengager dans ce couloir, les touristes eurent la prcaution de jeter un coup
doeil en arrire. La vue stendait plus dun kilomtre, et au loin on apercevait le clocher du
Libramento. Le ciel sclaircissait de plus en plus. Rien danormal napparaissait dans la
valle.
Jupiter affole ceux quil veut perdre, a dit le pote. Aux voyageurs, cependant, les avis
navaient pas manqu. crite par la bouche de Robert rptant les enseignements de ses livres,
orale par la bouche du paysan du Libramento, lexprience ne leur avait pas mnag ses
conseils. Ces conseils, tous les ddaignrent, jusqu celui qui les avait donns, et, rassure
par le retour du beau temps, la petite troupe suivit avec confiance le torrent dans sa nouvelle
direction.
Trois cents mtres plus loin, Robert, estimant quon devait tre proche du lieu du rendezvous, soffrit pousser une courte reconnaissance. Joignant lacte la parole, il escalada la
rive de droite et disparut rapidement entre les roches, tandis que ses compagnons
poursuivaient leur marche ralentie.
Deux minutes ne staient pas coules quils sarrtaient sur place. Un grondement vague
et terrible tait n dans les profondeurs du curral et grossissait de seconde en seconde.
Aussitt, la mmoire et la raison revinrent aux imprudents voyageurs. Tous comprirent ce
que ce grondement signifiait et, dun mme mouvement, ils se jetrent sur la rive droite,
Roger soutenant Dolly, les autres chacun pour soi. Avec une hte fbrile, ils slevrent sur la
pente raide de la montagne.
En un instant, Dolly, Roger, Hamilton, Blockhead et Saunders furent hors datteinte, tandis
que, cach par un mouvement du terrain, Jack, un peu plus loin, se trouvait en sret sur le
sommet dun roc escalad.
Il tait temps.
Le grondement stait fait sifflement, hurlement, mugissement, et dj la vague arrivait,
norme, furieuse, roulant dans ses replis jauntres dinnombrables dbris.
Inconsciemment, Alice avait suivi la route de son beau-frre. Retarde par une chute, elle
arriva au bas du rocher quand il en tait dj au sommet. Elle seffora dabord descalader le
bloc son tour, mais elle comprit bientt que le temps lui manquerait. La vague menaante
ntait plus cent mtres.
Pourtant, quelle russt slever de deux ou trois mtres encore, et cela suffirait peuttre. Mais, pour y parvenir en temps utile, un secours lui tait ncessaire. Que Jack
seulement...
Jack !... cria-t-elle.
cet appel, Jack Lindsay abaisse les yeux. Il la voit. Aussitt, il se penche, tend la main...
Mais quel sourire infernal sest tout coup dessin sur ses lvres ? Quel regard plein de
choses profondes a-t-il, avec la rapidit de lclair, transport de sa belle-soeur la vague
menaante ? Aprs une courte hsitation, il se redresse sans avoir donn le secours implor,
tandis quAlice pousse un cri de dsespoir promptement touff par la vague hurlante qui la
recouvre et lemporte dans son tourbillon...
Ple, essouffl comme aprs un crasant travail, Jack sest loign dun bond du lieu de ce
drame. Il apparat ses compagnons, et silencieusement les rejoint. Nul ne saura jamais !... et
dj ses yeux se tournent vers Dolly demi vanouie et que secourt Roger genoux.
En mme temps que Jack Lindsay, Robert, lanc dans une course folle, rejoint ses
compagnons. Du haut de la pente, il a vu le torrent rouler sa vague dvorante, et il sest ht
vers ses amis menacs. Il est arriv trop tard, hlas ! temps, cependant, pour connatre,
linsu de son auteur, le drame abominable qui vient de se drouler. Un tmoin existe qui du
moins punira.
Grand Dieu ! Robert ne songe pas punir ! Tte nue, livide, un vent de folie dans les yeux,
il passe toute vitesse devant ses amis stupfaits, et, sans un mot dexplication, bondit et

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disparat dans le torrent, ruisseau devenu fleuve norme et terrible, tandis que Dolly,
comprenant subitement le malheur qui la frappe, se relve, compte des yeux ceux qui
lentourent, et retombe, en poussant un cri dchirant, dans les bras de Roger terrifi.

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XV
FACE FACE
Ltoile de Thompson plissait-elle ? Sans conteste, les choses se gtaient bord du
Seamew. Lhydre de la rvolution y relevait audacieusement la tte.
Le 30 mai, les passagers taient dbarqus ds le matin, comme la veille. Comme la veille,
la table dhte de lHtel dAngleterre les avait runis, et, comme la veille, ils avaient us leur
journe parcourir Funchal et ses environs immdiats.
Mais, le soir, quand ils furent rentrs bord, la pense quil faudrait refaire quatre jours
encore ce quils avaient fait les deux premiers commena les remplir dun tel curement
que, le 31, la moiti dentre eux se refusrent descendre.
Thompson, aveugle et sourd de parti pris, neut pas lair de sapercevoir du
mcontentement gnral. Sans difficult, il accepta ces dfections conomiques, et cest avec
un visage radieux quil dbarqua la tte de sa phalange rduite pour aller prsider la table du
djeuner.
Il lui fallut bien cependant ouvrir les yeux et les oreilles.
Durant cette ennuyeuse journe passe en rade, un complot stait ourdi parmi les
rcalcitrants, et, quand ladministrateur gnral remonta sur son navire, il ne put mconnatre
quune certaine effervescence agitait les touristes ordinairement paisibles confis ses soins.
videmment, une meute couvait.
Elle clata ds le matin du 1er juin, lorsque, la mauvaise humeur de ceux qui staient
entts ne pas quitter le Seamew, fut venue sajouter celle des autres. Furieux aussi, ceux-l,
furieux de ces dix heures passes stupidement pour la troisime fois errer dans les rues de
Funchal, et bien dcids ne pas recommencer cette plaisanterie.
Cest pourquoi, quand, le 1er juin, arriva le moment du dpart, Thompson se vit seul la
coupe. Pas tout fait, pourtant. Un compagnon lui restait, sous les espces de Van
Piperboom, de Rotterdam, dont loreille demeurait ferme, et pour cause, toutes les
excitations extrieures.
Sur celui-l, la propagande rvolutionnaire navait aucune prise. Il persistait
imperturbablement sattacher aux pas du seul de ses compagnons dont il connt le caractre
officiel, et Thompson devenait doucement le cornac de cet lphant des passagers.
Pendant ces trois jours, il ne lavait pas quitt dune semelle. O Thompson tait all,
Piperboom lavait suivi. Et maintenant, il tait encore l, dernier fidle du chef abandonn par
ses soldats.
En voyant sa suite rduite une seule unit, Thompson, en dpit de son ordinaire
aplomb, demeura perplexe au moment de quitter le navire. Que devait-il faire ? Il crut
entendre Hamilton et Saunders lui rpondre : Le programme, monsieur, le programme , et,
obissant aux ordres supposs de ces terribles ergoteurs, il descendait la premire marche de
lescalier, quand des rumeurs violentes clatrent parmi les passagers runis sur le spardeck.
De nouveau indcis, Thompson sarrta. En un instant, vingt visages irrits lentourrent.
Lun des passagers se fit lorateur de ses compagnons.
Ainsi, monsieur, dit-il en sefforant de garder son calme, vous allez Funchal
aujourdhui.
Mais certainement, monsieur, rpondit Thompson en prenant un air innocent.
Et demain ? Aprs-demain ?
Il en sera de mme.

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Eh bien ! monsieur, formula le passager en grossissant sa voix malgr lui, je me permets


de vous informer que nous trouvons cela monotone.
Est-il possible ! scria Thompson avec une navet charmante.
Oui, monsieur, monotone. On ne contraint pas des gens senss visiter six jours de suite
une ville comme Funchal. Nous comptions sur des promenades, des excursions...
Cependant, monsieur, fit Thompson, le programme ne promet rien de tel.
Le passager respira fortement comme quelquun qui sefforce de dompter sa colre.
Il est vrai, dit-il, et nous en cherchons en vain la raison. Nous direz-vous pourquoi vous
nagissez pas pour Madre comme vous lavez fait pour les Aores ?
La raison, cest que, les prix se civilisant avec les moeurs des habitants, Thompson
avait craint le cot dune excursion dans ce pays gt par les Anglais. Mais pouvait-il donner
un pareil argument ?
Rien nest plus simple, rpondit-il en appelant son secours son plus aimable sourire.
Lagence a pens que les passagers ne seraient pas fchs de se reposer un peu de leur
embrigadement habituel, quils organiseraient des excursions particulires, rendues plus
faciles ici par la diffusion de la langue anglaise, que...
Eh bien ! lagence sest trompe, interrompit froidement lorateur du spardeck, et par
consquent...
Trompe ! scria Thompson en interrompant son tour lavocat de la partie plaignante.
Trompe ! Je suis heureux de voir que cest dune simple erreur quon me fait un grief.
Il sauta sur le pont, courut de lun lautre des passagers.
Car enfin, messieurs, lagence, vous le savez, npargne rien pour assurer le bien-tre de
ses passagers. Lagence ne recule devant rien, jose le dire !
Il schauffait.
Lagence ! messieurs. Mais elle est lamie de ses passagers ! Une amie infatigable et
dvoue ! Que dis-je ! Une mre, messieurs !
Thompson sattendrissait. Encore un peu, il allait pleurer.
Heureusement, on ne laccuse pas davoir sciemment nglig quelque chose pour votre
plaisir. Cette accusation maurait rvolt. Rvolt, jose le dire !... Tandis que tromp !...
Tromp, cest autre chose. Je peux mtre tromp. Jadmets mtre tromp. Tout le monde
peut se tromper. Je men excuse, messieurs, je men excuse. Erreur nest pas compte, eh !
messieurs ?
Il ny a donc qu la rparer, dit le passager dun ton froid, aprs avoir laiss passer ce
verbiage inutile.
Comment, monsieur ? demanda Thompson avec amabilit.
En improvisant ds demain une excursion, au lieu de nous morfondre deux jours de plus
Funchal.
Impossible ! se rcria Thompson. Lagence na rien prpar, rien prvu. Le temps nous
manque. Une excursion demande tre mrement tudie, organise lavance. Elle exige de
grands prparatifs...
Un clat de rire gnral coupa la parole Thompson. Ah bien ! ils taient jolis, les
prparatifs que lagence avait faits pour les prcdentes excursions ! Mais Thompson ne se
laissa pas dmonter.
Impossible ! rpta-t-il avec une nouvelle nergie.
Quelque chose dans sa voix montrait que sur ce point il serait inbranlable. Lorateur
intimid ninsista pas.
Alors, allons-nous-en ! scria une voix gouailleuse parmi les passagers.
Thompson, sautant sur cette proposition, ladopta sance tenante.
Partir, messieurs ? Mais je ne demande pas mieux. Lagence est tout votre service, il est
inutile de vous le rpter. Voyons, nous allons mettre le dpart aux voix.

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Oui, oui, partons ! cria lunanimit des passagers.


Il sera fait selon votre dsir, dclara Thompson. En cette circonstance comme toujours,
jose le dire !
Renonant aller terre, il donna de nouvelles instructions au capitaine Pip, pendant que
Piperboom, voyant que dcidment on nirait pas Funchal ce jour-l, stendait paisiblement
dans un fauteuil, et allumait son ternelle pipe. Rien ne pouvait tre imprvu pour sa superbe
indiffrence.
Cependant on ne pouvait appareiller sur-le-champ. Il fallait auparavant attendre le retour
des huit passagers partis depuis lavant-veille. Ce retour, dailleurs, ne tarderait pas. Avant
cinq heures, ils auraient regagn le bord.
Au cours de cette journe, Thompson eut loccasion dexercer ses rares facults de
diplomate. Bien quun trait de paix et t sign entre les belligrants, la paix ntait pas au
fond des coeurs. Adversaires et partisans de ce dpart htif vot comme un pis-aller,
Thompson bord navait que des ennemis.
cet gard, il feignait une admirable ignorance. Personne ne lui adressait la parole. On se
dtournait presque sur son passage. Toutes ces piqres glissaient sur lui. Souriant comme de
coutume, il traversait les groupes hostiles avec son habituelle dsinvolture.
Vers cinq heures pourtant il sentit poindre un vritable malaise. Saunders et Hamilton
allaient revenir. Que diraient les ternels grincheux de ce nouvel accroc au programme ?
Thompson en avait froid dans le dos.
Mais cinq, six, sept heures sonnrent sans que les excursionnistes fussent de retour. Au
dner, les passagers sentretinrent de cet inexplicable retard, et les familles Hamilton et
Blockhead commencrent tre srieusement alarmes.
Leur inquitude augmenta encore, quand la nuit se fit noire sans quaucune nouvelle
parvnt des voyageurs. Que pouvait-il leur tre arriv ?
Tout, monsieur, tout, et le reste , dit confidentiellement Johnson dune voix pteuse au
clergyman Cooley, qui se recula, suffoqu par lhaleine du prudent ivrogne.
neuf heures et demie, Thompson allait se dcider prendre des informations Funchal,
quand enfin une embarcation accosta le Seamew par tribord. Successivement on vit arriver sur
le pont les excursionnistes retardataires, hlas ! diminus de nombre.
Joyeux dpart, triste retour. Quil leur avait sembl long, le chemin qui les ramenait
Funchal !
Tout dabord, on avait d soccuper exclusivement de Dolly, dont cette catastrophe
semblait avoir emport la raison. Longtemps, tous staient en vain multiplis autour delle.
Seul Roger, force de bonnes paroles, russit apaiser cet effrayant dsespoir.
Quand enfin la lassitude eut adouci les premiers sanglots de la malheureuse jeune fille, il
singnia lui rendre lesprance. M. Morgand tait adroit et courageux. Il sauverait celle
pour qui il stait dvou. Pendant une heure, Roger rpta sans se lasser la mme assurance,
et peu peu un calme relatif revint dans lme dchire de Dolly.
Il laida alors remonter jusqu la route o attendaient les chevaux, puis, layant mise en
selle, il demeura ct delle, rptant avec obstination de rconfortantes paroles despoir.
Jack, sombre et absorb en soi-mme, navait pas tent dintervenir entre eux. Il navait
pas profit de ses liens de parent pour rclamer ce rle de bienfaisant consolateur. Son
indiffrence et mme sembl bizarre ses compagnons, si ceux-ci neussent eu lesprit trop
frapp par la soudaine catastrophe pour rien remarquer autour deux. Ils marchaient en
silence, pensant aux lamentables vnements qui venaient de se drouler. Pas un qui
lprouvt, cet espoir, que Roger sefforait charitablement de suggrer Dolly.
Lentement, ils avaient suivi la route qui longe la pente orientale du Curral das Freias
jusqu son point dintersection avec le Chemin-Neuf. Durant tout ce long trajet, ils navaient
cess de fouiller du regard leau bouillonnante dont la colre semblait dj sapaiser. la nuit

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tombante, ils atteignaient le Chemin-Neuf, qui les loigna rapidement du torrent dans lequel
deux de leurs amis avaient disparu.
Une heure plus tard, ils taient Funchal, et une barque les transportait au Seamew, o
Thompson les attendait avec une impatience non dpourvue dangoisse.
Thompson puisa dans cette angoisse le courage du dsespoir. Mieux valait en finir dun
coup.
Il stait donc prcipit au-devant des retardataires. Prcisment, ce fut le baronnet qui, le
premier, mergea la coupe. Mais les grincements qui se faisaient entendre derrire lui
trahissaient la proximit du redoutable Saunders. Thompson avait en face de lui lun de ses
deux ennemis. Lautre ntait pas loin.
Comme vous revenez tard, messieurs ! scria-t-il en appelant la rescousse son plus
engageant sourire, sans rflchir que lobscurit en neutralisait leffet. Nous commencions
tre dans une infernale inquitude.
Dans ltat de leurs rapports avec ladministrateur gnral, lexpression de son inquitude
avait de quoi surprendre Hamilton et Saunders. Mais Hamilton et Saunders, proccups de
bien autre chose, coutaient Thompson sans le comprendre, tandis que les autres
excursionnistes, arrivant leur tour sur le pont, sy rangeaient en un demi-cercle, immobiles
et silencieux.
Nous vous attendions dautant plus impatiemment, reprit Thompson avec volubilit,
quen votre absence ces messieurs et ces dames mont demand, ont exig de moi, jose le
dire, une toute petite modification au programme.
Cest en tremblant que Thompson avait prononc ces derniers mots. Ne recevant pas de
rponse, il senhardit.
Non, pas grand-chose, en vrit ! Ces messieurs et ces dames, trouvant un peu long le
sjour Funchal, dsireraient labrger en partant ce soir mme. Je suppose que vous navez
pas dobjections contre cette combinaison qui nous fait regagner deux jours sur nos trois jours
de retard ?
Toujours pas de rponse. Thompson, tonn de la facilit de son succs, considra plus
attentivement ses muets auditeurs. Ltranget de leur attitude le frappa subitement. Dolly
pleurait sur lpaule de Roger. Leurs quatre compagnons attendaient gravement que le bavard
Thompson leur permt de placer un mot qui devait tre srieux, en juger par lexpression de
leurs visages.
Dun regard, Thompson parcourut le groupe des excursionnistes, et saperut des vides que
le sort y avait faits.
Vous serait-il arriv quelque chose ? demanda-t-il, la voix tout coup tremblante.
Comme provoqu par un mystrieux avertissement, un grand silence se fit parmi les
passagers, qui se resserrrent fbrilement autour de Thompson.
Mrs. Lindsay ?... insista celui-ci. Mr. Morgand ?...
Saunders, dun geste dsol, commenta un sourd sanglot de Dolly. Puis enfin Jack
Lindsay, se portant un peu en avant de ses compagnons, allait prendre la parole, quand
soudain, il recula plissant, le bras tendu.
Lintrt de cette scne avait monopolis lattention gnrale. Personne navait song
soccuper de ce qui se passait de lautre ct du btiment. Au mouvement de Jack, tous les
regards se dirigrent vers le point quil dsignait.
Alors, la clart des fanaux, un groupe tragique apparut. Le front ensanglant, les
vtements ruisselants et souills de vase, Robert Morgand tait l, soutenant Alice Lindsay
dfaillante, mais redressant nanmoins nergiquement son visage dune pleur cadavrique.
Ce fut elle qui rpondit la question de Thompson.
Nous voici, dit-elle simplement, en fixant ses yeux brlants de fivre sur son beau-frre,
qui recula, plus ple quelle encore.

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Nous voici , rpta Robert, dune voix o grondait une accusation, une menace un
dfi.

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DEUXIME PARTIE

I
LE LEVER DE LA LUNE ROUSSE
Ainsi donc, les vnements donnaient raison Saunders. Le ciel de Thompson
sobscurcissait, et voil que se levait cette lune rousse, dont laigre prophte avait discern les
futures lueurs dans le firmament de Horta. Cette discussion que Thompson avait d soutenir
contre la majorit de ses passagers aurait-elle des soeurs ? Lavenir le dirait, mais bien
certainement quelque chose stait cass entre ladministrateur gnral et ses administrs.
Le sommeil peut, dit-on, remplacer le dner pour un estomac affam. Il ne saurait, par
contre, rendre la bonne humeur des touristes irrits, et cest de promeneurs mcontents que
se peupla le spardeck dans la matine du 2 juin.
Encore tait-il fort heureux pour Thompson que leur colre latente ft dtourne par les
vnements de la veille. Unique sujet de conversation, monopolisant lattention de tous, ils
adoucirent les premires rencontres, qui, sans cela, eussent t plus fertiles en orages.
Unanimement, les passagers plaignaient Mrs. Lindsay davoir couru un tel danger, et
surtout ils exaltaient lhrosme de Robert Morgand. Pour ses compagnons de route, dj
favorablement disposs son gard par la correction de ses allures, et aussi il faut le
reconnatre par les hbleries de Thompson, il devenait tout fait un personnage, et un
accueil flatteur lui tait mnag quand il apparatrait sur le pont.
Mais, fatigu sans doute par les motions et les efforts physiques de la veille, plus ou
moins bless peut-tre dans sa lutte contre le torrent furieux, Robert ne sortit pas de sa cabine
de toute la matine, et ne fournit ses admirateurs aucune occasion dexprimer leur lgitime
enthousiasme.
Ils se rabattirent sur les tmoins du drame. Saunders, Hamilton, Blockhead durent fournir
de nombreuses ditions de la dramatique aventure.
Toutefois, il nest pas de sujet inpuisable, et celui-l spuisa comme les autres. Quand
tous les dtails eurent t dits et redits, quand Roger eut affirm que son compatriote souffrait
seulement dune lgre courbature et quil se lverait probablement au cours de laprs-midi,
on cessa de soccuper dAlice et de Robert, et les touristes furent repris par leurs
proccupations personnelles.
Thompson, alors, fut arrang de belle manire. Si les mots dsagrables possdaient la
qualit de la pesanteur, il et t indubitablement assomm. Diviss par groupes, les victimes
de lagence panchrent leur bile en de hargneux aparts. Toute la kyrielle des griefs dfila de
nouveau. Aucun ne fut oubli, quon sen rapporte Hamilton et Saunders. Cependant,
malgr tous les efforts de ces deux provocateurs, la mauvaise humeur demeura platonique.
Personne neut lide de porter ses dolances Thompson. quoi bon ? Celui-ci ne pouvait,
let-il voulu, rien changer au pass. Puisquon avait eu la sottise de croire aux promesses de
lagence, il fallait en subir les consquences, jusqu la fin dailleurs prochaine de ce voyage,
dont le dernier tiers ne vaudrait sans doute pas mieux que les deux premiers.
Pour le moment, il commenait mal, ce dernier tiers. peine avait-on quitt Madre, quun
dsagrment supplmentaire mettait lpreuve la patience des passagers. Le Seamew ne
marchait pas. Nul besoin dtre marin pour sapercevoir de lincroyable diminution de sa
vitesse. O taient-ils, les douze noeuds annoncs, promis, tenus... pendant trop peu de jours ?
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peine si maintenant on faisait cinq milles lheure ! Un bateau de pche et donn


utilement la remorque.
Quant la cause de cet excessif ralentissement, il tait ais de la deviner aux bruits de la
machine, qui geignait, haletait, ferraillait lamentablement, au milieu des sifflements de la
vapeur fusant par les joints.
De ce train-l, il faudrait quarante-huit heures pour arriver aux Canaries, tout le monde le
comprenait. Mais que faire cela ? Rien videmment, ainsi que le capitaine Pip lavait dclar
Thompson dailleurs dsol de ce retard trs fcheux pour ses intrts.
On le subit en silence, cet ennui. Comprenant linutilit de la colre, on glissait la
tristesse. Sur les visages, la lassitude avait remplac toute expression menaante.
Ce calme fatigu devait tre bien profond, pour que les passagers ne sen dpartissent pas
au cours du djeuner sonn lheure habituelle. Dieu sait pourtant sil et pu servir de thme
aux plaintes les plus lgitimes !
Il est croire que Thompson cherchait rtablir un quilibre budgtaire cruellement
compromis par les retards successifs, car la table se ressentait de ces soucis dconomie.
Quelle diffrence entre ce djeuner et ce repas au cours duquel Saunders pour la premire fois
avait donn issue sa bile !
Pourtant, mme alors, nul ne songea formuler des plaintes lavance striles. Chacun
mangea en silence sa mdiocre pitance. Thompson qui, tout de mme un peu apeur,
surveillait ses victimes du coin de loeil, fut en droit de les supposer dfinitivement domptes.
Seul, Saunders ne dsarmait pas, et soigneusement il inscrivit ce nouveau grief sur le carnet
o il notait ses dpenses journalires. Il ne fallait rien oublier. Dpenses et griefs se
rgleraient en mme temps.
Robert, en apparaissant vers deux heures sur le spardeck, rendit quelque vie la morne
assemble. Tous les passagers se portrent sa rencontre, et plus dun qui ne lui avait pas
encore adress la parole lui serra la main chaleureusement ce jour-l. Linterprte accueillit
avec une modestie polie les compliments qui ne lui furent pas pargns, et, ds quil le put
honntement, sisola avec Dolly et Roger.
Le rassemblement importun peine dissip, Dolly, les yeux pleins de larmes joyeuses, lui
avait saisi les deux mains. Robert, vivement mu lui-mme, neut pas la petitesse de se
drober aux tmoignages dune si naturelle reconnaissance. Un peu embarrass toutefois, il
sut gr son compatriote de venir son secours.
Maintenant que nous sommes entre nous, dit Roger aprs quelques instants, vous allez, je
suppose, nous raconter les pripties de votre sauvetage ?
Oh ! oui, monsieur Morgand, supplia Dolly.
Que voulez-vous que je vous dise ? rpondit Robert. Au fond, rien ne peut tre plus
facile et plus simple.
Cependant, malgr ses dfaites, il dut sexcuter, et faire ses amis un rcit que Dolly
couta passionnment.
Tomb dans le torrent, peu de secondes aprs Alice, il avait eu le bonheur de latteindre
aussitt. Mais, dans ce courant furieux labour de terribles remous, jamais il naurait sauv, ni
Mrs. Lindsay, ni lui-mme, sans un arbre norme tout garni de ses feuilles, qui, arrach aux
pentes suprieures de la montagne, passa juste point pour tre transform en radeau. Ds
lors, le rle de Robert se rduisait peu de chose. Ports par cet arbre, Mrs. Lindsay et lui
taient peu prs hors de danger. En se servant dune forte branche en guise de gaffe, il avait
russi pousser vers la rive gauche larbre sauveur dont la cime sagrippa dans le sol. Le reste
se comprenait de soi. Avec mille peines, ils taient arrivs puiss jusqu une chaumire de
paysan. De l, sur des hamacs, ils avaient regagn Funchal, puis le Seamew, en temps utile
pour rassurer leurs compagnons.

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Tel fut le rcit de Robert. satit, Dolly se le fit rpter, voulant en connatre jusquau
plus infime dtail. La cloche du dner la surprit au milieu de ce bonheur. Pour elle, la journe
stait coule comme un rve.
Les autres passagers nauraient pu malheureusement en dire autant. La tristesse planait
toujours sur le navire, changeant les minutes en heures, les heures en sicles. Si les trois
causeurs absorbs ne sen taient pas aperus, le dner les renseigna forcment. Silencieuse,
cette table du soir, comme celle du matin. On sennuyait, cela crevait les yeux, sauf peut-tre
les insatiables Johnson et Piperboom. Ceux-l pouvaient-ils sennuyer jamais, lun insaturable
ponge, lautre abme sans fond apprciable ?
Piperboom, comme de coutume, allait tout lheure fumer paisiblement sa pipe, dont les
nuages emporteraient avec eux les misrables soucis des hommes. Pour le moment,
indiffrent la diverse qualit des nourritures, il les engloutissait simplement, car telle tait sa
fonction ici-bas.
Digne pendant de cette prodigieuse machine digrer, Johnson, lautre bout de la table,
asschait des flacons varis de manire frapper dadmiration le spectateur le plus blas.
Dfinitivement gris dsormais, il se tenait raide sur sa chaise, le front ple couronnant un
visage carlate, la main incertaine, loeil vague et trouble.
Tous deux dans limpossibilit de parler et de comprendre, ils ignoraient le
mcontentement qui les entourait. Leussent-ils connu, quils ne lauraient pas admis. Voyage
peut-il tre plus agrable, alors quon boit jusqu la fusion, quon mange jusqu
lclatement ?
Mais, en dehors de ces deux heureux, on napercevait autour de la table que des visages
renfrogns. videmment, si les convives de Thompson ntaient pas encore ses ennemis
dclars, il et du moins trouv malaisment un ami parmi eux.
Il lui en restait un pourtant. Du premier coup doeil, un nouveau venu et discern ce
passager au milieu des autres. Il parlait, celui-l, il parlait trs haut mme. Peu lui importait
que ses paroles ne trouvassent pas dcho, et se perdissent, amorties comme par de louate
dans la froideur hostile de ses compagnons.
Pour la dixime fois, il racontait le drame qui avait failli coter la vie Mrs. Lindsay, et,
sans tenir aucun compte de linattention de ses voisins, il se montrait prodigue dinterjections
admiratives ladresse de Robert Morgand.
Oui, monsieur, sexclamait-il, cest de lhrosme ! La vague tait haute comme une
maison et nous la voyions venir toute vitesse. Ctait terrifiant, monsieur, et, pour sauter ldedans, il a fallu M. le professeur un courage extraordinaire. Je ne laurais pas fait, moi qui
vous parle, je lavoue. Franc comme lor, monsieur, franc comme lor.
Ah ! certes, cest un vritable ami que possdait Thompson en la personne de lhonorable
picier honoraire. Et pourtant, telle est la puissance de la cupidit, cet ami fidle, Thompson
allait dans un instant risquer de le perdre jamais.
On venait de quitter la table. Les passagers taient remonts sur le spardeck dont ils
troublaient peine le silence. Seul, Blockhead continuait faire part urbi et orbi de sa
perptuelle satisfaction, et spcialement son agrable famille augmente de linfortun Tigg
tenu loeil par ses deux gelires.
Abel ! disait solennellement Blockhead, noubliez jamais ce quil vous a t donn de
voir au cours de ce superbe voyage. Jespre...
Quelle tait lesprance de Blockhead ? Lpicier honoraire ne put sexpliquer cet gard.
Thompson labordait, un papier la main.
Vous mexcuserez, monsieur Blockhead, dit Thompson, de vous prsenter mon petit
compte. Un ancien commerant ne trouvera pas mauvais que lon fasse rgulirement les
affaires.
Du coup, Blockhead parut mu. Sa figure bonasse en fut moins rjouie.

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Un compte ? rpta-t-il en repoussant de la main le papier que lui tendait Thompson.


Nous ne pouvons avoir de compte, monsieur, il me semble. Nous avons pay nos places,
monsieur.
Pas tout fait... rectifia Thompson en souriant.
Comment ! pas tout fait, balbutia Blockhead.
Votre mmoire vous trahit, jose le dire, mon cher monsieur, insista Thompson. Si vous
voulez bien vous en souvenir, vous vous rappellerez que vous avez sold au total quatre
places entires et une demi-place.
Cest vrai, dit Blockhead en ouvrant de grands yeux.
Eh bien ! continua Thompson, cette demi-place tait pour votre fils, M. Abel ici prsent,
lequel navait pas encore dix ans au moment du dpart. Ai-je besoin de rappeler son pre
quil a aujourdhui mme atteint cet ge aimable ?
Blockhead tait devenu rellement ple mesure que Thompson parlait. Frapper sa
bourse !...
Et alors... insinua-t-il, la voix casse.
Il ny a plus de raison, rpondit Thompson, de faire bnficier M. Abel de la rduction
consentie. Toutefois, dans un esprit de conciliation, et considrant que le voyage est en partie
accompli, lagence a spontanment renonc la moiti de ce qui lui est d. Vous pouvez
constater que le compte slve dix livres, pas un penny de plus.
Ce disant, Thompson insinua dlicatement sa note entre les doigts de son passager
dmoralis, et, la bouche en coeur, il attendit la rponse. Le visage de Blockhead avait
dcidment perdu son habituelle srnit. Quelle belle colre il aurait prise, pour peu que son
me placide et t accessible la violence de ce sentiment ! Mais Blockhead ne connaissait
pas la colre. Les lvres blanches, le front pliss, il demeurait silencieux, aplati, sous loeil un
peu narquois de Thompson.
Malheureusement pour lui, ce dernier avait compt sans son hte. Linoffensif Blockhead
possdait de redoutables allies. Tout coup, M. ladministrateur gnral vit deux pouces de
ses yeux trois paires de griffes acres, prcdant trois bouches armes de crocs redoutables,
tandis quun triple cri retentissait ses oreilles. Mrs. Georgina et les douces Misses Mary et
Bess venaient au secours de leur chef.
Thompson se tourna du ct des assaillants, et, la vue de ces visages convulss par la
fureur, il fut saisi dune terreur panique. Rapidement, il battit en retraite. Tranchons le mot, il
se sauva, laissant Mrs. Georgina, Miss Bess et Miss Mary se jeter dans les bras de Mr.
Absyrthus Blockhead qui reprenait avec difficult sa respiration.

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II
LE SECOND SECRET DE ROBERT MORGAND
Tout dormait encore bord du Seamew, quand, le lendemain matin, Jack Lindsay mergea
de lescalier des cabines. Dun pas incertain, il parcourut quelques instants le spardeck, puis,
allant machinalement sasseoir sur lun des bancs de bbord, il saccouda la batayole et
laissa distraitement errer son regard sur la mer.
Une vapeur lgre lhorizon du sud-est annonait lapproche de la premire Canarie.
Mais Jack ne voyait pas ce nuage de granit. Il naccordait son attention qu soi-mme ; il
sappliquait uniquement dchiffrer ses propres penses, sabsorbait dans lexamen de sa
situation que, depuis la veille, il ne cessait denvisager sous toutes ses faces. De nouveau, il
revivait la scne du torrent. De nouveau, il entendait, comme sil et clat ses oreilles, le
cri dangoisse vainement pouss par Alice. cet endroit du drame, une question simposait
pour la dixime fois son esprit, obsdante, inquitante. Alice avait-elle compris ?
Si elle avait compris, si elle avait vu clairement lodieux retrait de la main tendue, elle
allait sans doute agir, chercher hors delle-mme une protection ncessaire, le dnoncer peuttre !... Et alors, que ferait-il ?
Mais, pour la dixime fois, une analyse plus svre des faits le rassurait. Non, Alice ne
parlerait pas. Jamais elle ne consentirait jeter dans un scandale le nom quelle portait. Mme
instruite, elle se tairait.
Au surplus, Alice avait-elle vu, avait-elle compris ? Rien, en somme, ntait moins certain.
Tout avait d rester bien confus dans un tel chaos des lments et des mes. force dy
songer, Jack en arriva se tranquilliser pleinement de ce ct. Donc, aucune difficult ce
quil vct comme par le pass avec ses compagnons, sans en excepter Alice confiante...
Et vivante ! ajoutait-il en lui-mme. En mettant tout au mieux, en effet, il lui fallait du
moins reconnatre le misrable chec du plan subitement chafaud. Alice tait bord du
Seamew, bien vivante, et nantie toujours de cette fortune quelle se refusait partager. Ftelle morte, du reste, que les esprances de Jack nen eussent pas t moins irralisables. Pas
plus que sa soeur, Dolly net t de facile conqute, il ne pouvait plus lignorer. Le dsespoir
de la jeune fille, en jetant bas pour un instant toutes les barrires de convenances leves par
les usages, avait permis au plus aveugle de connatre ltat de son coeur, et de ce coeur, tout
entier Roger de Sorgues, Jack devait renoncer semparer jamais.
Ds lors, quoi bon ?...
moins cependant... insinuait une voix profonde. Mais Jack, secouant les paules
ddaigneusement, rejetait ces suggestions insenses. Passif jusquici, allait-il se muer en un
assassin actif, sattaquer ouvertement deux femmes ?... Folies que tout cela. dfaut
dautres raisons, un pareil crime et t trop absurde. Le coupable, unique hritier des
victimes, et t forcment en butte aux premiers soupons. Et dailleurs, quel moyen de
tromper la garde jalouse de Roger de Sorgues ?
Non, cela ne supportait pas lexamen. Il ny avait rien faire, qu attendre. Attente
paisible, sil nexistait aucun tmoin de la tentative avorte. Mais, sur ce point, Jack jugeait sa
scurit absolue. Il tait bien seul avec Alice lorsquelle avait tendu vers lui ses bras
suppliants. Nul autre ntait l quand la vague furieuse avait enlev la jeune femme dans son
tourbillon. Un autre ?... Quel autre ?...

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Au moment prcis o il se posait ironiquement cette question, Jack sentit une main se
poser sur son paule avec une ferme nergie. Il tressaillit et se leva brusquement. Robert
Morgand tait devant lui.
Monsieur... balbutia Jack, dun ton quil sefforait en vain de rendre rassur.
Robert, du geste, lui coupa la parole, tandis que son autre main affirmait son treinte.
Jai vu ! dit-il seulement avec une menaante froideur.
Monsieur, essaya de rpliquer Jack, je ne comprends pas...
Jai vu ! rpta Robert dun ton plus grave, dans lequel Jack put discerner un solennel
avertissement.
Celui-ci, libr, se redressa, et, sans jouer plus longtemps lignorance.
Voil dtranges faons, dit-il avec hauteur. Lagence Thompson a singulirement styl
ses gens. Qui vous a donn le droit de me toucher ?
Vous-mme, rpondit Robert ddaignant de relever lintention injurieuse contenue dans
les paroles du passager amricain. Tout le monde a le droit de mettre la main lpaule dun
assassin.
Assassin ! assassin ! rpta Jack Lindsay sans smouvoir, cest bientt dit... Ainsi donc,
vous avez la prtention de marrter, ajouta-t-il railleusement sans faire le moindre effort pour
se disculper.
Pas encore, dit froidement Robert. Pour le moment, je me borne vous avertir. Si le
hasard seul ma mis cette fois entre Mrs. Lindsay et vous, dsormais ce sera ma volont,
sachez-le.
Jack haussa les paules.
Cest entendu, mon ami, cest entendu, acquiesa-t-il avec une insolente lgret. Mais
vous avez dit : Pas encore. Cest donc que plus tard...
Jen rfrerai Mrs. Lindsay, interrompit Robert sans se dpartir de son calme. Cest
elle, instruite par moi, qui dcidera.
Cette fois, Jack perdit son allure railleuse.
Avertir Alice ! scria-t-il, les yeux tout coup tincelants de colre.
Oui.
Vous ne ferez pas cela !
Je le ferai.
Prenez garde ! gronda Jack menaant, en avanant dun pas vers linterprte du
Seamew.
Ce fut au tour de Robert de hausser les paules. Jack, par un violent effort, redevint
impassible.
Prenez garde, rpta-t-il la voix sifflante. Prenez garde alors pour elle et pour vous.
Et, sans attendre de rponse, il sloigna brusquement.
Seul, Robert maintenant songeait son tour. En se retrouvant en face de labominable
Jack, il avait t droit au but, et il avait accompli sans tergiversations le projet rsolu. Cette
leon suffisait probablement. Dordinaire, les mchants sont des lches. Quelles que fussent
les raisons ignores, souponnes cependant, qui lavaient pouss ce demi-crime, Jack
Lindsay, se sachant surveill, perdrait laudace, et Mrs. Lindsay naurait plus rien redouter
de son dangereux parent. On veillerait, dailleurs, au besoin.
Sa brve excution termine, Robert chassa ddaigneusement de son esprit limage de son
antipathique compagnon de route, et dirigea son regard dsoeuvr vers lhorizon du sud-est,
o la vapeur de tout lheure stait change en une le haute et aride, tandis que plus au sud
dautres terres slevaient confusment.
Sil vous plat, monsieur le professeur, quelle est donc cette le ? demanda derrire lui
une voix narquoise.

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Robert, en se retournant, se trouva en face de Roger de Sorgues. Il sourit, mais garda le


silence, car le nom de cette le, aprs tout, il ne le savait pas.
De mieux en mieux ! scria Roger avec un ricanement moqueur, mais amical. Nous
avons donc oubli de compiler notre excellent guide ? Il est heureux vraiment que je me sois
montr moins ngligent.
Bah ! fit Robert.
Parfaitement. Lle qui slve devant nous est lle Allegranza, cest--dire la Joyeuse,
monsieur le professeur. Pourquoi est-elle joyeuse ? Peut-tre parce quelle na pas dhabitants.
Inculte, aride, cette terre sauvage nest en effet visite qu lpoque de la rcolte de lorseille,
plante tinctoriale qui constitue une des richesses de cet archipel. Le nuage que vous voyez
plus au sud indique la place de la grande le de Lancelote. Entre Lancelote et Allegranza, on
peut distinguer Graciosa, autre lot inhabit spar de Lancelote par un troit canal, le Rio, et
Monta-Clara, simple rocher trop souvent funeste aux navigateurs.
Grand merci, monsieur linterprte , dit gravement Robert profitant du moment o
Roger sarrtait essouffl.
Les deux compatriotes se mirent rire.
Il est vrai, reprit Robert, que jai cruellement nglig mes fonctions depuis quelques
jours. Mais aussi, pourquoi me faire perdre mon temps travers lle de Madre ?
Lavez-vous donc si mal employ, votre temps ? objecta Roger, en montrant son
compagnon Alice et Dolly, qui savanaient vers eux, enlaces.
La dmarche ferme de Mrs. Lindsay montrait quelle avait retrouv la plnitude de sa
sant. Un peu de pleur et quelques lgres ecchymoses au front et aux joues demeuraient les
derniers vestiges de laventure o elle avait frl de si prs une pouvantable mort. Robert et
Roger staient lancs au-devant des deux Amricaines, qui, en les apercevant, avaient
dtruit leur groupe harmonieux.
Alice pressa longuement la main de Robert et leva vers lui un regard plus loquent que de
verbeux remerciements.
Vous, madame ! scria Robert. Ny a-t-il pas quelque imprudence quitter si tt votre
chambre ?
Aucune, rpondit Alice avec un sourire, aucune, grce vous, qui mavez si bien
protge aux dpens de vous-mme, pendant notre voyage involontaire involontaire pour
moi, du moins, ajouta-t-elle en chargeant son regard dun plus chaleureux remerciement.
Oh ! madame, quoi de plus naturel ? Les hommes sont beaucoup moins fragiles que les
femmes. Les hommes, vous comprenez...
Dans sa confusion, Robert sembourbait. Il allait dire des sottises...
Tenez, madame, conclut-il, nen parlons plus. Je suis heureux de ce qui sest pass, et je
ne voudrais pas mot affreusement goste que tout cela nait pas eu lieu. Je serais donc
pay par ma propre joie, sil en tait besoin, et vous pouvez honntement vous considrer
comme libre mon gard.
Et, pour couper court tout nouvel attendrissement, il se hta dentraner ses compagnons
vers le bastingage et se mit en devoir de leur faire admirer les les qui slevaient de plus en
plus sur lhorizon.
Nous approchons, mesdames, vous le voyez, de la fin de notre voyage, dit-il avec
volubilit. Devant nous, voici la premire Canarie, Allegranza. Cest une le aride, inculte et
inhabite, sauf lpoque de la rcolte de lorseille. Cette plante tinctoriale constitue une des
richesses de cet archipel. Plus au sud, on aperoit lle de Rio, spare par un bras de mer, le
Monta-Clara, dun lot galement inhabit nomm Lancelote, et Graciosa, simple rocher
perdu...
Robert ne put achever sa fantaisiste description. Un clat de rire de Roger lui coupa la
parole.

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Nom dun chien, quel gchis ! scria lofficier, en entendant cette traduction libre de sa
confrence.
Dcidment, dit Robert en faisant chorus, jai besoin dtudier encore un peu les
Canaries.
Vers dix heures, parvenu cinq milles dAllegranza, le Seamew mit le cap presque
exactement au sud. Une heure plus tard, on passait devant le rocher de Monta-Clara, quand la
cloche sonna le rappel des passagers.
Le menu continuait sa marche descendante. La plupart des voyageurs, plongs dans une
farouche rsignation, parurent ny pas faire attention. Mais Alice, qui navait pas bnfici de
lducation du jour prcdent, prouva quelque surprise et, un certain moment, ne put mme
retenir une lgre grimace.
Cest le systme des compensations, madame, lui cria audacieusement Saunders travers
la table. long voyage, mauvaise table.
Alice sourit sans rpondre. Quant Thompson, il neut pas lair dentendre son acharn
perscuteur. Il se borna, en signe dindiffrence, faire claquer sa langue dun air satisfait. Il
tait content de sa cuisine, lui !
Quand on remonta sur le pont, le navire avait dpass llot de Graciosa et commenait
suivre avec une vitesse constamment plus rduite les rivages de Lancelote.
Pour commenter le spectacle offert aux yeux des passagers, Robert Morgand net-il pas
d tre son poste, prt subir toutes les questions, soutenir toutes les colles ? Oui, sans
doute, et pourtant le cicrone du Seamew demeura invisible jusquau soir.
Au reste, quaurait-il pu dire ? La cte occidentale de Lancelote se droulait uniformment,
dployant une sauvagerie qui, depuis les Aores, commenait devenir un peu monotone.
Dabord, cest une haute falaise, le Risco de Famara, puis le rivage plus bas se recouvre de
cendres volcaniques do merge une arme de cnes noirs, pour aboutir enfin la Playa
Quemada, plage brle, dont le nom dit assez lirrmdiable infertilit. Partout cest la
dsolation, partout des rocs tristes avec lesquels se confondent les bleutres plantes grasses
qui seules parviennent prendre racine. Pas de ville un peu importante sur cette cte
occidentale quaniment seulement de rares et pauvres villages dont le cicrone le mieux
inform a le droit dignorer les noms obscurs.
Des deux centres commerants de lle, lun, Thuise, est dans lintrieur des terres, lautre,
Arrcife, offre sur la cte orientale labri de son excellent mouillage. Cest dans ces rgions et
dans dautres analogues, exposes aux alizs du nord-est qui apportent avec eux une humidit
bienfaisante, que la vie a pu stablir, tandis que le reste de lle, et notamment la partie
longe par le Seamew, a t transform par la scheresse en vritables steppes.
Voil tout ce que Robert Morgand aurait pu dire, sil lavait su et sil avait t l. Comme
aucune de ces deux conditions ntait remplie, force fut aux touristes de se passer de cicrone,
ce dont ils semblrent dailleurs ne pas sapercevoir. Lil teint, lair accabl, ils laissaient,
sans manifester aucune curiosit, fuir de conserve le navire et le temps. Seuls, Hamilton et
Saunders possdaient encore un peu de leur belliqueuse ardeur. Blockhead lui-mme depuis la
veille paraissait sensiblement dprim.
Roger, pendant cette aprs-midi, tint, comme de coutume, compagnie aux passagres
amricaines ; plusieurs reprises, celles-ci stonnrent de labsence de Robert, que son
compatriote expliqua par le besoin de travailler son guide. Et Dieu sait si ce besoin tait rel !
La causerie aiguille sur ce sujet, on ne le quitta plus, et les oreilles du cicrone-interprte
du Seamew eurent de bonnes raisons de tinter agrablement. Dolly le disait tout fait de son
got et Roger len approuvait nergiquement.
Ce quil a fait pour Mrs. Lindsay, conclut-il, est dj passablement hroque. Mais
Robert Morgand est de ces hommes qui accomplissent simplement et toujours ce qui doit tre
accompli. Cest un homme, dans toute la force du terme.

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Songeuse, Alice coutait ces loges, le regard perdu vers lhorizon vague comme les
penses dont son me tait agite...
Bonjour, Alice ! Je suis aise de vous voir revenue la sant , dit tout coup un
personnage dont les trois causeurs absorbs navaient pas entendu lapproche.
Mrs. Lindsay eut un tressaillement vite rprim.
Je vous remercie, Jack, dit-elle dune voix paisible. Ma sant est excellente, en effet.
Aucune nouvelle ne peut mtre plus agrable , rpondit Jack en poussant malgr lui un
soupir de soulagement.
Ce premier choc quil redoutait si fort avait eu lieu, et il en sortait son honneur. Jusquici,
tout au moins, sa belle-soeur ne savait rien.
Il se trouva si rconfort par cette certitude que son caractre ordinairement sombre
sanima exceptionnellement. Au lieu de se tenir lcart, il se mla la conversation. Fait
surprenant, il fut presque gai. Dolly et Roger, qui nen revenaient pas, lui donnaient
mollement la rplique, tandis quAlice semblait, lesprit ailleurs, ne rien entendre de ce qui se
disait autour delle.
Vers quatre heures, le Seamew laissa derrire lui lle de Lancelote et commena ctoyer
les rivages presque identiques de Fortaventure. Net t la Bocana, canal de dix kilomtres
de large qui spare les deux les, on ne se ft pas aperu du changement.
Robert persistait dans son absence. Ce fut en vain que Roger, intrigu par cette complte
disparition, alla jusque dans les cabines relancer son ami. M. le professeur Morgand ntait
pas chez lui.
On ne laperut quau dner, lequel fut aussi morne que le djeuner, puis, le repas peine
termin, il disparut de nouveau, et Alice, remonte sur le spardeck, put voir la nuit tombante
sallumer le hublot de son insaisissable sauveur.
Toute la soire, Robert demeura invisible, et les passagres amricaines gagnrent lheure
du repos, que la lumire studieuse brillait toujours.
Il est enrag ! dit en riant Roger qui reconduisait les deux soeurs.
Dans sa cabine, Alice ne se mit pas au lit avec sa tranquillit coutumire. Ses mains
paresseuses sattardaient. Plus dune fois, elle se surprit, assise et rvant, ayant
inconsciemment interrompu les soins de sa toilette nocturne. Quelque chose tait chang
quelle net pu dire. Une indfinissable angoisse pesait sur son coeur.
Dans la chambre voisine, un bruit de pages froisses lui avait prouv que M. Morgand tait
l, et quil travaillait en effet. Mais bientt Alice tressaillit. On avait cess de tourner les
pages. Le livre clos dun coup sec, une chaise avait t repousse, et aussitt le bruit de la
porte referme indiqua lindiscrte couteuse que M. Morgand tait remont sur le pont.
Est-ce donc parce que nous ny sommes plus ? se demanda involontairement Alice.
Dun mouvement de tte, elle chassa cette ide, et dlibrment acheva sa toilette. Cinq
minutes plus tard, tendue dans sa couchette, elle cherchait le sommeil. Il devait tre plus long
que dordinaire venir.
Robert, prouvant aprs cette journe de rigoureuse claustration le besoin de prendre lair,
tait en effet remont sur le pont.
Lumineux dans la nuit, lhabitacle du spardeck lattira. Dun coup doeil, il vit que la route
tait au sud-ouest, et en infra que le Seamew se dirigeait sur la Grande-Canarie. Dsoeuvr,
il revint vers larrire, et se laissa tomber dans un fauteuil, ct dun fumeur quil naperut
mme pas. Un moment, son regard flotta dans lombre sur la mer invisible puis sabaissa, et
bientt, le front dans la main, il se perdit en de profondes penses.
Pardieu ! dit tout coup le fumeur, vous voil bien tnbreux ce soir, monsieur le
professeur !

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Robert tressaillit et se mit debout dune secousse. Le fumeur stait lev en mme temps,
et, la lueur des fanaux, Robert reconnut son compatriote Roger de Sorgues, la main
cordialement tendue, un sourire de bon accueil aux lvres.
Il est vrai, dit-il. Je suis un peu souffrant.
Malade ? interrogea Roger avec intrt.
Pas prcisment. Fatigu, las plutt.
Un reste de votre plongeon de lautre jour ?
Robert fit un geste vasif.
Mais aussi quelle ide de vous enfermer toute cette journe ! continua Roger.
Robert rpta le mme geste, bon dcidment pour toutes les rponses.
Vous travailliez sans doute ? insista Roger.
Avouez que jen ai besoin ! repartit en souriant Robert.
Mais o diable alors vous tes-vous install pour compulser vos coquins de guides ? Jai
t frapper votre porte sans obtenir de rponse.
Cest que vous tes venu juste au moment o je prenais un peu de rcration en plein air.
Et pas avec nous ! dit Roger dun ton de reproche.
Robert garda le silence.
Je ne suis pas le seul, reprit Roger, mtre tonn de votre disparition. Ces dames en
ont manifest plusieurs fois leur regret. Cest un peu la requte de Mrs. Lindsay que je suis
all vous relancer jusque dans votre fort.
Serait-il vrai ! scria malgr lui Robert.
Voyons, entre nous, insista amicalement Roger, votre rclusion na-t-elle pas dautre
cause que votre amour du travail ?
En aucune faon.
Dans ce cas, affirma Roger, il y a abus et vous avez eu tort. Votre absence a rellement
gt notre journe. Nous tions moroses, et Mrs. Lindsay tout particulirement.
Quelle ide ! scria Robert.
Lobservation faite par Roger sans aucune intention particulire sur le mcontentement de
Mrs. Lindsay navait rien de bien extraordinaire. Aussi fut-il grandement tonn de leffet
produit par des mots aussi simples. Aprs avoir pouss son exclamation dune voix bizarre,
Robert stait aussitt dtourn. Il paraissait gn, son visage exprimant en mme temps de
lembarras et de la joie.
Ah bah ! se dit Roger subitement intress.
Aprs tout, reprit-il aprs un silence, je mavance peut-tre beaucoup en attribuant
votre absence la tristesse de Mrs. Lindsay. Figurez-vous que nous avons d subir toute
laprs-midi ce vilain oiseau de Jack Lindsay, en gnral moins prodigue de ses dsagrables
amabilits. Par extraordinaire, le personnage tait plutt jovial aujourdhui. Mais sa gaiet est
encore plus pnible que sa froideur, et je ne serais pas tonn que sa compagnie ait suffi
rembrunir Mrs. Lindsay.
Roger regarda Robert qui ne broncha pas. Il poursuivit :
Dautant que la pauvre femme sest vue rduite ses seules forces pour soutenir cet
interminable assaut. Miss Dolly et moi, nous lavons lchement abandonne, oublieux du
reste du monde, jusques et y compris le beau-frre.
Cette fois, Robert ramena son regard vers son compatriote. Celui-ci, dailleurs, ne se fit pas
prier pour achever sa confidence.
Comment trouvez-vous Miss Dolly ? demanda-t-il son ami en rapprochant son fauteuil
dune saccade.
Adorable, rpondit Robert avec sincrit.

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Nest-ce pas ! fit Roger. Eh bien ! mon cher, je veux que vous en soyez le premier
inform. Cette fille adorable, cest vous qui lavez dit, je laime, et je compte bien lpouser
ds le retour.
Robert ne parut pas autrement surpris de cette nouvelle.
Je mattendais un peu votre confidence, avoua-t-il en souriant. vrai dire, votre secret
est bord un peu celui de Polichinelle. Toutefois, me permettrez-vous une question ? Cest
peine si vous connaissez ces dames Lindsay. Avez-vous pens quune union avec leur famille
pourrait rencontrer des difficults dans la vtre ?
La mienne ? rpondit Roger en serrant la main du bnvole conseiller. Je nen ai pas.
Tout au plus quelques cousins loigns que mes affaires ne concernent en rien. Et puis, aimer
en hussard ne veut pas dire aimer en fou. Dans cette circonstance, jai agi, sachez-le, avec la
prudence dun vieux notaire. Ds notre arrive aux Aores la tarentule du mariage mavait
dj piqu cette poque jai demand par tlgraphe sur la famille Lindsay des
renseignements qui me sont parvenus Madre. Ces renseignements, sauf peut-tre en ce qui
concerne le nomm Jack mais cet gard le tlgraphe ne ma rien appris que je neusse
devin ont t tels que tout homme dhonneur doit sestimer fier dpouser Miss Dolly... ou
sa soeur , ajouta-t-il aprs une pause.
Robert soupira lgrement sans rpondre.
Vous voil devenu bien silencieux, mon cher ! reprit Roger aprs un moment de silence.
Auriez-vous donc formuler des objections telles...
Rien que des encouragements au contraire ! scria vivement Robert. Miss Dolly est
charmante et vous tes un heureux. Mais, en vous coutant, jai eu, je lavoue, lgosme de
faire un retour sur moi-mme, et un moment je vous ai jalous. Pardonnez-moi ce blmable
sentiment.
Jalous ! Et pourquoi donc ? Quelle femme aurait le mauvais got de refuser M. le
marquis de Gramond...
... Cicrone-interprte bord du Seamew, et possesseur de cent cinquante francs, bien
problmatiques pour qui connat Thompson , acheva Robert avec amertume.
Roger repoussa lobjection dun geste insouciant.
Belle affaire que cela ! souffla-t-il dun ton lger. Lamour se mesure-t-il aux cus ? On a
vu plus dune fois, et notamment des Amricaines...
Pas un mot de plus ! interrompit Robert dune voix brve, en saisissant la main de son
ami. Aussi bien, confidence pour confidence. coutez la mienne, et vous comprendrez que je
ne puisse plaisanter sur ce sujet.
Jcoute, dit Roger.
Vous me demandiez tout lheure si javais quelque raison de mtre tenu lcart
aujourdhui. Eh bien ! oui, jen avais une.
Nous y voil , pensa Roger.
Vous pouvez vous laisser aller librement au penchant qui vous entrane vers Miss Dolly.
Vous ne le cachez pas, votre bonheur daimer. Moi, cest la crainte daimer qui me paralyse.
La crainte daimer ! voil une crainte que je ne connatrai jamais !
Oui, la crainte. Lvnement imprvu au cours duquel jai t assez heureux pour rendre
service Mrs. Lindsay ma naturellement relev ses yeux...
Vous naviez pas besoin, soyez-en sr, dtre relev aux yeux de Mrs. Lindsay,
interrompit nettement Roger.
Cet vnement a mis plus dintimit dans nos rapports, les a rendus moins hirarchiques,
presque amicaux, poursuivit Robert. Mais, en mme temps, il ma permis de voir clair, trop
clair en moi-mme. Hlas ! aurais-je fait ce que jai fait, si je navais pas aim !
Robert se tut un instant. Puis il reprit :

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Cest parce que cette conscience mest venue que je nai pas voulu profiter, et que je ne
profiterai pas lavenir de ma nouvelle intimit avec Mrs. Lindsay.
Quel drle damoureux tes-vous donc ? dit Roger avec une affectueuse ironie.
Cest pour moi une question dhonneur, rpondit Robert. Jignore quelle est la fortune de
Mrs. Lindsay, mais, ce que je puis croire, elle est considrable, nen aurais-je pour preuve
que certains faits dont jai t tmoin.
Quels faits ? demanda Roger.
Il ne saurait me convenir, poursuivit Robert, sans sexpliquer davantage, de passer, moi
aussi, pour un courtisan de la richesse, et ma lamentable situation autoriserait toutes les
suppositions cet gard.
Voyons, mon cher, objecta Roger, cette dlicatesse vous honore, mais avez-vous rflchi
que la rigueur de vos sentiments fait un peu le procs des miens ? Je raisonne moins que vous
lorsque je pense Miss Dolly.
Notre situation nest pas la mme. Vous tes riche...
En regard de vous, riposta Roger, mais pauvre en comparaison de Miss Dolly. Ma
fortune nest rien, ct de la sienne.
Elle suffit du moins garantir votre indpendance, dit Robert. Et dailleurs, Miss Dolly
vous aime, cest lvidence mme.
Je le crois, dit Roger. Mais, si Mrs. Lindsay vous aimait ?...
Si Mrs. Lindsay maimait ?... rpta Robert demi-voix.
Mais aussitt il secoua la tte, comme pour rejeter cette hypothse insense, et, sappuyant
au bastingage, laissa de nouveau errer son regard sur la mer. Roger lui aussi stait accoud, et
longtemps le silence rgna entre les deux amis.
Paisiblement les heures coulrent ainsi. Le timonier avait depuis longtemps piqu minuit,
quils suivaient encore leurs rves dansant dans le sillage, leurs rves tristes et gais.

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III
O LE SEAMEW SARRTE TOUT FAIT
En montant laube sur le spardeck, le 4 juin, les passagers auraient pu apercevoir,
lointains encore, les rivages altiers de la Grande-Canarie. L, le Seamew allait faire sa
premire escale dans larchipel. Tnriffe serait la seconde, et la dernire la fois du voyage.
Larchipel des Canaries se compose de onze les ou lots disposs en une demicirconfrence qui tourne sa concavit vers le nord. En commenant lextrmit nord-est
pour finir lextrmit nord-ouest, on trouve successivement : Allegranza, Monta-Clara,
Gracieuse, Lancelote, Lobos, Fortaventure, la Grande-Canarie, Tnriffe, Gomre, lle de Fer
et Palma. Habites par une population denviron deux cent quatre-vingt mille mes, ces
diverses les, dont les plus orientales sont spares de lAfrique par un bras de mer large au
plus de cent kilomtres, runissent entre elles une superficie suprieure deux cent soixantequinze lieues carres.
Sous le gouvernement dun commandant rsidant Sainte-Croix de Tnriffe et de deux
alcades mayores, les Canaries forment une province de lEspagne. Province lointaine, il est
vrai, et, par consquent, quelque peu nglige. Il faut admettre cette ngligence de la
mtropole pour sexpliquer la mdiocrit du commerce de cet archipel, qui, en raison de sa
situation gographique, devrait tre une des principales htelleries de la grande route de
locan.
Diffrentes par la taille, les Canaries se ressemblent toutes par la sauvagerie de laspect. Ce
ne sont que falaises de basalte pic peine bordes dune grve troite. En voyant ces
murailles de fer, on stonne de lpithte de Fortunes jadis applique ces les de si
rbarbatif abord. Mais ltonnement cesse, ou plutt change de nature, quand on pntre dans
lintrieur des terres.
De pareille origine volcanique, elles sont tailles sur le mme patron. Presque toujours, une
ceinture de volcans secondaires slve la priphrie, entourant, au centre, un volcan
principal. Cest dans les cratres de ces volcans aujourdhui teints, abrits, par leurs parois
circulaires, des vents torrides venus de lAfrique, cest dans les valles sparant les cimes,
cest dans les plateaux concaves qui couronnent certains sommets, que lon trouve la
justification de lpithte critique. L, rgne un printemps perptuel ; l, presque sans
culture, la nature donne lhomme jusqu trois rcoltes annuelles.
Des les qui composent larchipel, la Grande-Canarie nest pas la plus vaste. Le courage
dploy par ses premiers habitants, lors de la conqute de Jean de Bthencourt, lui a seul valu
dtre dsigne ainsi. Et vraiment, nest-ce pas l une faon dtre grande qui en vaut bien
une autre ?
LAgence Thompson avait fait montre dun vritable discernement en la choisissant
comme point de relche. La Grande-Canarie est le rsum des autres les. Si elle na pas une
aussi prodigieuse cime que Tnriffe, elle occupe cet gard un bon rang, et le premier tous
les autres. Cest elle qui possde les rivages les plus inaccessibles, au point que les poissons
ne peuvent y dposer leur frai, les valles les mieux abrites, les barranques les plus
profondes, et en gnral les plus curieuses particularits naturelles.
Cependant, on aurait pu faire lAgence Thompson une observation judicieuse. Pour voir
toutes les choses intressantes que recle la Grande-Canarie, pour en avoir une ide tout au
moins, naurait-il pas t bon de faire une excursion lintrieur de lle, de pousser au moins

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une petite pointe dans la campagne ? Or, lAgence Thompson avait compltement nglig ce
dtail.
Le 2 juin, arrive Las Palmas 4 heures du matin. 8 heures, visite de la ville. Dpart
pour Tnriffe, le mme jour minuit , voil tout ce quannonait le programme.
On arriverait, il est vrai, le 4 juin, mais cela ntait pas, au contraire, pour modifier les
plans de lagence dans le sens dune prodigalit ruineuse. Que ce ft le 2 ou le 4, on repartirait
le mme jour pour Tnriffe. Tant pis pour les passagers, si, de la Grande-Canarie, ils ne
voyaient peu prs rien !
Ils acceptaient dailleurs facilement cette perspective. Leur grincheuse torpeur net laiss
personne la force de manifester son mcontentement. Ce mcontentement, dailleurs, et-il
t fond dans un cas o lagence ne faisait aprs tout que tenir ses engagements ? Au surplus,
on tait las, et, puisquon devait partir le mme jour, on partirait le mme jour . Si
Thompson et tout coup propos dallonger la relche, la plupart des voyageurs se fussent
refuss une prolongation dun voyage qui commenait leur tre charge.
Vers 11 heures, le Seamew se trouvait par le travers de la capitale, Las Palmas, ou Les
Palmiers . On eut le loisir de la contempler. Soufflant, geignant, le navire ne marchait plus
beaucoup mieux quune boue.
Pour la premire fois depuis le dpart de Londres, les passagers purent prouver une
franche sensation dexotisme. Btie lissue de la barranque de Guiniguanda, sur une
succession de terrains procdant par brusques ressauts, la ville est dallure tout fait orientale.
Ses rues troites, ses blanches maisons aux toits plats justifient dans une certaine mesure
lpithte de kasbah dont Roger de Sorgues crut devoir la gratifier.
Vers midi, le Seamew stoppait enfin dans le port de La Luz , distant de la ville de trois
kilomtres environ.
Ces trois kilomtres, il allait falloir les refaire en sens inverse. Aussi, Thompson,
lamarrage peine termin, stait-il post sur le quai, o il sefforait de former ses passagers
en colonne, au fur et mesure de leur dbarquement. Ctait la rptition de cette manoeuvre,
laquelle de nombreux exercices avaient rompu les touristes enrgiments hors des premires
escales aux Aores.
Mais, hlas ! o tait la belle discipline dantan ? Ces conscrits si dociles se mutinaient,
grognards. Les mouvements indiqus par Thompson saccomplissaient avec un vident
mauvais vouloir ; la troupe tait pleine de murmures. Les rangs se disloquaient, peine
forms. Aprs un quart dheure defforts, Thompson parvint bien juste runir une dizaine de
fidles, parmi lesquels le placide Piperboom de Rotterdam et Mr. Absyrthus Blockhead,
revenu son habituelle bonne humeur, depuis quil ntait plus question de lge de son
rejeton.
Le gros des touristes tait demeur en arrire. Masss en un groupe compact, ils opposaient
une invincible inertie aux efforts de ladministrateur gnral.
Voyons, messieurs !... Messieurs, voyons !... lanait timidement Thompson ces
rcalcitrants.
Cest tout vu, monsieur, rpondit brutalement Saunders en prenant dautorit la parole au
nom de ses compagnons. Nous attendons patiemment les vhicules et porteurs promis par
votre programme.
Et Saunders, ce disant, brandissait limprim o ces fallacieuses promesses stalaient en
effet en toutes lettres.
Mais, messieurs, o voulez-vous que je les prenne ? demanda piteusement Thompson.
Fort bien ! repartit Saunders de sa voix la plus grinante. Je vais donc tcher de trouver
une voiture tout seul.
Il tira de sa poche son fidle carnet.

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Mais je la louerai vos frais ! Cest un compte que nous rglerons Londres, monsieur,
ajouta-t-il en se mettant en marche, tandis que ses articulations semplissaient des plus
belliqueux ferraillements.
Je vous suis, cher monsieur, je vous suis ! scria aussitt Sir George Hamilton, qui,
suivi lui-mme de Lady Hamilton et de Miss Margaret, embota le pas son chef de file.
Cette adhsion en entranant dautres, les deux tiers des touristes staient, quelques
instants plus tard, spars du reste de leurs compagnons.
proximit du port de La Luz, une petite ville sest cre, offrant toutes les ressources
ncessaires aux navires en relche. Saunders allait certainement trouver sans peine ce quil
cherchait. En avant des plus proches maisons, trois ou quatre voitures stationnaient, en effet.
Saunders neut quun signe faire pour quelles vinssent sa rencontre.
Par malheur, ces quatre voitures ne pouvaient suffire. Quand, escalades dassaut, elles se
furent loignes, la majorit des dissidents dut revenir en arrire, formant ainsi un appoint
inespr la troupe du gnral en chef.
ce moment, Mrs. Lindsay, accompagne de sa soeur et de Roger, quittait son tour le
Seamew. Thompson, en lapercevant, battit des mains pour activer le mouvement.
Allons, messieurs, en place, sil vous plat ! scria-t-il. Lheure passe, veuillez y
songer.
Mrs. Lindsay, dordinaire, tait coup sr une voyageuse paisible et bien diffrente du
dsagrable Saunders. Cependant, ft-ce par une suggestion de ses compagnons, ou plutt
jugeait-elle avoir assez got les charmes dune promenade dans ce ridicule alignement, quoi
quil en soit, elle ne parut pas accueillir avec sa bonne grce accoutume la proposition qui lui
tait indirectement faite.
Comment ? murmura-t-elle, en mesurant de loeil la longue route poudreuse veuve de
maisons et dombrage, nous allons faire a pied !
Je serais heureux, madame, daller, si vous le dsirez, vous chercher une voiture la
ville , proposa Robert.
Sil tait rest indiffrent aux protestations prcdentes et au mouvement sparatiste qui les
avait suivies, estimant que cela, en somme, ne le concernait pas, quel poids, par contre,
navait-il pas trouv lobservation de Mrs. Lindsay ! Loffre obligeante avait jailli toute
seule de ses lvres. Il fut sur-le-champ pay de sa bonne pense. Sans marchander le secours
offert, Mrs. Lindsay laccepta charitablement comme une chose due.
Si vous vouliez avoir cette bont , dit-elle en payant davance dun sourire le bnvole
commissionnaire.
Robert allait partir, quand une nouvelle demande larrta.
Puisque monsieur le professeur va jusqu la ville, disait Lady Heilbuth, ne voudrait-il
pas avoir la complaisance de me procurer galement une voiture ?
Malgr la forme polie de la requte, Robert ne se priva pas de penser que Lady Heilbuth
aurait bien pu faire marcher son service le grand flandrin de laquais qui, derrire elle, tenait
dans ses bras un havanais actuellement promu au rang de favori. Toutefois, sinclinant avec
respect devant la vieille passagre, il lassura quil tait entirement ses ordres.
Il fut aussitt dans le cas de regretter la politesse de sa rponse. Tous staient mis parler
la fois, et, grand renfort de gestes, tous le chargeaient de leur rendre le mme service offert
Mrs. Lindsay et accord Lady Heilbuth.
Robert esquissa une grimace. Se faire le courrier de Mrs. Lindsay, ctait un plaisir ; se
charger des commissions de Lady Heilbuth, passe encore ! Mais se voir accabl des corves
de tout le monde, cela changeait singulirement la question. Il ne pouvait refuser cependant.
Roger de Sorgues vint gnreusement son secours.
Jirai avec vous, cher ami, lui cria-t-il. Et nous ramnerons toutes les voitures de la
ville.

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Ce fut un concert de bravos, tandis que Robert serrait la main de son compatriote, dont il
ntait plus compter les marques de dlicate affection.
La route parcourue au pas acclr, les deux missaires neurent pas de peine se procurer
des vhicules en nombre suffisant. Ils revenaient dans lun deux, lorsque mi-route ils
croisrent Thompson la tte dune misrable colonne compose d peine quinze soldats, les
plus pauvres ou les plus avares de son rgiment autrefois si fringant. Laissant son
compagnon le soin de parfaire la commission accepte, Robert se joignit cette troupe
rduite, dans laquelle lappelait sa fonction.
Dire quil tait satisfait de cette combinaison serait exagr. Mais, comme aprs tout il
navait pas le choix, il prit, bien que sans enthousiasme, sa place ct de Thompson, et se
mit en tte de la petite colonne.
Larrive aux premires maisons de la ville lui rservait une surprise.
Cette surprise, Thompson aussi lprouva, quand il eut jet un regard en arrire. O tait la
colonne ? Fondue, disperse, vanouie. Chaque coude de la route, chaque buisson fleuri,
chaque bouquet darbres ombreux, avait t le prtexte de quelque dfection, et peu peu les
touristes staient grens jusquau dernier. Il ny avait plus personne derrire Thompson,
personne si ce nest le monumental Van Piperboom de Rotterdam qui stait placidement
arrt avec son chef et attendait sans impatience.
Robert et Thompson changrent un regard non dpourvu dironie.
Mon Dieu, monsieur le professeur, dit enfin celui-ci avec un sourire rentr, je ne puis,
dans ces conditions, que vous rendre votre libert. Pour moi, qui ne me soucie nullement de
Las Palmas, je vais, si vous le permettez, retourner tout bonnement bord.
Et Thompson rebroussa chemin, obstinment suivi de limpntrable Hollandais qui,
videmment, ne se souciait pas non plus de Las Palmas.
Robert, gay, rvait encore cette aventure, quand il sentendit hler par une voix
joyeuse.
Eh ! que diable faites-vous l ? Quest devenu votre rgiment ? demandait Roger de la
voiture o il tait assis en face des deux Amricaines.
Mon rgiment ? rpondit Robert sur le mme ton, je serais curieux den avoir des
nouvelles. Le colonel vient de rentrer bord dans lespoir dy retrouver ses soldats.
Il ny trouvera que limpayable Johnson, dit Roger en riant, puisque cet original sobstine
fuir le contact de la terre. Mais vous, que faites-vous ?
Absolument rien, comme vous le voyez.
Eh bien ! alors, conclut Roger en faisant une place ct de lui, venez avec nous. Vous
nous piloterez, monsieur le professeur.
Le rio de Guiniguanda spare Las Palmas en deux parties ingales : la ville haute, habite
seulement par la noblesse et les fonctionnaires, et la ville basse, plus spcialement
commerante, qui va mourir sur le promontoire de lOuest, lextrmit duquel slve la
forteresse du Castillo del Rey.
Pendant trois heures, les quatre touristes parcoururent, soit pied, soit en voiture, les rues
de la capitale ; puis, la lassitude les prenant, ils se firent ramener au Seamew. qui les et
alors interrogs, voil ce quils eussent pu rpondre :
Las Palmas est une ville bien btie, aux rues troites et ombreuses, mais o la nature du
terrain transforme la promenade en une perptuelle monte suivie dune perptuelle descente.
En dehors de la cathdrale de style Renaissance espagnole, elle possde peu de monuments
intressants. Quant laspect mauresque de la ville vue de la mer, il vous incite des espoirs
trompeurs. De prs, le charme svanouit. Rien de moins mauresque que les rues, les maisons,
les habitants, ces derniers offrant ladmiration publique des lgances exclusivement
europennes, voire franaises.

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cela se bornaient leurs impressions de voyage. Et comment en et-il t autrement ?


Avaient-ils vcu de la vie de ce peuple, pour pouvoir en apprcier la politesse et lobligeance
corriges par une vivacit qui fait trop souvent sortir le couteau de sa gaine ? Avaient-ils
pntr dans ces demeures aux correctes faades, mais qui ne contiennent que des pices
drisoires, toute la place tant rserve au salon dapparat dans les dimensions duquel rivalise
lorgueil des Canariens ? Pouvaient-ils connatre lme de cette population o se mle la fiert
de lanctre hidalgo lorgueilleuse navet du Guanche, un autre anctre, celui-ci dsavou ?
Cest l le dfaut des rapides voyages. Lhomme, trop compliqu, nest pas de leur
domaine. Seule, la nature se laisse saisir dun regard.
Mais encore faut-il la regarder ! Et le programme de lAgence Thompson sy opposait
formellement.
Ces notions si vagues que les touristes rapportaient de leur promenade travers Las
Palmas, Robert, lui, ne les possdait mme pas. Il navait rien vu au cours de cette aprs-midi
passe dans lintimit de Mrs. Lindsay. Ses yeux ne conservaient quune image, celle de la
jeune femme gravissant, descendant les rues en pente, linterrogeant ou lui rpondant avec
une simplicit souriante.
Oublieux de ses rsolutions, il stait abandonn au bonheur prsent. Mais peine avait-il
touch le pont du Seamew, que les soucis un instant dissips le ressaisirent. Pourquoi biaiser
avec sa conscience ? Pourquoi sengager dans une voie quil ne voulait pas suivre jusquau
bout ? Cette heureuse aprs-midi lui laissait une amertume, langoisse de navoir pas su
dissimuler peut-tre. Et, sil stait trahi par quelque regard ou par quelque geste, quels
sentiments, quelles inavouables cupidits nallait pas prter la riche Amricaine ce soupirant
de misre ?
ces penses, il se sentait rougir de honte, et se promettait de mieux se garder lavenir,
quitte perdre jusqu lamicale sympathie quil avait cependant bien gagne. Mais le sort
avait dcid que ses gnreuses rsolutions demeureraient lettre morte. Son histoire tait
crite l-haut, et la chane des vnements la ralisait invinciblement.
Au moment o les quatre touristes arrivrent bord, Thompson et le capitaine Pip
causaient avec animation. Il sagissait sans doute de quelque grave discussion ; Thompson,
congestionn, enfivr, se rpandait comme de coutume en mouvements exubrants. Le
capitaine, placide et calme au contraire, lui rpondait par de brefs monosyllabes, ou plus
souvent par des gestes nergiques, signatures videntes de refus rsolus. Intrigus, Mrs.
Lindsay et ses compagnons sarrtrent quelques pas des deux interlocuteurs. Ils ntaient
pas les seuls, dailleurs, sintresser ce dbat. Sur le spardeck, aligns en trois rangs
presss, les autres passagers, dj rentrs pour la plupart, en suivaient des yeux les pripties.
Fait qui contribuait exciter la curiosit gnrale, la chemine du Seamew ne
sempanachait daucune fume. Rien ne semblait dispos pour lappareillage fix cependant
minuit. On se perdait en conjectures et lon attendait impatiemment que la discussion du
capitaine et de Thompson et pris fin pour obtenir de lun ou de lautre quelques explications.
La cloche sonna le dner, que lentretien durait toujours. Rapidement, les passagers
gagnrent leurs places habituelles. Au cours du repas, sans doute, ils auraient le mot de
lnigme.
Mais le dner se poursuivit, sacheva sans que Thompson juget propos de satisfaire la
curiosit des convives. Cette curiosit, dailleurs, smoussait, momentanment domine par
un autre souci plus immdiat.
Lordinaire du bord avait fait un pas norme dans la marche descendante quil suivait
depuis quelques jours. Encourag par limpunit, Thompson apparemment stait cru tout
permis. Mais, cette fois, il dpassait les bornes. Le menu, digne dune vritable gargote,
pchait aussi par la quantit. Lapptit des convives sveillait peine quand le dessert fut
servi.

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On se regardait, on regardait Thompson qui semblait parfaitement laise. Toutefois,


personne navait encore os formuler de rclamation, lorsque Saunders, selon son usage, mit
carrment les pieds dans le plat.
Steward ! appela-t-il de sa voix grinante.
Sir ? rpondit Mr. Roastbeaf en accourant.
Steward, je reprendrai de cet excrable poulet. Tout bien pes, mieux vaut mourir par le
poison que par la faim.
Mr. Roastbeaf ne parut pas goter tout le sel de cette excellente plaisanterie.
Il ny en a plus, monsieur, rpondit-il simplement.
Tant mieux ! scria Saunders. Dans ce cas, donnez-moi autre chose. a ne pourra pas
tre plus mauvais.
Autre chose, monsieur ! se rcria Roastbeaf. Monsieur ignore quil ny a plus bord de
quoi remplir une dent creuse. Messieurs les passagers nont mme pas laiss le dner de
loffice !
Avec quelle amertume Roastbeaf avait prononc ces mots !
Ah ! monsieur Roastbeaf, vous moqueriez-vous de moi, par hasard ? demanda
Saunders dune voix orageuse.
Moi, monsieur ! implora Roastbeaf.
Alors, que signifie cette plaisanterie ? Sommes-nous ici sur le radeau de la Mduse ?
Roastbeaf ouvrit les bras en signe dignorance. Et son geste dclinait toute responsabilit,
la rejetait tout entire sur Thompson, qui se curait les dents dun air dtach. Saunders, outr
de cette attitude, frappa sur la table dont les verres sautrent.
Cest vous que je parle, monsieur ! scria-t-il dun ton courrouc.
moi, monsieur Saunders ! rpondit Thompson jouant la navet.
Oui, vous. Avez-vous jur de nous faire mourir de faim ? Il est vrai que ce serait le seul
moyen dtouffer nos plaintes.
Thompson ouvrit des yeux tonns.
Voil trois jours, continua Saunders avec colre, que la nourriture est devenue indigne du
chien dun pauvre. Nous avons patient jusquici. Mais aujourdhui, cest trop fort, jen
appelle tous ces messieurs.
Linterpellation de Saunders obtint un succs que les journaux parlementaires eussent
qualifi de vive approbation et d applaudissements frntiques . Tout le monde se mit
parler la fois. On approuvait bruyamment. Des parfaitement ! , des vous avez raison !
se croisaient. Durant cinq minutes, ce fut un bruit formidable.
Au milieu du vacarme, Roger riait de tout son coeur. Ce voyage devenait dun irrsistible
comique. Alice, Dolly et Robert partageaient lhilarit du joyeux officier. Aucun deux net
voulu renoncer ce mauvais, mais si amusant dner.
Pendant ce temps, Thompson, sans manifester autrement dmotion, sefforait dobtenir
un peu de silence. Peut-tre, aprs tout, avait-il en rserve quelque bonne raison.
Je reconnais, dit-il, quand enfin un silence relatif se fut tabli, que ce dner a t un peu
moins bon que les prcdents...
Un toll gnral lui coupa la parole.
... que les prcdents, reprit Thompson avec tranquillit, mais lagence en est absolument
innocente, et M. Saunders regrettera ses critiques quand il connatra la vrit.
Des mots ! rpliqua brutalement Saunders. Je ne me paie pas de cette monnaie. Il men
faut une autre, ajouta-t-il en tirant de sa poche son ternel calepin, une autre que me fournira,
lorsque nous serons Londres, ce carnet sur lequel je note devant tous la nouvelle avanie qui
nous est faite.
Que ces messieurs sachent donc, reprit Thompson sans relever linterruption, que le leste
dont nous avons souffert Madre sest fait sentir ici, mais dune manire bien plus violente

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en raison de la situation gographique de ces les et de leur proximit de lAfrique. Pour


comble de malheur, le leste a apport avec lui une nue de sauterelles venues du continent.
Cette invasion, trs rare ici, sest produite juste pour notre arrive. Les deux flaux runis ont
tout brl, tout saccag, tout dvast. Si lagence sest montre un peu chiche sur les vivres,
cest quils sont en effet trs rares dans la Grande-Canarie.
Allons donc ! rpliqua limplacable Saunders. Dites quils sont chers.
Mais nest-ce pas la mme chose ? demanda ingnument Thompson, laissant voir ainsi
le fin fond de son me.
Cette navet jeta les passagers dans la stupeur.
Vraiment ! rpliqua Saunders. Enfin, nous rglerons cela Londres. En attendant, il ny a
quune chose faire. Partons sur-le-champ. Puisquon ne peut dner la Grande-Canarie,
allons souper Tnriffe.
Bravo ! cria-t-on de toutes parts.
Thompson, du geste, rclama le silence.
Sur ce point, dit-il, notre honorable commandant va vous rpondre, messieurs.
Il vous rpondra quon ne peut partir, dit le capitaine Pip, et cela son grand regret. Mais
la machine a besoin dun srieux nettoyage, tous les joints sont refaire, et ce travail,
commenc aujourdhui, demandera au moins trois jours. Nous ne pourrons donc quitter La
Luz que le 7 juin, vers midi.
La communication du capitaine avait glac les courages. On changeait des regards
accabls. Encore trois jours passer l, sans une excursion, sans une promenade ! Et avec
cette nourriture ! ajoutait lacharn Saunders.
Bientt la tristesse fit place la colre. tait-il admissible que lAgence Thompson se jout
ce point de ses souscripteurs ? Un murmure menaant courait dans la foule des passagers,
quand ils quittrent la table et remontrent sur le spardeck.
Au mme instant, un grand steamer entrait dans le port. Ctait un des paquebots rguliers
faisant le service entre lAngleterre et la colonie du Cap. Celui-ci retournait Londres. La
nouvelle en fut connue immdiatement bord du Seamew.
Cinq ou six des passagers saisirent cette occasion inespre, et dbarqurent rsolument
avec leurs bagages. Parmi ces dsabuss figurait Lady Heilbuth suivie de sa meute chrie.
Ceux-l en avaient assez et le prouvaient.
Thompson neut pas lair de sapercevoir de ces dfections. Au reste, elles furent peu
nombreuses. Raison dconomie ou autre, la grande majorit des passagers demeura fidle au
Seamew. De ces fidles tait Saunders, et lconomie nentrait pour rien dans sa dcision.
Lcher Thompson ? Allons donc ! Non, il le tenait, et le tiendrait jusquau bout. tait-ce donc
dcidment de la haine qui emplissait le coeur de cet inquitant passager ?
Mais tout le monde navait pas les raisons sans doute excellentes de Saunders ou celles
meilleures encore des gens de fortune mdiocre. Mrs. Lindsay par exemple. Pourquoi se
serait-elle entte finir ce voyage si riche en dsagrments de toute nature ? Quel motif
pouvait la retenir sous ladministration de lAgence Thompson ? Ces questions, Robert,
quelques pas dAlice quil contemplait travers la nuit, se les posait avec angoisse.
Cependant, Mrs. Lindsay ne bougeait pas. Elle avait regard passer le grand paquebot sans
lui accorder la moindre attention. Non, elle ne partirait pas. Robert en eut la preuve, quand il
lentendit dire Roger :
Nous nallons pas, je suppose, rester bord pendant ces deux jours ?
videmment, rpondit Roger en riant encore.
Ce retard, reprit Alice, aura du moins cela de bon, quil nous fera connatre un peu le
pays, si vous voulez comme moi le consacrer une excursion.
Certainement, rpondit Roger. M. Morgand et moi, nous pouvons ce soir mme nous
mettre en qute de moyens de transport. Voyons, nous sommes cinq, nest-ce pas ?

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Robert attendait ce moment. Il entendait ne pas se laisser entraner par la serviable amiti
de son compatriote. Quelque chagrin quil en pt prouver, il ne se joindrait pas la petite
caravane, et, strictement, demeurerait sa place.
Permettez... commena-t-il.
Non, quatre seulement, interrompit Alice dune voix paisible. Mon beau-frre ne viendra
pas.
Robert sentit son coeur battre plus vite. Ainsi donc, ctait Mrs. Lindsay elle-mme qui
dcidait de sa prsence, lui assignait son rle, voulait quil ft ses cts...
Le plaisir balaya ses scrupules ; mille penses confuses bouillonnrent en lui.
Laissant sa protestation inacheve, il aspira largement lair du soir et leva ses yeux vers le
ciel o des toiles nouvelles lui parurent stre allumes.

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IV
LA DEUXIME DENT DE LENGRENAGE
Le lendemain, six heures du matin, les quatre touristes mettaient le pied sur le quai, o ils
devaient trouver un guide et des chevaux runis par les soins de Robert et de Roger. Une
vritable surprise les y attendait.
Non pas que les chevaux ne fussent point prsents au rendez-vous. Ils taient l, au
contraire, mais multiplis dune manire tout fait imprvue. On pouvait en compter quinze,
plus celui du guide, dj charg de son cavalier.
Le phnomne sexpliqua aussitt de lui-mme. Successivement, Mrs. Lindsay et ses
compagnons virent arriver Saunders, la famille Hamilton suivie de quelques passagers, parmi
lesquels Tigg, dont, depuis quelques jours, on oubliait un peu les sinistres projets.
Par bonheur, tout le monde ne faisait pas montre de cet esprit lger. Les Misses Blockhead,
tout le moins, persistaient dans leur charitable surveillance. Qui apercevait Tigg, tait
toujours assur de les voir.
Et de fait, cette fois encore, elles apparurent dix pas derrire lobjet de leur sollicitude,
prcdant leur pre qui, oblig bon gr mal gr de se soumettre au caprice de ses filles,
considrait maintenant avec inquitude le lot de montures parmi lesquelles il allait faire un
choix tmraire.
videmment le secret de lexcursion avait transpir, et la promenade intime se transformait
en cavalcade, au grand dplaisir des deux Amricaines et des deux Franais.
Mais le sort leur mnageait un dsagrment supplmentaire. Venant le dernier, tout seul, le
quinzime cavalier savanait sous les traits de Jack Lindsay. En lapercevant, si Dolly et
Roger firent simplement la moue, Alice et Robert, pour des raisons semblables quils ne se
confirent pas, eurent le visage empourpr de colre.
Jack, sans avoir gard la froideur ou lhostilit qui laccueillaient, se mit en selle. Tout
le monde limita sans tarder et en un instant la caravane se trouva prte au dpart.
Pas tout fait cependant. Lun des cavaliers spoumonait encore escalader sa monture.
En vain il saccrochait la crinire, se rattrapait la selle, il retombait toujours, vaincu dans
cette lutte ingale contre la pesanteur. Suant, soufflant, il se dpensait en efforts grotesques, et
ce spectacle dun haut comique semblait trs apprci par les spectateurs.
Voyons, papa ! fit dun ton de reproche encourageant Miss Mary Blockhead.
Vous tes bonne, vous, rpondit dune voix bourrue Mr. Absyrthus Blockhead. Croyezvous que je sois lger ? Et puis, je vous le demande, est-ce l mon mtier ? Je ne suis pas un
horse guard, moi, et jai en horreur toutes ces rosses, je ne vous lenvoie pas dire. Franc
comme lor, ma fille, franc comme lor !
Et Blockhead, posant dfinitivement les deux pieds sur le sol, pongea dun air rsolu son
front ruisselant. Il ne ferait certainement pas de nouvelles et inutiles tentatives.
Sur un signe de Robert, le guide vint au secours du touriste en dtresse. Avec son aide, Mr.
Blockhead fut hiss jusquau sommet quil sefforait de gravir. Un peu vivement mme, et il
ne sen fallut gure quil retombt de lautre ct. Mais enfin ce dsagrment lui fut vit, et
la cavalcade put sbranler.
En tte marchait le guide, suivi de Robert et dAlice, puis de Roger et de Dolly. Le
troisime rang se glorifiait de Sir et de Lady Hamilton, et au cinquime Tigg chevauchait
ct de Miss Margaret.

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Si les Misses Blockhead navaient pu en effet empcher ce classement scandaleux, elles


staient du moins arranges de manire en attnuer les rsultats, et elles cernaient le couple
sacrilge. Au quatrime rang, Miss Bess simposait la compagnie de Saunders, tandis quau
sixime, Miss Mary rconfortait son malheureux pre, qui, loeil hagard, les doigts crisps sur
la crinire de son cheval, se laissait docilement conduire, en regrettant amrement le jour o il
tait n. De cette manire, Tigg nchapperait pas une surveillance incessante. Autour de lui
des oreilles avides recueilleraient ses paroles, des yeux perants sauraient profiter de la
moindre faiblesse de ladversaire, et la place momentanment perdue serait vite reconquise.
Le dernier des touristes, Jack Lindsay, savanait, silencieux et seul comme de coutume.
De temps en temps, son regard suivait la file de ses compagnons, et se fixait une seconde sur
le jeune couple qui en formait le premier rang. Une lueur alors sallumait dans ses yeux
rapidement dtourns.
Ces regards, Robert les devinait sans les voir. Cest la prsence de Jack qui, en lui inspirant
une sourde inquitude, lavait dcid prendre possession de la place quil occupait. Si Jack
net pas t l, Robert se ft effac au dernier rang de la petite troupe.
Une autre raison lavait aussi amen se mettre sa tte. Un instinct le portait surveiller
le guide qui lui inspirait une vague mfiance. Non pas que la conduite de celui-ci et prt
jusquici la critique. Mais Robert lui trouvait un air louche, lair dun franc sacripant, pour
tout dire, et il avait rsolu de ne pas le quitter de loeil, afin dtre prt intervenir, si un acte
de ce serviteur occasionnel venait, au cours de lexcursion, confirmer son apparence.
Du reste, il nabusait pas de la situation que les circonstances lui imposaient. Sans froideur,
il ne disait que le ncessaire. Pour linstant, aprs quelques mots sur la beaut du temps, il
stait tu, et Alice avait imit un silence qui semblait tre de son got. Les yeux de Robert, il
est vrai, moins esclaves que sa langue, discouraient pour celle-ci et se dtournaient de
frquents intervalles vers le fin profil de sa compagne.
Mais lintimit, pour tre silencieuse, nen accomplit pas moins son mystrieux travail au
fond des mes. chevaucher ainsi cte cte dans lair tide du matin en changeant de
rapides et involontaires regards, les deux jeunes gens se sentaient pntrs de douceur. Un
immatriel aimant attirait leurs coeurs si proches. Ils apprenaient ce merveilleux langage du
silence et, chaque pas, ils entendaient, ils comprenaient un peu mieux des mots quils
navaient pas prononcs.
On sortit rapidement par le nord-ouest de Las Palmas encore mal rveille. Moins dune
heure aprs le dpart, le sabot des chevaux frappait le sol dune des excellentes routes qui
rayonnent autour de la capitale. Celle que lon suivait dbuta comme une avenue, entre deux
rangs de villas niches dans la verdure. Toutes les essences poussaient dans leurs plantureux
jardins o les palmiers agitaient leur panache.
Sur ce chemin frquent, de nombreux paysans croisaient les voyageurs. Juchs sur des
chameaux dont llevage a parfaitement russi aux Canaries, ils apportaient la ville le
produit de leurs terres. De complexion maigre, de taille moyenne, de grands yeux noirs
clairant un visage aux traits rguliers, ils ne manquaient pas dune vritable distinction
native.
Plus on avanait, plus la cavalcade sallongeait. Des intervalles irrguliers naissaient entre
les rangs. Bientt, plus de deux cents mtres sparrent Alice et Robert de Jack, toujours seul
la queue de la colonne.
De sa place, ce dernier continuait surveiller le couple de tte et progressivement la colre
grandissait dans son coeur. La haine est clairvoyante, et Jack tait riche de haine. Pas une des
attentions de Robert pour sa compagne nchappait au vigilant espion. Il saisissait au passage
le moindre coup doeil, et il en analysait limpalpable et instinctive douceur. Il devinait
presque les paroles et, peu peu, il dcouvrait la vrit.

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Ainsi donc, ctait pour soi-mme que ce misrable interprte faisait si bonne garde, et
Mrs. Lindsay semblait mordre cet appt grossier. Loin de lui, dj, alors que son coeur tait
libre, combien, en aimant un autre, nallait-elle pas lui devenir hostile ?
En remuant ces penses, il se sentait touffer de rage. Par sa sottise, navait-il pas tir les
marrons du feu pour lintrigant qui le supplantait ? Celui-ci, en effet, aurait-il eu la partie
aussi belle, si Jack, en tendant la main sa belle-soeur en pril, et rendu inutile lintervention
dun dvouement intress ?
Oui, il stait lui-mme cr ce rival. Et quel rival ! Instruit de tout ce qui stait pass au
Curral das Freias, Robert Morgand tait conscient de sa force, puisquil stait aventur
jusqu la menace.
Ces menaces, il tait fort douteux, vrai dire, quil les et mises excution. Rien
jusquici dans les allures dAlice nautorisait Jack Lindsay croire quelle ft mieux informe
quau lendemain mme de la scne du torrent. Mais ce qui ntait pas fait pouvait se faire, et
peut-tre, en ce moment mme, Alice entendait-elle la confidence redoute.
Ctait un danger permanent suspendu sur la tte de Jack. Et, ce danger, nul autre remde
que la suppression du redoutable et unique tmoin.
Par malheur, Robert Morgand ntait pas de ces hommes auxquels on sattaque lgrement.
Jack ne pouvait mconnatre que, dans une lutte front dcouvert, il avait peu de chances
dtre vainqueur. Non, il fallait agir dautre sorte, et compter plus sur la ruse que sur laudace
et le courage. Mais, mme dcid un acte de tortueuse tratrise, loccasion en tait douteuse
au milieu de cette quinzaine de touristes.
Ainsi peu peu la haine de Jack se dplaait. Momentanment au moins, elle quittait
Alice, pour retomber tout entire sur Robert. Ctait la deuxime dent de lengrenage.
Assassin de sa belle-soeur, certes, mais assassin seulement passif, il en arrivait prmditer
formellement le meurtre de Robert, galement impuissant dailleurs contre les deux jeunes
gens quil dtestait avec tant de fureur.
Pendant ce temps, ceux-ci, suivant une route oppose, oubliaient jusqu son existence.
Tandis quen lui grandissait la colre, lamour commenait natre dans leurs curs.
Si la colonne des excursionnistes stait, au sortir de Las Palmas, quelque peu grene,
trois rangs du moins demeuraient en peloton serr, et Tigg, cern de toutes parts, naurait pu
concevoir un moyen dchapper ses vigilantes gardiennes. En proie une sourde colre, les
Misses Blockhead ne le lchaient pas dun sabot de cheval. Mme, dans son ardeur, Miss
Mary poussa plus dune fois le sien jusqu heurter la monture de Miss Margaret. Ctait alors
des Faites donc attention, mademoiselle ! et des Mais je fais attention, mademoiselle ! ,
changs dune voix pointue, sans que les positions respectives des belligrantes fussent
encore modifies.
La campagne traverse tait fertile et bien cultive. Les champs succdaient aux champs,
offrant aux regards tous les produits dEurope et des tropiques, et particulirement de vastes
plantations de nopals.
Si les Canariens ntaient pas, daventure, grands admirateurs de ce minotaure appel
Progrs, il ne faudrait pas sen tonner. Adonns exclusivement jadis la culture de la canne,
linvention du sucre de betterave vient les dpouiller du fruit de leurs peines.
Courageusement, ils couvrent leur pays de vignes : flau contre lequel les doctes facults
nont pas trouv de remde, le phylloxra les assaille sans tarder. Aux trois quarts ruins, ils
remplacent alors la plante chre Bacchus par des plantations de nopals cochenille, et, en
peu de temps, deviennent les principaux pourvoyeurs du prcieux insecte tinctorial. Mais la
science qui a dprci leurs cannes sucre, la science qui na pas su les dfendre contre le
microscopique ennemi du raisin, les attaque aussitt dans leurs nouvelles tentatives. Elle cre
les couleurs chimiques drives de laniline et menace dun dernier et prochain dsastre les
malheureux leveurs de cochenilles.

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Les nombreux avatars quont subis leurs cultures montrent en tout cas lesprit dinitiative
des habitants. Il est assur que rien ne rsisterait leur patient labeur, sils navaient lutter
contre la scheresse. Dans ces contres brles par le soleil, et o plusieurs semaines,
plusieurs mois, plusieurs annes parfois se passent sans que le ciel accorde une goutte de
pluie, la scheresse est la vritable calamit. Aussi, que dingnieux efforts pour sen
dfendre ! Cest un rseau serr daqueducs amenant dans les valles les eaux des sommets.
Ce sont des citernes creuses aux pieds des nopals et des alos, dont les larges feuilles
recueillent lhumidit des nuits sous forme dune gele blanche que fond le premier rayon de
soleil.
Vers huit heures, la cavalcade sengagea dans un vaste bois deuphorbes. La route
droulait sa rgulire ascension entre deux haies de ces plantes pineuses, contournes,
laspect trange et mchant, dont la sve constitue un poison mortel. Mais, mesure quon
slevait, cette euphorbia canariensis fit place leuphorbia balsamifera de forme moins
rbarbative, dont la peau luisante et tendue ne recle quun lait inoffensif, quelle met
jusqu trois mtres de distance au moindre choc.
Une demi-heure plus tard, on parvenait au sommet de la Caldeira de Bandana, cratre
exactement rond et creux de deux cent trente mtres, au fond duquel se trouvent une ferme et
ses champs.
On visita ensuite au passage la Cima de Giramar, autre cratre combl, et dont il ne
subsiste plus quune chemine sans fond, dans laquelle les touristes samusrent jeter des
pierres fertiles en chos et, vers onze heures, on arriva enfin Saint-Laurent, bourg de deux
mille habitants, o le guide assurait quon trouverait djeuner.
On ly trouva en effet, mais la condition de ne pas se montrer trop difficile. Abondant en
fruits dlicieux, le bourg de Saint-Laurent manque un peu de ressources dautres gards. Il
tait fort heureux que le grand air et aiguis lapptit des convives et leur ft ainsi dcouvrir
des charmes au gofio , qui constitua le plat de rsistance. Sorte de bouillie de farine dorge
ou de bl fortement torrfie et dlaye dans du lait, ce mets national est, en ralit, dun
agrment contestable. Tous, la faim aidant, laccueillirent cependant avec plaisir, sauf
toutefois lirrconciliable Saunders, qui inscrivit svrement : gofio sur son ternel carnet. Lui
imposer le gofio ! Rien que cela valait au moins cent livres dindemnit !
Le djeuner termin, on se remit en selle. Mais lordre de marche avait subi quelques
invitables modifications. Lun des rangs, entre autres, comptait maintenant trois cavaliers :
Tigg et ses deux vigilantes gardiennes.
Oui, grce une savante manoeuvre, Miss Margaret Hamilton avait t honteusement
limine, et, de mme que Mr. Absyrthus Blockhead, elle trottinait dsormais solitaire, tandis
que ses rivales victorieuses couvaient leur conqute dun oeil jaloux.
Cette rvolution, dailleurs, ne stait pas accomplie sans lutte. Quand Margaret, remonte
cheval, avait vu sa place occupe, une protestation tait ne dans son me irrite.
Mais, mademoiselle, avait-elle dit en sadressant indiffremment aux deux soeurs, cest
ma place, je crois.
laquelle de nous faites-vous lhonneur... avait commenc Miss Bess dune voix aigre.
... de vous adresser, mademoiselle ? avait achev Miss Mary galement acide.
Votre place nest pas...
... numrote, je suppose !
Quant Tigg, il navait rien entendu de ce dialogue en sourdine. Ignorant de la guerre
dchane son sujet, il se laissait faire comme dhabitude avec une aimable nonchalance,
heureux aprs tout dtre ainsi dorlot.
Autre changement dans la succession primitive des excursionnistes. Jack Lindsay tait
pass de larrire-garde lextrme avant-garde. Prcdant mme sa belle-soeur toujours

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escorte de Robert Morgand, il marchait maintenant prs du guide canarien et semblait


soutenir avec lui une conversation anime.
Cette circonstance ne laissait pas dexciter la curiosit de Robert. Le guide connaissait
donc langlais ? La conversation se prolongeant, la curiosit de Robert ne tarda pas se mler
dune vague inquitude. Jack Lindsay, en effet, paraissait redouter les oreilles indiscrtes et se
maintenait avec son interlocuteur cent mtres en avant du premier touriste.
Que pouvaient dont comploter ce passager quil avait de si fortes raisons de suspecter et
cet indigne aux allures inquitantes ? Voil ce que Robert se demandait sans trouver de
rponse satisfaisante.
Il fut sur le point de confier ses soupons sa compagne. Ainsi que Jack lavait justement
discern, Robert ne stait pas jusquici dcid mettre ses menaces excution. Mrs.
Lindsay ne savait rien. Il avait hsit troubler la jeune femme par de pareilles confidences,
savouer instruit dune affaire aussi dlicate, et, confiant aprs tout dans lefficacit de sa
vigilance, il avait gard le silence. Une fois de plus, il recula au moment dentamer ce brlant
sujet, et se rsolut simplement veiller plus soigneusement encore.
En moins de trois heures, on parvint Gualdar, rsidence des anciens rois berbres sur la
cte nord-ouest ; puis, ayant travers au retour le petit bourg dAgate, on arriva vers cinq
heures Artenara.
Situ sur la pente intrieure de la chaudire de Tejeda, une altitude dpassant douze cents
mtres, le village dArtenara est le plus lev de toute lle. De ce point, la vue est splendide.
Le cirque, sans un boulement, sans une fissure, droule devant loeil tonn son pourtour
elliptique de trente-cinq kilomtres, do, vers le centre, convergent des ruisseaux, des
chanons de collines boises, labri desquels se sont fonds des hameaux.
Le village lui-mme est des plus singuliers. Peupl uniquement de charbonniers, qui, si on
ny met bon ordre, auront tt fait de priver lle de ses derniers vestiges de vgtation,
Artenara est une cit de troglodytes. Seule lglise lve son clocher dans lair libre. Les
demeures des humains sont creuses dans la muraille du cirque. Elles stagent les unes audessus des autres, claires par des ouvertures qui jouent le rle de fentres. Le sol de ces
maisons est recouvert de nattes, sur lesquelles on sassoit pour prendre les repas. Quant aux
autres siges et aux lits, la nature en a fait les frais, et les ingnieux Canariens se sont
contents de les sculpter mme le tuf.
Il ne pouvait tre question de passer la nuit Artenara. Lhospitalit de ces troglodytes et
t trop rudimentaire. On simposa donc encore une heure de marche, et, vers six heures, on
put mettre dfinitivement pied terre Tejeda, petit bourg auquel la chaudire a donn son
nom.
Il tait temps. Quelques-uns des touristes nen pouvaient littralement plus. Pour les trois
Blockhead notamment, un supplment de route et t rigoureusement impossible. Tour
tour jaunes, vertes, blanches, il avait fallu Miss Mary et Miss Bess une me hroque pour
accomplir jusquau bout la tche impose par leur humanit. Que de cris dont elles avaient d
touffer la tonalit diverse suivant le sens des chocs auxquels les contraignaient leurs
montures ! Mais aussi, quel soupir elles poussrent en atteignant le port, cest--dire
lauberge, dont le propritaire regardait avec effarement cet arrivage inhabituel.
Ctait une auberge, en effet, rien quune auberge, o le guide canarien amenait sa colonne
de touristes. Fort suffisante pour lui-mme, il lavait estime suffisante pour les autres, et il ne
comprit rien aux mines renfrognes qui accueillirent le signal de la halte. En tout cas, il tait
trop tard pour rcriminer. Puisque Tejeda navait rien de mieux que cette auberge, il fallait
bien sen contenter.
La ralit, dailleurs, tait suprieure lapparence. Les quinze touristes et leur guide
parvinrent dner, au prix dun nouveau gofio qui servit de prtexte une nouvelle mention
sur le carnet de Saunders. Mais les choses se compliqurent quand il sagit du logement.

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Si, force dingniosit, on parvint trouver un abri suffisant pour les dames, les hommes,
enrouls dans des manteaux, des couvertures, voire des sacs, durent se contenter du plancher
des salles ou de lherbe du plein air.
Bien que le climat soit doux aux les Canaries, le lever du soleil ne laisse pas damener une
certaine fracheur trs dfavorable aux rhumatismes. Sir Hamilton acquit par exprience la
connaissance de ce dtail gographique. Rveill ds le point du jour par de lancinantes
douleurs articulaires, il lui fallut se frictionner avec ardeur, non sans maugrer contre le
damn Thompson qui lui valait tous ces maux.
Saunders, pendant ce temps, le regardait dun oeil denvie se livrer cet exercice. Que
net-il pas donn pour constater dans son individu quelque douleur anormale ! Quel meilleur
argument faire valoir plus tard ? Et Saunders examinait ses jointures, les faisait craquer, se
pliait, se cambrait attraper un effort. Peine inutile. Dans ce corps noueux comme un chne,
le mal navait aucune prise, il dut le reconnatre en rechignant.
Toutefois, il ne ngligea pas de noter sur son carnet le dsagrment dont souffrait son
compagnon. Quil net pas eu de rhumatismes, soit ! mais enfin il aurait pu en avoir, puisque
le baronnet en avait eu ! Il jugea que le risque couru ntait pas ngligeable dans la bouche
dun habile avocat.
Le sommeil des Misses Blockhead avait t chaudement abrit, et pourtant, ds leur lever,
elles parurent bien malades. Raides, les lvres tordues par la souffrance, elles savanaient
pniblement en saidant de tout ce qui se trouvait leur porte, meubles, murs ou personnes.
Tigg, qui sinforma le premier de leur sant, connut la triste vrit. Les Misses Blockhead
avaient un lumbago !
Il fallait cependant partir. Cote que cote, ces deux victimes de la charit furent hisses
sur leurs chevaux, non sans de lamentables gmissements, et la cavalcade entire se mit en
route.
ce moment, Robert fit une remarque singulire. Alors que tous les autres chevaux de la
caravane, bien brosss et trills par les soins de laubergiste, semblaient compltement remis
par cette nuit de repos de leur travail du jour prcdent, les montures du guide indigne et de
Jack Lindsay paraissaient au contraire accables de fatigue. lamalgame de poussire et de
sueur qui recouvrait le poil de ces animaux, on et jur quils avaient, pendant la nuit,
accompli rapidement une longue course.
Ce point ne pouvant tre tranch sans un interrogatoire direct auquel il rpugnait, Robert
renferma en lui-mme le soupon subitement conu.
Dailleurs, si Jack Lindsay avait ourdi quelque complot avec le guide, il tait trop tard pour
intervenir avec efficacit. Les deux complices prsums navaient plus rien se dire. Tandis
que lun demeurait en tte son poste, lautre avait repris sa place favorite lextrmit
oppose de la petite troupe.
Il nen formait plus toutefois lextrme arrire-garde, o le remplaaient maintenant Mr.
Absyrthus Blockhead et ses agrables filles. Cruelle situation des Misses Blockhead ! Alors
que lamour du prochain les poussait en avant, une lancinante courbature les contraignait
ralentir cote que cote. Peu peu, malgr leur nergie, Tigg chappa leur surveillance
dfaillante, et bientt les deux soeurs, cent mtres aprs le dernier touriste, durent constater,
cramponnes des selles cruelles, le triomphe dune rivale abhorre.
Partis de bonne heure, on arriva de bonne heure au gouffre de Tirjana. Le chemin pntre
dans cet ancien cratre par une des troites fissures de la muraille de louest, puis, remontant
en lacet, gravit la paroi de lest.
Depuis longtemps dj, on en poursuivait pniblement lascension, quand la route se
bifurqua en deux autres, de directions presque parallles et formant entre elles un angle aigu.
Alice et Robert, qui marchaient en tte, sarrtrent et cherchrent des yeux le guide
indigne.

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Le guide avait disparu.


En un instant, tous les touristes furent rassembls au croisement des deux routes, en un
groupe bruyant o ce singulier incident tait vivement comment.
Pendant que ses compagnons se rpandaient en paroles, Robert silencieusement
rflchissait. Cette disparition ntait-elle pas le commencement du complot souponn ? De
loin, il observait Jack Lindsay, qui semblait partager trs sincrement la surprise de ses
compagnons. Rien, dans son attitude, ntait de nature justifier les craintes qui, de plus en
plus, slevaient dans lme de linterprte du Seamew.
En tout cas, avant de se prononcer, il convenait dattendre. Labsence du guide pouvait
avoir les causes les plus simples. Peut-tre allait-on le voir tranquillement revenir.
Mais une demi-heure scoula sans quil ft de retour, et les touristes commencrent
perdre patience. Que diable ! on nallait pas sterniser cette place. Dans lincertitude, on
navait qu sengager sur lune des deux routes, au petit bonheur. On arriverait toujours
quelque part.
Peut-tre vaudrait-il mieux, objecta Jack Lindsay, avec bon sens, que lun de nous allt
explorer pendant un millier de mtres lune de ces routes. On serait ainsi fix sur sa direction
gnrale. Les autres resteraient o nous sommes, et attendraient le guide, qui, aprs tout, peut
encore parfaitement revenir.
Vous avez raison, rpondit Robert, auquel appartenait ce rle dclaireur, en regardant
fixement Jack Lindsay. Quelle route tes-vous davis que je choisisse ?
Jack se rcusa du geste.
Celle-ci, par exemple ? insinua Robert en indiquant la route de droite.
Comme vous voudrez, rpondit Jack dun air insouciant.
Va pour celle-ci , conclut Robert, tandis que Jack dtournait ses yeux o, malgr lui,
passait un regard de plaisir.
Avant de partir cependant, Robert prit part son compatriote Roger de Sorgues, et lui
recommanda la plus grande vigilance.
Certains faits, lui dit-il en substance, et notamment cette inexplicable disparition du
guide, me font craindre quelque guet-apens. Ainsi donc, veillez avec soin.
Mais vous-mme ? objecta Roger.
Oh ! rpliqua Robert, si une agression doit avoir lieu, ce nest pas contre moi
vraisemblablement quelle est dirige. Dailleurs, jagirai prudemment.
Ces recommandations faites demi-voix, Robert saventura sur la route quil avait luimme choisie, et les touristes recommencrent leur attente.
Les dix premires minutes scoulrent aisment. Il fallait bien ce temps pour explorer un
kilomtre de route au trot allong dun cheval. Par contre, les dix minutes suivantes parurent
plus longues, et chacune delles rendit plus singulier le retard de Robert. la vingtime,
Roger ny tint plus.
Nous ne pouvons attendre davantage, dclara-t-il nettement. Cette disparition du guide ne
me dit rien qui vaille, et je suis convaincu quil est arriv quelque chose M. Morgand. Pour
moi, je vais sa rencontre sans plus tarder.
Nous irons avec vous, ma soeur et moi, dit Alice dune voix ferme.
Nous irons tous , scria sans hsiter lunanimit des touristes.
Quelles que fussent ses penses caches, Jack Lindsay ne fit ce projet aucune opposition,
et, comme les autres, il poussa son cheval vive allure.
La route rapidement suivie par la petite cavalcade se droulait entre deux murailles
crayeuses coupes perpendiculairement.
Un vrai coupe-gorge ! gronda Roger entre ses dents.
Pourtant, rien danormal napparaissait. En cinq minutes, on eut franchi un kilomtre sans
rencontrer un tre vivant.

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un coude du chemin, les touristes sarrtrent soudainement, tendant loreille. Un


brouhaha confus, ressemblant au murmure dune foule, parvenait jusqu eux.
Dpchons-nous ! cria Roger en mettant son cheval au galop.
En quelques secondes, la troupe des cavaliers parvint lentre dun village do sortait le
bruit qui avait attir leur attention.
Village des plus singuliers en vrit puisquil ne comportait pas de maisons. Ctait une
rdition dArtenara. Ses habitants se logeaient aux dpens des murailles crayeuses dont la
route tat borde.
Pour le moment, elles taient vides, ces demeures de troglodytes. Toute la population,
uniquement compose de ngres du plus beau noir, avait envahi la chausse et sy agitait en
poussant dincroyables vocifrations.
Le village, videmment, tait en bullition. Pour quelle cause ? Les touristes ne songeaient
pas se le demander. Leur attention tout entire tait confisque par le spectacle imprvu qui
soffrait leurs yeux.
moins de cinquante mtres, ils apercevaient Robert Morgand, vers lequel la colre
gnrale semblait converger. Robert avait mis pied terre. Adoss lune des murailles
transforme en ruche humaine, il se dfendait de son mieux, en se faisant un rempart de son
cheval. Lanimal nerv se dmenait avec fureur, et les ruades quil lanait de tous cts
maintenaient libre un large espace autour de son matre.
Il ne semblait pas que les ngres possdassent darmes feu. Nanmoins, quand les
touristes arrivrent sur le thtre de la lutte, celle-ci touchait sa conclusion. Robert Morgand
faiblissait visiblement. Aprs avoir dcharg son revolver et stre ainsi dbarrass de deux
ngres qui demeuraient tendus sur le sol, il ne possdait plus comme arme dfensive que sa
cravache, dont le lourd pommeau jusquici avait suffi le sauvegarder. Mais, assailli de trois
cts la fois, lapid avec frnsie par une tourbe dhommes, de femmes et denfants, il tait
douteux quil pt rsister longtemps. Dj plus dune pierre bien lance avait atteint le but. Le
sang coulait de son front.
Larrive des touristes, il est vrai, lui apportait un secours, mais non le salut. Entre ceux-ci
et Robert, en effet, plusieurs centaines de ngres sinterposaient, criant, hurlant, avec tant
danimation quils ne staient mme pas aperus de la prsence des nouveaux venus.
Roger allait, comme au rgiment, commander la charge tous risques. Un de ses
compagnons le prvint.
Tout coup, parti des derniers rangs des excursionnistes, un cavalier slana en tempte,
et tomba comme la foudre sur les ngres entasss.
Au passage, les touristes avaient pu reconnatre avec stupfaction Mr. Blockhead, qui,
ple, livide, poussant de lamentables cris dangoisse, se cramponnait au cou de son cheval
emball par les clameurs des ngres.
ces cris, les moricauds rpondirent par des exclamations de terreur. Le cheval affol
galopait, bondissait, pitinant tout ce qui se trouvait sur son passage. En un instant, la route
fut libre. Cherchant un refuge au fond de leurs demeures, tous les ngres valides avaient fui
devant ce foudre de guerre.
Pas tous, cependant. Lun deux tait rest.
Seul, au milieu du chemin, celui-l, un vrai gant la carrure herculenne, semblait
mpriser la panique de ses concitoyens. Bien plant sur ses jambes en face de Robert, il
brandissait avec orgueil une sorte de fusil dmod, quelque tromblon espagnol, que, depuis un
quart dheure, il remplissait de poudre jusqu la gueule.
Cette arme, qui, sans aucun doute, allait clater entre ses mains, le ngre lpaula et la
dirigea vers Robert.

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Roger, suivi de tous ses compagnons, stait lanc dans lespace dblay par la brillante
fantasia de lestimable picier honoraire. Arriverait-il temps pour arrter le coup prt
partir ?
Fort heureusement, un hros le devanait : Mr. Absyrthus Blockhead, et son cheval enivr
de libert !
Tout coup, celui-ci se trouva deux pas du gant ngre absorb dans le maniement
inhabituel de son antique engin. Cet obstacle imprvu intimida le cheval emball, qui, se
calant au sol par ses quatre fers, pointa rageusement et sarrta net sur place.
Mr. Absyrthus Blockhead, au contraire, continua sa course. Emport par son ardeur, et un
peu aussi, il faut le reconnatre, par la vitesse acquise, il franchit lencolure de son noble
coursier, et, dcrivant une courbe harmonieuse et savante, vint, linstar dun obus, frapper le
ngre en pleine poitrine.
Projectile et bombard roulrent de conserve sur le sol.
Au mme instant, Roger et tous ses compagnons parvenaient sur le lieu de ce mmorable
combat.
En un tour de main, Blockhead fut ramass, jet en travers dune selle, tandis quun autre
touriste semparait du cheval du cavalier dsaronn. Robert tant remont sur le sien, la
petite troupe des Europens svada au galop du village ngre par lextrmit oppose celle
qui lui avait donn entre.
Moins dune minute aprs le moment o lon avait aperu Robert Morgand, tout le monde
tait en sret. Oui, ce dlai si court avait suffi Mr. Absyrthus Blockhead pour sillustrer
jamais dans les fastes de la cavalerie, inventer une nouvelle arme de jet, et sauver un de ses
semblables par-dessus le march !
Pour le moment, ce valeureux guerrier ne paraissait pas en brillante condition. Une
violente commotion crbrale lavait plong dans un vanouissement qui ne montrait aucune
tendance se dissiper.
Aussitt que lon fut assez loign du village ngre pour navoir plus redouter un retour
offensif, on mit pied terre, et quelques affusions deau froide suffirent rendre le sentiment
Mr. Blockhead. Bientt, il se dclara prt repartir.
Auparavant, toutefois, il lui fallut accepter les remerciements de Robert, auxquels ctait
un excs de modestie sans doute lestimable picier honoraire eut lair de ne rien
comprendre.
Au pas des chevaux, on contourna une heure durant le pic central de lle, le Pozzo de la
Nieve, ou Puits de la Neige, ainsi nomm en raison des glacires que les Canariens ont
mnages dans ses flancs, puis on traversa un vaste plateau bossu de nombreux pitons, des
rocs dans le langage du pays. Successivement, on passa entre ceux de Saucillo del Hublo,
bloc monolithe de cent douze mtres, de Rentago, de la Cuimbre.
tait-ce un reste de lmotion cause par les ngres, tait-ce le rsultat de la fatigue, quoi
quil en soit, peu de paroles furent changes pendant la traverse de ce plateau. La plupart
des touristes savanaient en silence, presque dans le mme ordre quau dpart. Quelques
rangs seulement avaient subi une lgre modification, Saunders, dune part, stant attach
aux pas du valeureux Blockhead, Robert, dautre part, chevauchant avec Roger, tandis
quAlice et Dolly formaient le second rang.
Les deux Franais parlaient de lincomprhensible vnement qui avait failli coter la vie
lun deux.
Vous aviez devin juste, dit Roger, en prvoyant un guet-apens, sauf que le danger tait
en avant, et non en arrire.
Cest vrai, reconnut Robert. Mais pouvais-je supposer quon en voult mon humble
personne ? Dailleurs, je suis convaincu que cest le hasard qui a tout fait, et que vous auriez
reu le mme accueil, si vous vous tiez risqu ma place dans ce village de moricauds.

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Au fait, demanda Roger, quest-ce que cest donc que cette colonie noire en plein pays de
race blanche ?
Une ancienne rpublique de ngres marrons, rpondit Robert. Aujourdhui, lesclavage
tant aboli dans tout pays dpendant dun gouvernement civilis, cette rpublique a perdu sa
raison dtre. Mais les ngres ont des cerveaux obstins, et les descendants persistent dans les
moeurs des anctres. Ils continuent, terrs au fond de leurs cavernes sauvages, vivre dans un
isolement presque absolu, parfois sans se montrer dans les villes voisines pendant toute une
anne.
Ils ne sont gure hospitaliers, observa Roger en riant. Que diable avez-vous pu leur faire
pour les mettre ainsi en rvolution ?
Absolument rien, dit Robert. La rvolution avait clat avant mon arrive.
Bah ! fit Roger. Pour quel motif ?
Ils ne men ont pas fait confidence, mais je lai devin aisment aux injures dont ils
mabreuvaient. Pour comprendre une pareille raison, il faut savoir que beaucoup de Canariens
voient dun trs mauvais oeil les trangers arriver chez eux en plus grand nombre chaque
anne. Ils prtendent que tous ces malades laissent dans leurs les plus ou moins de leurs
maladies et finiront par en rendre le sjour mortel. Or, nos moricauds simaginaient que nous
venions dans leur village dans le but dy fonder un hpital de lpreux et de phtisiques. De l
leur fureur.
Un hpital ! scria Roger. Comment une pareille ide a-t-elle pu natre dans leurs ttes
crpues ?
Quelquun la leur aura souffle, rpondit Robert, et vous pouvez vous reprsenter leffet
dune pareille menace sur ces cervelles puriles imbues des prjugs locaux.
Quelquun ? rpta Roger. Qui donc souponnez-vous ?
Le guide, dit-il.
Dans quel but ?
Dans un but de lucre, cela va de soi. Le drle comptait bien prendre sa part de nos
dpouilles.
Vraiment cette explication tait assez plausible, et il ntait pas douteux que les choses se
fussent passes ainsi. Au cours de la nuit dernire, le guide avait d prparer ce guet-apens et
semer la colre dans ces lgres cervelles de ngres faciles enflammer et duper.
Ce que Robert taisait, cest la part que Jack avait srement prise ce complot et cela dans
un but tout autre que celui dun pillage immdiat. la rflexion, il avait en effet adopt le
parti de ne rien dire de ses soupons. une telle accusation, il faut des preuves, et Robert
nen avait pas. Des prsomptions, certes. Mais il se trouvait hors dtat, le guide manquant, de
fournir la moindre preuve matrielle. Mieux valait, dans ces conditions, faire le silence sur
cette aventure.
Mme plus arm, dailleurs, peut-tre et-il encore agi ainsi. Mme alors, il et prfr
laisser impunie lattaque subie, plutt que den tirer une vengeance qui retomberait autant sur
Mrs. Lindsay que sur son vritable auteur.
Pendant que les deux Franais puisaient ce point intressant, Saunders avait entrepris
Blockhead.
Mes compliments, monsieur ! lui dit-il quelques instants aprs que lon se fut remis en
marche.
Blockhead resta silencieux.
Quel damn plongeon, monsieur ! scria Saunders avec un harmonieux ricanement.
Pareil silence de Blockhead. Saunders se rapprocha en manifestant un vif intrt.
Voyons, mon cher monsieur, comment a va-t-il maintenant ?
Jai bien mal ! soupira Blockhead.
Oui, oui, accorda Saunders. Votre tte...

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Pas la tte !
O donc ?
De lautre ct ! gmit Blockhead, couch plat ventre sur son cheval.
De lautre ct ? rpta Saunders. Ah ! bon, bon ! fit-il, comprenant, cest absolument la
mme chose.
Que non ! murmura Blockhead.
Parbleu ! rpliqua Saunders, nest-ce pas en tout cas la faute de lAgence Thompson ? Si
nous tions cent, au lieu dtre quinze, aurions-nous t attaqus, et auriez-vous mal la tte ?
Si, au lieu dtre cheval, nous avions les porteurs annoncs par ses impudents programmes,
auriez-vous mal... ailleurs ? Je comprends que vous soyez indign, furieux...
Blockhead trouva la force de protester.
Enchant ! monsieur, dites enchant, au contraire ! murmura-t-il dune voix dolente,
emport par la force de lhabitude.
Enchant ? rpta Saunders stupfait.
Oui, monsieur, enchant, affirma Blockhead plus vigoureusement. Des chevaux en veuxtu, en voil, des les avec des ngres... cest extraordinaire, tout a, monsieur, positivement
extraordinaire !
Dans son exubrance admirative, Blockhead oubliait sa meurtrissure. Il se redressa
imprudemment sur sa selle, tendit la main solennellement.
Franc comme lor, monsieur, Blockhead est franc... Ae ! cria-t-il en retombant
subitement plat ventre, ramen par un vif pincement au sentiment du rel, tandis que
Saunders sloignait de cet incoercible optimiste.
Vers onze heures, on arriva dans un des nombreux villages qui se sont nichs entre les
contreforts de la Cuimbre. On le traversait en causant, quand la route brusquement dboucha
sur une petite place sans autre issue que celle par laquelle on avait pntr. La cavalcade
sarrta, fort embarrasse.
Il fallait ncessairement que lon se ft tromp deux heures plus tt, lembranchement
des deux routes, et le seul remde tait sans doute de revenir en arrire.
Robert, auparavant, voulut prendre langue auprs des habitants du village. Mais alors, une
grave difficult se prsenta. Lespagnol de Robert paraissait inintelligible aux paysans
consults, tandis que lespagnol de ces paysans demeurait mystrieux pour Robert.
Celui-ci ne sen montra pas autrement surpris. Il nignorait pas lincroyable diversit des
patois de lintrieur.
Cependant, laide dune pantomime anime, force de rpter le mot Tedde , nom de
la ville o lon dsirait se rendre, et o lon comptait djeuner, Robert finit par obtenir un
rsultat satisfaisant. Lindigne, se frappant le front dun air entendu, appela un gamin, le
fortifia dun abondant et incomprhensible discours, puis, du geste, engagea la cavalcade
suivre le nouveau guide quil lui improvisait.
Pendant deux heures, on marcha sur les traces du gamin sifflotant des airs entre ses dents.
sa suite, on gravit un sentier, on en descendit un autre, on traversa une route, on reprit un
sentier, cela nen finissait plus. Depuis longtemps dj, on aurait d tre destination. Robert,
en dsespoir de cause, allait sefforcer de tirer cote que cote quelque claircissement du
jeune conducteur, quand, au moment o on arrivait sur une nouvelle route, celui-ci agita
joyeusement son bonnet, indiqua la direction du sud, et, dvalant rapidement un sentier de
chvres, disparut en un clin doeil.
Parmi les touristes, ce fut de la stupeur. Que diable avait donc pu comprendre le paysan
canarien ? Quoi quil en soit, rien naurait servi de se lamenter. Il ny avait qu repartir, et
lon repartit en effet, non pas vers le sud, mais vers le nord, seule direction o lon et chance
de rencontrer la ville de Tedde.

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Cependant, les heures passrent sans que le clocher du bourg appart aux voyageurs
harasss et affams. La journe scoula, que la cavalcade poursuivait toujours sa marche
lamentable. Les Misses Blockhead inspiraient notamment la piti. Embrassant lencolure de
leurs chevaux, elles se laissaient transporter, nayant mme plus la force de gmir.
Vers six heures, les touristes les plus courageux parlaient dy renoncer et de camper en
plein air, quand enfin on distingua des maisons. Lallure des chevaux fut aussitt active.
surprise ! ctait Las Palmas ! Une heure plus tard, la ville rapidement traverse, on arrivait au
Seamew sans que lon dt jamais comprendre comment on y tait arriv.
Les voyageurs sempressrent de prendre place table o lon commenait servir le
dner, et entamrent le potage avec entrain. Malheureusement, les principes qui prsidaient
deux jours plus tt la confection du menu taient toujours en vigueur bord du Seamew et
le repas fut notoirement insuffisant pour ces estomacs affams.
Cet inconvnient parut assez lger. Une question primait toutes les autres. O en taient les
rparations de la machine ? Certes, elles ntaient pas termines. Le bruit des marteaux
renseignait suffisamment cet gard. Il pntrait partout, ce bruit infernal, dans la salle
manger, o il scandait dplorablement les conversations, dans les chambres, do il faisait fuir
le sommeil. Toute la nuit, il persista, portant son comble lexaspration des passagers.
La fatigue aidant, Robert avait nanmoins fini par sendormir. cinq heures du matin, le
silence subit le rveilla. Tout stait tu bord du btiment.
Habill en un tour de main, Robert monta sur le pont dsert. Seuls au bas du spardeck, le
capitaine Pip et Mr. Bishop causaient. Robert en qute de renseignements allait descendre les
trouver, quand la voix du capitaine parvint jusqu lui.
Ainsi, vous tes par, monsieur ? disait-il.
Oui, commandant, rpondait Mr. Bishop.
Et vous tes satisfait de vos rparations ?
Euh ! fit Mr. Bishop.
Un silence suivit, et Mr. Bishop reprit :
Artimon vous dirait, commandant, quon ne peut faire du neuf avec du vieux.
Juste ! approuva le capitaine. Mais enfin, nous pouvons partir, je suppose ?
Certes ! commandant, rpondit Mr. Bishop... Mais arriver ?...
Un nouveau silence intervint, plus long que le prcdent. Robert, en se penchant, vit le
capitaine loucher dune manire terrible, suivant sa coutume quand une motion lagitait. Puis
il se ptrit le bout du nez et, saisissant enfin la main du premier mcanicien :
Cest une priptie, monsieur ! conclut-il avec solennit en prenant cong de lofficier.
Robert jugea inutile de faire part ses compagnons des fcheux pronostics dont il avait
irrgulirement reu la confidence. Quant la nouvelle du dpart, il neut pas besoin de la
transmettre. Les volutes de fume qui couronnrent bientt la chemine renseignrent ldessus les autres passagers.
Il ne fallut rien de moins que cette certitude dun prochain dpart, pour sauver
ladministrateur gnral de la fureur de ses administrs, exasprs par un djeuner vraiment
intolrable. Cependant, personne ne protesta. On se borna tenir en rigoureuse quarantaine le
coupable directeur de lagence. Seulement, tous les visages spanouirent quand, vers la fin
du djeuner, on entendit retentir les premiers commandements dappareillage, qui
permettaient desprer un plus supportable dner.

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V
AU SOMMET DU TEYDE
Une cinquantaine de milles peine sparent Las Palmas de Santa-Cruz. Le Seamew,
revenu sa vitesse normale de douze noeuds, mit quatre heures franchir cette distance.
trois heures et demie, il mouillait dans le port de la capitale de Tnriffe.
Entre cette ville, rivale en importance de Las Palmas, et lEurope, les communications sont
frquentes et faciles. De nombreuses lignes de steamers lunissent Liverpool, Hambourg, Le
Havre, Marseille et Gnes, sans compter la compagnie locale qui assure un passage bimensuel
entre les diverses les de larchipel.
tage en amphithtre dans sa ceinture de montagnes, Santa-Cruz est de sduisant abord
et peut aussi, cet gard, soutenir la comparaison avec Las Palmas.
Sa grce fut cependant insuffisante secouer lindiffrence des passagers. Au cours de la
traverse, ils navaient jet que de vagues regards sur ces rivages grandioses et sauvages, aux
rocs dnuds, vers lesquels les poussait lhlice du Seamew. Au port, la plupart dentre eux se
contentrent dun bref coup doeil vers la terre, et leur curiosit parut satisfaite.
Que leur importait ce spectacle, merveilleux assurment, mais rendu banal par
laccoutumance, cette ville, agrable sans doute, mais sans doute aussi trop pareille aux autres
villes dj visites ? Leur unique proccupation tait le clbre pic du Teyde, plus connu sous
le nom de pic de Tnriffe, dont lascension, promise par le programme, constituait le clou du
voyage. Voil certes qui tait nouveau et original ! Rien que lapproche dune telle excursion
faisait dj notablement remonter les actions de Thompson.
Mais vraiment, les touristes du Seamew jouaient de malheur. Ce pic vers lequel, pendant la
traverse de Canarie Tnriffe, ils avaient tendu leurs regards, il stait obstinment cach
derrire un pais rideau de nuages infranchissables pour les meilleures lorgnettes. Maintenant,
en admettant que le ciel se ft dblay, il tait trop tard. La cte elle-mme bornait la vue.
On supportait toutefois ce contretemps avec philosophie. Il semblait mme que le pic et
encore excit la curiosit de ses futurs conqurants en demeurant si mystrieux. On ne parlait
que de lui, et lobsession tait telle que Thompson put assez aisment persuader la plupart
de ses passagers de renoncer fouler le pav de Santa-Cruz.
Le jeune mnage ne fut pas de ceux-l. Avant mme que lancre et mordu le fond, il
stait fait mettre terre avec sa discrtion accoutume et en peu dinstants il eut disparu pour
ne reparatre qu lheure du dpart.
Leurs compagnons les auraient probablement suivis, si Thompson, constatant
lindiffrence gnrale pour la capitale de Tnriffe, ne stait risqu proposer daller par
eau la ville dOrotava qui, situe sur la cte septentrionale, est le point de dpart des
ascensions, au lieu de sy rendre par terre, conformment au programme. De cette manire,
songeait-il, il conomiserait un transport onreux.
sa grande surprise, cette proposition ne rencontra aucune difficult et, le dpart du
Seamew ayant t fix au lendemain, le plus grand nombre des touristes dcidrent quils
resteraient bord.
Quelques voyageurs pratiques cependant nimitrent pas cette indiffrence exagre. Ceuxl toujours les mmes : Alice Lindsay et sa soeur, Roger de Sorgues, leur insparable
compagnon, Saunders, pourvu de son menaant carnet, Sir Hamilton et sa famille excutant
rigoureusement le programme ceux-l se firent dbarquer ds que le Seamew fut mouill,
rsolus gagner Orotava par terre. Jack Lindsay nayant pas jug propos, cette fois, de se

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joindre cette excursion particulire, Robert avait estim prfrable de rester aussi bord.
Mais Roger de Sorgues tait dun avis contraire et il stait fait adjuger par Thompson
lexclusive proprit de linterprte, dont le concours, prtendait-il, serait indispensable dans
lintrieur. Robert faisait donc partie de la petite colonne dissidente, veuve, hlas ! de ses plus
beaux fleurons.
Pouvait-il en tre autrement ? Mr. Absyrthus Blockhead pouvait-il aller exercer travers
lle de Tnriffe ses merveilleuses facults dadmiration, quand depuis vingt heures il
dormait faire croire quil ne se rveillerait jamais ? Ses filles gracieuses pouvaient-elles du
moins le suppler, alors quelles gisaient sur un lit de douleur avec la proccupation constante
de ne pas se mettre sur le dos ?
Tigg profita lchement de cette situation lamentable. Lui aussi quitta le Seamew, et sans
doute, au cours de cette excursion, sloignerait-il peu de Miss Margaret.
terre, la chaleur tait accablante. Sur le conseil de Robert, on rsolut daller le soir mme
coucher La Laguna, ancienne capitale de lle. L, assurait-il, on trouverait temprature plus
clmente, et surtout on viterait les moustiques, qui, Santa-Cruz, sont un vritable flau.
Les touristes se bornrent donc faire de la ville une rapide visite. On suivit ses larges
rues, on longea ses maisons gnralement pourvues dlgants balcons et souvent recouvertes
de peintures la mode italienne, on traversa la belle place de la Constitution, au centre de
laquelle slve un oblisque de marbre blanc gard par les statues de quatre anciens rois
guanches, et cinq heures sonnaient peine que deux confortables voitures emportaient les huit
touristes au galop de leurs chevaux.
En une heure et demie, on fut La Laguna, que dix kilomtres tout au plus sparent de la
capitale. tablie sur un plateau une altitude de cinq cent vingt mtres, cette situation lui
assure une temprature agrable, et les moustiques, comme lavait affirm Robert, y sont
compltement inconnus. Ces avantages en font un des lieux de villgiature des habitants de
Santa-Cruz, qui viennent chercher le repos sous ses grands arbres parmi lesquels domine
leucalyptus.
En dpit de ses agrments, La Laguna est cependant une ville en dcadence. Si lon y
rencontre deux belles glises, on y voit aussi nombre de monuments en ruine. Lherbe verdit
le pav de ses rues, et jusquau toit de ses maisons.
Il ntait pas question de faire un long sjour dans cette cit silencieuse, o la tristesse est
contagieuse. Ds le lendemain matin, les touristes quittaient cette reine dchue, par la
diligence qui, entre La Laguna et Orotava, accomplit dans chaque sens deux voyages
quotidiens. Au trot poussif des cinq rosses qui le remorquent pniblement, le coche mit
quatre grandes heures franchir les trente kilomtres qui sparent La Laguna dOrotava. Sans
quaucun de ses voyageurs daignt descendre, il traversa Tacoronte, o se trouve un muse
possdant une curieuse collection de momies guanches, darmes et dinstruments de ce peuple
aboli ; Sanzal, riche de sa carrire de laves ; la Mantaza, la Tuerie , dont le nom voque le
souvenir dun sanglant combat ; Victoria, thtre dune autre antique bataille ; Santa-Ursula
enfin.
Cest seulement au sortir de cette dernire bourgade que la route dbouche dans la valle
dOrotava, quun illustre voyageur, Humboldt, a prtendu tre la plus belle du monde.
Le fait est quil serait difficile dimaginer plus harmonieux spectacle. droite, cest la
plaine immense de la mer ; gauche, cest un amoncellement de pics sauvages et noirs,
derniers contreforts du volcan ses fils, dans le pittoresque langage populaire tandis que le
pre, le Teyde lui-mme, se dresse majestueusement larrire-plan. Entre ces deux limites
grandioses, la valle dOrotava se droule en une incroyable dbauche de verdure.
Peu peu, mesure quon avanait, le sommet du Teyde paraissait sabaisser lhorizon.
Il disparut au moment o lon commenait discerner entre les arbres les maisons des deux
Orotava, lune, la ville, cinq kilomtres de la mer, lautre, le port, trois cent quatre-vingts

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mtres plus bas. En mme temps que le coche arrivait la premire, un point environn de
fume sarrtait au second. Ce point, ctait le Seamew amenant sa cargaison de passagers.
Le coche avait fait halte devant un htel de confortable apparence, lHtel des Hesprides,
ainsi que lindiquaient les lettres dor de sa faade. Robert, qui, le premier, avait saut terre,
fut agrablement surpris en sentendant souhaiter la bienvenue dans sa langue maternelle.
LHtel des Hesprides est, en effet, tenu par un Franais, qui ne se montra pas moins satisfait
quand il eut dcouvert deux compatriotes parmi les nouveaux arrivants. Aussi, avec quelle
ardeur se mit-il leur disposition ! De quels soins nentoura-t-il pas leur djeuner ! Habitus
aux menus du Seamew, les touristes nen revenaient pas. Une fois de plus, la cuisine franaise
triompha.
Aussitt aprs le repas, Robert se dirigea rapidement vers le port, afin de sentendre avec
Thompson au sujet de lexcursion du lendemain. Ayant reu les instructions de son chef
hirarchique, et celui-ci aiguill par ses soins vers lHtel des Hesprides, il rebroussa
chemin, emmenant avec lui deux voitures bondes de couvertures et de paquets.
Bien quil ft peine quatre heures de laprs-midi, il navait pas trop de temps pour
organiser une excursion aussi considrable. Sa besogne fut heureusement facilite par
lobligeance de lhtelier des Hesprides, qui, trs au courant des ressources locales, fournit
toutes les indications ncessaires. Il neut qu suivre ponctuellement ses instructions.
Toutefois, la journe ny suffit pas. Il y fallut encore la soire, et Robert, trs absorb par sa
besogne, ne parut pas au dner.
Celui-ci fut digne du djeuner. Les passagers du Seamew se demandaient sils rvaient et
regardaient la drobe Thompson avec inquitude. tait-ce bien lui ? ou du moins avait-il
toute sa raison ? Un peu plus, oubliant les misres passes, on let applaudi, en vrit !
Mais il en tait un qui ne dsarmait pas.
Il faut croire que les sauterelles ne sont pas venues jusqu Tnriffe, pronona Saunders
de sa voix caverneuse.
Oh ! elles ne vont jamais plus loin que la Grande-Canarie , rpondit sans y entendre
malice lhtelier, qui faisait ses convives lhonneur de les servir lui-mme.
Saunders lui lana un coup doeil furieux. Quavait-on besoin de ses renseignements
gographiques ! Nanmoins, innocentant Thompson dans une certaine mesure, la rponse
avait port. Plus dun touriste gratifia ladministrateur gnral dun regard o naissait un
commencement dattendrissement.
Ces heureuses dispositions, la nuit les confirma. Confortablement nourri, on fut
confortablement couch, et laube du 8 juin trouva les touristes prts au dpart et dbordant de
bonne humeur.
Une vritable arme, infanterie et cavalerie, les attendait ds six heures du matin.
De soixante-cinq, la dfection de quelques dserteurs dans le port de La Luz navait laiss
au Seamew que cinquante-neuf passagers, le cicrone-interprte et ladministrateur gnral
compris. Subissant pour la circonstance un nouveau dchet, ce nombre de cinquante-neuf tait
tomb cinquante et un.
Trois de ces huit dissidents taient de fondation. Le jeune mnage dabord, disparu comme
de coutume depuis le moment de larrive Santa-Cruz. videmment, il ne reparatrait qu la
minute prcise du dpart. Puis ctait Johnson. tait-ce encore la crainte des tremblements de
terre ou des inondations qui lavait retenu bord du Seamew ? Nul net pu rpondre cette
question, Johnson ayant nglig de donner aucune raison de sa manire de faire, en supposant
quil et t en tat den fournir. Il tait rest bord, simplement. Peut-tre, aprs tout,
ignorait-il que le Seamew ft lancre. En mer, au port, sur la terre mme, ntait-ce pas pour
lui un balancement perptuel ?

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Par contre, bien involontaires, les cinq autres absents ! Mais le lumbago ne pardonne pas,
et Mrs. Georgina Blockhead, le jeune Abel coll ses jupes, avait d se transformer en gardemalade de son mari et de ses deux filles aussi raides que des pieux.
Ctait donc de cinquante et un touristes seulement que Robert avait eu se proccuper.
Toutefois, cest un chiffre encore respectable, et les gens et montures quil ncessitait
suffisaient produire un vacarme infernal sous les fentres de lhtel.
On comptait dabord cinquante et une mules, raison dune mule par voyageur. Ces
animaux au pied sr sont prcieux dans les sentiers raides et mal frays qui mnent au Teyde.
Puis, ctaient vingt chevaux, porteurs des couvertures et des vivres. Ces soixante et onze
quadrupdes composaient la cavalerie.
Linfanterie non moins imposante comprenait quarante arrieros, soit vingt pour les chevaux
de bt, et vingt pour aider les femmes au besoin, plus douze guides sous le commandement de
lun deux, Ignacio Dorta, qui prit, ds quelle fut constitue, la tte de la caravane.
Derrire lui se pavanait Thompson suivi de Robert, auquel le nombre des personnes
prsentes assurait une tranquillit suffisante pour quil pt se permettre de sloigner dAlice.
Les passagers venaient ensuite, en une longue file garde par les onze guides et vingt arrieros,
tandis que les chevaux fermaient la marche sous la conduite des vingt autres arrieros.
Les habitants dOrotava ont beau tre habitus aux ascensions, celle-l tout de mme tait
un peu trop extraordinaire, et elle obtint un vif succs de curiosit. Cest au milieu dun
nombreux concours de populaire, que, la cavalcade sbranlant au signal, guides, touristes et
arrieros attaqurent les premires pentes du Monte Verde.
En vrit, Robert avait bien fait les choses. Mais, comme cela tait juste dailleurs,
lhonneur en remontait uniquement Thompson, qui finalement paierait la note. Il lui revenait
des amis. La parfaite organisation de cette dernire excursion rassrnait ses administrs. Si le
souvenir des ennuis passs ntait pas aboli, il plissait du moins sans conteste. Tout
conspirait dailleurs pour amollir les courages. Le temps tait dlicieux, la brise lgre, le
sentier facile. Saunders lui-mme se sentait branl.
Par un violent effort il ragit contre cette faiblesse. Eh quoi ! allait-il stupidement
dsarmer, se reconnatre vaincu ? Une excursion russie pouvait-elle effacer les dix autres si
compltement manques ? Dailleurs, cette excursion mme russirait-elle ? Il fallait attendre
la fin. Bien certainement, quelque chose clocherait avant le retour rgulier Orotava. Qui
vivrait, verrait.
Sous forme de conclusion, Saunders fit dun air rsolu craquer ses jointures, et couvrit son
visage de lexpression la plus dsagrable quil lui ft possible dimaginer.
Le Monte Verde doit son nom aux sapins dont il tait autrefois revtu. Mais peine sil en
reste maintenant quelques chantillons.
lombre des chtaigniers dabord, puis celle des sapins subsistants, la cavalcade
savanait le long dun sentier charmant, bord de graniums fleuris et dagaves aux feuilles
pointues. Au-del, ctaient des vignobles, des champs de crales et de nopals, o, de temps
autre, quelque pauvre masure mettait une note de vie.
laltitude de mille mtres, on pntra dans un bois de bruyres arborescentes. Puis,
quatre cents mtres plus haut, le signal de la halte fut donn par Ignacio Dorta, et lon sassit
pour djeuner lombre claire des cytises. Il tait alors dix heures du matin.
Saunders fut oblig de constater que le djeuner se maintenait la hauteur. Lapptit
aidant, la joie tait gnrale parmi les convives, malgr un peu de fatigue. On ny voulait pas
songer. Convaincus de la proximit du sommet, tous sextasiaient sur la facilit de
lascension. Saunders entendait ces loges amers, en implorant du sort clment lapparition
des premires difficults.
Ses vux malveillants avaient-ils t exaucs par celui qui prside aux destines des
agences ? En tout cas, leur ralisation ne se fit pas attendre.

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On venait, peine le djeuner termin, de se remettre en route, au milieu des plaisanteries


joyeuses provoques par une agrable digestion, quand le chemin changea de caractre.
Engags dans le dfil du Portillo , les touristes commencrent trouver lascension moins
aise. Dexcellent, devenu trs mauvais, sallongeant de nombreux mandres, le sentier, trs
encaiss et coup par de profonds ravins, tait sem de scories et de pierres ponces sur
lesquelles butaient frquemment les mules.
Au bout de quelques minutes, cette monte fut, avec raison, juge extnuante. Un quart
dheure plus tard, les derniers rires staient teints. Moins dune demi-heure de marche aprs
lorigine du dfil, des plaintes, dabord timides, se firent entendre. Nallait-on pas voir la fin
de cet infernal sentier ?
Mais les mandres succdaient aux mandres, les ravins aux ravins, sans que le but part
sapprocher. Il y eut des chutes, qui, bien que sans gravit, refroidirent le zle des touristes les
plus mrs. Quelques-uns de ceux-ci songrent ne pas pousser plus loin. Ils hsitaient encore,
cependant, personne nosant tre le premier fuyard.
Le clergyman Cooley fut celui-l. Soudain, il tourna bride courageusement, et, sans
regarder en arrire, reprit avec calme la route dOrotava.
Funeste effet de lexemple ! Les vieilles mistress, les vieux gentlemen sentirent cette vue
dcliner leur reste dardeur. De minute en minute, le nombre des poltrons augmenta. Un bon
tiers de la caravane avait ainsi fondu, quand, aprs deux heures de cette fatigante monte, le
Pic de Tnriffe, jusque-l cach par les mouvements du terrain, apparut subitement aux
regards. Le Portillo enfin franchi, on arrivait au petit plateau de lEstancia de la Cera.
Sous sa blanche robe de pierres ponces strie de noires coules de lave, la cime perdue
dans un tourbillon de nues, le Pic, en cne rgulier, slevait tout seul au milieu dune plaine
dont lil ne pouvait apprcier ltendue. Toutes tournes vers lui, comme vnrant le matre,
des montagnes indiquaient les frontires circulaires de la vaste plaine. Vers louest seulement,
la barrire des monts se brisait, sabaissait, finissait en un sol chaotique et convuls, un Mal
Pas , au-del duquel la mer lointaine tincelait au soleil.
Ce spectacle unique et sublime dcida du succs de lexcursion. Des hourras clatrent.
Thompson modestement salua. Il pouvait se croire revenu aux beaux jours de Fayal, alors
que la colonne bien dresse obissait au moindre signe. Et, de fait, ne lavait-il pas
reconquise ?
Il parla.
Messieurs, dit-il et sa main semblait familirement offrir le cne colossal ainsi quun
prsent dlicat vous pouvez voir une fois de plus que lagence ne recule devant rien, jose le
dire, pour le plaisir de ses souscripteurs. Si vous le voulez bien, nous allons mlanger lutile
lagrable, et M. le professeur Morgand va nous renseigner en quelques mots sur le panorama
que nous avons la bonne fortune de contempler.
Robert, fort surpris de cette proposition devenue si inhabituelle, reprit linstant lair froid
qui convenait la circonstance, lair cicrone comme il lappelait lui-mme.
Messieurs et mesdames, dit-il, tandis que le cercle rglementaire se formait autour de lui,
vous avez devant vous la plaine de Las Canadas, cratre primitif maintenant combl par les
dtritus mmes vomis par le volcan. Peu peu, au centre de ce cratre devenu plaine, les
scories se sont amonceles au point de former le Pic du Teyde et de le porter jusqu mille
sept cents mtres de hauteur. Cette activit volcanique, autrefois prodigieuse, est aujourdhui
assoupie, mais non teinte. Tout lheure, vous apercevrez la base du cne les fumerolles
qui servent de soupapes aux forces plutoniennes, et auxquelles les indignes ont donn le nom
expressif de narizes , cest--dire les narines du volcan.
Le Pic de Tnriffe atteint une altitude totale de trois mille huit cent huit mtres. Cest le
plus haut volcan du globe.

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Ses proportions imposantes ne pouvaient manquer de frapper les imaginations. Les


premiers voyageurs europens voyaient en lui la montagne la plus leve du monde, et lui
assignaient plus de quinze lieues de hauteur. Quant aux Guanches, population autochtone de
ces les, ils lavaient transform en divinit. Ils ladoraient, juraient par lui, vouaient
Guayata, gnie du mal qui rside au fond du cratre, quiconque manquait sa parole.
Mr. Thompson a bien tort de vouloir monter l-haut , interrompit une voix rocailleuse,
dans laquelle chacun reconnut lorgane sduisant de Saunders.
Lobservation jeta un froid. Robert stait tu, et Thompson ne jugea pas propos de
linviter reprendre le fil de son discours. Sur un signe de lui, Ignacio Dorta ordonna le
dpart, et les touristes sengagrent sa suite sur le cirque de Las Canadas.
On lentamait dun cur lger, cette traverse. Les proportions du cirque semblaient en
somme assez restreintes, et nul ne doutait quon ne ft la base du cne en moins dune
demi-heure.
Mais cette demi-heure scoula sans que lon part stre approch du but dune manire
sensible. Au dpart, on aurait cru le toucher. On pouvait le croire encore. On ne le touchait
pas.
En outre, le terrain tait pire peut-tre que dans la traverse du Portillo. Ce ntait que
bosses et crevasses, sans autre vgtation que de rares et misrables touffes de retamas.
Pardon, monsieur le professeur, demanda lun des touristes Robert, combien faut-il
donc de temps pour traverser cet abominable plateau ?
Environ trois heures, monsieur , rpondit Robert.
Cette rponse sembla faire rflchir le touriste et ses plus proches voisins.
Et aprs la traverse du plateau, reprit le touriste inquiet, quelle distance nous sparera du
sommet ?
Quinze cents mtres environ, suivant la verticale , dit laconiquement Robert.
Le questionneur sabma en des rflexions plus profondes, et maugra quelques injures
ladresse des impedimenta de la route.
Il faut avouer que la promenade navait plus rien de trs agrable. Le froid, cette altitude,
commenait devenir assez vif, tandis que brlaient les rayons du soleil, insuffisamment
tamiss par lair rarfi. Grills en avant, gels en arrire, les touristes apprciaient
modrment ce systme de compensation.
Dautre part, savancer ainsi vers le Midi, on ne tarda pas souffrir dinconvnients plus
graves. Sur ce sol de ponces, dun blanc plus clatant que celui de la neige, les rayons du
soleil rebondissaient comme sur un miroir, au grand dam des yeux les plus robustes. Roger
qui, sur le conseil de Robert, stait muni dun petit stock de lunettes bleues, put se mettre et
mettre ses amis labri de tout accident. Mais rares taient ceux de ses compagnons qui
avaient eu cette prcaution, et bientt des commencements dophtalmie se dclarrent, forant
plusieurs touristes lcher pied. Cela fit rflchir les autres et, peu peu, la traverse du
cirque se prolongeant sans que la fin en part moins lointaine, le plus grand nombre des
cavaliers, soit par crainte dophtalmie, soit pour cause de fatigue, reprit discrtement la route
dOrotava.
Botte botte avec Ignacio Dorta, Robert marchait en tte de la caravane. Tout entier ses
penses, il ne pronona pas une parole pendant les trois heures que dura la traverse du
cirque. Ce fut seulement parvenu au sommet de la Montagne-Blanche, ultime contrefort du
Pic, deux mille quatre cents mtres daltitude, quil jeta un regard en arrire. Il vit alors, non
sans surprise, quel point la caravane avait diminu.
Une quinzaine de touristes tout au plus la composaient dsormais, et le nombre des arrieros
avait subi une proportionnelle diminution. Le reste tait dispers, vanoui.

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Une caravane anglaise, vint murmurer Roger loreille de son ami, est dcidment le
corps qui a la plus basse temprature de fusion. Je note cette observation de chimie
transcendante.
En effet ! rpondit Robert en riant. Mais je crois le phnomne arrt. La solution doit
tre saturation.
Lvnement allait lui prouver le contraire.
Il sagissait maintenant dattaquer le cne lui-mme par un sentier dune raideur telle quil
paraissait impossible que des chevaux et des mules pussent sy maintenir. Les derniers
intrpides reculrent cette vue, et, prtextant une extrme fatigue, affirmrent rsolument
leur volont de regagner Orotava par le plus court. Vainement Thompson insista, mobilisa
larsenal de ses sductions. Il ne put obtenir que dnergiques refus formuls dun ton qui
navait plus rien daimable.
Avoir imagin une pareille excursion ! Ctait de la folie ! Comment un homme possdant
sa raison avait-il pu la proposer des gens autres que des ascensionnistes de profession ?
Pourquoi pas le mont Blanc tout de suite ?
Voil ce quon disait et lon ajoutait dautres rflexions non moins bienveillantes. On se
repentait haute voix davoir t sur le point, trois heures plus tt, de croire au succs final du
voyage. On se raillait davoir admis un instant quun projet de Thompson pt avoir le sens
commun.
Il fallut se rsoudre laisser partir les dsabuss, en leur adjoignant une partie des guides
et quinze des vingt chevaux porteurs des provisions. Puis Thompson attaqua aussitt la
monte, sans donner ses derniers fidles le temps de se raviser.
Au premier rang de ceux-ci figurait Van Piperboom de Rotterdam. Ombre de son
administrateur, il ne lavait pas depuis quinze jours lch dune semelle. Ctait sa vengeance
peut-tre. Thompson, prodigieusement agac, ne pouvait se dbarrasser de ce remords vivant.
Marchait-il, Piperboom tait sur ses talons ; parlait-il, le Hollandais buvait ses paroles ; il
navait de rpit que pendant les heures de la nuit.
Cette fois comme toujours, Piperboom tait son poste. Sa mule et pu brouter la queue de
celle de Thompson.
Si un cavalier et sa monture ne font pas forcment deux btes, ainsi que le soutient un
vieux proverbe, cela fait bien deux ttes en tout cas, cest--dire deux volonts distinctes et
parfois opposes. Or, si Piperboom entendait sattacher aux pas de son chef de file, sil voulait
gravir le cne jusquau bout, sa mule tait dun avis contraire. Au bout de dix pas, elle se
refusa nergiquement faire le onzime. Il trouvait la charge trop lourde, cet animal !
Tous les arguments physiques et moraux furent employs sans succs, les guides
sattelrent au mors de la rcalcitrante. Celle-ci, qui, apparemment, avait pris une irrvocable
rsolution, ne se laissa pas convaincre. Enfin, ennuye des taquineries quon se permettait
son gard, elle manifesta clairement sa mauvaise humeur en dposant son fardeau sur le sol.
Piperboom se vit donc dans la ncessit de quitter, bon gr mal gr, son administrateur, et
de prendre lui aussi avant lheure la route du retour, en compagnie dun guide, de deux
arrieros et dun cheval, dont on agrmenta sa solitude, tandis que ses compagnons plus
heureux continuaient leur ascension.
Ils taient dix-neuf en tout : trois guides, huit arrieros, conduisant les quatre chevaux
conservs, et huit voyageurs, savoir : Thompson, que sa grandeur obligeait la persvrance,
Robert, Roger de Sorgues, Alice et sa soeur, Jack Lindsay, Saunders et Hamilton. Quant
Lady Hamilton et Miss Margaret, elles devaient depuis longtemps tre arrives Orotava
sous la conduite de Tigg, qui stait galamment charg de les escorter. Ah ! si Miss Mary et
Miss Bess Blockhead avaient t l ! Combien elles auraient prfr voir lingrat monter
jusquau sommet du Pic et se prcipiter dans son cratre, plutt que de se transformer en
courtisan dune rivale !

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Dans cette colonne rduite, Robert avait t repris sur-le-champ par ses soucis habituels.
Entre Jack Lindsay et sa belle-soeur, que le hasard avait fait sengager successivement sur la
pente, il avait pouss sa mule avec vivacit, et non sans bousculer lgrement Alice. Celle-ci,
dailleurs, comme si elle et devin le mobile de linterprte du Seamew, ne stait pas
formalise de cette hte un peu nerveuse. Posment, elle avait cd son rang, et stait mise
la suite de son fidle protecteur.
Jack Lindsay, lui aussi, avait remarqu la manoeuvre de Robert, mais, pas plus que sa
belle-soeur, il ne montra par aucun signe quil sen ft aperu. Tout au plus une lgre
crispation de ses lvres trahit sa colre intime, et il continua gravir la pente sans se retourner
vers lennemi quil savait tre derrire lui.
Ce fut une monte extnuante. Sur ce sol friable et croulant, chaque pas demandait un
vritable travail. Quand, six heures du soir, aprs deux heures defforts, le commandement
de halte retentit, btes et gens taient bout.
On tait parvenu Alta Vista, sorte de renflement du cne, sur lequel on a bti un refuge
pour les ouvriers qui exploitent le soufre. L, on devait passer la nuit.
Tout dabord, on fit fte au dner excellent, et abondant en raison de la diminution des
convives, puis on soccupa de sinstaller pour la nuit. Le froid tait vif. Le thermomtre
marquait peine trois degrs au-dessus de zro. Un toit tait imprieusement ncessaire.
Pourtant, il nest pas certain quAlice et Dolly, malgr leur entranement de voyageuses,
eussent accept celui du refuge, dj envahi par les ouvriers de la solfatare. Peut-tre eussentelles prfr la nuit froide cette peu engageante promiscuit.
Heureusement Robert avait tout prvu pour leur viter ce dsagrment. Par ses soins, les
chevaux furent dchargs de leur fardeau, et bientt une tente confortable sleva, dans
laquelle, grce un petit pole et une suffisante provision de combustible, le feu ronfla en
quelques minutes.
Le jour dclinait rapidement. huit heures, la mer fut envahie par lombre, que lon vit
avec la vitesse dun express monter lassaut des ctes, des escarpements et des montagnes
environnantes. En deux minutes, le cirque de Las Canadas tait plong dans la nuit. Seul, le
Pic, tincelant encore, mergeait dun invisible abme.
Le globe du soleil atteignit locan, la ligne de lhorizon le rongea, tandis quun immense
cne dombre projet par le Pic, passant en un instant par tous les tons imaginables,
sallongeait jusqu la Grande-Canarie, et le dernier rayon passa, flche lumineuse, dans
latmosphre obscurcie.
Alice et Dolly se retirrent aussitt dans leur tente. Quant aux hommes, sil leur fut
impossible, labri du refuge, de trouver le sommeil, en raison de nues de parasites dont
semblaient se soucier fort peu les ouvriers, leurs htes et compagnons de lit, du moins purentils combattre le froid laide dun feu de retamas.
Vers deux heures du matin, les odieux insectes suffisamment repus, ils russissaient avec
peine sendormir, quand rsonna le signal du dpart. Il ny avait pas de temps perdre, si
lon voulait tre au sommet pour le lever de laube.
Le respect de la vrit force confesser que deux touristes se bouchrent obstinment les
oreilles.
Lun, le baronnet Sir George Hamilton, pouvait arguer de limpossibilit dagir autrement.
Et vraiment, il ne fallait pas moins quune raison de cette valeur pour dcider le pointilleux
passager faire un accroc au programme. Mais, cette fois, il tait rellement hors dtat de le
respecter. Quel moyen de grimper jusquau sommet, quand le moindre mouvement lui causait
les plus cruelles douleurs ? Dcidment, la fracheur des nuits tait funeste ses nobles
articulations. Simple prologue Canarie, le rhumatisme devenait drame Tnriffe.
Lautre rcalcitrant naurait pu fournir une aussi valable excuse. Sa sant tait parfaite,
celui-l et, circonstance aggravante, les plus fortes raisons lui conseillaient le courage. Mais il

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nest pas de fortes raisons pour un homme reint, et Thompson ltait au-del du
supportable. Aussi ne rpondit-il que par des grognements inarticuls aux appels dIgnacio
Dorta, et laissa-t-il partir sans lui ses derniers administrs. Il avait, son estime, assez fait
pour leur bonheur.
Six ascensionnistes seulement eurent donc le courage dattaquer les cinq cent trente-cinq
mtres qui sparent le sommet du refuge dAlta Vista. Ces cinq cent trente-cinq mtres, quil
faut gravir pied, sont en ralit les plus pnibles. Dans la nuit noire, peine claire par les
torches de pin portes par les guides, la marche tait incertaine sur ce terrain mouvant, et dont
la pente se relevait de mtre en mtre. En outre, le froid ne cessait de saccrotre, et bientt le
thermomtre tomba au-dessous de zro. Les hardis touristes luttaient pniblement contre le
vent glac qui leur coupait le visage.
Aprs deux heures de cette pnible monte, on atteignit la Rambleta, petit plateau
circulaire ourlant la base du piton terminal. Cent cinquante mtres restaient encore gravir.
Ces cent cinquante derniers mtres, il fut aussitt vident que Saunders du moins ne les
gravirait pas. peine arriv sur la Rambleta, il stait allong sur le sol, et il y demeurait
immobile malgr les exhortations des guides. En dpit de sa vigueur, ce grand corps tait
terrass. Lair manquait ses vastes poumons. Livide, il haletait pniblement. Ignacio Dorta
rassura ses compagnons inquiets.
Ce nest que le mal des montagnes, dit-il. Ce monsieur se gurira, ds quil pourra
redescendre.
Sur cette assurance, les cinq survivants du massacre reprirent leur ascension mouvemente,
en laissant un des guides avec le malade. Mais la fin du parcours en est de beaucoup la partie
la plus puisante. Sur ce sol inclin quarante-cinq degrs, chaque pas exige une tude, il faut
du temps et de violents efforts pour gagner quelques centimtres. Cest une excessive dpense
de forces, laquelle la rarfaction de lair ne permet de rsister que difficilement.
peine au tiers du chemin, Jack dut son tour se dclarer vaincu. Aux trois quarts
vanoui, secou par dpouvantables nauses, il tomba lourdement sur le sentier. Ses
compagnons qui le prcdaient ne saperurent mme pas de son indisposition et, sans
sarrter, continurent leur marche, tandis que le dernier guide restait prs du touriste hors de
combat.
Cinquante mtres plus haut, ce fut le tour de Dolly ; Roger, non sans un sourire lgrement
narquois, lui conseilla aussitt le repos, et son regard gay suivit Alice et Robert qui, sous la
conduite dIgnacio Dorta, atteignaient enfin le point suprme.
Il faisait nuit encore. Toutefois un peu de lumire, maintenant parse dans lombre,
permettait de percevoir confusment le sol que foulaient les pieds.
Sous la conduite du guide, qui se retira aussitt, Alice et Robert taient alls se blottir dans
une anfractuosit des rochers, et subitement la temprature jusque-l glaciale tait devenue
dune surprenante douceur.
Bientt la lumire grandissante leur fit reconnatre quils avaient trouv abri dans le cratre
mme du volcan, qui se creusait devant eux quarante mtres de profondeur. De tous cts
slevaient des fumerolles. Le sol spongieux et brlant tait cribl de petites excavations do
schappaient des vapeurs sulfureuses.
La priphrie du cratre marque une limite dune nettet remarquable. Jusqu lui, cest la
mort absolue, sans un tre, sans une plante. Sous linfluence de sa bienfaisante chaleur, la vie
renat au sommet.
Alice et Robert, debout, trois pas lun de lautre, contemplaient lhorizon que laube
enflammait. mus dune religieuse motion, ils semplissaient les yeux et lme du spectacle
grandiose qui commenait apparatre leurs yeux.
Autour deux bourdonnaient des mouches et des abeilles, les rapides fringilles du Pic se
croisaient tire-daile. ses pieds, Robert aperut une violette cache frileusement sous ses

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larges feuilles velues. Se baissant, il cueillit cette fleur paradoxale qui spanouit des
altitudes o nul autre reprsentant du rgne vgtal ne saurait vivre et loffrit sa compagne
qui, silencieusement, la piqua son corsage...
Soudain, la lumire du jour clata. Tel quune sphre de mtal rougie blanc, incendi,
sans rayons, le soleil montait lhorizon. Le sommet, dabord, flamba dans la clart, puis,
ainsi que la veille elle avait mont, lombre descendit dune pareille vitesse. Alta Vista, le
cirque de Las Canadas apparurent. Et, dun seul coup, comme si un voile se ft dchir, la
mer immense resplendit sous linfini de lazur.
Sur cette mer, lombre du pic se dessinait en un cne tonnamment rgulier, dont la pointe
allait lcher dans louest lle de Gomre. Plus loin et plus au sud, Hierro et Palma
apparaissaient nettement malgr la distance de cent cinquante kilomtres. Vers lest, la
Grande-Canarie se dressait dans la gloire de laube. Si Las Palmas, sa capitale, se cachait sur
la cte oppose, on distinguait par contre la Isleta et le port de La Luz, o trois jours plus tt
le Seamew tait mouill.
la base du Teyde, lle de Tnriffe se dployait comme un vaste plan. La lumire
rasante du matin accusait le relief des dnivellations. nergiquement, elle se mamelonnait
dinnombrables pics, se creusait de sauvages barranques et de douces valles, au fond
desquelles sveillaient cette heure des villages.
Que cest beau ! soupira Alice aprs une longue contemplation.
Que cest beau ! redit Robert en un cho.
Ces quelques mots jets dans le silence universel qui les entourait suffirent rompre le
charme. Tous deux du mme mouvement se retournrent lun vers lautre. Alice saperut
alors de labsence de Dolly.
O donc est ma soeur ? demanda-t-elle comme au sortir dun vritable rve.
Miss Dolly, lgrement souffrante, dit Robert, sest arrte un peu plus bas avec M. de
Sorgues. Si vous le dsirez, je puis aller leur aide ?
Robert avait fait un mouvement de retrait. Alice larrta du geste.
Non, dit-elle. Demeurez.
Puis, ayant gard quelques instants de silence :
Je suis heureuse que nous soyons seuls, reprit-elle avec une sourde hsitation peu
habituelle ce caractre dcid. Jai vous parler... vous remercier plutt.
Moi, madame ! se rcria Robert.
Oui, affirma Alice. Jai remarqu la protection discrte dont vous mentourez depuis
notre dpart de Madre, et jen ai compris les causes. Cette protection mest prcieuse,
croyez-le, mais je veux rassurer votre sollicitude. Je ne suis pas dsarme. Je nignore rien de
ce qui sest pass Madre.
Robert allait rpondre. Alice le prvint.
Ne me rpondez pas. Jai dit ce quil fallait dire, mais mieux vaut ne pas insister sur un
sujet aussi pnible. Cest un secret honteux que nous possdons tous les deux. Je sais quil
sera fidlement gard.
Aprs un court silence, elle reprit dune voix douce :
Comment naurais-je pas voulu rassurer votre amiti inquite ? Ma vie nest-elle pas
maintenant un peu votre bien ?
Robert du geste protesta.
Feriez-vous donc fi de mon amiti ? demanda Alice avec un demi-sourire.
Amiti bien courte, rpondit mlancoliquement Robert. Dans peu de jours dsormais le
navire qui nous porte sera mouill dans la Tamise, et chacun de nous suivra son destin.
Il est vrai, dit Alice mue. Nos existences se spareront peut-tre, mais il nous restera le
souvenir.
Il seffacera si vite dans le brouillard du temps !

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Alice, le regard perdu vers lhorizon, laissa dabord tomber lexclamation dsenchante
sans y rpondre.
Il faut que la vie ait t pour vous bien cruelle, dit-elle enfin, si vos paroles traduisent
fidlement votre pense. tes-vous donc seul dans lhumanit, pour avoir en elle si peu de
confiance ? Navez-vous pas de parents ?
Robert secoua ngativement la tte.
Damis ?
Jen avais autrefois, rpondit Robert avec amertume.
Et aujourdhui nen avez-vous plus ? objecta Alice. Seriez-vous donc vraiment assez
aveugle pour refuser ce titre M. de Sorgues, sans parler de ma soeur et de moi ?
Vous, madame ! scria Robert dune voix touffe.
Il est certain, en tout cas, poursuivit Alice, en ngligeant linterruption, que vous ntes
pas encourageant pour lamiti qui soffre vous. Jen suis me demander si jai t coupable
en quelque manire votre gard.
Comment pourriez-vous ltre ? interrogea Robert sincrement surpris.
Je lignore, rpondit Alice. Mais il est vident que, depuis lvnement que je rappelais
tout lheure, vous vous tes loign de nous. Ma soeur et moi, nous nous en tonnons, et M.
de Sorgues ne se prive pas de blmer une conduite dont il ne peut trouver, dit-il, lexplication.
Quelquun de nous vous aurait-il donc bless son insu ?
Oh, madame ! protesta Robert confus.
Alors, je ne comprends plus.
Parce quil ny a rien comprendre, rpondit vivement Robert. Malgr ce que vous
supposez, je suis rest ce que jtais. La seule diffrence du pass au prsent rside dans
lintrt que ma valu une circonstance fortuite, et que ne pouvait ambitionner lhumble
interprte du Seamew.
Vous ntes pas pour moi linterprte du Seamew, rpliqua Alice dont les joues se
colorrent lgrement. Votre explication est mauvaise, et cette chicane nest digne ni de vous,
ni de moi. Reconnaissez-vous nous viter, moi, ma soeur, et jusqu M. de Sorgues ?
Cest vrai, dit Robert.
Alors, je vous rpte : pourquoi ?
Robert sentit une meute de penses se heurter dans son cerveau.
Il parvint cependant se ressaisir, et, se contraignant au silence, il dit simplement :
Parce que nos situations rciproques me dictent ma conduite et mimposent une grande
rserve. Puis-je mconnatre la distance qui les spare bord de ce navire o nous vivons
des titres si opposs ?
Mauvaise raison, repartit Alice avec impatience, puisquil nous convient tous trois
dignorer cette distance dont vous parlez.
Il est de mon devoir de men souvenir, dclara Robert avec fermet, et de ne pas abuser
dun gnreux sentiment de reconnaissance au point de maccorder une libert qui pourrait
tre diversement interprte.
Alice rougit, et son coeur se mit battre. Elle et conscience quelle sengageait sur un
terrain brlant. Mais quelque chose de plus fort quelle lentranait irrsistiblement pousser
jusquau bout un entretien qui commenait devenir dangereux.
Je nentends pas bien ce que vous voulez dire, pronona-t-elle avec un peu de hauteur, et
je ne sais quels sont les jugements que vous estimez devoir redouter.
Et si ctait uniquement le vtre, madame ! scria malgr lui Robert.
Le mien !
Oui, le vtre, madame. Mme hors du Seamew, nos vies sont trop diffrentes pour
quelles puissent se mler sans appeler le soupon. Que penserait-on de moi, quen penseriezvous vous-mme, si je vous autorisais jamais supposer que jai os, que jose...

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Robert se tut brusquement, renfermant en lui dun dernier effort la parole irrparable quil
stait jur de ne pas prononcer. Mais ne se taisait-il pas trop tard, et nen avait-il pas dit assez
pour que Mrs. Lindsay comprt ?
Sil en tait effectivement ainsi, si Alice avait devin le mot prt jaillir, il est croire
quelle ne le redoutait pas. Engage par sa faute dans une situation sans issue, elle lui faisait
tte, sans chercher se drober par de purils faux-fuyants. Bravement, elle stait
compltement tourne vers Robert.
Eh bien ? dit-elle rsolument. Achevez.
Robert crut sentir le sol manquer sous ses pieds. Ses dernires rsolutions furent
emportes. Il cessa de lutter, perdu. Une seconde encore, et son coeur trop plein allait crier
son secret...
Une pierre roula dix pas de lui, en mme temps quune toux violente faisait vibrer lair
rarfi. Presque aussitt Roger parut soutenant Dolly, dfaillante, et suivi dIgnacio Dorta qui
tait redescendu les aider parfaire lascension.
Roger, dun coup doeil, vit lembarras de ses amis, et reconstitua facilement la scne.
Toutefois, il nen fit rien paratre. Mais un invisible sourire courut sous sa moustache, tandis
que son doigt complaisant commenait dtailler pour Dolly limmense panorama dploy
devant elle.

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VI

UN ACCIDENT QUI ARRIVE POINT


Le 11 mai, dix heures du matin, le Seamew quitta le port dOrotava. Le programme fixait
ce dpart au 7, six heures du matin. Mais, ayant dj un retard de quatre jours, Thompson
navait vu aucun inconvnient laugmenter de quatre heures. De fait, cela navait gure
dimportance au moment o lon sengageait sur la route du retour, et il restait ainsi loisible
aux passagers de prolonger un repos rparateur.
Thompson, on le voit, en revenait au systme des aimables procds. Maintenant que
chaque tour dhlice allait le rapprocher du quai de la Tamise, il jugeait avantageux
damadouer par la douceur des souscripteurs dont plusieurs taient devenus ses ennemis. En
sept jours de traverse, un homme adroit est capable de faire bien des choses, de retourner
bien du monde. Et dailleurs, quoi dsormais lui et servi la froideur ? Il ny aurait plus de
relche, et, bord du Seamew, il ntait pas craindre quaucun ennui nouveau se prsentt.
La dlicate attention de leur administrateur fut apprcie des passagers. Tous firent grasse
matine ce jour-l. Pas un navait encore quitt sa cabine quand le Seamew appareilla.
Autre dlicate attention, le capitaine, sur lordre de Thompson, avait commenc un voyage
de circumnavigation : avant de mettre le cap sur lAngleterre, on passerait entre Tnriffe et
Gomre, puis on contournerait lle de Fer, ce qui constituerait une promenade charmante. On
remonterait ensuite vers Palma, porte de laquelle on serait, il est vrai, pendant la nuit. Mais
ctait l un insignifiant dtail, le plus exigeant ne pouvant obliger Thompson ralentir la
course du soleil. Aprs cette revue finale de larchipel des Canaries, les passagers, en se
rveillant le lendemain, auraient un plus vif plaisir en trouvant devant eux la mer libre.
Conformment ce programme revu et corrig, le Seamew longeait la vitesse
rglementaire de ses douze noeuds la cte ouest de Tnriffe, quand la cloche sonna le
djeuner.
Les convives en furent clairsems. Raison de fatigue ou autre, un grand nombre dentre
eux restrent confins dans leurs cabines.
La descente du Pic avait cependant t plus rapide et plus facile que la monte. Seuls, les
conqurants de la crte suprme avaient eu vaincre quelques difficults. Si, jusqu Alta
Vista, il ne stait agi que dune vritable glissade sur le sol inclin, ils avaient d, partir de
ce point, remonter sur leurs mules et suivre de nouveau le sentier en lacet plus inquitant
encore descendre que pnible monter. Une fois parvenus au cirque de Las Canadas, le
retour stait montr simplement pareil laller, et, finalement, les huit intrpides staient
retrouvs en excellente sant vers sept heures du soir bord du Seamew.
Que ces huit touristes eussent besoin de repos, cela se comprenait. Mais les autres auraient
d tre tout fait remis aprs deux nuits entires de sommeil.
Le capitaine Pip les avait vus, lavant-veille, regagner successivement le bord. Avant midi,
les premiers taient arrivs, puis les autres avaient suivi, espacs jusqu Piperboom, venu le
dernier sept heures du soir, sans autre mal quun apptit dvorant.
Les vides ne manquaient pas cependant parmi ces inconstants voyageurs. Cest que la
fatigue se mesure moins au travail accompli qu leffort. Tous souffraient plus ou moins dun
mal particulier. Lun avait une courbature, lautre une ophtalmie cause par la blanche steppe
de Las Canadas, le troisime un gros rhume apport par le vent glacial de la montagne.
Maux peu graves en somme, puisque avant une heure ces invalides commencrent sortir
de leur retraite, au moment o le Seamew doublait la pointe Teno, en laquelle, louest, se
termine lle de Tnriffe.
peu de distance, Gomre apparaissait. Le Seamew sen rapprocha rapidement et suivit le
rivage moins de trois milles.

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Vers deux heures, on passa au large de Saint-Sbastien, capitale de lle, bourg de


mdiocre importance, mais grand par les souvenirs quil voque. Cest de ce point que, le 7
septembre 1492, Christophe Colomb slana dfinitivement dans linconnu. Trente-quatre
jours plus tard, limmortel voyageur dcouvrait lAmrique.
Quelques battements dhlice, et lle de Fer apparaissait son tour, spare de Gomre par
un dtroit de vingt-deux milles, que le Seamew mit deux heures franchir.
Il tait quatre heures et demie, quand on commena ctoyer cette le, la plus mridionale
de larchipel. Situe environ par 28 30' de latitude nord et 20 de longitude ouest, elle na
aucune importance commerciale, et ne doit sa clbrit relative qu une particularit
gographique : pendant longtemps son mridien fut adopt comme origine de tous les autres,
et la longitude des divers points du monde sexprima en degrs lest ou louest de lle de
Fer.
Heureusement pour les passagers du Seamew, cette le offre la curiosit du voyageur
dautres attractions que cet intrt un peu spcial. Son aspect particulirement terrible et
sauvage expliquait le dtour impos par Thompson son navire. Moins leve que Tnriffe,
que Palma, que la Grande-Canarie mme, cette sentinelle avance de larchipel est dun abord
plus rbarbatif que ces terres pourtant dj assez peu accueillantes. De toutes parts, une falaise
la borde, slevant verticalement plus de mille mtres de hauteur au-dessus des flots et la
rend peu prs inaccessible. Pas une fissure, pas une crique dans cette muraille dairain.
Les insulaires, dans limpossibilit de sjourner sur les rivages, ont d stablir en grande
majorit dans lintrieur. Ils y vivent spars du reste du monde, peu de navires se souciant
daffronter les rcifs sems au large de lle, les courants violents et les vents dangereux qui
lentourent et rendent dans ces parages la navigation des plus difficiles.
Ces vents et ces courants ntaient pas pour inquiter un navire vapeur. Le Seamew put
donc suivre imperturbablement cette cte dsole, dont pas une maison, pas un arbre ne vint,
durant trois heures, gayer la sauvage majest.
Dans le nord-est, le pic de Tnriffe, par-dessus lle de Gomre, se dressait tout embrum
de nues, montrant aux passagers le point que bien peu dentre eux avaient russi atteindre.
Vers six heures et demie il disparut, cach derrire le cap Restinga que doublait le Seamew.
Tous les regards salurent alors pour la dernire fois le mont prodigieux que lon ne devait
plus revoir, tandis que le capitaine faisait mettre progressivement la route au nord. On
sengageait dfinitivement sur le chemin du retour.
sept heures, la table se retrouva au complet, Thompson prsidant rgulirement, le
capitaine en face de lui, les passagers leurs places habituelles. La mer tait douce, le menu
confortable, tout conspirait pour que ce repas inaugurt lre de la rconciliation. Il dbuta
mal cependant au milieu dun silence menaant.
Entre Alice et Robert particulirement une gne existait, vidente. Sur le sommet du
Teyde, ils en avaient la fois dit trop et trop peu, et ni lun ni lautre nosait reprendre
lentretien. Robert, auquel ses vacances dsormais illimites ne fournissaient plus de prtextes
disparatre, avait toute laprs-midi gard un obstin silence, tandis quAlice tait demeure
rveuse. Roger, qui les observait du coin de loeil, fut dsagrablement surpris du rsultat de
sa diplomatie.
En voil, des amoureux ! se disait-il ironiquement.
Pourtant leur trouble tait patent, quand Dolly et lui taient arrivs au sommet du Pic. Il ne
pouvait sillusionner cet gard. Mais le retrait actuel ntait pas moins certain, et Roger en
concluait avec dpit quil avait un peu trop tt interrompu le tte--tte.
Bien quils neussent pas les mmes raisons, les autres touristes staient mis deux-mmes
au diapason. Une sourde contrainte enveloppait le btiment tout entier.
Que Jack Lindsay ft sombre, quoi dtonnant cela ? Ntait-ce pas son tat ordinaire ?
Seul, lcart, il ressassait avec rage les incidents de la veille. Que stait-il pass, lorsque,

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malgr sa haine, il avait d, vaincu, sarrter mi-route ? Non content de le deviner trop
aisment, il aurait voulu voir et savoir.
Des colres le prenaient. Ah ! sil avait pu dun seul coup ventrer ce maudit navire ! Avec
quelle joie il et prcipit ses compagnons et soi-mme dans les flots, pourvu quil et le
plaisir dy faire prir en mme temps sa belle-soeur et son excrable sauveur !
Mais, si la mchante humeur de Jack sexpliquait facilement, do venait la tristesse des
autres ? Pourquoi, au cours de laprs-midi, ne staient-ils pas runis en groupes comme au
dbut du voyage ? Pourquoi navaient-ils pas chang leurs impressions en longeant cette
rbarbative le de Fer, au lieu de rester isols et silencieux ?
Cest quils avaient perdu le plus ncessaire des biens : lespoir, qui peut au besoin
remplacer tous les autres. Jusque-l, lavenir leur avait fait supporter le prsent. Il tait
possible quune excursion russie, un htel confortable, une promenade agrable, vinssent
compenser une excursion manque, un htel honteux, une promenade reintante. Aujourdhui,
le livre tait clos. Le voyage termin ne rservait plus aucune surprise aux voyageurs. Et cest
pourquoi ceux-ci passaient leur temps rcapituler en eux-mmes les ennuis dont ils avaient
souffert ; et cest pourquoi, leur mcontentement port son comble par leur dernire
dsillusion, ils gardaient le silence, par honte rciproque de stre laiss prendre ce
traquenard.
Ce silence persistant, Saunders en jouissait profondment. Il y sentait llectricit latente.
Incontestablement, lorage couvait. lui de le faire clater. Il en cherchait loccasion
favorable. Le hasard la lui fournit.
Il avait dj risqu plusieurs pointes dsagrables sans rencontrer dcho, quand ses yeux
fureteurs dcouvrirent le vide de deux places voisines ordinairement occupes.
Deux des intelligents passagers qui nous ont brl la politesse Las Palmas , songea-t-il
tout dabord.
Mais un examen plus attentif le convainquit de son erreur. Les places inoccupes taient
celles du jeune mnage, qui, suivant sa coutume, avait dbarqu ds larrive Santa-Cruz.
Saunders fit aussitt sa remarque haute voix et sinforma des passagers absents. Personne
ne les avait vus.
Ils sont souffrants, peut-tre, dit Thompson.
Pourquoi seraient-ils malades ? rpliqua hargneusement Saunders. Ils ntaient pas avec
vous hier.
O voulez-vous quils soient ? objecta Thompson avec mansutude.
Le sais-je, moi ? rpondit Saunders. Vous les aurez oublis Tnriffe sans doute.
Saunders avait dit cela comme autre chose. Quant Thompson, il haussa les paules.
Comment voulez-vous quon les ait oublis ? Navaient-ils pas un programme !
ces mots, le baronnet intervint.
Un programme, en effet, dit-il dun air pinc, qui annonce que le Seamew partira le 4
juin, et non le 7, de Santa-Cruz, et non dOrotava. Si cest sur le programme que vous
comptez !
Ils ont d tre informs du changement, rpondit Thompson. Et dailleurs, rien nest plus
simple que daller frapper la porte de leur cabine.
Deux minutes plus tard, Mr. Roastbeaf annonait que la chambre tait vide. Les jeunes
maris avaient incontestablement disparu.
Malgr son ordinaire aplomb, Thompson avait lgrement pli ; laffaire cette fois tait
grave. Encaisser des gens le prix dun voyage, puis les semer tranquillement en route, nul
doute que les tribunaux anglais apprciassent fort mal cette fantaisie.
Il ny a quun moyen, dit-il aprs un instant de rflexion. Si ces messieurs le veulent
bien, nous allons retourner Santa-Cruz de Tnriffe. Grce au dtour que nous avons fait,
cela ne nous cartera gure de notre route, et ds demain matin...

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Un toll gnral lui coupa la parole. Tous les passagers parlaient la fois. Allonger dune
nuit, dune heure mme, un voyage en la compagnie de ladministrateur gnral, jamais !
Dcidment, ltincelle avait jailli, lorage clatait. Quant la foudre, Saunders se chargeait
de la dcider tomber.
lui tout seul, il parlait plus haut que les autres. Il gesticulait avec un formidable bruit de
bielles rouilles.
Nous arrter ! sexclamait-il. Parbleu ! Est-ce notre faute, si vous oubliez vos passagers
comme un mouchoir de poche ? Vous vous arrangerez avec ceux-l. Nous aurions parcourir
un trop long chemin, sil nous fallait aller chercher tout ce que vous avez oubli en cours de
route, vos engagements, par exemple, que vous avez gars un peu partout, aux Canaries, aux
Aores, Madre ! Nous les retrouverons Londres ! ajouta-t-il dune voix terrible, en
frappant tour de bras sur son carnet.
Thompson se leva, et quitta la table.
Vous me parlez, monsieur, dun ton qui ne saurait me convenir, dit-il en sefforant de
prendre une attitude pleine de dignit. Souffrez donc que je brise l et que je me retire.
Que les injures eussent entam lpiderme de Thompson, cela en vrit tait fort douteux.
Sa peau, normale au demeurant, se faisait cuirasse pour ce genre de piqres. Mais il avait jug
dplorable leffet de cette algarade, au moment o la conciliation devenait le premier de ses
besoins. Mieux valait laisser renatre le calme. Il reprendrait alors son oeuvre de paix, et
quelques bons dners suffiraient lui ramener ses souscripteurs.
Il connaissait mal son ennemi. Saunders le suivit pas pas sur le spardeck o il stait
rfugi, et, derrire Saunders, tous les passagers sans exception, les uns irrits, les autres
seulement amuss, comme Roger et les Amricaines, mais tous, au demeurant, approuvant
lesprit sinon la forme de la diatribe de Saunders.
Oui, monsieur, reprit ce dernier, en cernant dans un coin le malheureux administrateur
gnral, et en lui mettant son carnet sous le nez, nous les retrouverons Londres, vos
engagements, et les tribunaux estimeront leur valeur vos excellentes plaisanteries. Jtablirai
mon compte. Je prouverai que vous mavez contraint par votre ladrerie dpenser de ma
poche, en sus du prix de ma place, une somme totale de vingt-sept livres sterling neuf
shillings, et cinq pence (six cent quatre-vingt-six francs quatre-vingt) qui aurait d y rester. Je
leur raconterai la noyade de Mrs. Lindsay, lavalanche de Saint-Michel, le djeuner de Horta,
le rhumatisme de Sir Hamilton, le lumbago de Mr. Blockhead...
Permettez ! permettez ! rclama faiblement Blockhead.
... et les htels infects, et toutes nos excursions, toutes nos promenades si bien
organises, sans oublier la dernire, cette ascension insense au pic de Tnriffe, dont la
plupart de vos passagers sont revenus malades, et dont les plus persvrants nont rapport
que des puces !
Bravo, bravo ! crirent tous les auditeurs dune voix trangle par un rire de vengeance.
Parfaitement, monsieur, continua Saunders lanc fond de train, je ferai tout cela. Mais,
en attendant, je ne vous mcherai pas la vrit : nous avons t vols, monsieur, je ne vous
lenvoie pas dire.
La scne prenait dcidment une mauvaise tournure. la violence de son adversaire, aux
mots employs, Thompson comprit quil se devait de protester. Il protesta.
En vrit, monsieur, dit-il, voil qui est intolrable. Puisque vous devez, dites-vous, vous
adresser aux tribunaux, veuillez donc attendre quils aient prononc, et mpargner des scnes
dans le genre de celle-ci. Depuis le dpart, je nai eu daffaires quavec vous. Si vous ntiez
pas l, tout le monde se dclarerait content. Que me voulez-vous donc ? Je ne vous connais
pas, moi, aprs tout, monsieur Saunders !
Vous me connaissez parfaitement, au contraire, rpliqua Saunders.
Moi ?

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Vous.
Lirrconciliable passager se planta en face de ladministrateur gnral.
Mon nom nest pas Saunders, dit-il nettement.
Bah ! fit Thompson tonn en regardant son ennemi.
Mon nom est Baker, monsieur, cria celui-ci en levant son long bras vers le ciel.
Baker !
Oui, monsieur, Baker, directeur dune agence de voyages, sans aucun rapport avec la
vtre, je men flatte.
Rien navait fait prvoir ce coup de thtre. Aprs avoir pouss une exclamation de
surprise, les passagers se taisaient, les yeux fixs sur Baker, qui attendait dans une pose
agressive leffet de sa rvlation.
Cette rvlation, qui, dans lesprit de son auteur, aurait d assommer Thompson, avait au
contraire paru le mettre son aise.
Baker ! rpta-t-il railleusement. Tout sexplique ! Quand je pense que jaccordais
quelque attention vos rcriminations incessantes ! Mais cest tout simplement de la vulgaire
concurrence !
Et Thompson agita sa main avec une ddaigneuse insouciance. Il ne lagita pas longtemps.
Baker on lui conservera dsormais son nom vritable avait pris une mine vraiment froce
qui glaa la gaiet naissante de limprudent administrateur gnral.
Ici, pronona Baker froidement, je suis un passager comme les autres, et jai comme les
autres le droit de me dire vol.
Mais pourquoi y tes-vous, ici ? objecta Thompson exaspr. Qui vous forait dy venir ?
Ah ! rpondit Baker, pensez-vous donc que nous allons nous laisser tranquillement
ruiner ? Pourquoi je suis ici ? Pour voir. Et jai vu. Je sais maintenant ce que cachent les
rabais insenss que font les farceurs de votre espce. Puis, jai compt sur un autre plaisir.
Vous connaissez sans doute lhistoire de cet Anglais qui suivait un dompteur dans lespoir de
voir ses fauves le dvorer ?... Eh bien ! moi, cest absolument la mme chose.
Thompson fit la grimace.
Il ny a quune diffrence entre lAnglais et moi, cest que jai envie dy mettre
personnellement la dent ! Si je ne me retenais, savez-vous bien que je vous boxerais,
monsieur ?
Ce fut autour des deux champions un tonnerre de bravos. Excit par ces clameurs, Baker
prit la position classique et fit un pas en avant.
Thompson, lui, aurait bien voulu en faire un en arrire. Mais le moyen de percer la barrire
humaine qui le cernait de toutes parts ?
Messieurs ! messieurs ! priait-il en vain.
Et Baker, qui avanait toujours, allait peut-tre passer de la parole laction...
Tout coup, une violente commotion branla le navire, et un sifflement assourdissant
retentit dans la machine.
Tous, y compris les belligrants, demeurrent frapps de stupfaction. Au sifflement, des
cris de dtresse staient mls, et par le capot et les manches air de la machine une vapeur
paisse slevait. Lhlice stoppa.
Que stait-il pass ?
Le capitaine Pip, le premier, stait prcipit lendroit du pril. Il allait enjamber lchelle
de fer conduisant la machinerie, quand un chauffeur sauta sur le pont et senfuit en criant.
Un autre le suivit, puis un autre, tous par bonheur sains et saufs.
Il en manquait encore un pourtant. Mais on le vit apparatre soutenu, port plutt par Mr.
Bishop. Celui-l paraissait bien malade. Grivement brl par tout le corps, il poussait des
gmissements lamentables.

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Lorsque lhomme fut tendu sur le pont, hors datteinte de la vapeur qui continuait fuser
grand bruit, Mr. Bishop se redressa, et lon put voir quil avait t, lui aussi, profondment
brl la poitrine et au visage. Il ne paraissait pas toutefois y faire attention, et, se tournant
vers le capitaine, il attendit ses questions.
Quy a-t-il, monsieur ? demanda celui-ci dune voix calme.
Un accident. Je vous lai dit, commandant, on ne fait pas du neuf avec du vieux. La
chaudire a cd, vers la base heureusement, et a noy les feux.
Laccident est-il rparable ?
Non, commandant.
Cest bien, monsieur, dit le capitaine Pip qui, tandis que les passagers sous la direction de
Mr. Flyship sempressaient auprs des deux blesss, remonta son banc de quart et
commanda de sa voix ordinaire : larguer la grand-voile ! larguer le grand foc ! larguer
tout !
Puis, ayant jet un coup doeil sur Mr. Bishop et le chauffeur quon transportait vanouis
dans les cabines, il se tourna vers Artimon, quaucun vnement ne pouvait loigner de son
poste rglementaire.
Le capitaine regarda Artimon, et Artimon regarda le capitaine. Ce regard sympathique
chang, le premier loucha de la manire rserve aux plus mmorables circonstances, et,
ayant crach dans la mer avec circonspection :
Par la barbe de ma mre, master, dit-il enfin, nous sommes dans une priptie,
monsieur !

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VII
LA DRIVE
Le lendemain, le 12 juin, huit heures du matin, le capitaine Pip descendit du banc de
quart o il avait pass la nuit, et rendit visite Mr. Bishop et au chauffeur atteint. Les deux
blesss allaient mieux. Rassur de ce ct, le capitaine entra dans sa cabine, et, dune main
calme, crivit sur le livre de bord : Ce 11 juin. Appareill dix heures du matin. Quitt
Orotava de Tnriffe (Canaries) destination de Londres (Angleterre). Modifi la route
directe selon les instructions de larmateur. Cap louest. midi, doubl la pointe Teno. Pris
connaissance de lle de Gomre. Fait route au sud. une heure et demie, fait route au sudouest ; laiss Gomre tribord. cinq heures, long la cte de lle de Fer. Route au sud un
quart ouest. six heures et demie, doubl la pointe Restinga de lle de Fer (Canaries). Fait
dner lquipage. sept heures, dner du carr. huit heures, par le travers du port Naos,
cinq milles de la cte, la chaudire a cd trois pouces au-dessus du fond, occasionnant
lextinction des feux. Mr. Bishop, premier matre mcanicien, brl la figure et la poitrine
en remontant un chauffeur vanoui et grivement bless. Dclare laccident irrparable.
Largu toute la toile, route au plus prs tribord amures, par alizs du nord-est. Fait signaux
rglementaires. huit heures et demie, vir de bord. La nuit venant, lanc fuses sans
rsultat. neuf heures, vir de bord. minuit, vir de bord.
Ce 12 juin. deux heures, vir de bord. quatre heures, vir de bord. Au jour levant,
aperu lle de Fer vingt milles environ dans le nord. Mis pavillon en berne. Sond sans
rencontrer le fond. Continuons driver, drosss par alizs du nord-est. neuf heures, me
trouvant environ trente milles de lle de Fer, laiss porter. Mis cap au sud un quart ouest,
faisant route bbord amures pour les les du Cap-Vert.
Ayant appos le point final, le capitaine stendit sur son lit, et sendormit paisiblement.
Par malheur, tous les passagers du Seamew ne possdaient pas cette force dme qui
permettait au brave capitaine Pip de relater en termes si brefs et si simples daussi singuliers
vnements. La veille au soir, il sen tait fallu de peu quune panique se dclart et que les
embarcations fussent prises dassaut, comme si un naufrage et t imminent. Tout stait
calm nanmoins, grce au sang-froid du commandant, en qui lon avait instinctivement une
universelle confiance.
Toutefois, pendant une partie de la nuit, la plupart des passagers taient demeurs sur le
spardeck, commentant les circonstances de laccident, en discutant les consquences
probables. Dans ces groupes, Thompson ntait certes pas en odeur de saintet. Ainsi donc,
non seulement il avait attaqu ses souscripteurs dans leur bourse, mais encore il mettait leur
vie mme en danger.
Avec une inexcusable inconscience, il les avait conomiquement entasss les paroles de
Mr. Bishop taient crasantes cet gard sur un vieux navire presque hors de service qui se
dclarait fourbu avant la fin du parcours. On sexpliquait maintenant les rabais successifs
consentis par lagence, et auxquels tant de gogos staient sottement laiss prendre.
Voil un incident que Baker pouvait noter sur son carnet. Nul doute quil ne lui valt une
solide indemnit, sil tait jamais en mesure de faire appel aux juges de lAngleterre.
Pour le moment, en effet, ils taient loin, ces juges, et locan, insensible aux arguments les
mieux dduits, entourait de tous cts le btiment dsempar. Quallait-on devenir ? Vers
quel point des mers serait entran ce steamer dsarm, ce navire la drive ?

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Cependant, quand on vit le capitaine Pip son banc de quart commander la manoeuvre
avec calme, quand, toutes voiles dehors, le Seamew eut repris de lerre et mit le cap sur la
cte mridionale de lle de Fer, disparue dans la nuit, on commena se rassurer. Le
lendemain sans doute, on serait labri dans une crique de la falaise, et les touristes pourraient
sembarquer sur un des paquebots rguliers.
Peu peu, le spardeck se vida. Tout dormait larrire du Seamew, lorsque le timonier
piqua minuit.
Dun sommeil agit toutefois, et, ds la pointe du jour, les passagers reparurent sur le pont
au grand complet. Quel ne fut pas leur dsappointement en apercevant prs de vingt milles
dans le nord le rivage de lle de Fer o ils avaient pens atterrir !
Il ne fallut rien de moins que le spectacle du capitaine Pip, continuant, comme si de rien
ntait, son ternelle promenade sur la passerelle, pour leur rendre un peu de courage. Mais ils
furent repris de leurs angoisses en voyant la terre continuer sloigner davantage mesure
que le temps scoulait.
On se demandait ce que cela voulait dire. Ce fut un soulagement quand le capitaine fit prier
les passagers de se runir dans le grand salon pour entendre une communication.
En un clin doeil, le salon fut plein, bourdonnant de conversations animes qui sapaisrent
subitement lentre du capitaine.
En quelques mots, celui-ci exposa clairement la situation.
Le Seamew, dsempar de sa machine, ne pouvait plus compter que sur ses voiles. Mais un
steamer nest pas mt pour ce genre de navigation. Il ne peut offrir au vent quune
insuffisante surface de toile. En outre, les formes de sa carne ne sont pas propices toutes les
allures. Alors quun voilier, au plus prs, gagnerait aisment dans le vent , un steamer
drive par suite du moindre creux de sa coque, et marche presque autant du travers que de
lavant.
Le capitaine, bien que sans illusions, avait cependant tent cette allure, qui pouvait seule le
rapprocher de larchipel des Canaries. Toute la nuit, on avait louvoy, en sefforant de
gagner du terrain contre les alizs du nord-est. Conformment ses prvisions, le navire avait
beaucoup driv, et dautant plus quil tait en mme temps dross par un courant denviron
deux noeuds lheure, qui, branche dtache du Gulf Stream, suit du nord au sud la cte
occidentale de lAfrique.
Dans ces conditions, il aurait t insens de sobstiner. Mieux valait profiter du courant et
du vent pour gagner le plus rapidement possible un port de secours.
Deux destinations ds lors soffraient lui : les possessions franaises du Sngal ou les
les du Cap-Vert. Le capitaine avait choisi ces dernires. Ainsi quil lexpliqua son
auditoire, la distance tait la mme, et il vitait ainsi la cte dAfrique dont il redoutait
lapproche avec un btiment disposant daussi faibles moyens daction.
Dailleurs, il ny avait pas lieu de sinquiter. La brise tait belle et, dans cette rgion des
alizs, on devait considrer comme trs probable quelle se maintiendrait ainsi. Il ne sagissait
donc en somme que dune prolongation du voyage ; sans que les risques en fussent
notablement accrus.
Son speech termin, le capitaine salua, puis, ayant manoeuvr de faon mettre le
btiment dans sa nouvelle route, il regagna sa chambre et, avant de sendormir, fit dans le
journal du bord la narration obligatoire des vnements qui venaient de se drouler.
Quant aux passagers, il les avait laisss vritablement accabls. Un grand silence
emplissait le salon tout lheure si bruyant.
En mme temps que ses administrs, Thompson avait reu la communication du
commandant. Certes, tout ce qui arrivait arrivait par la faute du coupable administrateur
gnral. Nul nhsitait ce sujet. Pourtant, il avait lair si malheureux, si totalement ananti,

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que personne neut le coeur de lui faire le moindre reproche. Qutait-il maintenant, sinon un
naufrag comme les autres ?
Cest au milieu de ce profond silence quclata soudain un rire joyeux. Tous relevrent le
front et considrrent avec tonnement Roger de Sorgues, propritaire de cette intempestive
gaiet. Celui-ci samusait sincrement de ces renaissantes pripties, et il ne saperut mme
pas de la surprise de ses compagnons.
Bon Dieu ! mon cher monsieur, dit-il en frappant avec une sorte damiti lpaule de
Thompson, quels drles de voyages on fait dans les agences anglaises ! Partir pour les
Canaries sur un navire vapeur, et aborder aux les du Cap-Vert sur un navire voiles, voil
une bonne blague, sil en est au monde !
Et Roger, communiquant son irrsistible gaiet aux deux passagres amricaines, remonta
avec elles sur le spardeck, tandis que, dans le salon, les langues commenaient se dlier. Son
rire avait dtendu les nerfs. Mieux que les plus nergiques exhortations, mieux que les plus
sages conseils, il avait raffermi les courages. On en vint envisager dun coeur plus lger
cette traverse supplmentaire, sans toutefois arriver jusqu loptimisme du joyeux officier
franais.
Il faut avouer que la situation justifiait largement ce reste dinquitude. Ce ntait pas une
simple promenade que le Seamew entreprenait l. Entre lle de Fer et la premire le du CapVert, une tendue denviron sept cent vingt milles marins lui restait franchir. la vitesse de
cinq noeuds que lui donnaient ensemble le courant et sa voilure rduite, ces sept cent vingt
milles exigeraient au moins huit jours de navigation. Et, en huit jours, que ne peut-il survenir
dans le capricieux empire de Neptune !
Toutefois, comme le dsespoir net t daucun secours, on se rsigna. Peu peu, le bord
retrouva son habituelle physionomie, et la vie reprit son cours, dont les repas venaient heure
fixe couper la monotonie.
Cette question des repas avait acquis une nouvelle importance. Les touristes les
multipliaient comme on les multiplie en wagon, plus par dsoeuvrement que par apptit.
Thompson laissait faire, et mme, par une lchet dont limprudence allait lui tre bientt
dmontre, il favorisait cette distraction, linsu du capitaine Pip, dans le chimrique espoir
dobtenir son pardon.
Cette distraction, Piperboom de Rotterdam lapprciait tout particulirement. Incorpor
ladministrateur gnral, il avait entendu lexplosion, cout la communication du capitaine
Pip. Comprenait-il lobligation o lon se trouvait de modifier la route ? Ses regards, qui, plus
dune fois, staient dirigs sur la boussole et sur le soleil, permettaient de le supposer. En
tout cas, linquitude, sil en prouvait, laissait intact son apptit. Il continuait se montrer
grand apprciateur des combinaisons culinaires. Les repas avaient beau se multiplier, se
subdiviser en breakfasts, dinners, teas, luncheons, il les honorait tous dune manire aussi
prodigieuse. Son estomac tait dcidment insondable.
Symtriquement ce gouffre, le buveur Johnson nageait dans une batitude plus complte
encore peut-tre. Grce dincessants efforts, il tait enfin parvenu au point o livresse totale
va devenir une maladie, et il se maintenait ce point dlicat par de savantes combinaisons. Il
avait renonc ses brutales promenades sur le spardeck. On ne lapercevait plus que de loin
en loin. Presque toujours, il dormait maintenant, ne se rveillant que pour boire la quantit
juste ncessaire pour se rendormir de nouveau. De laccident qui avait transform le Seamew
en voilier, de la nouvelle direction quon avait d adopter, il ne savait absolument rien. Letil su dailleurs, quil nen et pas prouv la moindre motion. Pouvait-il, terre, tre plus
ivre que sur ce navire bien garni dalcools varis, ce qui donnait la sensation dlicieuse de
demeurer dans un cabaret ?
Mais le plus heureux du bord tait comme toujours Mr. Absyrthus Blockhead, cet picier
honoraire auquel la nature avait dparti un si heureux caractre. Quand laccident se produisit,

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il venait prcisment dprouver une joie trs relle. Pour la premire fois depuis plusieurs
jours, ses filles et lui avaient pu entrer en relation avec une chaise, sans pousser un cri de
douleur. Ils se congratulaient tous les trois de cet agrable changement, quand le sifflement de
la vapeur leur fit prmaturment quitter une position dont ils avaient un peu perdu lhabitude.
Certes, Mr. Blockhead plaignit alors les deux blesss qui remontrent au jour lun portant
lautre, certes il prouva quelque inquitude relativement aux suites de lvnement. Mais une
sorte de satisfaction vaniteuse de courir un aussi considrable danger se mla bientt son
angoisse. Lorsque le capitaine Pip eut dfinitivement modifi la route, ce fut bien autre chose.
Lide de visiter un cap vert jeta Mr. Blockhead dans un ocan dhypothses.
Jusque-l du moins, il ne marchandait pas au malheur commun le secours de ses lumires.
Il semploierait de son mieux activer la marche rduite du navire. Tout dabord, il suggra
au capitaine lide daugmenter la voilure en offrant au vent tous les draps et serviettes du
Seamew. Cette proposition nayant eu aucun succs, Mr. Blockhead ne se tint pas pour battu
et mit personnellement ses thories en pratique.
Du matin au soir, on pouvait le voir, assis larrire avec sa femme, son fils et ses filles,
tous les cinq dployant patiemment la brise leurs mouchoirs comme de petites voiles. Puis,
quand ils taient fatigus de cet exercice monotone, ils se levaient et, salignant en un rang
bien correct, ils soufflaient perdre haleine dans la voilure du Seamew.
Si Mr. Blockhead avait possd les connaissances dArchimde, il aurait su que, pour agir
utilement sur un corps quelconque, il faut disposer dun point dappui extrieur ce corps.
Mais Mr. Blockhead ntait pas Archimde et il ne mettait pas en doute que le voyage ne ft
sensiblement abrg par ces efforts mritoires, qui faisaient la joie de ses compagnons de
route.
Fut-ce force de se gonfler ainsi les joues, fut-ce par toute autre cause, le certain est que le
troisime jour une rage de dents terrible contraignit Mr. Blockhead cesser cette dloyale
concurrence Bore. En moins de deux heures, sa joue droite enfla dune manire
surprenante, donnant son propritaire le plus bizarre aspect du monde. Grce cette fluxion
extraordinaire, Mr. Blockhead demeura la gaiet du bord, et ses compagnons, privs du
spectacle de ses expriences nautiques, changrent simplement de plaisir.
Mais comment se faisait-il que Miss Mary et Miss Bess prsentassent leur concours leur
honorable pre ? Oubliaient-elles donc leur devoir ? Avaient-elles renonc arracher Tigg
la mort ?
Oui, il faut avouer quelles y avaient en effet renonc.
Ah ! ce nest pas sans douleur et sans lutte que ces deux anges de la charit avaient rpudi
la mission que leur amour du prochain leur avait impose ! Malheureusement, il leur avait
fallu reconnatre quune nouvelle gardienne stait dfinitivement charge de retenir sur la
terre cette me prte senvoler. Que stait-il pass lors de cette ascension du Teyde,
laquelle un cruel lumbago les avait empches de prendre part ? Miss Mary et Miss Bess
lignoraient, mais elles avaient pu constater les rsultats de cette promenade. Depuis lors,
Miss Margaret Hamilton tenait dcidment la corde, et, aprs bien des vaines tentatives, les
deux aimables soeurs avaient d se dclarer vaincues.
Toutefois, elles ne se dsintressaient pas du dsespr sur lequel elles avaient inutilement
fait pleuvoir la manne de leur dvouement, et elles pronostiquaient que Tigg, priv de leur
secours, allait tre la proie des plus cruels vnements.
Vous le verrez, ma chre, disait Miss Mary dun air sombre, il lui arrivera malheur !
Il se tuera, ma chre , affirmait Miss Bess en frissonnant.
La ralisation de cette lugubre prophtie ne semblait pas du moins devoir tre prochaine.
Pour le moment, Tigg, adopt par la famille Hamilton, faisait montre de la plus honteuse
ingratitude envers ses deux anges gardiens, et Miss Margaret Hamilton ne semblait pas
autrement fche de la faiblesse de sa mmoire.

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Le pre de celle-ci tait moins satisfait. Quelque chose manquait lquilibre de sa vie.
Depuis que le Seamew stait mis si compltement hors du programme du voyage, il ny avait
plus de rclamations possibles, et cette situation pesait laimable baronnet.
Il sen tait vainement ouvert Baker. Ce dernier, ayant brl ses vaisseaux, ne pouvait
rien de plus. Les deux conspirateurs en taient rduits ressasser leurs vieilles rancunes,
jusquau jour encore lointain o, de retour Londres, il leur serait possible dentamer de
vengeresses instances, pour lesquelles ils trouveraient, sans nul doute, de nombreux allis
parmi les passagers si fortement trills.
En attendant, le temps coulait, et la rsignation faisait place par degrs une morne
tristesse. mesure que la traverse se prolongeait, linquitude peu peu renaissait.
Il ne manquait cependant pas, bord, de ces heureuses natures dont rien ne saurait abattre
la robuste et virile gaiet, ni de ces caractres bien tremps quaucun danger ne saurait
branler. Roger et Dolly ntaient-ils pas des premiers ? Alice et Robert nauraient-ils pu tre
classs parmi les seconds ?
Mais, sur ceux-l aussi, il semblait quune fatalit se ft abattue, et la sourde tristesse du
quatuor ressortait mme au milieu de la tristesse gnrale.
Entre Alice et Robert grandissait de jour en jour un malentendu qui ntait pas prs de
sclaircir, puisque ni lun ni lautre ne voulait parler. Robert, billonn par une excessive
fiert, navait rien fait pour approfondir le sujet effleur au sommet du Teyde, et Alice,
jugeant quelle en avait assez dit, se refusait en dire davantage. Tous deux, ils supposaient
avoir mal compris lautre, et, par orgueil, ils demeuraient enferms dans une situation
douloureuse et sans issue.
Leurs rapports se ressentaient du malaise de leurs mes, Robert, traduisant volontairement
la lettre les reproches quAlice lui avait faits, la quittait peu. Par contre, il vitait de rester
avec elle en tte tte, et si Roger sloignait, il ne tardait pas en faire autant, sans quAlice
ft un geste pour le retenir.
Roger voyait cette froideur et en souffrait, malgr son amour personnel qui, de jour en jour,
spanouissait davantage dans la clart et la sant, et sa gaiet naturelle en tait assombrie.
Ces quatre personnages qui, chacun sa manire, auraient d apporter leurs compagnons
un prcieux secours moral, taient au contraire les plus malheureux de tous.
Pas tout fait pourtant. Thompson appartenait cette suprmatie. On a beau tre
inconscient et lger, il est toutefois des circonstances dont la gravit ne peut laisser
indiffrent. Or, Thompson se trouvait dans une de celles-ci. Combien de temps serait-on
retenu aux les du Cap-Vert ? Combien de temps exigeraient les rparations de cette machine
maudite ? Pendant cette relche imprvue, le soin lui incomberait de nourrir et dhberger
passagers et quipage, prs de cent personnes au total. Ctait un dsastre, la ruine de ses
esprances, une perte norme au lieu du bnfice espr.
Et tout cela, sans compter les procs quil lui faudrait subir au retour. Ce ntait plus une
plaisanterie de Baker. Cet accident qui compromettait la vie de ses passagers, ce retard
considrable qui compromettait leurs intrts, tout cela fournirait ses ennemis une base
solide. Thompson voyait dj passer devant lui le spectre de la faillite.
Cependant, si rien ntait tenter contre les faits accomplis, ne pouvait-il du moins
amliorer lavenir ? Ne pouvait-il, en amadouant ses passagers, viter au moins quelques-unes
des rclamations redoutes ?
Mais cet espoir se brisait contre la tristesse du bord. Ces mcontents seraient des rvolts,
quand ils se retrouveraient en sret sur la terre ferme. Pour les drider, Thompson essaya
vainement de tout. Il invita Robert faire une confrence. Personne ne vint. Il organisa un
vritable bal, avec gteaux et champagne. Le piano se trouva faux, et une violente dispute
sleva entre ceux qui voulaient dormir et ceux qui voulaient danser.
Thompson y renonait, lorsquune nouvelle preuve acheva de labattre.

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Le navire qui, en quittant Tnriffe, devait se rendre Londres la vapeur, et non aux les
du Cap-Vert la voile, navait embarqu que pour sept jours de vivres. Personne ny songeait,
et Thompson fut saisi dun affreux dsespoir quand, le 17 juin, dix heures du matin, Mr.
Roastbeaf vint lui annoncer que, si le rgime ntait pas modifi, il ny aurait plus le soir
mme un seul morceau de pain bord du Seamew.

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VIII
COMME UNE LAMPE QUI STEINT
Ctait l une grave complication pour ces passagers et marins, que lon commenait
pouvoir appeler des naufrags. Que deviendrait-on, si la traverse se prolongeait ? En
faudrait-il arriver rditer le radeau de la Mduse, se nourrir les uns des autres ?
Vraiment cette hypothse ntait pas inacceptable. Rien quaux regards de convoitise qui
suivaient parfois le monumental Piperboom, il tait vident que dj cette ide avait germ
dans plus dun cerveau.
Infortun Hollandais ! tre mang est assurment fort pnible. Mais combien il doit
sembler plus pnible de ltre sans savoir pourquoi !
Piperboom toutefois devait avoir au moins un faible aperu de la situation. Dans les petits
yeux qui trouaient le disque lunaire de son visage passaient des lueurs dinquitude, quand il
lui fallait quitter la table subitement devenue moins abondante.
Mieux renseigns, ses compagnons de route nen subissaient pas plus aisment le nouveau
et frugal rgime.
Lorsque le capitaine Pip, mis au courant par Thompson, eut transmis aux passagers la
fcheuse nouvelle, un concert de dsespoir avait dabord clat. En quelques mots prcis et
calmes, il seffora de rassurer le troupeau apeur.
La situation tait nette. Il restait des vivres pour un repas confortable. Eh bien ! au lieu
dun repas confortable, on en ferait quatre qui le seraient moins, voil tout, et lon arriverait
ainsi jusquau soir du 18 juin. Dici l, on aurait certainement connaissance de la terre, et
mme on y serait trs probablement parvenu.
Lnergie du chef rendit un peu de courage la troupe. On rsolut de sarmer de patience.
Mais, que les visages taient tristes ! Quils taient mornes, ces touristes partis nagure en si
brillante condition !
De Baker seul, la satisfaction tait parfaite. Il voyait avec un plaisir sans limites le voyage
de lAgence Thompson tomber de jour en jour un peu plus dans le gchis. Faire mourir les
gens de faim ! Cela devenait dlicieux. Un ou deux passagers seraient morts en effet, que son
bonheur aurait t complet. Voil qui et t dcisif ! Toutefois, mme si les choses nallaient
pas ce point, il jugeait dj son adversaire dfinitivement terrass et, dun geste sec qui
scandait de frquents et muets soliloques, il rayait le nom de Thompson de la liste anglaise
des agences de voyages conomiques.
Quant au risque quil courait personnellement, Baker ne semblait pas sen proccuper.
Avait-il donc un talisman contre la faim, cet Anglais vindicatif et atrabilaire ?
La journe du 17 scoula sous lempire du nouveau rgime. Cela, aprs tout, ne parut pas
autrement cruel.
Mais les estomacs demi vides font les cerveaux demi solides, et la dmoralisation
continua faire son oeuvre parmi les passagers. Le 18, la journe commena dune manire
lugubre. On ne se parlait pas, on svitait, on se fuyait, toute vie concentre dans les yeux
braqus vers le sud o napparaissait aucune terre.
Au djeuner, on mangea le dernier morceau de pain. Si la terre ntait pas en vue avant le
soir, la situation deviendrait rellement des plus graves.
Au cours de cette journe, il y eut une distraction de nature interrompre lennui gnral,
et cette distraction un peu cruelle, peut-tre ce fut, comme toujours, Mr. Blockhead qui la
fournit.

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Le malheureux picier honoraire navait dcidment pas de chance. Alors que les derniers
vivres allaient manquer, il ne pouvait mme pas jouir de son reste. Linstrument ncessaire se
brisait dans sa main ou plus exactement dans sa bouche.
Aussi, quelle ide de stre transform en Aquilon ! Elle ne se gurissait pas, la fluxion que
lui avait value cette fantaisie. Loin de l, elle augmentait de jour en jour, jusqu prendre des
proportions absolument phnomnales.
force de souffrir, Blockhead ny tint plus. Il alla trouver Thompson et, dun ton que la
douleur exasprait, le mit en demeure de le soulager. Naurait-il pas d avoir un mdecin
bord ?
Thompson regarda dun air triste ce nouvel ennemi de son repos. Jusqu celui-l,
maintenant ! Quel coup de pied dsormais lui rservait lavenir ?
Toutefois, les souffrances de Blockhead taient si videntes que Thompson voulut au
moins essayer de le satisfaire. Aprs tout, il ne faut pas ncessairement tre docteur pour
arracher une dent. Est apte cette besogne qui sait manier une pince, voire la rigueur une
tenaille. Or, ny avait-il pas bord toute une catgorie de gens familiers avec ces
instruments ? Et Thompson, dans la bont de son me, conduisit-il le malade vers le poste des
mcaniciens dsoeuvrs.
Lun deux se proposa sans hsiter et se fit fort daccomplir loeuvre dsire. Ctait un
grand gaillard rouge de peau, roux de poil, dune carrure herculenne. Nul doute quil et
poigne suffisante pour dbarrasser Blockhead en un tour de main.
Mais un crou est une chose, et une dent en est une autre. Le thrapeute improvis en fit
lexprience. Arm dune norme tenaille de forge, il dut sy reprendre trois fois, au milieu
des hurlements assourdissants du patient install sur le pont en plein soleil et solidement
maintenu par deux mathurins fort gays.
Les contorsions multiples du malheureux picier honoraire neussent pas manqu, en toute
autre circonstance, de faire natre le rire de ses peu charitables compagnons. Lhomme est
ainsi fait. Le sens du comique est chez lui plus dlicat que le sens du pitoyable. Le rire jaillit
avant que ne sveille la compassion. Mais, dans la situation actuelle, Mr. Blockhead put tre
grotesque son aise. peine si quelques sourires teints suivirent Mr. Blockhead qui, enfin
dlivr, senfuyait vers sa cabine, en se tenant la joue deux mains.
Malgr son mal, ses facults admiratives ntaient pas cependant entirement abolies. tre
opr par un mcanicien, laide dune tenaille de forge, bord dun navire dsempar, voil
qui tait coup sr peu banal, et, maintenant quelle tait termine, Mr. Blockhead ntait pas
fch davoir t le hros dune telle aventure. Aussi trouva-t-il la force de rclamer sa dent.
Ce serait plus tard un souvenir palpable de cet extraordinaire voyage. Cette dent, une molaire
superbe, lui fut aussitt remise, et Blockhead, aprs lavoir contemple avec motion, la mit
avec soin dans sa poche.
Il la gardera contre vous , dit aimablement Baker Thompson, qui reconduisait vers
larrire son passager soulag.
Blockhead dsormais pouvait manger.
Malheureusement, il tait trop tard. Il ny avait plus rien manger bord du Seamew.
Le soir de ce jour mmorable, qui consomma la ruine de la cambuse, on parvint encore, en
furetant dans les recoins les plus cachs, dcouvrir quelques restes de victuailles, quelques
bribes, grce auxquelles on russit se soutenir. Mais ctait bien la dernire fois. Le navire
avait t visit de haut en bas, perquisitionn, nettoy, et, si la terre napparaissait pas bref
dlai, rien ne pourrait plus sauver des affres de la faim les passagers et lquipage.
Aussi, de quels regards tait fouill lhorizon du sud !
Vainement. Le soleil, en sabaissant le 18, continua couper une circonfrence impeccable
que ne brisait aucun profil solide.

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On ne pouvait pourtant tre loin des les du Cap-Vert. Une erreur du capitaine Pip tait
inadmissible. Il ne sagissait donc que dun retard. Dans la nuit certainement on aurait
connaissance de la terre.
Le sort en avait dcid autrement. Pour comble de malchance la brise mollit au coucher du
soleil et ne cessa de diminuer dheure en heure. Avant minuit, il faisait calme plat. Le
Seamew, hors dtat de gouverner, ne pouvait plus compter pour gagner la terre que sur le
faible courant qui le drossait.
Dans la rgion des alizs, les changements de direction du vent sont assez rares.
Cependant, force de savancer vers le sud, le Seamew stait notablement approch du point
o la brise cesse dtre aussi constante. Il sen fallait, vrai dire, quil et atteint cette limite,
mais, aux les du Cap-Vert, la proximit du continent fausse le rgime des alizs. Trs peu au
sud-est de larchipel, ils sont dfinitivement supprims, alors quils persistent latitude gale
au milieu de locan. Dans cette rgion, ils ne soufflent avec une certaine rgularit que
doctobre mai. En dcembre et en janvier, ce sont des vents dest dont lhaleine brlante
dessche et dvore. Juin, juillet et aot constituent la saison des pluies, et lon devait sestimer
heureux que le Seamew et jusque-l gard son pont sec.
ce nouveau dsagrment que le sort lui infligeait, Thompson eut la vellit de sarracher
les cheveux.
Quant au capitaine Pip, bien malin qui et pu connatre ses impressions. peine si, par un
simple froncement de sourcils, il autorisa Artimon supposer quil prouvait quelque
dsagrment du contretemps.
Pour tre cache, linquitude du capitaine nen tait pas moins relle. Toute la nuit, il
demeura sur le pont. Quel moyen aurait-il de gagner la terre lorsquelle serait en vue, avec ce
navire sans me, qui ne gouvernait mme plus ?
Toutefois, le problme ne se posait pas encore. Laube du 19 nclaira quune vaste plaine
liquide, sans un lot, sans un rocher.
Cette journe fut pnible. Ds le matin, les estomacs mal satisfaits la veille au soir
commencrent crier famine. Si les chtifs et les faibles supportaient assez bien le jene
commenant, il fut pour les passagers robustes une vritable souffrance. Piperboom, parmi
ceux-ci, se faisait remarquer par son visage dfait. La veille, il navait traduit son regret que
par un indfinissable regard en constatant le mutisme de la cloche et labsence de tout
prparatif pour le dner. Mais quand, ce jour-l, les heures passrent, sans que ni le premier ni
le second djeuner fussent sonns, il ny tint plus. Il alla trouver Thompson et, laide dune
nergique pantomime, lui fit comprendre quil mourait de faim. Thompson lui ayant dmontr
par gestes son impuissance, le Hollandais tomba dans labme du dsespoir.
Combien moins malheureux le spongieux Johnson ! Lalcool ne manquait pas bord du
Seamew, et quimportait que lon ne pt manger alors quon pouvait boire ? Or Johnson
buvait dune prodigieuse manire, et son perptuel abrutissement le rendait inaccessible la
peur.
Baker navait pas semblable remde sa disposition, et pourtant il semblait galement
dexcellente humeur. Il exhibait mme une mine si florissante, que Robert, vers midi, ne put
sempcher de lui en exprimer son tonnement.
Vous navez donc pas faim, vous ? lui dit-il.
Permettez ! rpondit Baker. Je nai plus faim. Il y a une nuance.
Certes ! approuva Robert. Et vous seriez rellement bien bon de mindiquer votre moyen.
Le plus simple de tous, dit Baker. Manger la manire ordinaire.
Manger ? Mais quoi ?
Je vais vous montrer a, rpondit Baker, en entranant Robert dans sa cabine. Au reste, il
y en a largement pour deux.

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Il ny en avait pas pour deux, il y en avait pour dix. Deux normes valises pleines de
victuailles diverses, voil ce que put voir Robert aprs avoir jur un silence absolu.
Comment scria-t-il, en admirant une telle prvoyance. Vous aviez song cela !
Quand on voyage sous le pavillon de lAgence Thompson, il faut songer tout ,
rpondit Baker dun air profond, en offrant gnreusement Robert de puiser dans ses
richesses.
Celui-ci naccepta que pour apporter son butin aux deux passagres amricaines, qui lui
firent largement honneur, sur lassurance que leur providentiel pourvoyeur en avait pris sa
part.
Les autres passagers, privs dun tel secours, trouvaient le temps trangement long. Aussi,
quel cri de soulagement, quand, vers une heure de laprs-midi, le cri de Terre ! tomba
enfin des barres de misaine.
On se crut sauv, et tous les regards se tournrent vers la passerelle. Le capitaine ntait
pas son poste.
Il tait urgent cependant quil ft mis au courant. Un passager alla frapper la porte de la
cabine du commandant. Mais le commandant ntait pas dans sa cabine, non plus que dans
aucune partie de larrire.
Ceci commenait devenir inquitant. Plusieurs touristes se rpandirent dans les diverses
parties du btiment, rclamant le capitaine tous les chos. Ils ne le trouvrent pas. Pendant
ce temps, sans que lon st comment, la nouvelle se rpandait bord quun marin, envoy
dans la cale, y avait constat trois pieds deau.
Alors, ce fut de laffolement. On se prcipita vers les embarcations dailleurs insuffisantes
pour tant de monde. Mais le capitaine avait laiss des ordres en sloignant. On se heurta
des marins qui montaient la garde autour des canots, et le flot humain fut invinciblement
refoul sur le spardeck, o lon eut tout le loisir de maudire, et Thompson, et le capitaine Pip,
dont lenttement annihilait les derniers moyens de salut.
Thompson, lui non plus, ntait pas l. En voyant comment les choses tournaient, il stait
prudemment terr en quelque coin, et il y attendait en sret la fin de lorage.
Quant au capitaine, pendant quon laccablait, il faisait comme toujours son devoir.
peine au courant de la nouvelle complication, il stait affal dans la cale, et, en ce
moment, il procdait un minutieux examen, dont le rsultat navait rien dencourageant.
Il eut beau, en effet, lexplorer soigneusement de bout en bout, il ne put trouver de
blessures dans la carne. Il ny avait pas, proprement parler, de voie deau quil et t
possible daveugler avec plus ou moins de difficult, ou plutt il y en avait par centaines. Si
en aucun point la mer ne pntrait en abondance dans lintrieur du navire, elle y suintait
goutte goutte par mille endroits. videmment, sous les chocs rpts des lames, les rivets
avaient pris du jeu, les coutures staient entrouvertes, et le Seamew mourait tout simplement
de vieillesse.
cela, rien faire, et le capitaine, coutant, loreille colle au vaigrage, le bruissement de
leau assassine, ne put que se reconnatre dsarm.
Cependant, il avait son air habituel en remontant sur le spardeck quelques instants plus
tard, et cest dune voix tranquille quil ordonna lquipage de se mettre aux pompes.
Aprs tout, la situation ntait pas dsespre. La terre tait prochaine, et lon avait le droit
de compter que les pompes courageusement manoeuvres arriveraient asscher la cale.
Il fallut renoncer cet espoir. Des sondages frquents dmontrrent bientt que la mer
envahissante gagnait, malgr tous les efforts, environ cinq centimtres par heure.
Dautre part, la terre, visible toujours, ne paraissait pas sensiblement plus prs. Le soleil se
coucha avant que le nuage lointain et cess dtre un nuage.
Personne ne dormit cette nuit-l. Fbrilement, on attendait le lever du soleil, qui fort
heureusement se lve de bonne heure au mois de juin.

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Avant quatre heures, on distingua une terre basse et sablonneuse, surmonte dun mamelon
de mdiocre hauteur une dizaine de milles dans le sud-ouest. tant donn la faible lvation
de son point culminant, le Pic Martines, cette le, que le capitaine dsigna sous le nom dle du
Sel, navait pu tre aperue la veille que de vingt vingt-cinq milles tout au plus. Il fallait
donc que le courant qui entranait le Seamew et singulirement dcru.
En tout cas, si faible ft-il, ce courant portait droit la cte, et peu peu, raison dun
nud lheure environ, on parvenait vers midi un mille dune pointe que le capitaine
nomma la pointe Martines, quand le courant, changeant subitement de direction, courut du
nord au sud, tandis que sa vitesse tait double.
Il tait temps vraiment que la terre ft devenue si proche. Leau cette heure slevait
deux mtres vingt dans la cale. Mais sans doute, sous linfluence des mmes causes qui
lavaient amen jusque-l, le navire ne tarderait pas schouer sur une saillie du rivage.
chouage qui serait sans danger par ce beau temps, avec ce calme plat et cette mer dhuile.
Non. Le Seamew, inerte, vritable pave, courait paralllement la cte sans en approcher.
Au gr du courant qui le poussait, il en contournait toutes les sinuosits, en doublait toutes les
pointes, en se maintenant linvariable distance dun mille.
chaque instant, on jetait la sonde. Sa rponse tait toujours la mme : pas de fond.
Impossible par consquent de mouiller. Le capitaine se mordait les moustaches, en proie la
sourde rage de limpuissance.
Vritable supplice de Tantale, le salut tait l, porte de la main, inaccessible cependant.
Ce nest pas que laspect de lle ft bien tentant. Pas un arbre, pas un bouquet de verdure.
Dans toutes les rgions que le regard pouvait atteindre, on ne voyait que du sable.
mesure que lon savanait vers le sud, la cte sabaissait dun mouvement rgulier.
Lle se faisait plaine, plaine faiblement vallonne et dune affreuse infertilit.
Vers trois heures et demie, on driva au large du Pedra de Lume, assez bon ancrage, o
quelques barques de pche se balanaient. On fit en vain des signaux de dtresse. Personne ne
rpondit. Le Pedra de Lume passa, puis disparut.
Deux heures plus tard, on doublait la Pointe est, et un souffle despoir emplissait les mes
bord du Seamew. la faveur dun remous, le navire avait fait un grand mouvement vers la
cte. Cinq cents mtres au plus len sparaient dsormais.
Malheureusement, le mouvement sarrta comme il avait commenc, sans que lon st
pourquoi, et le Seamew continua longer lle du Sel, dont les moindres dtails apparaissaient
nettement.
cette faible distance, on et pu hler, si un tre humain se ft montr. Mais rien ne vivait
dans ce dsert. On navait devant les yeux quune vritable steppe, qui justifiait amplement
lexpression du voyageur anglais appelant lle du Sel un tombeau de sable. Basse, grise,
sinistre, cette lande stendait presque au niveau de la mer, dfendue contre le ressac par une
ceinture de rcifs.
Le Seamew, suivant, une vitesse uniforme, sa route implacable, contourna la baie qui se
creuse aprs la Pointe est. Avant une heure, il aurait doubl la Pointe du Naufrage, et aprs, ce
serait de nouveau la mer, la mer profonde dans laquelle le navire sombrait lentement.
Tout coup, lhomme qui sondait aux bossoirs cria :
Vingt-cinq brasses !... Fond de sable !...
Le capitaine, sur la passerelle, tressaillit de plaisir. videmment, le profil sous-marin se
relevait. Que cela continut un instant encore, et il deviendrait possible de mouiller.
Faites faire le peneau de lancre, Mr. Fliship , dit-il avec calme au second.
Un quart dheure encore, le Seamew suivit le fil du courant, tandis que la sonde ne cessait
daccuser des profondeurs constamment plus rduites.
Dix brasses !... Fond de sable !... cria enfin lhomme de bossoir.
Mouille ! commanda le capitaine.

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La chane fila bruyamment par lcubier, puis le Seamew, vitant cap au nord, demeura
immobile.
Immobile, il ltait certes, et sans le plus petit mouvement de tangage ni de roulis, sur cette
mer dont aucune ride ne ternissait le miroir. Un lac et t moins paisible.
Mais un autre danger que celui de la tempte menaait les touristes de lAgence
Thompson. Le navire qui les portait fuyait sous leurs pieds. Leau, dont la cale tait
maintenant demi pleine, montait peu peu, et bientt le pont arriverait au niveau de locan.
Il fallait se hter daller chercher un refuge sur la terre ferme.
Toutefois, le Seamew tant capable, grce au secours des pompes, de flotter de longues
heures encore, le temps ne pressait pas outre mesure.
On put donc procder un dbarquement mthodique, sans bousculade, ni prcipitation.
On eut le loisir de vider les cabines. On noublia rien, jusquaux plus menus objets. Avant
mme de sauver les gens, on se donna le luxe de sauver les choses.
Vers sept heures et demie, tous les passagers taient parvenus sains et saufs au rivage.
Aligns en rangs doignons devant leurs bagages amoncels, lgrement ahuris de laventure,
ils contemplaient un peu btement la mer, sans trouver un mot se dire.
Aprs avoir quitt son bord le dernier, comme le veulent les rglements maritimes, le
capitaine Pip, Artimon sur ses talons, tait avec ses marins, devenus ses gaux par labandon
du navire. Lui aussi il contemplait la mer, bien quun observateur superficiel et pu aisment
sy tromper. Jamais, en effet, le capitaine navait louch dune manire si excessive, et jamais
son nez navait pass un aussi mauvais quart dheure.
Cependant, depuis que lon avait abandonn les pompes, le navire enfonait plus
rapidement. En une demi-heure, leau eut envahi les hublots des cabines, puis monta...
monta... Ce fut huit heures vingt exactement, linstant prcis o le soleil atteignait
lhorizon de louest, que le Seamew coula. Sans drame, sans agonie, il disparut tranquillement
dans leau qui se referma sur lui avec mollesse. Un instant plus tt, on le voyait, on ne le vit
plus, voil tout.
Les touristes regardaient, figs sur le rivage. Ils ne parvenaient pas prendre tout cela au
srieux. Comme dit le pote, ils en demeuraient stupides.
Partir joyeusement pour les Canaries, et aboutir un banc de sable dans larchipel du CapVert, il ny avait pas lieu de sen vanter. Si encore ils avaient eu des temptes combattre, si
mme leur navire stait ventr sur des rcifs !... Mais non, rien de tout cela ne stait
produit. La nature navait cess de se montrer bienveillante : ciel dazur, brise lgre, mer
clmente, aucun atout navait manqu leur jeu. En ce moment, particulirement, il faisait le
plus beau temps du monde...
Et cependant, ils taient l.
Avait-on jamais entendu parler dun naufrage pareil ? Pouvait-on imaginer quelque chose
de plus absurde ?
Et les touristes restaient devant la mer, bouches bes, et, non sans raison, ils se jugeaient un
peu ridicules.

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IX
O THOMPSON SE TRANSFORME EN AMIRAL
La nuit se passa assez bien pour les anciens passagers du Seamew. dfaut des couchettes
disparues, le sable lastique se montra trs favorable au sommeil.
Par exemple, le premier rayon de laube rveilla les plus indolents. En un instant, tous se
levrent, presss de connatre ce quils devaient craindre ou esprer.
La vrit leur apparut dun coup doeil : ctait de tous cts la solitude absolue.
Devant eux, la mer, sans une voile. Au-dessus de leau, apparaissait le sommet des mts du
Seamew, dont le cadavre tait scell vingt mtres plus bas dans son humide tombeau.
De lautre ct, un dsert dont la tristesse treignait le coeur. lendroit o ils avaient
atterri, lle samincissait en pointe troite. Relie au nord une terre dsole, entoure par la
mer des trois autres cts, ce ntait quune langue de sable, large dun mille peine, frappe
de la sinistre infertilit du sel et parseme de ses lpreuses cailles.
Quel secours esprer dans un pareil pays ? On se le demandait avec angoisse, sans trouver
la question de rponse satisfaisante.
Heureusement le capitaine Pip veillait pour tous.
Ds quil vit debout tous ses passagers, il les rassembla autour de lui, et, prenant la parole,
exposa brivement la situation.
Elle tait simple.
Par suite de circonstances sur lesquelles il convenait au capitaine de ne pas insister, on tait
en dtresse sur la cte sud-est de lle du Sel, presque lextrmit de la Pointe du Naufrage.
Lle du Sel noffrant aucune ressource, il sagissait daviser le plus tt possible aux moyens
de la quitter.
Pour le moment, le capitaine avait par au plus press. Selon ses instructions, M. Morgand,
accompagn du matre dquipage, tait parti depuis une heure dj pour le phare lev
lextrmit de la Pointe du Sud, peu de distance du thtre de la catastrophe. L, les deux
envoys se documenteraient et chercheraient se procurer des vivres. Il ny avait qu
attendre leur retour.
La communication du capitaine fit souvenir ses auditeurs quils mouraient de faim. Dans le
dsordre moral o laventure les avait jets, ils loubliaient un peu. Un mot suffit pour
rveiller un apptit que depuis cinquante heures rien ntait venu calmer.
Il fallait bien cependant prendre son mal en patience, puisquil nexistait aucun moyen de
labrger. Les touristes se rsignrent donc faire les cent pas sur la grve, et lentement les
heures coulrent. Par bonheur, le temps se maintenait au beau. Le ciel restait pur sous
linfluence dune frache brise du nord-ouest qui saffermit dheure en heure.
Ce fut seulement vers huit heures que Robert et le matre revinrent de leur expdition,
escortant une charrette trane par une mule et conduite par un cocher ngre. Le chargement
de cette charrette, compos de victuailles les plus diverses, monopolisa linstant lattention
gnrale.
On se bouscula, et Thompson dut intervenir pour que la distribution des vivres se ft en bon
ordre. Enfin, chacun emporta sa part, et ce fut pendant longtemps un parfait silence que
troublait seul le bruit des mchoires.
Piperboom tait particulirement superbe. Un pain de quatre livres dans une main, tout un
gigot de mouton dans lautre, il levait et abaissait ses avant-bras avec la rgularit dune
machine vapeur. Malgr leur fringale personnelle, les compagnons du Hollandais

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demeurrent paralyss dtonnement en voyant cet engloutissement mcanique. Il va se


rendre malade , songea plus dun.
Mais Piperboom se proccupait trs peu de leffet quil produisait. Ses mains continuaient
leur imperturbable va-et-vient. Progressivement, le pain et le gigot diminurent de concert. Ils
disparurent en mme temps. Piperboom alors se frotta les mains, et alluma sa vaste pipe, sans
paratre incommod le moins du monde.
Pendant que les passagers et lquipage satisfaisaient leur apptit, le capitaine, par
lintermdiaire de Robert, tenait confrence avec lindigne propritaire de la charrette. Les
renseignements quil en obtint ntaient rien moins quencourageants.
Lle du Sel nest en quelque sorte quune steppe de deux cent trente-trois kilomtres
carrs, sur laquelle, il y a moins dun sicle, pas un tre humain ne vivait. Fort heureusement
pour les naufrags, un Portugais, une cinquantaine dannes plus tt, avait eu lide
dexploiter les salines auxquelles lle doit son nom, et cette industrie y avait attir un millier
dhabitants environ. Les uns, pcheurs, les autres, en grande majorit, ouvriers des salines, ces
habitants nont constitu nulle part une agglomration suffisante pour lui mriter le nom de
ville ou mme de bourg. Cependant, au bord de la baie Mordeira, excellent mouillage sur la
cte ouest de lle, quelques maisons avaient dj form une vague bourgade, au point
terminus de la voie de fer sur laquelle des wagons voiles amnent jusqu la mer le produit
des salines. Cest ce village, distant de quinze kilomtres peine, que lon trouverait du
secours, sil tait possible den trouver.
Ayant reu communication de ces renseignements, Thompson partit sur-le-champ avec
lindigne, afin de runir assez de vhicules pour emmener gens et bagages. En attendant, les
passagers neurent qu recommencer leur promenade du matin. Mais maintenant la
satisfaction des estomacs dliait les langues, et chacun donna libre cours son naturel.
Les uns taient calmes, ceux-ci tristes, ceux-l furieux.
Fait exceptionnel, le visage de Mr. Absyrthus Blockhead nexprimait pas, comme de
coutume, une satisfaction sans bornes. Oui, lhonorable picier honoraire tait mlancolique,
proccup tout au moins. Il ne semblait pas dans son assiette, et jetait des regards de tous
cts comme sil avait perdu quelque chose. la fin, il ny tint plus, et, sadressant Roger
de Sorgues qui lui inspirait une confiance particulire :
Nous sommes bien, nest-ce pas, monsieur, larchipel du Cap-Vert ?
Oui, monsieur, rpondit Roger, sans savoir o le questionneur voulait en venir.
Alors, monsieur, o donc est le cap ? scria Blockhead avec explosion.
Le cap ? rpta Roger ahuri. Quel cap ?
Le cap Vert, parbleu ! On na pas tous les jours loccasion de voir un cap vert, et je veux
montrer celui-l Abel.
Roger rprima une violente envie de rire.
Hlas, monsieur, il faut en faire votre deuil, dit-il en prenant une mine dsole. Mr. Abel
ne verra pas le cap Vert.
Pourquoi ? demanda Blockhead dsappoint.
Il est en rparation, affirma froidement Roger.
En rparation ?
Oui, sa couleur commenait passer. On la transport en Angleterre pour le repeindre.
Blockhead regarda Roger dun air indcis. Mais celui-ci tint hroquement son srieux, et
lpicier honoraire fut convaincu.
Ah ! fit-il simplement dun ton de regret, nous navons vraiment pas de chance !
En effet ! approuva Roger, touffant, tandis que son hilarant compagnon retournait
auprs des siens.
Au milieu des furieux, Baker et Hamilton se faisaient naturellement remarquer. En vrit,
ils avaient la partie trop belle. Do provenaient tous ces malheurs, sinon de lavarice et de la

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lgret de Thompson ? Ctait une thse irrfutable. Aussi, le groupe qui entourait Baker
comptait-il la majorit des passagers. tous, il prchait la guerre, pour le jour o lon serait
enfin en Angleterre, et ses belliqueuses diatribes trouvaient de lcho.
Il stait dcouvert en Johnson un alli inattendu. Jusque-l peu encombrant, ce passager
semblait emport par la fureur. Il criait plus haut que Baker lui-mme, se rpandait en injures
contre Thompson et son agence, rptait satit le serment de le traner devant toutes les
juridictions anglaises.
Cet ivrogne hydrophile et gophobe est exaspr davoir d bon gr mal gr venir
terre , dit en riant Roger qui observait de loin le groupe en bullition.
Sur Roger, ni la tristesse, ni la colre ne pouvaient prendre. Sa bonne humeur emportait
tout. Joyeux, il let t dans une bataille, il let t larticle de la mort. Il ltait dans cette
le dnude o le sort lavait jet.
Son observation avait fait rire Dolly.
Pauvre monsieur ! soupira-t-elle. Comme il doit souffrir du dsordre de loffice !
Cest le seul qui ait le droit de se plaindre, affirma srieusement Roger. Lui au moins,
cela se comprend. Mais les autres !... Quest-ce que tout cela peut bien leur faire ? Pour ma
part, je trouve ce voyage tout bonnement dlicieux. Voil notre steamer voiles devenu sousmarin, et jattends avec impatience le moment o il deviendra ballon.
Vive le ballon ! scria Dolly en frappant des mains.
Le ballon me parat bien improbable, fit un peu mlancoliquement observer Robert. La
fin du Seamew marque celle de notre voyage. Nous allons nous disperser selon les moyens
qui nous seront offerts de regagner lAngleterre.
Pourquoi nous disperser ? rpondit Alice. Mr. Thompson va, je suppose, rapatrier ses
passagers et nous embarquer tous sur le premier paquebot en partance.
Les passagers, certainement, rpliqua Robert, mais lquipage et votre serviteur, cest
autre chose.
Bah, bah ! conclut gaiement Roger, attendons pour nous mettre martel en tte quon ait
rencontr le paquebot en partance. Voil un paquebot auquel je crois peu. Ce serait trop
simple. Moi, je men tiens au ballon qui me parat infiniment plus probable.
Vers une heure de laprs-midi, Thompson revint, amenant avec lui une vingtaine de
charrettes de tous modles, mais uniformment tranes par des mules et conduites par des
ngres. On commena aussitt le chargement des bagages.
Ladministrateur gnral se montrait moins abattu quon et pu le supposer en de telles
circonstances. Son navire perdu, le rapatriement de prs de cent personnes payer de sa
poche, il y avait l de quoi assombrir lhomme le plus jovial. Thompson pourtant ne semblait
pas autrement attrist.
Cest que le malheur nallait pas sans de srieuses compensations. Si lobligation de solder
une centaine de passages constituait un sensible dsagrment, la perte totale du Seamew tait
par contre un vritable coup de fortune. Bien assur des compagnies solvables, le vieux
navire, Thompson se chargeait dy parvenir, serait pay comme un neuf. Le naufrage
deviendrait ainsi une fructueuse opration et ladministrateur gnral ne doutait pas que le
compte se balant finalement par un important bnfice.
Ce bnfice, lagence lempocherait sans remords. Il viendrait grossir le magot dj
rondelet quune infatigable conomie avait permis dentasser dans cette sacoche que
Thompson portait en bandoulire depuis latterrissage. Dans cette sacoche, les soixante-deux
mille cinq cents francs verss par les passagers, en tenant compte de la demi-place du jeune
Abel, taient venus sengouffrer au dpart. Depuis lors, il est vrai, quelques bank-notes bien
peu aprs tout en taient sorties, pour le charbon, les excursions des passagers et la
nourriture du bord. Restait maintenant payer lquipage et les employs, parmi lesquels
Robert Morgand. Thompson allait se dbarrasser de cette formalit ds quon serait la

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bourgade, o, si pauvre ft-elle, on trouverait toujours de lencre et des plumes. La somme


qui resterait alors serait bien nette et liquide, et il conviendrait dy ajouter plus tard le bnfice
de lassurance. Thompson se divertissait supputer le chiffre que ne pouvait manquer
datteindre le total.
Un peu aprs deux heures, les touristes se mirent en route, les uns en voiture, les autres
pied. Sur ce sol sablonneux, il fallut trois heures pour arriver la baie Mordeira. Quelques
maisons, dont lensemble mritait peine le nom de village, sy levaient en effet sur le
rivage du nord.
Dans cette partie de lle, la nature tait daspect moins sinistrement infertile. Le sol se
vallonnait lgrement, et quelques rocs montraient leurs ttes noirtres travers la couche
amincie du sable, quune timide vgtation gayait de loin en loin.
peine arriv, Thompson, install dans une misrable auberge, procda au rglement quil
avait dcid. Chacun reut son d, ni plus ni moins, et Robert en quelques minutes se vit riche
de cent cinquante francs.
Pendant ce temps, les passagers, errant sur la grve, examinaient la mer avec inquitude.
Roger avait-il donc eu raison, quand il stait permis un doute touchant le paquebot en
partance ? Pas un navire ntait lancre sur la baie Mordeira, o se balanaient seulement
quelques barques de pche. Quallait-on devenir dans ce misrable hameau, sil fallait y
sjourner, au milieu de cette population ngre parmi laquelle on navait pas encore aperu un
seul reprsentant de la race blanche ?
Ce fut un soulagement, quand Thompson reparut. On lentoura aussitt. On senquit
impatiemment de ce quil avait dcid.
Mais Thompson navait rien dcid, il lavoua ingnument. Pour prendre un parti, il
manquait des bases les plus ncessaires. Robert, heureusement ferr sur son guide, put lui
donner quelques indications sommaires, et Thompson couta avec un plaisir tout nouveau ces
renseignements qui ne lui cotaient plus rien.
Larchipel du Cap-Vert, ainsi que lapprit Robert son auditoire, comporte un assez grand
nombre dles ou dlots diviss en deux groupes distincts. Les les de Sao-Antonio, de SaoVicente, de Sao-Nicolao, les lots de Santa-Lucia, de Branco et de Raza, disposs suivant une
ligne presque droite allant peu prs du nord-ouest au sud-est, constituent le premier groupe,
dit Barlovento ou au vent , avec les deux les du Sel et de Boavista. Ces deux dernires,
se continuant par le second groupe, dit Sotavento , ou sous le vent , forment avec lui un
arc dont la convexit est tourne vers la cte dAfrique, et sur lequel on rencontre
successivement, au sud de Boavista, les les de Maio, de Sao-Thiago, de Fogo et de Brava,
plus les lots Rombos.
Puisquun sjour de quelque dure tait impossible sur cette misrable le du Sel, il
convenait dabord de savoir si un paquebot ne devait pas y faire prochainement escale. En cas
de rponse ngative, le seul parti prendre serait de gagner, sur quelques-unes de ces barques
de pche mouilles dans la baie, une autre le mieux desservie. Il sagirait alors de choisir
cette le avec discernement.
Nous irions Sao-Vicente , dcida Robert sans hsiter.
Cette le, qui nest pas la plus vaste de larchipel, en a monopolis et en monopolise en
effet de plus en plus le commerce. Les navires viennent par centaines relcher sa capitale,
Porto-Grande, dont la population flottante dpasse vingt fois la population locale. Dans ce
port magnifique et trs frquent, il ne scoulerait certainement pas vingt-quatre heures avant
que loccasion soffrt de rentrer en Angleterre.
Le capitaine, consult, confirma les affirmations de Robert.
Certes, vous avez raison, dit-il. Malheureusement, je doute que lon puisse gagner SaoVicente par ce vent de nord-ouest. Il y faudrait des jours et des jours. Cest mon sens une

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entreprise irralisable avec les barques que nous voyons. Je pense que nous devons plutt
chercher atteindre une des les sous le vent.
Sao-Thiago, alors, sans aucun doute , dit Robert.
Moins commerante que Sao-Vicente, Sao-Thiago nen est pas moins lle la plus grande
de larchipel, et son chef-lieu, La Praya, en est la capitale. La Praya est, en outre, un excellent
port, o le mouvement maritime dpasse annuellement cent quarante mille tonneaux. L
aussi, sans aucun doute, on trouverait toutes facilits pour se rapatrier, et, quant
lloignement, il ny avait gure de diffrence. La seule objection, ctait linsalubrit de cette
le, qui lui a valu dtre surnomme la mortifre .
Bah ! dit Thompson, nous ne comptons pas nous y tablir. Un jour ou deux, ce nest pas
une affaire, et si personne ne sy oppose...
Avant tout, cependant, il convenait de trancher la question du paquebot. Mais, dans ce pays
aux trois quarts sauvage, o il ny avait apparence ni de gouverneur, ni de maire, on ne savait
qui sadresser. Sur le conseil du capitaine, Thompson, escort de tous ses compagnons
dinfortune, aborda un groupe dindignes qui considraient curieusement la foule des
naufrags.
Ceux-ci ntaient pas des Noirs. Des multres seulement, issus du croisement de colons
portugais et des esclaves dautrefois. leur costume, on les reconnaissait pour des marins.
Robert, prenant la parole au nom de Thompson, sadressa lun de ces multres et lui
demanda sil existait dans lle du Sel un moyen de regagner lAngleterre.
Le matelot caboverdien hocha la tte. Ce moyen nexistait pas. Les paquebots ne
touchaient pas lle du Sel, et il tait trs improbable que lon trouvt un autre navire.
Pendant la saison des alizs, doctobre mai, les btiments, voiles pour la plupart, ne
manquent pas dans la baie Mordeira. Mais, cette poque de lanne, le dernier dentre eux
tait parti avec son chargement de sel, et trs probablement il nen viendrait pas un seul avant
le mois doctobre suivant.
Ce point rsolu dune manire aussi formelle, on ne pouvait plus hsiter. Les marins,
dailleurs, parurent trouver tout naturel le projet de gagner une autre le. Leurs barques taient
solides et auraient fait au besoin de plus longues croisires. En ce qui concernait Sao-Vicente,
ils furent unanimement de lavis du capitaine. Il ny fallait pas compter avec cette aire de
vent.
Et Sao-Thiago ? insinua Robert.
En entendant ce nom, les marins caboverdiens changrent un coup doeil. Avant de
rpondre, ils prirent le temps de la rflexion. Une pense les tracassait videmment quils
nexprimaient pas.
Pourquoi pas ? dit enfin lun deux. a dpend du prix.
Ceci regarde monsieur, formula Robert en dsignant Thompson.
Parfaitement, dclara celui-ci, quand la rponse du multre lui eut t traduite. Si le
capitaine et vous voulez bien maccompagner, ce marin nous montrera les barques quil peut
nous proposer et nous discuterons en mme temps les conditions du voyage.
Moins dune heure plus tard, tout tait convenu. Pour le transport des naufrags et de leurs
bagages, le capitaine avait choisi six barques sur lesquelles il estimait quon pouvait se risquer
sans imprudence. Dun commun accord, on avait fix le dpart trois heures du matin, afin de
voyager autant que possible pendant le jour. Il ne sagissait, en effet, de rien de moins que de
franchir cent dix milles, et il fallait prvoir dix-sept heures de traverse au minimum.
Personne dailleurs ne protesta. On avait hte de quitter cette le dsole.
Les bagages furent arrims sance tenante. Quant aux passagers, aprs un grossier repas,
ils usrent le temps de leur mieux. Les uns se promenrent sur la grve, les autres tentrent
dy sommeiller tendus. Pas un qui consentt accepter lhospitalit par trop rudimentaire que
pouvaient offrir les masures du village.

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Le moment du dpart trouva tout le monde sur pied. lheure dite, chacun avait pris sa
place, et les six barques, larguant leurs voiles, doublaient rapidement la Pointe des Tortues.
Comme on le voit, Thompson montait en grade. Le commodore se transformait en amiral.
Une heure aprs le dpart, on laissait bbord la pointe sud de lle du Sel, et, aux rayons
du soleil levant, Boavista apparaissait dans le lointain.
Par une chance rare cette poque de lanne, le ciel se maintenait obstinment pur. Un
vent assez vif soufflait du nord-ouest, poussant grand largue les six embarcations qui
gagnaient vers le sud dune pareille allure.
huit heures du matin, on passa au large de Boavista. Ctait une terre basse, dun aspect
aussi aride que lle du Sel, un simple banc de sable, que percent en son milieu quelques pics
de basalte couronnant un soulvement longitudinal qui natteint pas cent mtres de hauteur.
Par le travers des barques souvrait la Rade Anglaise, au fond de laquelle slvent les
cabanes et les rares maisons de Rabil, village rig au rang de chef-lieu. Peut-tre des navires
taient-ils lancre dans la rade, mais la distance ne permit pas de sen assurer.
Quelques heures plus tard, le sommet du Sao-Antonio, pic culminant de lle de SaoThiago, commena denteler lhorizon. Ce point lev de deux mille deux cent cinquante
mtres fut salu des hourras des naufrags auxquels il indiquait le but encore loign du
voyage.
Bien que plus prochaine, lle de Miao, beaucoup plus basse que Sao-Thiago, ne se montra
quaprs celle-ci. Il tait deux heures de laprs-midi, quand on aperut ses rivages
sablonneux. cinq heures, on parvenait sa hauteur.
Ctait la rdition de lle du Sel et de Boavista. Rien quune steppe de sable, sans rivire,
sans sources et sans arbres, sur lequel des plaques de sel rverbraient par endroits les rayons
du soleil. On avait peine croire que plus de trois mille cratures humaines vcussent sur
cette lande si totalement infconde.
Loeil lass de cette monotonie de tristesse se reportait avec plaisir vers lhorizon du sud
o grandissait rapidement Sao-Thiago. Ses rocs dcoups, ses falaises de basalte, ses
barranques emplies dune vgtation touffue, rappelaient un peu laspect des Aores, et, par
rapport la dsolation des sables, on trouvait agrable cette sauvagerie autrefois juge
fastidieuse.
huit heures du soir, on doubla la Pointe est, au moment o sallumait le phare qui la
couronne. Une heure plus tard, dans la nuit grandissante, on distingua le feu de la pointe de
Tamaro qui ferme loccident le Porto da Praya. Une heure encore, et, aprs avoir doubl la
pointe des Biscadas, les barques pntraient la file indienne dans leau plus calme de la baie,
au fond de laquelle brillaient les lumires de la ville.
Ce nest pas vers ces lumires que se dirigrent les marins caboverdiens. peine avaientils doubl la pointe des Biscadas, quils avaient lof en grand, sefforant de longer la cte.
Quelques instants plus tard, ils mouillaient une assez grande distance de la ville.
Robert stonna de cette manoeuvre. Renseign par son guide, il nignorait pas quun
dbarcadre existe sur le rivage occidental. Mais tout ce quil put dire fut inutile. Pour une
raison ou une autre, les multres persistrent dans leur projet, et commencrent le
transbordement des gens et des choses au moyen de chaloupes amenes par les deux bateaux
portant les bagages.
Successivement, les passagers furent conduits un petit rocher situ au pied de la falaise
qui termine la pointe orientale de la baie. Ainsi que Robert put le discerner daprs les
indications de son Baedeker, ctait lancien dbarcadre aujourdhui compltement
abandonn, et il stonna de plus en plus de la fantaisie des transporteurs.
Le ressac faisait rage contre ce rocher, et latterrissage au milieu de lobscurit ne fut rien
moins que facile. Il y eut plus dune chute sur la surface glissante du granit que la vague
polissait depuis des sicles, et plusieurs passagers prirent un bain involontaire. Nanmoins,

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tout se termina sans accident notable, et, un peu aprs onze heures, la totalit des naufrags
tait terre.
Avec une hte singulire qui donna fort penser, les chaloupes rallirent leurs bords
respectifs. Moins de dix minutes plus tard, les six bateaux appareillaient, slanaient vers la
haute mer, et disparaissaient dans la nuit.
En tout cas, sil y avait l un mystre, ce ntait ni le temps, ni le lieu dessayer de le
comprendre. La situation des voyageurs rclamait prsentement toute leur attention. Ils ne
pouvaient dormir la belle toile, et, dautre part, comment transporter ces caisses, ces
malles, ces valises qui encombraient le rivage ? Il fallut encore que le capitaine intervnt.
Conformment sa dcision, on laissa les bagages en arrire sous la garde de deux matelots,
et les autres naufrags se mirent en route dans la direction de la ville encore bien lointaine.
Combien change, la colonne brillante que Thompson dirigeait nagure avec une si
parfaite maestria ! Ce ntait plus quun troupeau en dsordre, qui, dprim, dcourag,
cherchait pniblement son chemin sur cette cte inconnue, seme de blocs pars et recouverte
dune paisse nuit.
Route puisante, mme pour de plus valides marcheurs. Pendant plus dune heure, on
suivit un sentier peine trac, les pieds enfonant jusqu la cheville dans un sable profond et
cotonneux. Puis on dut gravir un chemin escarp. Minuit tait depuis longtemps sonn, quand
les touristes bout de forces se virent entours de secourables maisons.
La ville entire dormait. Pas un passant. Pas une lumire. Au milieu de ce dsert dombre
et de silence, trouver suffisant logement pour tant de personnes tait un vritable problme.
On prit le parti de se diviser en trois bandes. Lune, sous la conduite du capitaine, comprit
lquipage du navire dfunt. La seconde, dirige par Thompson, compta naturellement Baker
parmi ses membres. La troisime enfin se confia au polyglottisme de Robert.
Cette dernire du moins, laquelle staient incorpors Roger et les deux Amricaines,
neut aucune peine trouver un htel. En quelques minutes, Robert en avait dcouvert un. Il
en heurta aussitt la porte de faon rveiller les plus obstins dormeurs.
Quand lhte, attir par le vacarme, eut entrouvert sa porte, la vue daussi nombreux clients
parut le frapper de stupfaction.
Avez-vous des chambres nous donner ? demanda Robert.
Des chambres ?... rpta lhtelier, comme sil et rv. Mais do diable sortez-vous ?
scria-t-il avec explosion avant de rpondre. Comment tes-vous venus ici ?
Comme on y vient dordinaire, je pense. En bateau, dit Robert impatiemment.
En bateau ! rpta le Portugais qui semblait au comble de ltonnement.
Oui, en bateau, affirma Robert agac. Quy a-t-il l de si extraordinaire ?
En bateau ! scria derechef lhtelier. On na cependant pas lev la quarantaine.
Quelle quarantaine ?
Eh ! par le Christ ! celle de lle, o pas un navire na abord depuis un mois.
Ctait au tour de Robert dtre tonn.
Que se passe-t-il donc ici ? Quelle est la cause de cette quarantaine ? demanda-t-il.
Une violente pidmie de fivre pernicieuse.
Dangereuse ?
Vous pouvez le dire ! Rien quen ville, il meurt plus de vingt personnes par jour, sur une
population de quatre mille habitants.
Parbleu ! scria Robert, il faut avouer que je nai pas eu une brillante ide en conseillant
de venir ici. Heureusement que nous ny sommes pas pour longtemps !
Pas pour longtemps ! se rcria lhtelier.
Certes !
Le Portugais hocha la tte dune manire peu rassurante.

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Pour le moment, je vais, sil vous plat, vous montrer vos chambres, dit-il ironiquement.
Jai ide que vous ne les quitterez pas de sitt. Dailleurs, vous verrez vous-mmes demain
que, lorsquon est Sao-Thiago, on y reste.

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X
EN QUARANTAINE
En vrit, ils jouaient de malheur, les infortuns souscripteurs de lAgence Thompson !
Oui, une pidmie des plus meurtrires svissait Sao-Thiago, et supprimait depuis un mois
toute communication avec le reste du monde. vrai dire, linsalubrit est ltat ordinaire de
cette le surnomme bon droit la mortifre, comme Robert, avant de quitter lle du Sel, en
avait averti ses compagnons. La fivre y est endmique et y fait en temps normal de
nombreuses victimes.
Mais la maladie locale avait pris cette fois une virulence inusite et revtu un caractre
pernicieux qui ne lui est pas habituel. En prsence des ravages quelle causait, le
gouvernement stait mu, et, pour couper le mal dans sa racine, il avait tranch dans le vif.
Lle tout entire subissait par ordre suprieur un rigoureux interdit. Certes, les navires
conservaient le droit dy atterrir, mais la condition de ne plus la quitter jusqu la fin,
impossible prvoir, de la quarantaine et de lpidmie. On conoit que les paquebots
rguliers et les longs-courriers se fussent dtourns dune pareille impasse, et, de fait, avant
larrive des administrs de Thompson, pas un seul btiment navait, depuis trente jours,
pntr dans la baie.
Ainsi sexpliquait lhsitation des pcheurs de lle du Sel, quand on leur avait parl de
Sao-Thiago ; ainsi sexpliquait leur fuite immdiate aprs le dbarquement nocturne, loin de
la ville, en un point inusit. Au courant de la situation, ils navaient voulu, ni perdre par un
scrupule excessif le bnfice du voyage, ni se voir retenus de longs jours loin de leurs familles
et de leur pays.
Les passagers taient atterrs. Combien de semaines leur faudrait-il demeurer dans cette le
maudite ?
Toutefois, puisquil ny avait pas moyen de faire autrement, il fallut bien saccommoder de
cette situation. Il ny avait qu attendre ; on attendit, chacun tuant le temps sa manire.
Les uns, comme Johnson et Piperboom, avaient simplement repris leur vie habituelle, et
paraissaient enchants. Un restaurant pour lun, un cabaret pour lautre, suffisaient leur
bonheur. Or, ni les cabarets, ni les restaurants ne manquaient La Praya.
Leurs compagnons ne trouvaient pas les mmes agrments la prison que le caprice du
sort leur imposait. Absolument anantis, hypnotiss par la terreur de la contagion, ils
restaient, pour la plupart, nuit et jour dans leurs chambres, sans oser mme ouvrir les fentres.
Ces prcautions semblaient leur russir. Au bout de huit jours, nul dentre eux navait t
frapp. En revanche, ils mouraient dennui, et ils aspiraient aprs une dlivrance que rien
encore ne faisait pressentir.
Dautres taient plus nergiques. Ceux-ci, ignorant de parti pris la malencontreuse
pidmie, vivaient sans en tenir le moindre compte. Parmi ces courageux, figuraient les deux
Franais et leurs amies amricaines. Ils jugeaient avec raison la peur plus craindre que le
mal. En compagnie de Baker, qui souhaitait peut-tre au fond du coeur dtre bel et bien
malade, afin davoir un nouveau prtexte rcriminer contre son rival, ils sortaient, allant et
venant, comme ils leussent fait Londres ou Paris.
Depuis larrive Sao-Thiago, peine sils avaient aperu Jack Lindsay, qui, plus que
jamais, persistait dans sa vie efface et solitaire. Alice, absorbe par dautres soucis, ne
songeait gure son beau-frre. Si parfois limage sen voquait, elle la chassait aussitt,
moins irrite dj, bientt prte loubli. Laventure du Curral das Freias plissait dans le

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recul des jours, perdait de son importance. Quant un retour de mchancet active, le
sentiment de profonde scurit quelle puisait dans la protection de Robert sopposait ce
quelle en cont lhypothse.
Celui-ci, par contre, se souvenant de lembuscade de la Grande-Canarie, pensait souvent
lennemi, qui, dans sa conviction intime, lavait une premire fois attaqu. Linaction de
ladversaire ne le rassurait qu demi, et il veillait avec le mme soin, en conservant une
sourde inquitude.
Jack, pendant ce temps, suivait la route fatale. Nullement prmdite, sa mauvaise action
du Curral das Freias navait t quun geste rflexe soudainement suggr par une occasion
inattendue. Et pourtant lavortement de cette premire tentative avait, dans le creuset de son
me, transmu en haine un simple dpit. Cette haine, aprs la ddaigneuse intervention de
Robert, stait double de peur et dtourne la fois de son but naturel. Un instant, au moins,
Jack Lindsay avait oubli sa belle-soeur pour linterprte du Seamew, au point de lui dresser
une embuscade, laquelle celui-ci, et-il pris lautre route, ne devait pas chapper.
La rsistance opinitre de Robert, lhroque intervention de Mr. Blockhead, avaient
encore une fois fait chouer ses projets.
Depuis lors, Jack Lindsay ne faisait plus de diffrence entre ses deux ennemis. Il englobait
Alice et Robert dans la mme haine exaspre par les checs successifs quelle avait subis.
Sil tait inactif, cest la vigilance de Robert qui crait son inaction. Quune occasion
propice se ft prsente, Jack, ayant dsormais rejet tout scrupule et rsolu ne pas rester sur
sa dfaite, net pas hsit se dbarrasser de ces deux tres dont la perte lui et assur et
vengeance et fortune. Mais sans cesse il se heurtait la surveillance obstine de Robert, et, de
jour en jour, il perdait lespoir de trouver cette occasion favorable au milieu dune ville
populeuse, que les deux Franais et les deux Amricaines sillonnaient avec une tranquillit
qui lexasprait.
La ville de La Praya ne peut malheureusement offrir beaucoup de ressources au touriste
dsoeuvr. Enserre entre deux valles qui viennent la mer aboutir sur deux plages, lune, la
Plage Noire , louest, lautre lest celle-l mme sur laquelle on avait dbarqu la
Grande Plage , elle est btie sur une archada , cest--dire sur un plateau de laves jadis
descendues des volcans de quatre cinq cents mtres daltitude qui bornent au nord son
horizon. Se limitant en une brusque falaise denviron quatre-vingts mtres, lperon de ce
plateau va jusqu la mer et spare les deux plages que des chemins dune terrible raideur
runissent la ville.
Le caractre nettement africain que la Villa da Praya possde un plus haut degr que les
autres centres de larchipel est, aux yeux dun voyageur europen, son unique curiosit. Ses
rues encombres de porcs, de volailles et de singes, ses maisons basses et barioles de
couleurs vives, les cases ngres des faubourgs, sa population noire au milieu de laquelle une
importante colonie blanche, compose en majorit de fonctionnaires, est venue simplanter,
tout cela constitue un spectacle original et nouveau.
Mais, au bout de quelques jours, le touriste, blas sur cet exotisme, ne trouve que de rares
distractions dans cette ville de quatre mille mes.
Quand il a parcouru le quartier europen, aux rues larges et bien perces rayonnant autour
de la vaste place de O Pelourinho , quand il a contempl lglise et lhtel du
gouvernement se regardant de chaque ct dune autre petite place en bordure de la mer,
quand il a vu lHtel de Ville, la prison, le tribunal et enfin lhpital, le cycle est achev. Il
pourrait alors sans inconvnient fermer les yeux. Cest ce tournant que lennui guette.
Ce tournant, les deux Franais et leurs compagnes ne tardrent pas latteindre. Ils y
trouvrent, sinon lennui, dsarm contre les cerveaux et les coeurs occups, du moins un
dsoeuvrement relatif. Peu peu les promenades furent remplaces par de longues stations sur
le sable des grves, en face de cette mer quil tait impossible de franchir, le bruit rgulier de

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ses vagues berant les silences dAlice et de Robert, et scandant la fois les causeries
joyeuses de Roger et de Dolly.
Sur ceux-ci, en tout cas, la mlancolie navait videmment pas de prise. Laccident, puis la
disparition du Seamew, la quarantaine actuelle, rien navait pu entamer leur gaiet.
Que voulez-vous, affirmait parfois Roger, a mamuse, moi, dtre Caboverdien quel
fichu nom ! Miss Dolly et moi, nous nous faisons trs bien lide de devenir ngres.
Mais la fivre ? disait Alice.
Quelle blague ! rpondait Roger.
Mais votre cong qui va expirer ? disait Robert.
Force majeure, rpondait lofficier.
Mais votre famille qui vous attend en France !
Ma famille ? Elle est ici, ma famille !
Au fond du coeur, certes, Roger tait moins rassur quil ne voulait le paratre. Comment
naurait-il pas song avec angoisse au risque couru chaque jour par ses compagnons et par luimme, dans ce pays infest, dans cette ville la population dcime ? Mais il tait de ces
natures heureuses qui vitent par-dessus tout de gter le prsent par la peur de lavenir. Or, le
prsent ne manquait pas de quelques charmes ses yeux. Vivre Sao-Thiago lui aurait
sincrement plu, pourvu quil y vct comme maintenant dans lintimit de Dolly. Entre eux,
pas un mot prcis navait t prononc, et ils taient srs lun de lautre. Sans se ltre jamais
dit, ils se savaient fiancs.
Rien de moins mystrieux que leur conduite. On lisait dans leurs mes comme dans un
livre, et nul ne pouvait ignorer des sentiments si vidents quils avaient jug superflu de se les
exprimer.
Mrs. Lindsay, spectatrice plus intresse que les autres, ne semblait pas se proccuper de
cette situation. Elle permettait sa soeur duser de cette libert amricaine dont elle-mme
avait bnfici, jeune fille. Elle avait foi dans la nature sincre et virginale de Dolly, et Roger
tait de ces hommes de qui la confiance mane aussi naturellement quils respirent. Alice
laissait donc lidylle suivre son cours, assure quun mariage la clturerait au retour, tel que le
dnouement logique et prvu dune histoire trs simple.
Plt au Ciel quelle possdt dans son me le mme apaisement et la mme scurit ! Entre
elle et Robert, le malentendu persistait. Une fausse honte glaait les paroles sur leurs lvres,
et, mesure que coulaient les jours, ils sloignaient de plus en plus de lexplication prcise et
franche qui, seule, et pu leur rendre la paix.
Leurs relations extrieures ne tardrent pas souffrir de leur trouble moral. Sils ne se
fuyaient pas, cest que cela tait hors de leur pouvoir. Mais, perptuellement ramens lun
vers lautre par une invincible force, ils sentaient, peine face face, slever entre eux une
barrire, dorgueil pour lun, de dfiance pour lautre. Leurs coeurs alors se serraient, et ils
nchangeaient plus que des paroles froides qui prolongeaient le misrable quiproquo.
Roger assistait avec dcouragement cette guerre sourde. Certes, il avait mieux augur du
rsultat de leur tte--tte au sommet du Teyde. Comment ne staient-ils pas livr le fond et
le trfonds de leurs penses en une seule fois et pour toujours cette minute dmotion, au
milieu de cette nature immense, dont la grandeur aurait d par comparaison rapetisser
singulirement la pudeur sentimentale de lune et la maladive fiert de lautre ? Toutes ces
difficults quil jugeait un peu puriles, toutes ces discussions soutenues avec soi-mme ne
pouvaient tre admises par la nature ouverte de lofficier, qui, lui, et aim, roi, une
pauvresse, pauvre, une reine, avec la mme tranquille simplicit.
Au bout de huit jours de cette tacite et insoluble querelle, il en jugea le spectacle
insupportable et rsolut de mettre comme on dit les pieds dans le plat. Sous un prtexte
quelconque, il entrana un matin son compatriote sur la Grande Plage, compltement dserte
cette heure, et, assis sur un bloc de rocher, il entama une explication dfinitive.

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Ce matin-l, Mrs. Lindsay tait sortie seule. Lexplication que Roger entendait imposer
son compatriote, elle voulait lavoir avec elle-mme, et, de ce pas nonchalant que donne le
vagabondage de la volont, elle stait, un peu avant les deux amis, dirige elle aussi vers
cette Grande Plage dont la solitude lui plaisait. Bientt lasse de sa promenade dans le sable,
elle se laissa tomber une place que fixa le hasard, et, le menton dans sa main, soublia
rver en regardant la mer.
Un bruit de voix la tira de cette mditation. Deux personnes parlaient de lautre ct du
rocher sur lequel elle stait machinalement appuye, et, dans les deux interlocuteurs, Mrs.
Lindsay reconnut Roger de Sorgues et Robert Morgand.
Son premier mouvement fut de se montrer. Ce quelle entendit len empcha. Intrigue,
Mrs. Lindsay couta.
Robert avait suivi son compatriote avec lindiffrence quil apportait malgr soi
beaucoup de choses. Il marcha tant que Roger voulut marcher. Il sassit quand Roger en
manifesta le dsir. Mais celui-ci connaissait le moyen dveiller lattention de son indolent
compagnon.
Ouf ! dit lofficier en sarrtant, il fait chaud dans ce satan pays. Un peu de farniente me
parat indiqu. Quen dites-vous, mon cher Gramond ?
Gramond ?... rpta de lautre ct du rocher Alice tonne.
Robert, acquiesant du geste, avait obi silencieusement linvitation.
Ah ! dit brusquement Roger, sommes-nous encore pour longtemps ici ?
Ce nest pas moi quil faut le demander, rpondit Robert en bauchant un sourire.
Ce nest pas mon avis, rpliqua Roger, car, si le sjour dans cette le caboverdienne
mon Dieu, quel fichu nom ! na rien de bien sduisant pour personne, il doit tre
particulirement dsagrable pour Mrs. Lindsay et pour vous.
Pourquoi cela ? demanda Robert.
Renieriez-vous donc les confidences que vous mavez faites certain soir, en longeant les
rivages des les Canaries ?
Jamais de la vie, rpondit Robert. Mais je ne vois pas...
Cest trs clair dans ce cas, interrompit Roger. Puisque vous aimez toujours Mrs. Lindsay
car vous laimez, nest-ce pas ?
Certes ! affirma Robert.
Fort bien !... Je reprends : Puisque vous aimez Mrs. Lindsay et que, dautre part, vous
tes absolument dcid ne pas len informer, jen reviens mon dire, et je prtends que le
sjour sur ce rocher africain ne doit avoir pour elle et pour vous que des attraits contestables.
Dailleurs, il ny a qu vous voir tous les deux. Vous avez lair de porter le diable en terre.
peine si vous desserrez les dents. Rvrence parler, on dirait deux chats qui nosent retirer du
feu des marrons rtis. Comment ne voyez-vous pas ce qui cependant crve les yeux, savoir
que Mrs. Lindsay sennuie prir et quelle apprcierait fort la distraction de brlants aveux ?
Mon cher de Sorgues, dit Robert dune voix un peu mue, je ne comprends pas comment
vous pouvez plaisanter sur un pareil sujet. Vous qui savez ce que je pense, vous qui
connaissez ma situation et les scrupules quelle mimpose...
Ta, ta, ta ! interrompit Roger qui semblait peu frapp de lobservation, nempche quil
est intolrable de vous voir rendre malheureux plaisir vous-mme et les autres, alors que
tout cela au fond, vous savez, cest si simple !
Que voudriez-vous donc que je fisse ? demanda Robert.
Mon Dieu, mon cher, je ne peux gure vous donner de conseils. En pareil cas, chacun
agit conformment son temprament. Mais pourquoi ntes-vous pas vous-mme, cest-dire gai, aimable, aimant, puisque vous aimez ? Le reste viendrait tout seul. Regardez-nous,
Miss Dolly et moi. Avons-nous lair damoureux de mlodrame ?
Vous en parlez votre aise, fit observer Robert avec amertume.

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Soit ! accorda Roger. Eh bien ! alors, allez-y carrment. Brlez vos vaisseaux. Quand
nous rentrerons tout lheure, montez chez Mrs. Lindsay comme on monte lassaut, et
narrez-lui la chose sans tant de fioritures. Vous nen mourrez pas, que diable ! et vous verrez
bien ce quelle vous rpondra.
La rponse, quelle quelle soit, ne meffraierait pas, si je me jugeais en droit de poser la
question.
Mais pourquoi ? Pour cette btise de la fortune ? Mais entre la fortune et a, scria
Roger en faisant claquer son ongle entre ses dents, il ny a pas la moindre diffrence ! Et
dailleurs, ntes-vous pas en mesure den offrir lquivalent ? Vous avez beau vous tre
affubl dun autre nom, vous redeviendrez marquis de Gramond quand il vous plaira, et les
marquis de Gramond ne courent pas encore les rues, que je sache !
Robert prit la main de son compatriote.
Tout ce que vous me dites, mon cher de Sorgues, pronona-t-il, me prouve de plus en
plus quel point vous tes mon ami. Mais, croyez-moi, il vaut mieux faire le silence sur ce
sujet : vous nobtiendrez rien de moi. Je nignore pas que lchange dont vous me parlez soit
gnralement admis. Cependant, que voulez-vous, ces marchs-l ne me vont pas.
March ! march ! cest bientt dit, bougonna Roger sans se laisser convaincre. O
voyez-vous un march, du moment que vous ntes guid par aucune pense dintrt ?
Oui, rpondit Robert, mais Mrs. Lindsay ne le sait pas, elle. Voil le point dlicat.
Eh bien ! mille carabines, prenez la peine de le lui affirmer. Quoi quil arrive, cela vaudra
mieux que de vous rendre ainsi malheureux, sans parler de Mrs. Lindsay elle-mme.
Mrs. Lindsay ? rpta Robert. Je ne saisis pas...
Si elle vous aimait cependant ? interrompit Roger. Y avez-vous pens ? Elle ne peut pas,
aprs tout, parler la premire.
Voil deux fois dj que vous me faites cette objection, rpondit Robert un peu
tristement. Il faut croire que vous la jugez bien puissante. Si Mrs. Lindsay maimait, cela
changerait en effet bien des choses. Mais Mrs. Lindsay ne maime pas, et je nai pas la fatuit
dadmettre quelle maimera jamais, alors surtout que je ne fais rien dans ce but.
Cest peut-tre pour a... murmura Roger entre ses dents.
Vous dites ?
Rien... ou du moins je dis que vous tes dun aveuglement prodigieux, sil nest
volontaire. Au surplus, Mrs. Lindsay ne ma pas charg de vous dvoiler sa manire de voir.
Mais admettez pour un instant que les sentiments que je lui supposais tout lheure soient en
effet les siens. Faudrait-il donc, pour que vous le croyiez, quelle vnt elle-mme vous le
dire ?
Cela ne suffirait peut-tre pas, rpondit tranquillement Robert.
Bah ! fit Roger. Mme aprs a, vous auriez encore le front de douter ?
Extrieurement, cela me serait impossible, dit Robert avec mlancolie, mais au fond du
coeur il me resterait une angoisse bien cruelle. Mrs. Lindsay est mon oblige, et, pour des
mes comme la sienne, ces dettes-l sont plus sacres que les autres. Je songerais que lamour
peut ntre que le dguisement dlicat dune trop lourde reconnaissance.
Incorrigible obstin ! scria Roger, en considrant son ami avec des yeux remplis
dtonnement. Javoue que je ne saurais pas ergoter ainsi contre mon plaisir. Pour rendre plus
lgre votre langue de plomb, il faudra la fin du voyage. Peut-tre qualors le chagrin de
perdre Mrs. Alice pour tout de bon sera plus fort que votre orgueil.
Je ne crois pas, dit Robert.
Nous verrons a, conclut Roger en se levant. Pour le moment, je dclare que cette
situation ne peut durer. Je vais de ce pas trouver le capitaine Pip, et je prtends mijoter avec
lui quelque moyen de filer langlaise. Que diable ! il y a des bateaux dans la rade, et quant
aux forts portugais, cest une plaisanterie devenue banale !

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Les deux Franais sloignrent du ct de la ville, suivis des yeux par Alice. Sur son
visage toute trace de chagrin stait dissipe. Elle connaissait la vrit, et cette vrit ntait
pas pour lui dplaire. nen pouvoir douter dsormais, elle se savait aime, aime comme
toute femme voudrait ltre, pour elle-mme, et sans quune pense trangre altrt la puret
de ce sentiment.
Joie plus grande encore, elle pouvait rejeter la contrainte qui depuis si longtemps lui
paralysait lme. Certes, elle navait pas attendu les rvlations quelle venait de surprendre
pour se sentir entrane vers Robert Morgand, pour tre certaine mme, rien que sur
lapparence, quil cachait quelque mystre dans le genre de celui dont elle avait linstant
reu irrgulirement la confidence. Toutefois, les prjugs du monde possdent tant de
puissance, que le penchant qui lemportait lui avait jusque-l procur moins de bonheur que
de tristesse. Aimer le cicrone-interprte du Seamew, ft-il cent fois professeur, la chute
semblait cruelle la riche Amricaine, et, depuis le dpart de Madre, la lutte de son orgueil
et de son coeur lavait jete dans un perptuel mcontentement delle-mme et des autres.
Maintenant la situation se simplifiait. Tous deux taient de niveau.
Seul point qui demeurt dlicat, il restait vaincre les scrupules un peu excessifs de
Robert. Mais, de cela, Alice ne sinquitait gure. Elle nignorait pas quelle force de
persuasion possde naturellement une femme aimante et aime. Dailleurs, ce ntait pas sur
cette le le lieu des mots dcisifs. Avant que le jour en arrivt, qui sait si Alice naurait pas
pay dune faon ou dune autre sa dette de reconnaissance, et reconquis ainsi aux yeux de
Robert lindpendance de son coeur.
Roger fit comme il avait dit. Il communiqua sur-le-champ son projet de fuite au capitaine,
et il est inutile de dire si le vieux marin sauta avidement sur cette ide. Certes, tout valait
mieux que de moisir sur cette le maudite, o il avait, prtendait-il, le mal de terre . Il
dsira seulement mettre Thompson et les autres passagers dans la confidence, et vraiment cela
tait trop juste pour que Roger pt avoir la pense de sy opposer.
Lassentiment fut gnral et unanime. Les uns, lasss de cette ville trop souvent visite, les
autres, terroriss par labondance des convois funbres quils voyaient de leurs fentres, tous
taient au bout de leur courage ou de leur patience.
De deux passagers, toutefois, lavis fut jug superflu. bord du futur navire, on aurait soin
demporter abondamment boire et manger. Ds lors, quoi bon consulter Johnson et
Piperboom ?
Le dpart dcid, il sagissait de le raliser.
Si, comme Roger lavait fait observer, des navires taient effectivement mouills en rade,
ces navires taient peu nombreux. En tout et pour tout, trois voiliers de sept cents mille
tonneaux, et encore paraissaient-ils fort dlabrs aux yeux des moins connaisseurs. Tous les
btiments en tat de naviguer avaient videmment pris la mer avant la dclaration de
quarantaine, et lon navait laiss au port que les navires hors de service.
En outre, il ne fallait pas perdre de vue que le dpart, sil devenait possible, devait se faire
mystrieusement. Or, quel moyen de dissimuler lembarquement dune centaine de personnes,
ainsi que celui des vivres et du matriel ncessits par un aussi grand nombre de passagers ?
Il y avait l un trs difficile problme. Le capitaine Pip offrit de le rsoudre, et on lui donna
un blanc-seing absolu.
Comment sy prit-il ? Il ne le dit pas. Mais le fait est que le lendemain matin il possdait
dj une ample moisson de renseignements, quil communiqua aux naufrags runis sur la
Plage Noire, et en particulier Thompson auquel appartenait le premier rle dans loeuvre du
rapatriement.
Des trois bateaux mouills en rade, deux taient bons tout au plus transformer en bois de
chauffage et mme en mauvais bois de chauffage ! ajoutait le capitaine. Quant au dernier,
nomm la Santa-Maria, ctait assurment un vieux navire trs fatigu, mais possible encore

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la rigueur. On pouvait sy fier sans draison trop criante pour un voyage en somme assez
court.
Aprs avoir visit ce navire de fond en comble, le capitaine stait risqu tter le terrain
auprs de larmateur, et l il avait trouv besogne facile. La quarantaine arrtant
compltement le commerce de lle pour un temps indtermin, cet armateur avait accueilli
avec empressement les ouvertures du capitaine. On pouvait donc esprer obtenir de lui des
conditions relativement douces.
Quant la rsolution prendre, le capitaine dclara vouloir sabstenir du moindre conseil.
Il nentendait mme pas dissimuler que lon court un certain danger en sembarquant dans de
telles conditions, pour peu que lon dt subir du gros temps. Il appartenait chacun de choisir
le risque qui lui paratrait le moins redoutable : risque de maladie ou risque de mer.
ce sujet, le capitaine fit seulement observer que limprudence serait notablement
diminue si lon consentait viter le Golfe de Gascogne, en dsarmant dans un port de
lEspagne ou du Portugal. De cette faon, la majeure partie de la traverse se ferait dans la
rgion des alizs o les mauvais temps sont assez rares. Finalement, en son nom personnel, le
capitaine vota pour un prompt appareillage et jura quil prfrait le risque de la noyade la
certitude de mourir de fivre ou dennui.
La dlibration ne fut pas longue. lunanimit, le dpart fut dcid sance tenante, et le
capitaine fut charg de faire les prparatifs ncessaires. Celui-ci accepta le mandat et
sengagea tre prt sous quatre jours sans avoir donn lveil.
Auparavant, cependant, il convenait de traiter avec le propritaire du navire, et ce soin
incombait Thompson. Mais on eut beau chercher de tous cts ladministrateur gnral,
Thompson, tout lheure prsent, avait disparu.
Aprs avoir largement donn cours leur indignation, les touristes dcidrent de
transmettre lun des leurs les pouvoirs du gnral transfuge, et de le dlguer auprs de
larmateur, avec lequel il aurait mission de traiter aux meilleures conditions possibles. Ce fut
naturellement Baker que lon choisit, son exprience des affaires, et de ce genre daffaires en
particulier, le dsignant au choix de tous.
Baker accepta sans difficult sa nouvelle fonction et partit aussitt en compagnie du
capitaine.
Deux heures plus tard, il tait de retour.
Tout tait entendu et convenu, le trait sign et paraph. Aprs discussion, on tait tomb
daccord sur une somme de six mille francs, moyennant laquelle on avait droit au navire
jusquen Europe. Larmateur prendrait ultrieurement les dispositions quil jugerait
convenables pour se dfaire de ce btiment, du retour duquel on naurait par consquent pas
se proccuper. Il ny avait lieu de sinquiter non plus ni de lquipage, ltat-major et les
hommes du Seamew consentant tous reprendre leur service sans autres salaires ou
appointements que la nourriture et le passage, ni du grement de la Santa-Maria, dont toutes
les voiles taient envergues. On devait seulement procder quelques amnagements
intrieurs, afin de loger un aussi grand nombre de personnes tant dans le carr que dans
lentrepont, et lembarquement de vivres suffisants pour un mois de navigation. En tout
cela, on serait puissamment aid par larmateur de la Santa-Maria, qui, sous un prtexte
quelconque, ferait procder aux rparations par ses propres ouvriers, et qui procurerait en
secret les vivres que les marins anglais transporteraient bord pendant la nuit.
Ces dispositions ayant t approuves par tous, lassemble se spara, et le capitaine se mit
aussitt au travail.
Ctait donc quatre jours patienter. En temps ordinaire, ce nest gure. Mais quatre jours
semblent dmesurs quand ils succdent huit autres jours de terreur ou dennui.

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Ces quatre jours, on les passa comme les prcdents, cest--dire les uns calfeutrs dans
leurs chambres, certains on devine lesquels en perptuelles bombances, les autres en
promenades quils singnirent varier.
Sans tre plus que prcdemment gns par Jack Lindsay toujours invisible, Mrs. Lindsay
et ses habituels compagnons rayonnrent autour de la Villa da Praya. Alice paraissait revenue
son heureux quilibre des premiers temps du voyage. Sous sa douce influence, ces
promenades furent autant de parties de plaisir.
Il ne fallait pas songer de srieuses excursions dans lintrieur de lle, que ne traversent
que de rares et trs mauvaises routes. Mais les environs immdiats de la Villa da Praya taient
accessibles, et les quatre touristes les visitrent en tous sens.
Une journe fut consacre la ville de Ribeira Grande, ancienne capitale de lle et de
larchipel, dtruite en 1712 par les Franais. Ribeira Grande, dailleurs encore plus insalubre
que La Praya, ne sest jamais bien releve de ses ruines depuis cette poque, et sa population
na cess de dcrotre. Elle est aujourdhui tombe un chiffre insignifiant. On a le coeur
serr en passant dans les rues dsertes de la ville dchue.
Les autres jours, on parcourut les nombreuses valles qui entourent la capitale. Dans ces
campagnes mdiocrement cultives habite une population exclusivement ngre, la fois
catholique et paenne, au milieu des vgtations de son pays dorigine. Ce ne sont que
palmiers, bananiers, goyaviers, cocotiers, papayers, tamariniers, lombre desquels slve
une multitude de cases africaines, qui ne se groupent nulle part jusqu constituer un
misrable village.
Pendant ces quatre derniers jours, la chance qui jusque-l avait protg les voyageurs
contre lpidmie sembla les abandonner. Le 2 juillet, deux dentre eux, Mr. Blockhead et Sir
George Hamilton, se rveillrent la tte lourde, la bouche pteuse, et souffrant de douloureux
vertiges. Un mdecin aussitt appel ne put que diagnostiquer un cas grave de la fivre
rgnante. Ce fut une nouvelle cause de terreur pour les autres. Chacun se dit : quand mon
tour ?
Le lendemain tait le jour fix pour le dpart. Ds le matin, les touristes, leur grande
surprise, eurent peine reconnatre le pays dans lequel ils se rveillaient. Le ciel tait dun
jaune docre, les contours indcis des objets se devinaient peine travers un brouillard de
nature particulire, qui vibrait dans lair surchauff.
Ce nest que du sable amen par le vent dest , rpondirent les indignes consults.
En effet, pendant la nuit le vent avait chang cap pour cap, passant du nord-ouest lest.
Cette saute de vent allait-elle modifier les projets du capitaine Pip ? Non, car, le soir de ce
mme jour, il annona lachvement des derniers prparatifs et dclara que tout tait par pour
lappareillage. Les passagers taient prts de leur ct. Depuis que le dpart avait t rsolu,
chaque jour ils avaient sorti de leurs htels respectifs quelque partie de leur bagage, que les
marins transportaient pendant la nuit bord de la Santa-Maria. Seules, les malles vides
restaient dans les chambres, quand on les quitta dfinitivement, et il ne pouvait tre question
de les emporter. Mais ctait l un ennui ngligeable.
Dailleurs, avait dclar Baker, il faudra bien que Thompson paie nos malles avec le
reste.
En admettant que Thompson dt effectivement subir les condamnations multiples dont le
menaait Baker, on devait considrer comme probable que ces condamnations seraient
prononces par dfaut. Qutait-il devenu ? Nul naurait pu le dire. On ne lavait pas revu
depuis quil stait drob par la fuite lobligation onreuse de rapatrier tout le monde.
Dailleurs, on ne soccupait pas de lui. Puisquil se plaisait si fort Sao-Thiago, on ly
laisserait, voil tout !

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Furtif, lembarquement devait forcment tre nocturne. onze heures du soir, moment
fix par le capitaine, tous, sans une dfection, se trouvrent runis sur la Plage Noire, en un
endroit o un retour des roches attnuait le ressac. Lembarquement commena aussitt.
Hamilton et Blockhead furent conduits les premiers bord de la Santa-Maria, aprs avoir
failli tre abandonns Sao-Thiago. Un grand nombre de leurs compagnons staient
ouvertement insurgs contre lide demmener les deux malades qui seraient une cause
dinfection pour les valides. Pour que lon renont les abandonner purement et simplement,
Roger et les deux Amricaines avaient en vain fait tous leurs efforts, jusqu linstant o le
capitaine Pip avait jet dans la balance le poids de son autorit, en dclarant quil ne se
chargerait pas de la conduite du navire, si un seul des naufrags tait laiss en arrire.
Hamilton et Blockhead quittaient donc les les du Cap-Vert avec les autres sans mme en
avoir conscience. Depuis la veille, leur tat avait considrablement empir. Leur intelligence
sombrait dans un perptuel dlire, et il paraissait fort douteux que lon pt les ramener
jusquen Angleterre.
Plusieurs voyages furent ncessaires pour transborder tout le monde avec les deux seuls
canots de la Santa-Maria. la coupe, on trouvait Baker, qui, prenant au srieux ses fonctions
dadministrateur, indiquait chacun la place qui lui tait assigne.
Certes, on avait lieu de regretter le Seamew. Rien de plus rudimentaire que linstallation
htivement improvise. Si les dames, loges sous la dunette, dans le carr, neurent pas trop
se plaindre de leurs cabines exigus, mais convenables, les hommes durent se contenter dun
vaste dortoir pris sur la cale laide dune cloison en planches et dun parquet pos sur les
barres sches de lentrepont.
Les divers convois se succdrent sans incident. Personne dans lle ne paraissait stre
aperu de cet exode. Sans difficult, les canots pour la dernire fois dbordrent et parvinrent
jusqu la Santa-Maria. Baker, son poste de la coupe, eut alors un haut-le-corps de surprise.
Confondu parmi les autres passagers, se faisant aussi petit que possible, Thompson, le
transfuge Thompson, venait de sauter sur le pont.

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XI
O THOMPSON, SON TOUR, NEN A PAS POUR SON ARGENT
Mr Thompson ! scria Baker avec une joie froce.
Ctait bien Thompson en personne, mais un peu penaud, il faut lavouer, malgr son
extraordinaire aplomb. Dans la lutte entre sa peur et son avarice, celle-ci avait finalement
succomb, et Thompson vaincu mettait les pouces. Patiemment, il avait guett le dpart, et,
profitant de la nuit, il stait joint au dernier convoi.
Mr. Thompson ! rpta Baker, couvant son ennemi comme un chat une souris. Nous
nesprions plus avoir le dsagrment de vous revoir ! Aurons-nous donc lennui de retourner
avec vous en Angleterre ?
En effet, rpondit Thompson, qui et au besoin aval dautres couleuvres. Mais jentends
payer mon passage, ajouta-t-il prcipitamment, esprant dsarmer ainsi son implacable
adversaire.
Comment donc ! approuva Baker. Cela est trop surnaturel !
Surnaturel ? rpta Thompson.
Oui. Vous ne nous avez pas habitus jusquici de semblables faons. Enfin ! il nest
jamais trop tard pour bien faire. Voyons, quel prix allons-nous vous prendre, mon cher
monsieur ?
Le prix de tout le monde, je suppose, dit Thompson avec angoisse.
Cest que voici la difficult, objecta Baker dun ton bonhomme, nous navons pas de
tarif. Nous formons tous, tels que vous nous voyez, une socit mutuelle, une cooprative
comme on dit, dans laquelle chacun a vers sa part. Vous, vous tes un tranger. Il faut crer
pour vous un tarif spcial et personnel. Cest trs dlicat !
Pourtant, murmura Thompson, il me semble que six livres (150 fr.)...
Cest bien peu ! rpondit Baker dun air rveur.
Dix livres (250 fr.)...
Hum ! fit Baker.
Vingt livres (500 fr.)... trente livres (750 fr.)...
Baker secouait toujours la tte, et semblait rellement fort chagrin dtre oblig de refuser
des offres si tentantes.
Eh bien ! quarante livres (1000 fr.), dit enfin Thompson avec effort. Autant que je vous ai
demand pour vous conduire...
Au cap Vert ! et mme malgr moi, acheva Baker dans les yeux duquel luisait une malice
infernale. Ainsi donc, vous pensez que quarante livres ?... Allons, va pour quarante livres !...
Ce nest pas assez videmment. Jai tort. Mais, le diable memporte, je ne sais rien vous
refuser. Si donc vous voulez bien me verser la somme ?...
Thompson sexcuta en soupirant, et tira du fond de sa sacoche les bank-notes exiges, que
Baker compta par deux fois avec une merveilleuse insolence.
Le compte y est, je mempresse de le reconnatre. Dailleurs, quoi vraiment de plus
extraordinaire ? dit-il en tournant le dos son passager, qui sempressa daller choisir une
place dans le dortoir commun.
Pendant cette discussion, la Santa-Maria avait largu ses voiles et hiss son ancre bord.
une heure du matin, par une brise dest bien tablie, elle sortit sans inconvnient ni difficult
de la baie de La Praya. Devant son trave, stendait la mer libre. Il ne lui restait plus qu y
creuser son sillon.

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Successivement, les passagers gagnrent leurs couchettes. Lun des premiers, Thompson
stait tendu sur le matelas quil stait rserv, et dj il glissait au sommeil, quand il se
sentit touch lpaule. Ouvrant les yeux en sursaut, il aperut Baker pench au-dessus de lui.
Quy a-t-il ? demanda Thompson dans un demi-sommeil.
Une erreur, ou plutt un malentendu, mon cher monsieur. Tout fait content de vous
dranger, mais il ny a pas moyen de faire autrement, quand je vous vois sans droit couch sur
ce matelas.
Jai pay ma place, il me semble ! sexclama Thompson avec mauvaise humeur.
Votre passage ! cher monsieur, votre passage ! rectifia Baker. Jemploie votre propre
expression. Ne confondons pas, sil vous plat. Passage ne veut pas dire place. Je dois
uniquement vous transporter, je vous transporte. Je ne dois nullement vous coucher. Les
matelas sont hors de prix La Praya, et, si vous voulez jouir de celui-ci, je serai dans
lobligation de vous demander un lger supplment.
Mais cest un vol ! Je suis dans un coupe-gorge, ici ! scria avec colre Thompson
redress sur son sant, et promenant autour de lui des regards perdus. Et quelle somme avezvous la prtention de mextorquer pour me donner la permission de dormir ?
Il mest impossible, dit sentencieusement Baker, de ne pas rpondre une question
formule en termes si choisis. Voyons !... Oui... la rigueur... Oui, pour deux livres (50 F) il
mest possible de vous louer ce matelas. Cest un peu cher, je ne dis pas. Mais Sao-Thiago,
les matelas...
Thompson haussa les paules.
Celui-ci ne vaut pas les deux livres. Mais peu importe. Je vais vous verser vos deux
livres, et, moyennant cette somme, il est bien entendu que jaurai la paix pour toute la
traverse.
Pour toute la traverse ! Y pensez-vous ? Pour toute la traverse !... Ma parole,
messieurs, ce gentleman est fou, scria Baker en levant les bras au ciel et en prenant tmoin
les autres passagers assistant, accouds sur leurs couchettes, cette scne quils scandaient
dirrsistibles clats de rire. Cest deux livres par nuit, mon cher monsieur. Par nuit,
entendons-nous !
Par nuit ! et, par consquent, soixante livres si ce voyage dure un mois ? Eh bien !
monsieur, sachez-le, je ne paierai pas cela. La plaisanterie ne prend pas, rpondit Thompson
rageusement, en stendant de nouveau.
Dans ce cas, monsieur, dclara Baker avec un flegme imperturbable, je vais avoir
lavantage de vous mettre dehors.
Thompson regarda son adversaire, et vit quil ne badinait pas. Dj Baker allongeait ses
longs bras.
Quant esprer un secours des spectateurs, il ny fallait pas songer. Ravis de cette
vengeance inespre, ils se tordaient, les spectateurs.
Thompson prfra, en cdant, viter une lutte dont lissue ntait pas douteuse. Il se leva
sans ajouter un mot, et se dirigea vers lchelle du capot. Avant den gravir le premier
chelon, il crut bon toutefois de protester.
Je cde la force, dit-il avec dignit, mais je proteste nergiquement contre le traitement
qui mest inflig. On aurait d me prvenir que mes quarante livres ne massuraient pas la
libert de dormir en repos.
Mais la chose allait de soi, rpliqua Baker qui paraissait tomber des nues. Non certes, vos
quarante livres ne vous donnent pas le droit de dormir sur les matelas de la Socit, pas plus
que de boire dans les verres ou de manger la table de la Socit. Passage, je suppose, ne veut
pas dire matelas, fauteuil, claret et beafsteack ! Si vous voulez de ces choses, il faudra les
payer, et tout cela est horriblement cher par le temps qui court !

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Et Baker stendit nonchalamment sur le matelas quil venait de conqurir, tandis que
Thompson dfaillant montait ttons les degrs de lchelle.
Le malheureux avait compris.
On croira sans peine quil dormit mal. Il passa la nuit entire chercher quelque moyen
dchapper au sort qui le menaait. Il nen dcouvrit pas malgr son esprit inventif. Il stait
sottement laiss prendre dans un traquenard sans issue.
Thompson finit pourtant par se rassurer, en pensant combien il tait peu probable que
Baker excutt ses menaces jusquau bout. Il ne sagissait videmment que dune plaisanterie,
dsagrable assurment, mais dune simple plaisanterie qui cesserait delle-mme bref dlai.
Ces considrations optimistes neurent pas toutefois le pouvoir de rendre Thompson
assez de calme pour lui permettre de trouver le sommeil. Jusquau matin, tout en agitant les
chances quil avait de sauver la fois sa vie et sa caisse, il se promena sur le pont, o
veillaient tour de rle les bordes de quart.
Pendant que Thompson veillait, les autres passagers de la Santa-Maria dormaient poings
ferms le bon sommeil des consciences paisibles. Le temps se maintenait assez beau, malgr
la scheresse de ce vent dest qui gonflait les voiles du navire. cette allure, on avanait
rapidement. Quand le jour se leva, Sao-Thiago restait plus de vingt milles dans le sud.
On passait en ce moment une faible distance de lle de Maio, mais personne, sauf
Thompson, ntait l pour contempler cette terre dsole.
Il nen tait pas de mme, quand, quatre heures plus tard, on longea, mais de moins prs,
lle de Boavista. Tous taient alors levs bord de la Santa-Maria, et la dunette regorgeait de
promeneurs que le dfaut de place forait refluer sur le pont. Tous les regards se dirigrent
vers la ville de Rabil, devant laquelle on apercevait distinctement cette fois quelques navires
lancre. Boavista sabaissait son tour sur lhorizon, lorsque la cloche sonna le djeuner.
Baker, promu administrateur de ce voyage de retour, avait donn libre carrire son
penchant pour lordre et la mthode. bord de la Santa-Maria, il entendait que les choses
marchassent comme bord du plus rgulier des paquebots, et la ponctualit des repas tait
lessentiel ses yeux. Bien quelles fussent contraires ses gots et aux usages de la marine,
il avait conserv les heures adoptes par son prdcesseur. Par ses soins, la cloche sonnerait
comme autrefois huit heures, onze heures et sept heures du soir.
Toutefois, il ne pouvait tre question, malgr son dsir, davoir une table correcte. peine
si le carr tait suffisant pour une douzaine de convives. Il fut donc entendu que chacun
saccommoderait de son mieux sur la dunette ou sur le pont en des groupes au milieu desquels
passerait lancien personnel du Seamew, devenu celui de la Santa-Maria. Dailleurs, cet
inconvnient nallait pas sans charmes. Ces repas en plein air sgaieraient dune apparence
de parties de plaisir. En cas de mauvais temps, on en serait quitte pour se rfugier dans le
dortoir de lentrepont. Mais la pluie ne serait plus craindre, ds quon aurait quitt les
parages des les du Cap-Vert.
Au cours de ce djeuner auquel Thompson ne participa en aucune faon, le capitaine Pip fit
une proposition inattendue.
Ayant rclam lattention, il rappela dabord ses rserves touchant les dangers dun pareil
voyage sur un navire tel que la Santa-Maria. Puis il avoua que, branl par la responsabilit
norme qui pesait sur lui, il avait eu un moment la pense de rallier, non pas la cte espagnole
ou portugaise, mais tout simplement la ville de Saint-Louis, au Sngal. Toutefois, il navait
pas cru devoir proposer cette combinaison, en raison du vent dest qui stait mis souffler,
rendant cette relche presque aussi longue atteindre que lune des Canaries ou mme un port
europen. Mais, dfaut de Saint-Louis, ne pouvait-on aller Porto Grande de Sao-Vicente ?
Pour cela, le capitaine navait qu laisser porter de deux quarts, et avant la nuit tout le monde
serait terre, en sret, avec la certitude dun prochain paquebot.

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La communication du capitaine Pip fit dautant plus deffet, quil navait pas accoutum
jusquici dinutiles paroles. Il fallait quil juget le danger srieux, pour stre aventur dans
un aussi long discours.
Ce fut Baker, en sa qualit dadministrateur dlgu, qui sempara de la tribune.
Vos paroles sont graves, commandant, dit-il. Mais prcisons, et dites-nous franchement
si vous considrez comme draisonnable le voyage que nous avons entrepris.
Si telle avait t ma pense, rpondit le capitaine, je vous laurais fait connatre ds le
dbut. Non, ce voyage est possible, et cependant... avec tant de monde bord...
Enfin, interrompit Baker, si vous naviez avec vous que des marins, auriez-vous autant
dinquitude ?
Non certes, affirma le capitaine. Mais ce nest pas la mme chose. Naviguer, cest notre
mtier nous, et nous avons nos raisons...
Nous avons aussi les ntres, dit Baker, ne serait-ce que les fonds que nous a contraint
dengager sur ce navire la ladrerie de celui qui aurait d payer pour tous. Il en est encore une
autre plus srieuse : la quarantaine qui frappe lle de Sao-Thiago que nous venons de quitter.
cette heure, la Santa-Maria est peut-tre signale toutes les les de larchipel, et je suis
convaincu quon sopposerait dautant plus formellement notre dbarquement que nous ne
possdons pas de patente nette et que nous avons deux malades bord. Si donc, malgr tout,
nous parvenions prendre terre, ce ne serait que pour subir un emprisonnement rel cette fois,
cest--dire infiniment plus rigoureux que celui dont nous venons dtre victimes SaoThiago. On peut objecter quen Portugal et en Espagne il en sera de mme. Cest possible,
mais ce nest pas sr. Dailleurs, nous serons arrivs alors, et cela nous donnera du courage.
Dans ces conditions, je vote pour la continuation du voyage commenc, et je pense que tout le
monde est ici de mon avis.
Le speech de Baker obtint en effet un assentiment unanime, et le capitaine Pip se contenta
dy rpondre par un geste dacquiescement. Cependant, la solution ne le satisfaisait qu
moiti, et qui let cout le soir de ce jour et pu lentendre murmurer dun air soucieux au
fidle Artimon :
Vous voulez connatre mon avis, master ? Eh bien ! cest une priptie, monsieur, une
vritable priptie !
Dailleurs, le problme ne se posa bientt plus. Vers deux heures de laprs-midi, la brise
tourna progressivement au sud, et la Santa-Maria commena faire route vent arrire. Le
retour se fermait pour elle. La seule route ouverte dsormais tait celle des Canaries et de
lEurope.
Ce fut cette allure que, vers quatre heures et demie, on longea lle du Sel, que nul ne
pouvait considrer sans motion. Toutes les lunettes se dirigrent vers cette terre, au bord de
laquelle le Seamew puis tait venu mourir.
Un peu avant la nuit on perdit de vue cette dernire le de larchipel du Cap-Vert.
Maintenant, rien ne romprait plus le cercle de lhorizon, jusquau moment o lon aurait
connaissance des les Canaries. Ctait une affaire de trois ou quatre jours, si la brise actuelle
se maintenait. En somme, on navait pas se plaindre de cette premire journe. Tout stait
bien pass, et lon pouvait esprer que cette heureuse chance persisterait.
Un seul des passagers avait le droit dtre un peu moins satisfait, et il nest pas besoin,
pour le dsigner, de le nommer par son nom de Thompson. Au repas de midi, il stait procur
une assiette et lavait hardiment offerte la distribution gnrale. Mais Baker veillait, et
lassiette tait reste vide. Au cours de laprs-midi, Thompson ayant essay de saboucher
avec Roastbeaf, dans lespoir que celui-ci naurait pas le front de rsister un ordre de son
ancien chef, il se heurta encore Baker qui le surveillait avec un invincible zle. Dcidment,
laffaire devenait srieuse.

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Thompson, mourant de faim, comprit quil fallait cder, et il se dcida aller trouver son
impassible bourreau.
Monsieur, lui dit-il, je meurs de faim.
Je men rjouis, rpondit Baker avec flegme, car cela prouve en faveur de votre estomac.
Trve de plaisanteries, sil vous plat, dit brutalement Thompson que la souffrance jetait
hors de son caractre, et veuillez me dire jusquo vous comptez pousser celle dont vous me
rendez victime.
De quelle plaisanterie voulez-vous parler ? demanda Baker en simulant une profonde
recherche. Je ne crois pas avoir fait avec vous la moindre plaisanterie.
Ainsi, scria Thompson, vous comptez srieusement me laisser mourir de faim ?
Dame ! fit Baker, si vous ne voulez pas payer !
Cest bon, conclut Thompson, je paierai. Nous rglerons ce compte-l plus tard...
Avec les autres, approuva Baker dun ton aimable.
Veuillez donc me dire quel prix vous massurerez la libert de dormir et de manger
jusqu la fin du voyage.
Du moment quil sagit dun forfait , dit Baker avec importance, tout se simplifie
trangement.
Il tira son carnet et en feuilleta les pages.
Voyons !... Hum !... Vous avez dj vers une somme de quarante livres... Cest a...
Oui... Hum !... Parfaitement !... Eh bien ! il ne sagit plus que de payer un petit supplment de
cinq cent soixante-douze livres, un shilling et deux pence (quatorze mille trois cent un
francs, quarante-cinq centimes) pour avoir droit tous les avantages du bord sans exception.
Cinq cent soixante-douze livres ! scria Thompson. Cest de la folie ! Plutt que de
subir une pareille exigence, jen appellerai tous les passagers. Que diable ! je trouverai bien
un honnte homme parmi eux.
Je puis le leur demander, proposa Baker avec amabilit. Toutefois, je vous conseillerai
dexaminer auparavant comment cette somme a t obtenue. Laffrtement de la Santa-Maria
nous a cot net deux cent quarante livres ; nous avons d consacrer deux cent quatre-vingtdix livres et dix-neuf shillings lacquisition des vivres ncessaires pour la traverse ; et enfin
lamnagement du navire nous a entrans dans une dpense de quatre-vingt-une livres, deux
shillings et deux pence ; soit, au total, six cent douze livres un shilling et deux pence, dont jai
dduit, comme je vous lai dit, les quarante livres que vous avez dj verses. Je ne pense pas
que vous puissiez, contre une rclamation aussi juste, obtenir lappui de ceux que vous avez
dpouills. Toutefois, si le coeur vous en dit...
Non, le coeur nen disait pas Thompson, qui le fit comprendre du geste. Sans essayer une
rsistance lavance inutile, il ouvrit sa prcieuse sacoche et en tira une liasse de bank-notes,
quil rintgra avec soin, aprs avoir prlev la somme exige.
Il en reste , fit Baker en montrant la sacoche.
Thompson ne rpondit que par un ple et indfinissable sourire.
Mais pas pour longtemps ! ajouta le froce administrateur, tandis que le sourire bauch
svanouissait sur les lvres de Thompson. Nous aurons bientt rgler les petits comptes qui
nous sont personnels.
Avant de quitter son implacable adversaire, Thompson voulut au moins en avoir pour son
argent. bord de la Santa-Maria, il avait retrouv le fidle Piperboom, et le Hollandais,
comme si la chose et t dune vidente lgitimit, stait de nouveau incrust celui quil
persistait considrer comme le gouverneur de la colonie errante. Thompson promenait
partout cette ombre triple de lui-mme, et lobstination de lnorme passager commenait
lagacer outre mesure.
Ainsi donc, demanda-t-il, il est bien entendu que jai les droits de tout le monde, que je
suis un passager comme les autres ?

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Absolument.
Dans ce cas, vous mobligeriez en me dbarrassant de cet insupportable Piperboom, dont
je ne puis me dptrer. Tant que jtais administrateur gnral, il me fallait le subir. Mais,
maintenant, cest bien le moins que...
videmment ! videmment ! interrompit Baker. Malheureusement, je ne suis pas plus
administrateur que vous. Au reste, rien ne vous sera plus facile, ajouta limpitoyable railleur
en pesant sur les mots, que de faire comprendre Mr. Van Piperboom combien il vous gne.
Thompson, ple de colre, dut se retirer avec ce viatique, et, partir de cet instant, Baker
cessa de faire lui la moindre attention.
En se levant, le 6 juillet, les passagers eurent la surprise de voir la Santa-Maria presque
immobile. Dans la nuit, la brise avait molli peu peu, et, au lever du soleil, un calme plat
stait tendu sur la mer que soulevait une houle longue et sans rides. Ballotte par cette houle
accourue de lhorizon de louest, la Santa-Maria frappait ses voiles contre les mts en
gmissant et en roulant dune manire curante.
Malgr la satisfaction trs relle que tous prouvrent en constatant quel point, sous
linfluence de lair pur de la mer, ltat dHamilton et de Blockhead stait amlior, ce fut
une bien triste journe. Ce calme imprvu reprsentait une prolongation du voyage.
Cependant, mieux valait encore trop peu que trop de vent, et lon prit en patience un ennui qui
ne saggravait pas dinquitude.
On aurait pu croire que tel ntait pas lavis du capitaine Pip, voir et combien
frquemment son strabisme des grandes occasions faisait diverger ses prunelles, et de quelle
cruelle faon il se ptrissait le bout du nez. videmment, quelque chose danormal choquait le
brave capitaine, dont les regards se portaient constamment vers cet horizon de louest do
venaient les longues ondulations qui secouaient la Santa-Maria.
Trop au courant des tics et des manies de leur estimable commandant pour nen pas
comprendre le mystrieux langage, les passagers regardaient, eux aussi, cet horizon de
louest, sans parvenir y rien remarquer. L comme ailleurs, le ciel tait dun bleu pur sur
lequel ne tranchait aucun nuage.
Ce fut seulement vers deux heures de laprs-midi quune lgre vapeur y apparut, et
grandit ensuite lentement, en passant successivement du blanc au gris et du gris au noir.
Vers cinq heures, le soleil dclinant entra dans cette vapeur, et la mer se teignit aussitt
dune sinistre teinte de cuivre. six heures, la nue fuligineuse avait dj envahi la moiti du
ciel quand les premiers commandements du capitaine clatrent :
carguer le clinfoc !... carguer le petit cacatois !... carguer le flche !... carguer le
grand cacatois !
Un quart dheure plus tard, on amenait le grand foc et les perroquets, et, vingt minutes
aprs, le petit volant, la trinquette et la brigantine, la place de laquelle on enverguait une
voile de cape. Ce travail peine termin, le capitaine faisait serrer la grand-voile, la misaine et
le grand volant, ne laissant dehors que le petit foc, les deux huniers au bas ris et une voile de
cape au mt dartimon.
Latmosphre tait calme cependant. Mais ce calme trop profond navait rien de rassurant.
huit heures prcises, en effet, la rafale arriva comme la foudre, accompagne de torrents
de pluie. La Santa-Maria sinclina faire croire quelle allait chavirer, puis, prsentant son
trave la mer, commena bondir sur les lames subitement dresses.
Le capitaine invita alors tout le monde aller chercher le sommeil. Il ny avait plus rien
faire maintenant qu attendre.
Jusquau matin, en effet, la Santa-Maria demeura la cape, et les passagers furent
durement secous dans leurs couchettes. La tempte malheureusement ne montra, au cours de
cette nuit, aucune tendance dcrotre. Bien au contraire, au lever du soleil, elle parut
redoubler de violence. Le capitaine Pip, au surplus, ntait pas trop mcontent de la manire

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dont la Santa-Maria tenait la cape. Elle montait lgrement la lame, le pont peine mouill
par les embruns. Par contre, il tait moins satisfait de la mture, et il constatait avec ennui la
mauvaise qualit du filin achet Sao-Thiago. Les haubans et les galhaubans, sous les chocs
imprims par la mer, avaient subi un allongement considrable, et les bas mts jouaient dans
les emplantures.
Durant toute cette journe, la rage de louragan ne cessa daugmenter. Sans nul doute, on
avait lutter contre un de ces cyclones capables de dsoler des contres entires. Avant midi,
les lames devenues monstrueuses commencrent dferler avec fureur. La Santa-Maria reut
plus dun paquet de mer dont son coffre fut rempli.
Le capitaine senttait cependant tenir la cape. Mais, vers sept heures du soir, ltat du
vent et des flots saggrava dans de telles proportions, la mture se mit osciller dune faon si
menaante, quil jugea impossible de conserver cette allure. Comprenant quil y aurait eu folie
sobstiner, il se rsolut fuir vent arrire devant la tempte.
Dans la situation o se trouvait la Santa-Maria, passer de la cape au vent arrire ou
rciproquement est toujours une manoeuvre dlicate. Entre linstant o le navire prsente son
trave aux lames courrouces et celui o il a pris assez de vitesse pour quelles glissent sous
son couronnement, il en est forcment un o il les reoit par le flanc. Un navire frapp ce
moment par une lame suffisamment forte serait roul comme un bouchon. Il importe donc de
surveiller la mer et de profiter dune accalmie. Le choix de la minute propice est du plus haut
intrt.
Le capitaine Pip avait pris lui-mme la barre, tandis que lquipage tout entier se tenait prt
haler sur les bras de bbord du grand hunier.
Brasse carr derrire ! commanda le capitaine , choisissant avec tact linstant favorable
et tournant rapidement la roue du gouvernail.
Le navire abattit dun seul coup sur tribord et tomba dans le lit du vent. Mais tout ntait
pas dit encore. Il ne suffit pas quun navire prsente son arrire aux lames, il faut aussi quil
ait acquis une vitesse assez grande pour attnuer la violence de leurs assauts.
Brasse carr devant ! commanda le capitaine ds que le navire fut arriv. larguer la
misaine !... Cargue le petit foc et le foc dartimon !
La manoeuvre avait heureusement russi. Sous limpulsion de la misaine offrant au vent sa
vaste superficie, la Santa-Maria, en quelques secondes commena fendre les flots avec la
vitesse dun cheval au galop. Prcaution supplmentaire, elle tranait derrire elle un filet de
pche trouv dans la soute aux voiles, filet dont le rle consistait empcher les lames de
dferler sur la dunette.
Lallure du vent arrire succdant celle de la cape, ce fut pour les passagers un repos
relatif. Ils en apprcirent fort la douceur et estimrent le danger considrablement attnu.
Le capitaine tait dune opinion contraire. fuir ainsi dans lest, il calculait quon aurait
atteint la cte dAfrique avant davoir fait trois cent cinquante milles. Et trois cent cinquante
milles ne sont pas longs franchir, la vitesse que le vent imprimait la Santa-Maria.
Durant toute la nuit, il veilla. Mais le soleil se leva le 8 juillet sans que ses craintes se
fussent ralises. De tous cts lhorizon tait libre. Le capitaine espra stre tromp dans
son estime et souhaita une anordie lui permettant daller cote que cote en relche SaintLouis du Sngal.
Malheureusement, lanordie espre ne vint pas, le vent resta fix dans louest-nord-ouest,
et la Santa-Maria continua filer comme un express vers la cte dAfrique.
Mis au courant de la situation par quelque indiscrtion des hommes de lquipage, les
passagers partageaient maintenant les angoisses de leur capitaine, et tous les yeux cherchaient
dans lest cette cte vers laquelle courait le navire.
Ce fut seulement vers cinq heures du soir quon laperut par bbord devant. Le rivage
sans doute se creusait en cet endroit en une sorte de golfe, car la Santa-Maria le longeait

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comme une flche, au lieu de se diriger normalement sur lui. Mais peu peu la cte
sinflchit vers le sud, et la distance qui en sparait la Santa-Maria diminua rapidement.
Seul, bbord, sur la dunette, le capitaine regardait de toute son me cette cte basse,
sablonneuse, limite larrire plan par des dunes et dfendue par une barrire de rcifs.
Tout coup il se redressa et, ayant crach dans la mer avec violence, formula ladresse
dArtimon :
Dans une demi-heure nous serons au plain, master, mais, par la barbe de ma mre, on se
dfendra, monsieur !
Puis, Artimon ayant paru approuver vivement, le capitaine commanda dans les hurlements
de la mer et du vent :
La barre bbord toute ! larguer le foc dartimon, les enfants !
Lquipage stait lanc. Deux minutes plus tard, la Santa-Maria, revenue lallure de la
cape, sefforait pniblement de slever de la cte. De nouveau, elle bondissait au-dessus des
lames, qui, capelant son gaillard davant, dferlaient sur le pont de bout en bout.
Le capitaine jouait l sa dernire carte. Serait-elle bonne, et emporterait-elle le gain de la
partie ? On put le croire dabord.
En effet, peu dinstants aprs celui o le navire avait cess de courir vent arrire, le vent et
la mer manifestrent une tendance sapaiser. Bientt, le capitaine fit hisser le grand volant et
laissa porter dun quart. Dans ces conditions, il ntait pas impossible darriver reprendre du
champ.
Malheureusement, tombant dans un excs contraire, le vent, tout lheure si furieux, ne
cessa de mollir par degrs. En quelques heures, la Santa-Maria, effroyablement secoue par la
mer encore dmonte, se vit immobilise dans le calme de latmosphre que nagitait plus une
rise, plus un souffle.
Le capitaine infra de ce changement si prompt quil se trouvait au centre mme de la
tempte, et ne douta pas de la voir renatre dans un dlai plus ou moins long. En attendant,
cette accalmie rendait la voilure inutile. La Santa-Maria ne gouvernait mme plus. Ce ntait
quune pave que la houle portait peu peu la terre.
Vers sept heures du soir, le rivage restait moins de cinq encablures. trois cents mtres
du couronnement, les lames se brisaient avec rage contre la barrire de rcifs.
Il est rare que lon puisse sapprocher aussi prs de la terre dAfrique. Dordinaire, des
hauts-fonds en dfendent les abords, et parfois jusqu quinze kilomtres au large. On devait
en somme remercier le hasard qui, tout malveillant quil ft, avait du moins conduit la SantaMaria lun des rares points o cette immense succession de bancs de sable a t entame par
les courants et les remous.
Cependant, on ne pouvait aller plus loin. Le fond se relevait rapidement. La sonde, jete
sans cesse, naccusait plus quune vingtaine de brasses. Le capitaine rsolut de mouiller tout
prix.
Peut-tre, en saffourchant sur trois ancres, les deux ancres de bossoirs et lancre du grand
panneau, en frappant cent brasses de chane sur chacune delles, russirait-il tenir tte
louragan, quand celui-ci rugirait de nouveau.
Certes, ctait bien improbable. Combien de chances opposes de voir les chanes brises,
les ancres chasser ! Toutefois, ctait encore un espoir, et cet ultime espoir, un homme
nergique ne devait point le mpriser.
Le capitaine fit donc faire peneau aux ancres de bossoirs et parer la bitture de la chane. Il
allait donner lordre de mouiller, quand un incident inattendu vint changer la face des choses.
Subitement, sans que rien et annonc ltrange phnomne, la mer stait mise bouillir
autour de la Santa-Maria. Ce ntaient plus des lames. Leau sentrechoquait bruyamment en
une sorte de clapotis monstrueux.

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bord du navire, un cri universel de terreur stait lev. Seul, le capitaine demeura
impassible et, dun oeil clairvoyant, observa la nouvelle attaque de la nature. Sans perdre son
temps rechercher les causes du phnomne, il seffora den profiter. Le remous poussait la
Santa-Maria la cte, et, circonstance favorable, grce une insaisissable brise de louest,
elle gouvernait maintenant. Peut-tre russirait-on sapprocher du rivage et mouiller dans
une meilleure situation.
Prcisment, devant ltrave, un troit chenal trouait la barrire de brisants, au-del de
laquelle une nappe deau tranquille apparaissait en avant dune seconde range de rcifs. Sil
tait possible de latteindre, on pourrait considrer le salut comme trs probable. Dans ce port
naturel, la Santa-Maria, agrippe au sol par ses ancres, rsisterait certainement au retour prvu
de louragan ; puis, le beau temps dfinitivement revenu, elle regagnerait le large, en sortant
par le mme chemin.
Le capitaine prit lui-mme la barre et mit le cap sur la terre.
Toutefois, laspect singulier de la mer ne laissant pas de linquiter, il fit avant tout
dblayer le pont et la dunette de la foule qui les encombrait. Par son ordre, tous les passagers
et employs non marins durent vider la place et se rfugier dans lintrieur. Ceci fait, le
capitaine se sentit lesprit plus libre.
Sous la main de son matre, la Santa-Maria sengagea dans le chenal, le franchit...
Le capitaine allait crier : Mouille !
Il nen eut pas le temps.
Tout coup, une lame norme, gigantesque, colossale stait dresse sur la mer, et ce
coursier de locan accourait au galop sur larne liquide. En trois secondes, elle atteignit le
btiment.
Que celui-ci let reue par le travers, il tait roul, dtruit, ananti, dispers en
impalpables allumettes. Mais, grce la manoeuvre du capitaine, il prsentait larrire la
vague prodigieuse, et cette circonstance fut le salut. La Santa-Maria fut enleve comme une
plume, tandis quune trombe deau sabattait sur le pont, puis, porte par la crte tumultueuse,
elle fila vers la terre avec la vitesse dun boulet.
bord, tout tait dans la confusion. Les uns se retenant aux manoeuvres, les autres envahis
par leau jusque dans le carr, marins et passagers avaient perdu la raison.
Le capitaine Pip conservait la plnitude de la sienne.
Ferme son poste, il surveillait son navire, et sa main navait pas lch la barre, laquelle
il se cramponnait dans ce dsordre des lments. Homme, si petit au milieu de la fureur
grandiose de la nature, son me la dominait encore, et cest sa volont souveraine qui guidait
vers la mort son navire rvolt. Rien nchappa son regard, quaucun strabisme
naffaiblissait cette heure. Il vit la vague frapper les rcifs, scraser contre eux, se recourber
en une volute immense et monter lassaut du rivage, tandis que les cataractes du ciel,
souvrant tout coup, mlaient le dluge de leurs eaux celles de la terre.
Au sommet de la volute dcume, la Santa-Maria, en brave navire, stait lgrement
enleve. Avec elle, elle tait monte. Avec elle, elle redescendit. Un pouvantable choc
larrta dans sa course.
Il y eut un horrible craquement. Tout fut renvers, tout fut bris bord. Un formidable
paquet de mer balaya le pont de bout en bout. Le capitaine, arrach de la barre, fut jet du
haut de la dunette. Les mts, dun seul coup, vinrent en bas avec tout leur grement.
En un instant, la catastrophe tait consomme, et la Santa-Maria ce qui en restait, du
moins demeura immobile dans la nuit, sous la pluie diluvienne, tandis quautour delle
hurlait la tempte renaissante.

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XII

O LON NE FAIT QUE CHANGER DE GELIERS


On tait au 9 juillet. Depuis prs dun mois dj, selon le programme de lAgence
Thompson, on aurait d fouler le pav de Londres. Au lieu des rues vivantes, des maisons
solides de la vieille capitale de lAngleterre, que voyait-on ?
Limite dun ct par un ocan aux lames dferlantes, de lautre par une chane
ininterrompue de dunes striles et tristes, une simple bande de sable sallongeant linfini
vers le nord et vers le sud. Au milieu de cette bande, presque au centre de sa largeur, un
navire gisait, masse de dbris informes, port par une incommensurable puissance deux
cents mtres de la mer.
La nuit avait t dure pour les touristes naufrags. Ttonnant dans une ombre paisse, ils
staient grand-peine dfendus contre la pluie, dont le pont entrouvert ne les abritait plus
qu demi. Fort heureusement, le vent navait pas tard dblayer le ciel, et lon avait pu
trouver quelques instants dun sommeil berc par ses sifflements dcroissants.
laube seulement, il fut possible dapprcier toute ltendue du dsastre. Il tait
immense, irrparable.
Entre la mer et le btiment chou, plus de deux cents mtres stendaient. Cette distance,
que la mer avait pu lui faire franchir en quelques secondes, quelle puissance humaine serait
capable de la lui faire rtrograder ? Les plus trangers aux choses de la mcanique et de la
navigation perdirent sur-le-champ tout espoir de renflouer jamais la Santa-Maria.
Dailleurs, la Santa-Maria nexistait plus. Ce ntait plus un navire, mais une misrable
pave.
Le choc lavait casse en deux. Une norme blessure dchirait ses flancs. Plus rien ne
demeurait sur le pont, rompu vers son milieu. Tout avait t emport, siges, chaloupe,
canots, et jusqu la mture, dont quelques restes pendaient encore des haubans briss.
Tel est le spectacle qui soffrit aux yeux des passagers et les plongea dans un accablement
dsespr.
Ce fut comme de coutume limpassibilit de leur capitaine qui leur rendit un peu de
courage et despoir. En compagnie de Mr. Bishop compltement remis de ses brlures, il se
promenait pas compts sur le sable lorsque le soleil se leva. En peu dinstants, les deux
promeneurs furent entours du cercle silencieux des passagers.
Ds que tout le monde fut rassembl autour de lui, le capitaine procda dabord un appel
gnral. Un clair de satisfaction passa dans ses yeux, lorsquil se fut ainsi assur que
personne ne manquait. La maison tait dtruite, mais ses habitants taient saufs, et cet
heureux rsultat tait d en grande partie sa prvoyance. Sil avait tolr que lon restt sur
le pont, que de victimes naurait pas faites la chute effroyable de la mture ?
Lappel termin, le capitaine exposa brivement la situation.
Par un de ces raz de mare que les cyclones provoquent si frquemment, la Santa-Maria
avait t jete sur la cte dAfrique, de telle faon que son renflouement devait tre considr
comme irralisable. On tait, en consquence, dans lobligation de labandonner et de
commencer par terre un voyage dont lissue demeurait fort alatoire.
La cte dAfrique a, en effet, une dplorable rputation, et il faut reconnatre quil nen est
pas de plus mrite.
Entre le Maroc au nord et le Sngal au sud, stendent les douze cents kilomtres des
rivages sahariens. Celui que sa mauvaise toile fait aborder en un point quelconque de cette
tendue sablonneuse, sans eau et sans vie, que parsme une rare et grle vgtation, a encore
redouter les hommes, qui viennent ajouter leur cruaut celle de la nature. Le long de ces

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plages inhospitalires, rdent des bandes de Maures dont la rencontre est pire que celle des
animaux froces.
Il importait donc de savoir quelle distance dun pays civilis le vent avait port la SantaMaria. De cette question dpendait la perte ou le salut des naufrags.
Pour en trouver la solution, il fallait que le capitaine procdt des observations solaires.
Et ntait-il pas craindre que le soleil restt cach derrire un rideau de nuages ?
Fort heureusement, louragan continuait dcrotre et le ciel se fit plus pur dheure en
heure. neuf heures, le capitaine russit prendre une bonne observation et une seconde
midi.
Le rsultat de ses calculs fut immdiatement port la connaissance de tous, et les
passagers apprirent ainsi que la Santa-Maria tait venue se briser un peu au sud du cap Mirik,
par 18 37' de longitude ouest et 19 15' de latitude nord, plus de trois cent quarante
kilomtres de la rive septentrionale du Sngal !
La foudre en tombant net pas produit plus de stupeur. Pendant cinq minutes, un silence
pesant crasa le groupe des naufrags. Les femmes ne poussrent pas un cri. Ananties, elles
reportaient leurs regards vers les hommes, desquels, pres, frres ou maris, elles attendaient
un espoir de salut.
Mais le mot despoir ne venait pas. La situation tait trop claire dans sa dramatique
simplicit pour que personne pt sillusionner sur le sort qui lui tait rserv. Trois cent
quarante kilomtres franchir ! Il y faudrait au moins dix-sept jours, en admettant quune
caravane dans la composition de laquelle entraient des femmes, des enfants et des malades fit
quotidiennement vingt kilomtres sur ce sol de sable. Or, tait-il probable que lon pt, sans
fcheuse rencontre, suivre pendant dix-sept jours un littoral dordinaire sillonn par tant de
bandes de maraudeurs ?
Au milieu de la dsolation gnrale, quelquun dit tout coup :
O cent personnes ne passent pas, un homme passe.
Ctait Robert qui avait prononc cette phrase, quil adressait directement au capitaine. Les
yeux de celui-ci brillrent et se relevrent interrogateurs.
Lun de nous, continua Robert, ne peut-il pas partir en claireur ? Si nous sommes trois
cent quarante kilomtres de Saint-Louis, avant Saint-Louis il y a Portendick, et entre le
Sngal et ce comptoir stendent des bois de gommiers dans lesquels les troupes franaises
font de frquentes patrouilles. Jusque-l il y a tout au plus cent vingt kilomtres que, sous
lempire de la ncessit, un homme isol peut franchir en deux jours. Cest donc seulement
deux jours de vivres emporter. Pendant ce temps, rien ne soppose ce que le gros des
passagers commence suivre lentement le littoral. Avec un peu de chance, votre missaire, en
quatre jours, ramnera une escorte sous la protection de laquelle on naura plus rien
craindre. Si lon veut, je moffre partir linstant mme.
Par la barbe de ma mre ! voil qui est parl en gentleman ! scria le capitaine Pip, en
serrant chaleureusement la main de Robert. cela je nai quune objection faire : cest que
ce voyage-l me regarde et quil mappartient de droit.
Cest une erreur, commandant, objecta Robert.
Et pourquoi donc ? demanda le capitaine, en fronant les sourcils.
Dabord, rpondit tranquillement Robert, il y a la question de lge. O je rsisterai, vous
succomberez.
Le capitaine approuva de la tte.
En outre, votre place est parmi ceux dont vous tes le guide et le soutien naturel. Un
gnral ne court pas aux avant-postes.
Non, dit le capitaine, en serrant de nouveau la main de Robert, mais il y envoie ses
soldats dlite. Vous partirez donc.
Dans une heure je serai en route , dclara Robert, qui commena aussitt ses prparatifs.

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La protestation du capitaine demeura isole. Nul, parmi tous ces gens qui ne faisaient pas
profession dhrosme, ne songea disputer Robert le dangereux honneur quil stait
attribu. Quant Roger, il trouvait toute naturelle la rsolution de son ami. Lui aussi, il et
excut ce projet simplement sil lavait conu. Un autre lavait devanc. Ce serait son tour
une autre fois, voil tout. Il proposa cependant Robert de partir avec lui. Mais celui-ci refusa
et pria, sans sexpliquer davantage, son compatriote de veiller sur Alice quil estimait
particulirement en pril et quil abandonnait regret.
Roger accepta la mission et promit de la remplir fidlement.
Il eut pourtant une relle motion, quand Robert, bien arm et pourvu de munitions et de
trois jours de vivres, se dcida au dpart. Silencieusement, les deux hommes streignirent la
main.
Mais Robert avait faire dautres adieux plus cruels. Mrs. Lindsay tait l, et Robert se
sentait le coeur plein de tristesse. Sil stait ainsi offert en holocauste, ce nest pas quil
ignort les dangers de lentreprise. Combien de chances navait-il pas de ne jamais revoir
celle qui le couvrait en ce moment dun regard enflamm ? Appelant lui tout son courage, il
trouva la force de sourire, en sinclinant respectueusement devant la passagre amricaine.
Celle-ci se garda de toute amollissante parole de crainte et de regret. Ple et tremblante,
elle tendit une main ferme celui qui peut-tre allait mourir pour tous.
Merci ! lui dit-elle seulement. bientt !
Et, dans sa voix, il y avait plus quun espoir. Il y avait une volont, il y avait un ordre.
bientt ! rpondit Robert redress, avec la certitude subite dobir.
Les naufrags demeurs autour de la Santa-Maria suivirent longtemps des yeux le
courageux courrier. On le vit sloigner sur la grve, saluer une dernire fois de la main...
Quelques instants plus tard, il disparaissait derrire les dunes qui bordaient le rivage.
Je serai l dans quatre jours , avait affirm Robert. Quatre jours, cela reportait au 13
juillet. Mais on ne pouvait attendre cette date labri du navire chou, que son inclinaison
rendait inhabitable. Le capitaine improvisa donc un campement sommaire sur la grve laide
de voiles et despars. Tout tait termin avant la nuit, et les naufrags purent sendormir sous
la garde de matelots arms se relevant aux quarts, terre comme bord.
Toutefois, il fut long venir, le sommeil, au cours de cette premire nuit sur ce rivage
sem dembches. Plus dun resta jusqu laube les yeux ouverts dans lombre, loreille
tendue, coutant le moindre frmissement des tentes.
Pour Mrs. Lindsay surtout, la nuit fut une perptuelle angoisse. la douleur qui
laccablait, une inquitude nouvelle tait venue sajouter, dont labsence inexplicable de son
beau-frre tait la cause. Tout dabord, elle navait accord aucune importance cette
disparition pourtant assez singulire. Mais, avec le temps, elle sen tait tonne. Vainement
elle avait alors cherch Jack dans la foule des passagers et des domestiques. Il tait demeur
introuvable.
Au milieu de lombre et du silence de la nuit, Alice ne pouvait dtacher son esprit de cette
surprenante disparition. Elle avait beau le chasser, ce fait bizarre simposait son attention, et
quelque chose de plus fort quelle associait invinciblement dans sa crainte grandissante les
noms de Jack et de Robert.
La nuit se passa sans incident et, ds laube, tout le monde fut sur pied.
La premire leve, Alice put aussitt vrifier lexactitude de ses soupons. Lun aprs
lautre, elle dnombra les naufrags.
Jack Lindsay, dcidment, ntait pas parmi eux.
Alice garda le silence sur cette absence qui la torturait. quoi bon parler ? Le mal, sil
devait ltre, tait fait cette heure, se disait-elle, lme glace cette pense.

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Jack avait toujours vcu si seul, il stait toujours conduit depuis le commencement du
voyage dune manire si rserve et si sombre, que son absence ne faisait pas grand vide. Nul,
en dehors dAlice, ne la remarqua parmi les naufrags dailleurs assaillis par dautres soucis.
Au cours de cette journe, on procda au dchargement de la Santa-Maria. Peu peu, les
caisses de biscuits et de conserves salignrent sur la grve o elles furent disposes en une
sorte de retranchement.
Le capitaine Pip avait, en effet, rsolu quon attendrait sur place le retour de Robert
Morgand. Sil admettait quil aurait t possible demporter avec soi assez de vivres pour
accomplir le parcours, il navait trouv, au contraire, aucune solution au problme de leau, et
cette difficult insurmontable avait dict sa dcision. On ne possdait pas assez de gourdes ni
assez doutres pour prmunir contre la soif un aussi grand nombre de personnes. Et, quant
traner avec soi des tonneaux deau, ctait une entreprise irralisable. Sur place, au contraire,
on naurait qu puiser ces tonneaux, et on pouvait le faire pendant un mois sans crainte de
les tarir. Il ny avait donc aucune imprudence retarder le dpart de quelques jours. Si, au
bout du temps quil avait fix lui-mme, Robert Morgand ntait pas de retour, alors il
conviendrait de prendre, cote que cote, un parti nergique. Jusque-l, les caisses de vivres
et les tonneaux remplis deau ou dalcool formeraient un rempart appuy la mer par ses
deux extrmits et labri duquel une troupe aussi nombreuse naurait redouter aucune
surprise.
Toute la journe se passa dans ces transbordements et dans ces prparatifs. Linclinaison
de la Santa-Maria compliquait beaucoup le travail et doublait la peine des travailleurs. Le
soleil se coucha, comme la dernire tente slevait au milieu dun retranchement sans solution
de continuit.
En raison de la scurit inspire par la tranquillit de la nuit prcdente, et
quaugmentaient encore les modifications apportes au campement, le capitaine Pip autorisa
dans la garde de nuit un changement ncessit par lexcessive fatigue de son quipage
surmen. Au lieu de se relayer par borde, deux hommes seulement veilleraient et se
remplaceraient dheure en heure. Ainsi seraient diminues les chances de voir les grandgardes succomber au sommeil, deux hommes suffisant dailleurs donner lalerte avec les
nouvelles dispositions adoptes.
Le capitaine Pip prit lui-mme la garde neuf heures en compagnie du fidle Artimon.
Une heure aprs il tait remplac par le second, que le matre, une heure plus tard,
remplacerait son tour.
Avant de se retirer labri du rempart des caisses, le capitaine jeta autour de lui un dernier
regard. Rien napparaissait dinsolite. Le dsert tait paisible et silencieux, et Artimon ne
manifestait au surplus aucune inquitude.
Aprs avoir recommand son remplaant une garde vigilante, le capitaine rentra sous la
tente o reposaient dj un grand nombre des passagers, et, dompt par la fatigue, sendormit
aussitt.
Depuis combien de temps dormait-il ainsi, quand un rve vint troubler son sommeil ?
Dans ce rve, il voyait, sans en comprendre la cause, Artimon sagiter dune manire
singulire. Le chien, aprs avoir vainement essay de rveiller son matre, allait, en grondant
sourdement, glisser son museau hors de la tente, puis revenait tirer le capitaine par un pan de
son habit. Mais le capitaine sobstinait dormir.
Alors, Artimon nhsitait plus. Il sautait sur le corps de son ami, lui lchait le visage
coups rapides, et mme, cette manoeuvre tant encore insuffisante, se risquait lui mordiller
une oreille.
Cette fois, le capitaine ouvrit les yeux et reconnut que le rve tait une ralit. Dun bond,
il fut sur ses pieds et se dirigea rapidement vers lentre de la tente, conduit, tiraill par
Artimon.

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Il neut pas le loisir de latteindre.


Tout coup, Artimon clata en furieux aboiements, et, sans avoir eu le temps dy rien
comprendre, le capitaine renvers vit en tombant ses compagnons, rveills en sursaut,
maintenus par une bande de Maures que leurs burnous faisaient dans la nuit ressembler une
nue de fantmes.

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XIII

O LEXCURSION DE LAGENCE THOMPSON MENACE DE PRENDRE DES


PROPORTIONS TOUT FAIT IMPRVUES
Le long de lourlet liquide dont la mer borde le rivage, contournant les dunes les plus
hautes, franchissant les autres, Robert Morgand suit dun pas souple et rgulier la route du
sud. Afin de relever leur courage, il a un peu dor pour ses compagnons la situation vritable.
Mais, en ralit, il ne sy trompe pas. Cest un minimum de cent soixante kilomtres quil lui
faudra grener, avant darriver dans le rayon de linfluence franaise.
Cent soixante kilomtres, cela reprsente, ce train persistant de six kilomtres lheure,
trois jours de voyage et defforts, raison de dix heures de marche par chaque journe.
Ces dix heures de marche, Robert a rsolu quil les ferait ce jour mme. Parti trois heures
de laprs-midi, il ne sarrtera qu une heure du matin, pour repartir au lever de laube.
Ainsi, il gagnera vingt-quatre heures.
Le soleil dcline lhorizon. Il fait grand jour encore, mais une fracheur slve de la mer
et stimule le courage du marcheur, qui, depuis prs de cinq heures, suit sa route obstine.
Avant une heure, il fera nuit, et alors la marche sera douce sur ce sable ferme, qui offre au
pied un lastique point dappui.
Autour de Robert, cest le dsert et sa poignante tristesse. Pas un oiseau, pas un tre anim
dans cette immensit, que son regard, de temps autre, peut parcourir jusqu lhorizon, selon
le vallonnement capricieux des dunes. Sur cette tendue morne, quelques rares touffes de
palmiers nains indiquent seules la vie latente de la terre.
La tempte a cess, et du ciel tombe la majest du soir. Tout est calme et silence. Nul bruit,
sauf celui de la mer qui chante, en brisant ses rides sur la grve.
Soudain, Robert sarrte. Illusion ou ralit, le sifflement dune balle a fait vibrer lair
deux centimtres de son oreille, bientt suivi dune sche dtonation vite touffe dans la
grandeur de cette plage sans cho.
Dun bond, Robert sest retourn et, moins de dix pas derrire lui, parvenu jusque-l la
faveur du tapis de sable assourdissant sa marche, il voit, avec un mlange de colre et
dangoisse, Jack Lindsay qui, un genou en terre, le vise.
Sans perdre un instant, Robert slance sur cet assassin, sur ce lche. Un choc arrte son
lan. Une douleur fulgurante lui treint lpaule, et, comme une masse, il scroule en avant,
le visage enfoui dans le sable.
Son oeuvre accomplie, Jack Lindsay sloigna rapidement. Il ne prit mme pas la peine
daller sassurer de la mort de son ennemi. quoi bon, dailleurs ? Dans ce dsert, mort ou
bless, ntait-ce pas la mme chose ? De toute manire, lmissaire des naufrags narriverait
pas son but, et le secours ne viendrait pas.
Avoir arrt le courrier de ses compagnons dinfortune, ctait quelque chose. Ce ntait
pas tout. Pour que Jack Lindsay devnt le matre de lun deux, il fallait que leur troupe tout
entire tombt en son pouvoir.
Jack Lindsay disparut derrire un mouvement de dunes, poursuivant lachvement de
loeuvre commence.
Robert cadavre ou bless ? gt sur le sable. Depuis quil est tomb cette place, une
nuit sest coule, le soleil a dcrit dans le ciel sa courbe diurne jusqu sa chute dans
lhorizon, puis une seconde nuit a commenc qui sachve, car dj une lueur vague rougeoie
le ciel lOrient.
Pendant ces longues heures, pas un mouvement nest venu dire sil reste Robert un
souffle de vie. Dailleurs, vivrait-il, le soleil, en versant sur lui pour la deuxime fois ses
rayons enflamms, va certainement marquer son dernier jour.

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Mais, quelque chose a boug auprs du corps immobile. Un animal, dont on ne saurait
reconnatre lespce dans lombre encore paisse, sagite et gratte le sable sur lequel le visage
repose. Lair, dsormais, peut librement arriver jusquaux poumons, sils ont encore la facult
de respirer.
Le rsultat de ce changement ne se fait pas attendre. Robert pousse quelques gmissements
confus, puis essaie de se soulever. Une douleur cruelle dans le bras gauche le rejette haletant
sur le sol.
Cependant, il a eu le temps de reconnatre son sauveur.
Artimon ! soupira-t-il, prs de svanouir de nouveau.
lappel de son nom, Artimon a rpondu par des jappements dlirants. Il se multiplie, il
sempresse. Sa langue moite et tide se promne sur le visage du bless, quil dbarrasse de
lamalgame de sable et de sueur qui sy est accumul.
Maintenant, la vie afflue dans le coeur de Robert. Le sang se presse dans ses artres, ses
tempes battent, les forces reviennent au galop. En mme temps, le souvenir renat, et il se
rappelle les circonstances de sa chute.
Avec prcautions, cette fois, il renouvelle son effort, et, bientt, le voil genoux. Puis il
se trane au bord de la mer, et la fracheur de leau achve de le ranimer.
Le jour sest compltement lev. Au prix de mille peines, il russit alors se dvtir, et il
examine sa blessure. Elle nest pas grave. La balle sest aplatie sur la clavicule sans la briser,
et elle tombe la premire tentative. Lcrasement dun nerf a seul caus leffroyable douleur,
et lvanouissement na t prolong que par la perte de sang et la diminution de respiration
produite par le sable. Avec lucidit, Robert comprend tout cela, et, mthodiquement, il bande
sa blessure laide de son mouchoir mouill deau sale. Dj une souplesse relative est
revenue au membre meurtri. Ntait la faiblesse qui le terrasse encore, Robert serait capable
de reprendre sa route.
Cette faiblesse, il faut la dompter, et Robert procde sur-le-champ son premier repas,
quil partage avec Artimon.
Mais Artimon semble naccepter qu regret la nourriture offerte. Il va, vient, agit par une
vidente inquitude. Son compagnon est, la fin, frapp de ces allures insolites. Il prend le
chien dans ses bras, lui parle, le caresse... et tout coup aperoit un papier nou au collier de
lanimal.
Camp envahi. Faits prisonniers par les Maures. Pip. Voil la terrifiante nouvelle que
Robert apprend, ds quil a fbrilement ouvert le billet.
Prisonniers des Maures ! Alice aussi, par consquent ! Et aussi Roger ! Et aussi Dolly !
En un instant, Robert a empaquet le reste de ses vivres. Il est debout. Il ny a plus de
temps perdre. Il doit marcher. Il marchera. La nourriture absorbe lui a rendu la force, que
dcuple la volont.
Artimon ! commande Robert prt partir.
Mais Artimon nest plus l, et Robert, en regardant autour de lui, naperoit plus quun
point imperceptible qui sloigne, diminuant, fond de train, le long de la mer. Cest le chien
qui, sa mission remplie, va en rendre compte qui de droit. La tte basse, la queue entre les
jambes, le dos rond, il dboule, sans un arrt, sans une distraction, de toute la vitesse de ses
pattes, vers lide fixe, vers le matre.
Brave bte ! murmure Robert en se mettant en route.
Machinalement, il jette un coup doeil sur sa montre et saperoit avec surprise quelle
sest arrte une heure trente-cinq. Du soir ou du matin ? Il se rappelle fort bien pourtant
lavoir remonte peu avant la tratresse attaque de Jack Lindsay. Son petit coeur dacier a
donc d battre une nuit, puis un jour entiers, et cest seulement la nuit suivante quen a cess
le tic-tac rgulier. cette pense, Robert sent des gouttes de sueur perler sur son front. Ainsi

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donc, il aurait t immobilis pendant prs de trente heures ! Tomb le soir du 9 juillet, cest
le matin du 11 quil se serait rveill. Que vont devenir tous ceux qui esprent en lui ?
Mais cest la raison nouvelle de se hter, et Robert presse le pas, aprs avoir rgl sa
montre sur le soleil qui indique approximativement cinq heures du matin...
Jusqu onze heures, il marche ainsi, puis il saccorde un bref repos, et sendort dun
sommeil rparateur, la tte lombre dune touffe de palmiers nains. Ce sommeil lui fait le
plus grand bien. Quand il se rveille, quatre heures, il est nergique et fort comme autrefois.
Il repart, et, jusqu dix heures du soir, ne sarrte plus.
Cela fait douze heures de marche, pendant lesquelles il a d franchir au moins soixante-dix
kilomtres.
Le lendemain, il recommence, et va toujours sans se lasser. Mais cette journe est plus dure
que celle de la veille. La fatigue accable le courageux marcheur. Par accs violents, la fivre
lassaille et sa blessure le fait cruellement souffrir.
Aprs sa sieste du milieu du jour, il a peine se remettre en route. Des blouissements le
font vaciller. Il va nanmoins, laissant derrire lui les kilomtres, dont chacun ajoute un
supplice au prcdent.
Enfin, dans le crpuscule, des masses sombres apparaissent. Cest la rgion des gommiers.
Robert atteint ces arbres, tombe puis au pied de lun deux, et sendort dun sommeil
profond.
Quand il sveille, le soleil est dj haut sur lhorizon. On est au 13 juillet, et Robert se
reproche davoir si longtemps dormi. Cest l du temps perdu quil lui faudra regagner.
Hlas ! comment le regagner, avec cette faiblesse qui le terrasse ? Ses jambes sont molles,
sa langue sche, sa tte lourde. La fivre le dvore. Son bras est immobilis dans lenflure de
lpaule. Quimporte ! il marchera, sur les genoux sil le faut.
lombre du gommier, au pied duquel il sest tendu la veille, Robert contraint la
nourriture son estomac rvolt. Il faut manger pour tre fort, et, fermement, il dvore son
dernier morceau de biscuit, il avale sa dernire goutte deau.
Dsormais, il ne sarrtera plus avant davoir touch le but.
Il est deux heures de laprs-midi. Parti six heures du matin, Robert poursuit sans trve
son interminable chemin. Depuis longtemps dj, il comprend quil se trane, et quil gagne
peine un kilomtre par heure. Nimporte ! il va toujours, ayant rsolu de lutter tant quil lui
resterait un souffle de vie.
Mais, voici que la lutte devient impossible. Les yeux du malheureux papillotent, et tout un
kalidoscope danse devant ses prunelles dilates. Les pulsations de son coeur diminuent de
force et sespacent. Lair manque sa poitrine. Robert peu peu se sent glisser le long du
gommier contre lequel il sest dsesprment appuy.
ce moment cest une hallucination de la fivre sans doute il croit voir passer sous le
couvert une troupe nombreuse. Les fusils brillent. La blancheur des casques de lige renvoie
les rayons du soleil.
moi ! moi ! crie Robert.
Hlas ! la voix mme lui manque. Si la troupe quil se figure apercevoir existe, nul ne
lentend de ceux qui la composent et qui poursuivent imperturbablement leur chemin.
moi ! murmure encore Robert, qui scroule enfin sur le sol, dfinitivement vaincu.
Ce moment o Robert succombait ainsi sur la dvorante terre dAfrique tait prcisment
celui quil avait, en partant, fix pour son retour. Les naufrags navaient pas oubli le rendezvous quil leur avait donn, et ils comptaient les heures en attendant le salut.
Aucun changement notable ne stait fait dans leur situation, depuis quils taient tombs
au pouvoir des Maures. Le camp tait toujours sa place auprs de la Santa-Maria choue.
Ds que le capitaine Pip comprit quel nouveau malheur frappait le troupeau humain dont il
avait assum la garde, il nessaya pas une rsistance inutile. Docilement, il se laissa parquer

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avec tous les autres en une foule confuse quenserra un triple cercle dAfricains en armes. Il
ne connut mme pas la colre contre les deux matelots de garde, lors de la surprise, qui
staient si malheureusement acquitts de leur mission. Le mal tait fait. quoi et servi de
rcriminer ?
Le capitaine Pip chercha uniquement si, dans cette situation dsespre, il ne pouvait pas
faire quelque chose dutile pour le salut gnral. Il lui apparut aussitt quil serait bon
dinstruire Robert des derniers vnements, sil existait un moyen de lui faire parvenir cette
communication. Or, ce moyen, le capitaine lavait sa disposition, et il se rsolut
lemployer sans attendre.
Dans lombre, il griffonna un billet, et lattacha au collier dArtimon, sur le museau duquel
il mit gravement un grave baiser. Puis, lui ayant fait sentir un objet appartenant Robert, il
reposa le chien terre, et lui indiqua la direction du sud, en lexcitant de la voix.
Artimon partit comme une flche, et, en moins dune seconde, disparut dans la nuit.
Ctait l un gros sacrifice quavait fait le pauvre capitaine. Exposer ainsi son chien ! Il et
certes mieux aim sexposer lui-mme. Pourtant, il navait pas hsit, jugeant indispensable
de porter la connaissance de Robert des vnements qui modifieraient peut-tre ses projets.
Il nimporte. Les dernires heures de la nuit furent pnibles pour le capitaine, dont la
pense courait avec son chien le long des grves battues par lAtlantique.
Le jour en se levant montra toute ltendue du dsastre. Le camp tait ravag, les tentes
renverses ; les caisses du retranchement ventres laissaient voir leur contenu. Tout ce qui
appartenait aux naufrags tait runi en un tas qui reprsentait dsormais le butin du
vainqueur.
Au-del du camp, le spectacle tait plus triste encore. Sur le sable, que rasait la lumire
frisante de laube, deux corps tendus se dtachaient nergiquement en sombre, et, dans ces
deux cadavres, le capitaine reconnut en soupirant les deux marins quil fut heureux alors de
navoir pas accuss en son me. Au milieu de la poitrine de tous deux, presque la mme
place un poignard tait fich jusqu la garde.
Ds que le jour fut complet, il y eut une certaine agitation parmi les Africains. Bientt lun
deux, le cheikh sans doute, se dtacha des autres et se dirigea vers le groupe des naufrags.
Le capitaine aussitt se porta sa rencontre.
Qui es-tu ? demanda le cheikh en mauvais anglais.
Le capitaine.
Cest toi qui commandes ces gens ?
Aux marins, oui. Les autres sont des passagers.
Passagers ? rpta le Maure dun air indcis... Emmne avec toi ceux qui tobissent. Je
veux parler aux autres , reprit-il aprs un silence.
Mais le capitaine ne bougeait pas.
Que veux-tu faire de nous ? osa-t-il interroger avec calme.
Le Maure fit un geste vasif.
Tu le sauras tout lheure, dit-il. Va.
Le capitaine, sans insister davantage, excuta la consigne. Bientt ses hommes et lui
formrent un groupe spar de celui des touristes.
Au milieu de ceux-ci, le cheikh passait lentement, et lun aprs lautre il les interrogeait
avec une trange insistance. Qui tait celui-ci ? Quel tait son nom ? son pays ? sa fortune ?
Avait-il laiss de la famille derrire lui ? Ctait un vritable questionnaire quil rptait sans
se lasser, et auquel chacun rpondait sa guise, les uns disant tout bonnement la vrit,
dautres amplifiant leur situation sociale, dautres se faisant plus pauvres que de raison.
Quand vint le tour des passagres amricaines, Roger rpondit pour elles, et pensa bien
faire en leur donnant le plus dimportance possible. son estime, ctait l le meilleur moyen
de sauvegarder leur existence. Mais le cheikh linterrompit ds les premiers mots.

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Ce nest pas toi que je parle, dit-il sans brutalit. Ces femmes sont-elles donc
muettes ?
Roger resta un instant interloqu.
Es-tu leur frre ? leur pre ? leur mari ?
Celle-ci est ma femme , crut pouvoir se permettre daffirmer Roger en dsignant Dolly.
Le Maure fit un geste de satisfaction.
Bon ! dit-il. Et celle-l ?
Est sa soeur, rpondit Roger. Toutes deux sont de grandes dames dans leur pays.
Grandes dames ? insista le Maure, pour lequel ces mots parurent dnus de signification.
Oui, des grandes dames, des reines.
Reines ? rpta encore le cheikh.
Enfin, leur pre est un grand chef , expliqua Roger bout dimages.
Cette dernire, dailleurs, parut avoir leffet dsir.
Oui ! Gnral, gnral, traduisit librement le Maure dun air satisfait. Et quel est le nom
de la fille du grand chef ?
Lindsay, rpondit Roger.
Lindsay ! rpta le Maure, qui, pour une raison mystrieuse, paraissait se plaire la
consonance de ces syllabes, Lindsay ! Bon, a ! ajouta-t-il, en passant au prisonnier suivant,
non sans adresser un geste aimable Roger de Sorgues et ses deux protges.
Le prisonnier suivant ntait autre que Thompson. Combien diminu de son importance,
linfortun administrateur gnral ! Aussi timide que jadis exubrant, il se faisait maintenant
le plus petit possible.
Que portes-tu l ? lui demanda le cheikh brusquement.
L ? balbutia Thompson dmoralis.
Oui... Ce sac... Donne ! commanda le Maure, en mettant la main sur la prcieuse
sacoche que Thompson avait en bandoulire.
Celui-ci fit instinctivement un mouvement en arrire. Deux Africains slancrent aussitt,
et Thompson se vit soulag, en un clin doeil, de son cher fardeau, sans quil ost pousser plus
avant une inutile rsistance.
Le cheikh ouvrit la sacoche conquise. Ses yeux brillrent de plaisir.
Bon ! Trs bon ! scria-t-il.
Absolument ananti, son prisonnier tait loin dtre du mme avis.
Faisant suite, comme de juste, Thompson, Van Piperboom de Rotterdam arrondissait
sa vaste corpulence. Il ne semblait pas mu. Paisiblement, il rduisait en fume dnormes
quantits de tabac, ses petits yeux curieusement ouverts sur les alentours.
Le cheikh, un long instant, considra le gant blond avec une vidente admiration.
Ton nom ? demanda-t-il enfin.
Ik begrijp niet wat. U van mij wilt, Mynheer de Cheik, maar ik verondernstel dat u
wenscht te weten welke mijn naam is en uit welk land ik ben. Ik ben de Heer Van Piperboom,
en woom te Rotterdam, een der voornaamste steden van Nederland.
Le cheikh tendit loreille.
Ton nom ? insista-t-il.
Ik ben de Heer Van Piperboom uit Rotterdam, rpta Van Piperboom, qui ajouta
mlancoliquement :
Overigens, waartoe dient het, u dit te zeggen ? Het is blijkbaar, dat ik toch maar
Hebreeuwsch voor u spreek, zooals ik dit voor de anderen ook doe.
Le cheikh haussa les paules et continua sa tourne, sans daigner rpondre au gracieux
salut de lincomprhensible Hollandais.
La rptition des mmes questions ne le lassait pas. tous, il les posait, coutant
attentivement les rponses. Nul nchappa sa patiente enqute.

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Cependant, fut-ce par une inexplicable distraction, fut-ce de propos dlibr, il en est un
quil ngligea dinterroger, et celui-l ctait Jack Lindsay.
Alice, en suivant des yeux la file des naufrags, avait eu la surprise dapercevoir son beaufrre confondu avec les autres. Ds lors, elle ne lavait plus quitt des yeux, et elle remarqua
avec inquitude quil ntait pas soumis la rgle commune.
Labsence certaine de Jack Lindsay, son retour, lindiffrence du cheikh maure, cet
ensemble de faits jeta dans lme dAlice un trouble que toute son nergie eut peine
dompter.
Linterrogatoire termin, le cheikh se retirait parmi les siens, quand le capitaine Pip lui
barra audacieusement le passage.
Veux-tu me dire maintenant ce que tu comptes faire de nous ? lui demanda-t-il de
nouveau avec un flegme que rien ntait capable dentamer.
Le cheikh frona le sourcil, puis, la rflexion, secoua la tte avec nonchalance.
Oui, dit-il. ceux qui pourront payer ranon, la libert sera rendue.
Et les autres ?
Les autres !... rpta le Maure.
Dun geste large il montra lhorizon.
La terre dAfrique a besoin desclaves, dit-il. Les jeunes ont la force et les vieux la
sagesse.
Parmi les naufrags, ce fut une explosion de dsespoir. Ainsi donc, la mort ou la ruine,
voil ce qui les attendait.
Au milieu de labattement gnral, Alice gardait intact un courage quelle puisait dans sa
confiance absolue en Robert. Il atteindrait les avant-postes franais. Il dlivrerait lheure dite
ses compagnons de naufrage. Sur ce point, pas un doute ne slevait en elle.
Une certitude possde naturellement une grande force de persuasion, et sa foi entte fit
renatre un peu despoir dans ces mes dprimes.
Quelle naurait donc pas t sa confiance, dj si complte, si elle avait t la place du
capitaine Pip. Vers huit heures du matin, celui-ci, avec une joie dsordonne quil refoula
soigneusement, avait vu revenir Artimon, dont le retour passa aussi inaperu que le dpart.
Dailleurs, Artimon tait loin dtre une bte. Au lieu daccourir au grand galop comme un
fou, il avait longtemps rd autour du camp sans avoir lair de rien, avant de sy glisser
cauteleusement. Pourquoi les Maures se seraient-ils inquits de ce toutou en train de faire
aux alentours une petite promenade matinale ?
Le capitaine saisit avidement le chien dans ses bras et, sous le coup de lmotion qui lui
gonflait le coeur, gratifia lintelligent animal de cette mme caresse dont il lavait rconfort
au dpart, et laquelle jusquici il ne lavait pas habitu. Dun coup doeil, il avait constat la
disparition du billet, parvenu par consquent son adresse, et il avait tir de ce fait des
conclusions favorables quant lissue de laventure.
Une rflexion pourtant gta bientt sa joie. Parti une heure et revenu huit heures du
matin, Artimon avait donc mis sept heures franchir, aller et retour, la distance sparant les
naufrags de Robert Morgand. Celui-ci, aprs un jour et demi de voyage, tait donc loign de
trente kilomtres tout au plus. Il y avait l un mystre bien propre tracasser lme la mieux
quilibre, mystre dont le capitaine eut soin de ne pas entretenir ses compagnons.
Ceux-ci, peu peu rconforts, retrouvaient lentement lespoir que lme humaine
nabandonne quavec la vie, et les journes du 12 et du 13 juillet passrent assez facilement.
Ces journes, les Maures les employrent vider compltement la Santa-Maria et mme
dmonter du navire tout ce qui tait dmontable. Les morceaux de fer, les outils, les vis, les
boulons constituaient pour eux autant de trsors inapprciables, qui slevaient sur la grve en
un amas grandissant pour tre ultrieurement rpartis sur les mhara de la troupe.

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Le 14 juillet, ce travail fut achev, et les Maures se livrrent une srie de prparatifs
annonant un prochain dpart. videmment, ds le lendemain, il faudrait quitter la grve, si,
dici l, on ntait pas dlivr.
Cette journe du 14 parut longue aux malheureux naufrags. Depuis la veille, Robert,
daprs sa promesse, aurait d tre de retour. Mme en faisant entrer en ligne de compte
toutes les difficults dun pareil voyage, le retard commenait devenir anormal.
lexception du capitaine qui navait garde de donner ses raisons et laissait ses compagnons
user inutilement leurs yeux fouiller lhorizon du sud, on se montrait surpris. On fut bientt
irrit et on ne se gna pas pour accuser Robert. Pourquoi, aprs tout, serait-il revenu ?
Maintenant quil tait trs probablement en sret, il aurait t bien sot de sexposer de
nouveaux dangers.
Lme dAlice ne connaissait pas cette ingratitude et cette faiblesse. Que Robert et trahi,
un tel soupon ne se discutait mme pas. Mort ? Cela, oui, peut-tre... Mais aussitt, quelque
chose protestait en elle contre la possibilit dune pareille hypothse, et, pour lavoir admise
un instant, elle retrouvait plus affermie sa confiance inbranlable et superbe dans le bonheur
et dans la vie.
Pourtant, toute la journe du 14 passa sans donner raison son optimisme, et il en fut de
mme de la nuit suivante. Le soleil du 15 juillet se leva, sans quaucune modification ft
apporte la situation des naufrags.
laube, les Maures avaient charg les chameaux, et, ds sept heures du matin, le cheikh
donna le signal du dpart. Un peloton de cavaliers en avant-garde, les autres suivant sur deux
files, il fallut se rsigner obir.
Entre la double range de leurs geliers, prisonniers et prisonnires allaient pied, en une
ligne unique, runis les uns aux autres par une longue corde entourant les cous et serrant les
poignets. Toute vasion dans ces conditions tait impossible, en admettant que le dsert
mortel dont on tait environn net pas t une barrire suffisante.
Le capitaine Pip, qui savanait en tte, sarrta rsolument ds les premiers pas, et,
sadressant au cheikh accouru : O nous emmenez-vous ? lui demanda-t-il avec fermet.
Pour toute rponse, le cheikh leva sa matraque et en frappa son prisonnier au visage.
Marche, chien ! cria-t-il.
Le capitaine, dont le sang coulait, navait pas bronch. De son air flegmatique, il refit la
question.
De nouveau, la matraque se leva. Mais, considrant lnergique visage de celui qui
linterrogeait, puis la longue file des prisonniers quil lui fallait conduire et dont la rvolte
net pas t sans lui crer de srieux embarras, le cheikh abaissa larme menaante.
Tombouctou ! rpondit-il, tandis que le capitaine, satisfait, consentait se remettre
en route.

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XIV
QUITTES !

A Tombouctou ! Cest--dire dans cette ville o semblent se centraliser tous les mystres
de la mystrieuse Afrique, dans cette ville aux portes infranchissables pendant des sicles,
qui, peu de mois plus tard, devaient pourtant souvrir devant les colonnes franaises.
Mais le Maure ne pouvait prvoir lavenir et conduisait ses prisonniers au centre lgendaire
de toutes les transactions du dsert, au grand march des esclaves.
En ralit, il tait peu probable quil les ament lui-mme destination. Les pilleurs
dpaves qui infestent les ctes de lAtlantique sloignent rarement une telle distance de la
mer. Vraisemblablement, la bande des Maures, ainsi que cela se fait dordinaire, vendrait,
mi-chemin, ses prisonniers quelque caravane de Touareg, sous la garde desquels
sachverait le voyage.
Ce dtail navait, au surplus, quune bien mince importance pour les misrables naufrags.
Que ce ft sous la conduite dun cheikh maure ou dun cheikh targui, ctaient, dans tous les
cas, plus de quinze cents kilomtres franchir, et un tel parcours exigerait au moins deux
mois et demi. De ceux qui partaient, combien arriveraient au but ? Combien jalonneraient de
leurs os blanchis la longue route dj si souvent jalonne ?
La premire journe ne parut naturellement pas trop pnible. On tait repos, leau tait
abondante et saine. Mais il nen serait plus de mme, quand la succession des lieues ferait
saigner les pieds fatigus et meurtris, quand on naurait plus, pour calmer la soif allume par
un soleil de feu, quune eau corrompue et parcimonieusement distribue.
Hamilton et Blockhead, du moins, ne connatraient pas ces tortures et leur chapperaient
par la mort. Mal remis encore de leur fivre, peine entrs en convalescence, la force leur
manqua ds le dbut. Dj, le matin, ils avaient prouv la plus grande peine faire ltape, et
ils staient laisss tomber comme des masses au moment de la sieste. Mais, laprs-midi, ce
fut bien autre chose. Leurs membres engourdis refusrent tout service, et, au bout de quelques
kilomtres, il leur devint impossible de faire un pas de plus.
partir de cet instant, un martyre incessant commena pour eux et pour leurs compagnons.
Tombant presque chaque pas, se relevant pour retomber aussitt, ils taient trams par le
reste de la colonne. Le soir, au moment de la halte dfinitive, ils ressemblaient plus des
cadavres qu des cratures vivantes, et nul ne douta que le lendemain ne ft leur dernier jour.
Fort heureusement, les autres naufrags supportaient mieux lpreuve.
En tte, ainsi quil a t dit, savanait le capitaine Pip, un peu dsorient au milieu de ces
dunes semblables des vagues quun navire naurait pu entrouvrir sous son trave. Le
capitaine esprait-il toujours ? Ctait probable, car un caractre de cette trempe ne saurait,
dans aucune circonstance, tre accessible au dsespoir. Son visage, aussi ferm et froid que de
coutume, ne donnait dailleurs aucune indication cet gard. Au surplus, il nen tait pas
besoin. Son aspect et suffi gonfler de courage le coeur du plus lche.
La plaie du coup de matraque avait sch toute seule au soleil. Du sang, qui dabord en
avait abondamment coul, la moustache, la poitrine et lpaule taient devenues rougetres.
Certains eussent pu avoir lair terrible ainsi. Mais telle ntait pas la caractristique du
capitaine, dont tout ltre ne disait que linvincible volont. Le premier de ses marins, il
marchait dun pas ferme comme son me, et, rien qu le voir, on se sentait gagn par son
nergie et son esprance tenace.
Depuis son dernier dialogue avec le cheikh, il navait pas prononc vingt paroles, et encore
ces rares confidences avaient-elles t adresses exclusivement au fidle Artimon, qui, la
langue pendante, trottinait ct de son matre.

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Master ! avait dabord simplement dit le capitaine, dune voix pleine de tendresse que
le chien avait parfaitement su discerner.
Puis, une demi-heure plus tard, le capitaine stait montr plus explicite.
Aprs avoir pralablement louch dune effrayante manire et crach avec mpris dans la
direction du cheikh :
Master ! avait-il formul du ton le plus affirmatif, nous sommes dans une priptie, par la
barbe de ma mre !
Et Artimon de secouer ses longues oreilles, comme contraint une fcheuse approbation.
Depuis, le capitaine navait plus ouvert la bouche. De temps en temps, lhomme regardait
le chien et le chien regardait lhomme, voil tout. Mais que ces regards valaient de discours !
ltape, Artimon sassit sur son derrire, quand son matre stendit sur le sable. Et celuici partagea avec son chien sa maigre pitance et leau qui lui fut parcimonieusement distribue.
Aprs le capitaine, venaient ltat-major, lquipage et les serviteurs divers du Seamew
dfunt, se suivant dans un classement qui navait rien de hirarchique. Que pensaient-ils,
ceux-l ? En tout cas, ils subordonnaient leurs opinions personnelles celles du commandant
qui avait la charge de penser pour tous. Tant que le chef aurait confiance, ils ne
dsespreraient pas. Lordre dagir, sil devait tre donn, les trouverait prts, quelque
moment quil arrivt.
Au dernier matelot, succdait le premier passager, auquel faisait suite la longue file de ses
compagnons.
Les femmes, pour la plupart, pleuraient ou se lamentaient mi-voix, et surtout les pouses
et les filles dHamilton et de Blockhead, assistant, impuissantes, lagonie de leurs pres et
de leurs maris.
Les hommes se montraient plus fermes en gnral, chacun traduisant son nergie dans la
forme particulire son caractre. Si Piperboom avait faim, Johnson avait soif. Si le
clergyman Cooley puisait dans la prire un secours efficace, Baker par contre ne dcolrait
pas, et ne cessait de mchonner les plus terrifiantes menaces. Quant Thompson, lme en
droute, il pensait uniquement la sacoche qui lui avait t subtilise.
Roger, lui, trouvait encore la force de lironie. Plac prs de Dolly, il sacharnait relever
le moral de la jeune fille en la faisant rire, par la contagion dune gaiet hroquement
simule.
En premier lieu, abordant son sujet habituel, il avait daub largement sur limprvu de cet
invraisemblable voyage. Au fond, rien tait-il plus comique que le spectacle de ces gens,
partis faire un petit tour Madre, en train de se transformer en explorateurs du Sahara ?
Dolly nayant pas paru goter toute la finesse de ce comique un peu spcial, Roger, piqu au
jeu et jurant de faire oublier la jeune fille les tristesses de la route, tait bravement entr dans
le vaste champ du calembour. Depuis lors, ctait un feu roulant de coq--lne, plus ou moins
hilarants, de mots plus ou moins bien venus, pour lesquels tout lui tait bon, le cheikh, les
Maures, le Sahara, le ciel et la terre, si bien quenfin un frais clat de rire vint le rcompenser
de tant defforts. Roger conclut alors que tout cela ntait pas srieux, que le coup de main de
ces moricauds, si faible distance du Sngal, constituait une folie, que lon serait dlivr le
lendemain au plus tard, et que, dailleurs, on se dlivrerait trs bien soi-mme au besoin.
Comment Dolly naurait-elle pas eu confiance en daussi consolantes affirmations ? La
situation pouvait-elle tre rellement grave, quand Roger plaisantait dun coeur si lger !
Dailleurs elle navait qu regarder sa soeur, pour que ses dernires inquitudes fussent
dissipes.
Alice ne plaisantait pas, elle, car ce ntait pas sa manire, mais sur son visage clatait la
srnit de son me. Malgr le dpart de la caravane, malgr le temps qui scoulait, malgr
tout, elle ne doutait pas de la dlivrance. Oui, le salut viendrait. Roger avait raison de
laffirmer, et tout ceci ntait quune preuve qui resterait sans dure.

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Soutenue, porte par ces deux volonts, Dolly ignora le dcouragement, et quand, le soir,
elle sendormit labri dune tente, que le cheikh, pour des motifs de lui connus, avait fait
dresser spcialement pour ses deux prisonnires, elle avait la certitude de se rveiller dans la
libert.
Laube, pourtant, la rveilla prisonnire. Les sauveurs attendus ntaient pas venus pendant
la nuit, et une nouvelle journe commenait qui allait ajouter dautres kilomtres de sable
entre les naufrags et la mer.
Pourtant, leur grand tonnement, le signal du dpart ne leur fut pas donn lheure de la
veille. Le soleil sleva sur lhorizon, atteignit le znith, sans quaucun prparatif part tre
fait parmi lescorte.
Quelle pouvait tre la cause de cette prolongation imprvue de la halte ? cet gard,
toutes les suppositions taient permises, mais, seule, Alice possdait les lments dune
hypothse plausible.
Rveille la premire, ce matin mme, elle avait aperu Jack Lindsay et le cheikh en
confrence. cout avec ce calme particulier aux Orientaux, Jack parlait en mettant dans son
discours toute lanimation dont son caractre sombre tait susceptible. videmment, il
cherchait prouver quelque chose, il plaidait. Au demeurant, le cheikh et lui semblaient tre
les meilleurs amis du monde, et, si invraisemblable que cela ft, Alice eut le sentiment quils
avaient eu des relations antrieures.
Et en vrit sa perspicacit ne lgarait pas. Oui, le cheikh et Jack Lindsay se
connaissaient.
Aprs avoir vu Robert tomber, Jack, qui, ne pouvant prvoir lintervention dArtimon,
considrait son ennemi comme mort, stait empress de poursuivre la ralisation du plan
quil avait form.
Ce plan tait dune monstrueuse simplicit.
Puisquil lui tait interdit datteindre isolment sa belle-soeur, trop bien protge au milieu
de ses compagnons, sans sexposer lui-mme des reprsailles, il frapperait tout le monde. Il
avait, en consquence, commenc par supprimer Robert, puis, ayant ainsi rendu impossible
larrive de tout secours, il stait aventur dans le dsert en qute dallis. Sur cette cte
parcourue par des pillards, que les naufrags attirent, comme les batailles attirent les
corbeaux, il rencontrerait srement quelque bande, dt-il pour cela sillonner plusieurs jours le
dsert.
Il navait pas eu si longtemps attendre. Avant la fin du jour suivant, assailli limproviste
par une dizaine de Maures Oulad-Delim, il stait vu traner devant le cheikh avec lequel il
conversait maintenant, et rduit une captivit qui mettait le comble ses voeux.
Cet Oulad-Delim, qui comprenait un peu langlais, avait aussitt essay dinterroger son
prisonnier dans cette langue, et celui-ci avait rpondu aux questions de la meilleure grce du
monde. Il avait dit son nom : Jack Lindsay, en ajoutant qu peu de distance se trouvait un
grand nombre dEuropens, parmi lesquels sa propre femme, qui, puissamment riche, paierait
volontiers une forte ranon pour la commune dlivrance delle-mme et de son mari.
Mis de cette faon sur la piste, les Maures avaient envahi le camp, et Roger, dans une
bonne intention, avait, en somme, confirm les premiers renseignements donns par Jack
Lindsay. Ainsi sexpliquait la satisfaction du cheikh en entendant le nom de lune de ses
prisonnires et la nouvelle assurance de la richesse de sa famille. Ainsi sexpliquait aussi quil
et conu assez de confiance dans les affirmations du prtendu mari de celle-ci, pour se sentir
branl par les observations que le fourbe se risquait lui faire ds le second jour du voyage,
au point de prolonger la halte pendant une journe entire.
Patiemment, Jack Lindsay se dirigeait vers son but. Avoir fait tomber la caravane aux
mains des Maures ne pouvait lui tre profitable, que sil russissait recouvrer
personnellement sa libert.

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Il stait donc risqu dmontrer au cheikh lillogisme de sa conduite. Il lui avait


reprsent que, sil emmenait ainsi tout le monde jusqu Tombouctou, personne naurait la
possibilit de lui verser les ranons auxquelles il lui plairait de tarifer les liberts. En ce qui
concernait particulirement sa femme, lui, Jack Lindsay, capable, il le rptait, de verser
elle seule une somme considrable, comment se la procurerait-elle quand elle serait hors
dtat de communiquer avec lAmrique et lEurope ? Ntait-il pas plus naturel que lun des
passagers, et de prfrence Jack Lindsay, ft, ds maintenant, men sous escorte jusquaux
possessions franaises o il lui serait facile de sembarquer. Il se hterait alors de runir la
ranon de sa femme, et en mme temps celles des autres naufrags, puis il reviendrait dans un
endroit fix, en Tripolitaine par exemple, ou Tombouctou, ou ailleurs, verser les sommes
convenues contre la libert de tous.
Jack Lindsay avait fait valoir par tous les moyens ces observations trs justes en ralit, et
il avait eu la joie de les voir accueillies. Le cheikh avait dcid que lon resterait au repos
durant toute cette journe, quil occupa fixer les ranons de ses divers prisonniers.
Jack Lindsay touchait au but. Ces ranons, quil irait soi-disant chercher, il se garderait
bien de les runir en ralit. Les naufrags se dbrouilleraient comme ils le voudraient. Pour
lui, il se contenterait daller tout simplement en Amrique, o, tt ou tard, il parviendrait bien
faire reconnatre le dcs de sa belle-soeur, et en hriter par consquent, ft-ce au prix de
quelques... irrgularits que son habilet, il sen flattait, saurait bien rendre inoffensives.
Certes, lide de laisser derrire lui tant daccusateurs possibles, et qui pouvaient devenir
des accusateurs terribles, si jamais lun deux recouvrait sa libert, ne lui souriait qu demi.
Mais il navait pas le choix des moyens. Dailleurs, gard par les Africains froces et par le
dsert, plus froce encore, un prisonnier schappe-t-il jamais ?
Toutefois, une dernire difficult se dressait devant Jack. Sil voulait partir sans encombre,
il fallait ncessairement que son dpart et lieu avec lassentiment gnral. Le cheikh, en
effet, allait informer les naufrags du chiffre auquel il avait fix chaque ranon et leur
apprendre le nom de lmissaire choisi. Jack devait donc jouer jusquau bout la comdie du
dvouement, faire des promesses de circonstance, accepter les lettres de tous, quitte jeter
leau la premire occasion cette correspondance inutile. cela, pas de difficult, car Jack
estimait avec juste raison que ses compagnons navaient aucun motif de le suspecter plutt
quun autre.
Malheureusement, il jugeait tout cela moins simple, en pensant sa belle-soeur. De celle-l
aussi le consentement tait ncessaire. Il constituait mme le consentement principal. Jack
russirait-il lobtenir ?
Pourquoi pas ? se disait-il. Et cependant, en se rappelant de quelle faon Alice avait refus
le nom quil lui offrait, en songeant la scne du Curral das Freias, une inquitude le
troublait.
Entre sa belle-soeur et lui, une explication tait en tout cas ncessaire. Pourtant, son
hsitation tait telle, que, durant toute cette journe de repos, il en recula linstant dheure en
heure. La nuit tombait, quand, se dcidant tout coup en finir, il franchissait enfin le seuil
de la tente o Alice avait trouv refuge.
Alice tait seule. Assise sur le sol, le menton dans la main, elle songeait, peine claire
par une rudimentaire lampe huile, dont la lueur fumeuse mourait avant davoir atteint les
parois de la tente.
En entendant Jack, elle se redressa brusquement, puis attendit quil voult bien donner
lexplication de sa visite. Mais celui-ci tait embarrass. Il ne savait comment entrer en
matire. Un long moment, il resta silencieux, sans quAlice ft aucun effort pour laider
vaincre sa gne.
Bonsoir, Alice, dit enfin Jack. Vous mexcuserez de vous importuner pareille heure.
Jai vous faire une communication qui ne souffre pas de retard.

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Alice persista dans son silence, sans manifester la moindre curiosit.


Vous avez remarqu que la caravane na pas continu sa route aujourdhui, reprit Jack
avec une timidit croissante, et vous vous en tes sans doute tonne. Je ltais galement,
quand le cheikh ma donn ce soir les raisons de sa conduite.
ce point, Jack fit une pause, esprant un mot dencouragement qui ne vint pas.
Comme vous le savez, poursuivit-il, cest dans un pur but de lucre que les Maures ont
envahi notre camp. Leur objectif est beaucoup moins de nous rduire en esclavage, que de
tirer de fortes ranons de ceux qui sont en tat den verser. Mais ces ranons, il faut encore
que lon puisse se les procurer, et cest pourquoi le cheikh a dcid de rester ici le temps
ncessaire pour envoyer jusquaux possessions franaises lun de nous choisi par lui, qui, au
nom des autres naufrags et au sien propre, runirait les sommes exiges et irait les verser
un endroit fix contre remise des prisonniers.
Jack fit inutilement une nouvelle pause, afin de provoquer une interruption.
Vous ne me demandez pas, suggra-t-il, qui de nous le cheikh a choisi pour cette
mission ?
Jattends que vous me le disiez, rpondit Alice dune voix calme qui ne rassura pas son
beau-frre.
En effet , dit-il en souriant avec effort.
Toutefois, il considra que quelques priphrases supplmentaires ne seraient pas
superflues.
Vous devez penser, reprit-il, que lattention du cheikh sest porte spcialement sur
Dolly et sur vous, aprs ce que lui a dit M. de Sorgues. Le fait quon vous a dress cette tente
suffirait au besoin vous en convaincre. Cest donc votre ranon, qui sera la plus forte, que le
cheikh tient par-dessus tout recouvrer. Dautre part, il a t trs frapp de la similitude de
nos noms, et il ma longuement interrog ce sujet. Jai cru bien faire en me permettant un
mensonge analogue celui de M. de Sorgues. Bref, Alice, afin davoir plus de pouvoir pour
votre dfense, et bien que cela, hlas ! ne soit pas vrai, jai dit au cheikh que jtais votre
mari.
Jack, aprs avoir prononc ces mots, guetta un signe dapprobation ou de dsaveu. Alice ne
fit ni lun ni lautre. Elle coutait, simplement, attendant la conclusion. Cette conclusion, il
fallait bien enfin la formuler.
Certes, scria Jack, jai t bien surpris du rsultat de mon mensonge. Ds quil connut
les prtendus liens qui nous unissent, le cheikh pensa, et en cela il ne se trompe pas, que
japporterais votre dlivrance plus de dvouement que pas un de nos compagnons, et il me
choisit sur-le-champ pour aller runir les ranons exiges.
Ses vaisseaux brls, Jack respira largement. Alice navait pas bronch.
Dcidment, cela marchait tout seul.
Jespre, continua-t-il dune voix plus assure, que vous ne dsapprouverez pas le choix
du cheikh et que vous consentirez me confier les lettres et les signatures ncessaires pour me
procurer les sommes que je devrai rapporter.
Je ne vous remettrai pas ces lettres, dit avec froideur Alice, en fixant plus attentivement
son beau-frre.
Pourquoi ?
Pour deux raisons.
Ayez la bont de me les dire, repartit vivement Jack, et discutons-les en bons parents, si
vous le voulez bien.
En premier lieu, dclara Alice posment, sachez que je suis oppose lenvoi dun
messager quelconque en ce moment. Vous me paraissez oublier que M. Morgand est parti
nous chercher du secours.
Il est parti, mais il ne revient pas, objecta Jack.

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Il reviendra, affirma Alice dun ton dinvincible certitude.


Je ne pense pas , dit Jack avec une ironie dont il ne fut pas matre.
Alice se sentit le coeur treint par une subite angoisse. Dun effort nergique, elle dompta
cette faiblesse, et, debout maintenant, bien en face de son misrable beau-frre :
Quen savez-vous ? dit-elle.
Jack fut effray du changement et, prudemment, battit en retraite.
Rien, cest vident, balbutia-t-il, rien... Ce ne sont que des pressentiments... Mais, pour
moi, je suis persuad que M. Morgand, quil ait ou non chou dans sa tentative, ne reviendra
pas, et que nous navons pas de temps perdre pour essayer de reconqurir notre libert avec
nos seules ressources.
Alice avait repris tout son calme.
Je ne suis pas loigne de croire, dit-elle lentement, que vous possdiez, en effet, des
renseignements particuliers sur le voyage hroque que M. Morgand a entrepris pour le salut
commun...
Que voulez-vous dire ? interrompit Jack dune voix tremblante.
Il peut donc se faire, continua imperturbablement Alice, que vous ayez raison et que M.
Morgand ait trouv la mort dans sa tentative. Toutefois, vous me permettrez dtre dun avis
diffrent. Pour ma part, jusquau moment o la longueur du temps coul maura prouv mon
erreur, jaurai dans son retour une inbranlable foi.
La chaleur avec laquelle Alice avait prononc ces derniers mots montrait que, sur ce point,
elle serait irrductible.
Soit ! accorda Jack. Je ne vois pas, dailleurs, en quoi la possibilit du retour de M.
Morgand est un obstacle la combinaison qui ma t propose. Quel inconvnient peut-il y
avoir mettre deux chances de notre ct ?
Je crois vous avoir dit, repartit Alice, que javais deux objections formuler contre votre
projet. Je ne vous ai dit que la premire.
Quelle est donc lautre ?
La seconde objection, formula Alice en se redressant de toute sa taille, cest que je blme
formellement le choix du messager. Non seulement je ne favoriserai pas votre dpart en vous
remettant les lettres que vous me demandez, mais encore je my opposerai de tout mon
pouvoir, en commenant par rduire votre mensonge nant.
Vraiment, Alice, insista Jack, devenu livide en voyant scrouler ses projets, quel motif
avez-vous dagir ainsi ?
Le meilleur de tous, dit Alice. La conviction o je suis que vous ne reviendriez pas.
Jack, terrifi, recula jusqu la paroi de la tente. Ses intentions perces jour, son plan
devenait irralisable. Il tenta cependant un dernier effort.
Quelle effroyable accusation, Alice ! scria-t-il en cherchant mettre de la douleur dans
sa voix. Que vous ai-je fait pour que vous me suspectiez ainsi ?
Hlas ! rpondit tristement Alice, je me souviens du Curral das Freias !
Le Curral das Freias ! Ainsi donc, Alice avait vu, et, depuis lors, avertie, elle avait pu lire,
comme dans un livre, dans lme malsaine de son beau-frre.
Celui-ci comprit sur-le-champ que la partie tait perdue. Il nessaya pas une justification
lavance inutile. Tout son coeur de boue lui remonta aux lvres.
Soit ! siffla-t-il. Mais je ne conois pas que vous ayez laplomb de me reprocher le Curral
das Freias. Sans moi, auriez-vous t sauve par un beau jeune homme, comme dans les
romans ?
Alice, indigne, ddaigna de rpondre au venimeux insulteur. Elle se bornait le congdier
du geste, lorsquune voix sleva tout coup du seuil de la tente, que la lumire de la lampe
laissait dans une ombre incertaine.
Ne craignez rien, madame, disait-on. Je suis l.

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Alice et Jack staient retourns en tremblant du ct de cette voix dcisive et calme et,
soudain, tous deux poussrent un cri, cri de bonheur pour Alice, rugissement de fureur pour
Jack, quand le visiteur inattendu pntra dans le cercle de lumire.
Robert Morgand tait devant eux.
Robert Morgand vivant ! Jack perdit la raison dans lexcs de sa colre.
Eh ! bgaya-t-il, sa langue paralyse par la rage, cest le beau jeune homme lui-mme !
En quoi une discussion de famille peut-elle intresser le cicrone Morgand ?
Robert, toujours calme, fit un pas vers Jack Lindsay. Mais, entre les deux hommes, Alice
sinterposa. Dun geste hautain, elle obtint le silence.
M. le marquis de Gramond a le droit de connatre tout ce qui regarde sa femme, dit-elle
en couvrant de ses regards illumins son beau-frre impuissant.
Voil un marquisat bien subit ! ricana celui-ci. Cest sans doute Tombouctou que vous
esprez convoler ?
Une pense subite lui traversa lesprit. Si Robert tait l, il ne devait pas y tre seul. Le
camp, sans doute, tait au pouvoir des Franais ramens par lui, et ce quavait annonc Alice
cessait, par consquent, dtre une chimre pour devenir une ralit. cette pense, un flot de
fureur le souleva de nouveau. Il porta la main sa ceinture, et len retira arme de ce mme
revolver avec lequel dj il stait essay dans lassassinat.
Vous ntes pas encore marquise ! cria-t-il en dirigeant le canon vers Robert.
Mais Alice veillait.
Dun bond, elle stait lance sur Jack Lindsay. Avec une force dcuple, elle se
cramponnait son bras, le dsarmait.
Le coup partit cependant, mais la balle dvie se perdit travers le toit de la tente.
Quittes ! dit Alice, avec un sourire de triomphe, en jetant le revolver fumant aux pieds
de Robert.
Au coup de feu de Jack, dautres coups de feu rpondirent immdiatement. Un ouragan de
balles dchira lair. Des cris clatrent, mlange de jurons en plusieurs langues.
Jack Lindsay avait chancel. Franaise ou arabe, une balle stait gare dans la tente et
avait frapp mort le misrable. peine eut-il le temps de porter les deux mains sa poitrine,
quil scroulait sur le sol.
Alice, hors dtat de rien comprendre ce qui arrivait, se tourna vers Robert, une question
sur les lvres. Les vnements ne lui laissrent pas le loisir de parler.
Comme une trombe, la tente fut emporte, un tourbillon dhommes passa en hurlant, et,
entrane par Robert qui aussitt repartit dans lombre, Alice se retrouvait au milieu des autres
femmes de la caravane. Toutes taient l, y compris Dolly qui serra sa soeur dans ses bras.
Bientt dailleurs, Robert revenait, suivi du capitaine, de Roger de Sorgues et de tous les
autres naufrags. En manquait-il ? Le lendemain seulement, il serait possible de sen assurer.
Une demi-heure plus tard, aprs avoir rassembl ses hommes, plac ses grand-gardes, pris
toutes ses prcautions contre un retour offensif de lennemi, un officier franais arrivait, le
dernier. Le joyeux sourire de la victoire sur les lvres, bien en vue dans la lumire clatante de
la lune, il salua les dames dun geste circulaire, et, sadressant directement Robert :
Les moricauds sont disperss, mon cher monsieur , dit-il gaiement.
Mais sans attendre un remerciement bien naturel, il stait lanc.
Tiens ! de Sorgues ! scria-t-il en apercevant Roger. Vous en tiez donc ?
Comment va, mon cher Beaudoin ? rpondit Roger. Et pourquoi nen aurais-je pas t,
sil vous plat ?
Elle est bonne ! affirma philosophiquement lofficier franais en allumant une
cigarette.

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XV
CONCLUSION
A lassaut victorieux des soldats franais se termine en ralit lhistoire du voyage si bien
organis par lAgence Thompson and Co. Certes, jusqu Saint-Louis, la route fut dure et
pnible. Cependant, le butin conquis sur les Maures permit de ladoucir dans une large
mesure. Sur les mehara rests au pouvoir des vainqueurs, on put transporter toute leau de la
Santa-Maria, et, mesure que cette eau spuisait, donner du repos aux femmes et aux
malades. Dans ces conditions de relatif confortable, Hamilton et Blockhead ne tardrent pas
recouvrer leur sant habituelle et reprendre leurs caractres respectifs, lun optimiste, lautre
grognon.
Jack Lindsay tait fort heureusement, parmi les Europens, la seule victime que la rapide
escarmouche et cote. Les circonstances de sa mort tant demeures inconnues, les
condolances ne manqurent pas Mrs. Lindsay, et celle-ci reut lexpression unanime de
cette sympathie de manire que ce triste drame de famille demeurt un secret.
Aucun autre touriste navait t atteint par les balles des Maures, et le dommage se
rduisait deux soldats si lgrement blesss que, moins de trois jours aprs laction, ils
purent reprendre leur service.
Ce nest pas que chacun net fait son devoir. La caravane peine arme des naufrags
avait au contraire, sous la conduite du capitaine Pip, apport un apprciable concours la
petite troupe des soldats franais. Tous staient jets au plus fort de la mle, Robert, Roger
de Sorgues, Baker, Piperboom, le rvrend Cooley, et jusquau spleentique Tigg, dont
lardeur avait t particulirement remarque. Pourquoi dfendre si chaudement une vie que
lon juge hassable ?
Parbleu ! ne put sempcher de lui dire Baker le lendemain de la bataille, il faut avouer
que vous tapez ferme pour quelquun qui ne tient pas la vie. Ctait pourtant une riche
occasion !
Mais pourquoi diable ne tiendrais-je pas la vie ? demanda Tigg en manifestant un vif
tonnement.
Le sais-je ? rpondit Baker. Je ne connais pas vos raisons. Mais jaime croire que vous
en aviez de bonnes, le jour o vous tes entr au Club des Suicids.
Moi !
Baker, surpris son tour, considra son interlocuteur avec plus dattention quil ne lavait
fait jusqualors. Il fut oblig de reconnatre que ces lvres charnues, ces yeux rieurs, ce visage
aux lignes calmes et pondres, navaient rien de bien lugubre.
Ah ! reprit-il, il est pourtant bien exact que vous avez form le projet de vous tuer ?
Jamais de la vie !
Et que vous tes membre du Club des Suicids ?
Mais cest de la folie ! se rcria Tigg, en regardant avec inquitude son interlocuteur
quil crut atteint dalination mentale.
Celui-ci le rassura en lui racontant comment et la suite de quelles circonstances lopinion
quil venait dexprimer stait implante parmi les touristes. Tigg samusait normment.
Jignore, dit-il enfin, o le journal avait puis son information, et qui la lettre T pouvait
dsigner. Ce quil y a de sr, cest que ce nest pas moi, dont le principal objectif est
datteindre cent dix ans, et mme davantage.

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Cette explication divulgue par Baker gaya fort la caravane. Seules, Miss Mary et Miss
Bess Blockhead parurent prendre la chose du mauvais ct.
Oh ! nous savions bien que ce gentleman... rpondit Miss Mary sa mre qui lui faisait
part de la nouvelle.
... tait un imposteur , acheva Miss Bess, en plissant ddaigneusement les lvres.
Et toutes deux dirigrent un regard dnu de bienveillance vers lancien objet de leur
affection, lequel, au mme instant, tait engag avec Miss Margaret Hamilton en un apart
anim, au cours duquel il lassurait sans doute quil naurait la vie en haine que sil ne pouvait
la lui consacrer. Mais il tait bien improbable que Miss Margaret le rduist cette extrmit.
Aucun doute ntait possible, en voyant la manire encourageante dont elle lcoutait.
Sauf les Misses Blockhead, tout le monde tait donc heureux dans la caravane, comme cela
est naturel quand on a frl de si prs un aussi pouvantable destin. Robert vivait dans lair
dAlice, Roger riait du matin au soir avec Dolly, Baker faisait allgrement craquer ses
articulations, le rvrend Cooley adressait au ciel des prires reconnaissantes, Van Piperboom
de Rotterdam mangeait. Deux visages seulement demeuraient tristes parmi ces visages
joyeux.
Lun promenait un front soucieux au milieu de ses compagnons, en pensant la disparition
dune certaine sacoche quil pleurerait ternellement. Lautre, priv de son ordinaire ration,
stonnait de ne pas tre gris, et il estimait que quelque chose tait dtraqu dans lunivers o
la terre ne tournait plus.
Il y avait l pour Thompson un coup de fortune tenter. Johnson et certainement
remplac la sacoche perdue pour une provision des liquides qui lui taient chers.
Malheureusement, la marchandise et manqu au marchand, le commandant de lescorte
franaise nayant pas compris lalcool parmi les choses dont il avait jug le transport
ncessaire.
Johnson dut, en consquence, se priver de ses boissons favorites pendant les vingt jours qui
furent employs atteindre Saint-Louis. Mais aussi, comme il se rattrapa ! peine au milieu
des maisons de la ville, il avait quitt ses compagnons, et, ds le soir, ceux qui le
rencontrrent, reconnurent quil regagnait consciencieusement le temps perdu.
Sinon sans peine, ce voyage de retour stait fait sans danger, sous la protection des
baonnettes franaises. Pas un accident notable ne marqua cette marche de trois cent cinquante
kilomtres travers le Sahara.
Saint-Louis, les secours ne manquaient pas, et tout le monde singnia rconforter ces
touristes si cruellement prouvs. Mais ils avaient hte dtre rentrs dans leur pays et dans
leurs demeures, et bientt un confortable paquebot emporta les administrs de lAgence
Thompson, ainsi que leur infortun administrateur gnral.
Moins dun mois aprs avoir si heureusement chapp aux Maures et aux Touareg, ils
dbarquaient tous en sret sur le quai de la Tamise.
Thompson eut ce moment une vritable satisfaction. Il fut enfin dbarrass de
Piperboom. Le placide Hollandais, dont personne ne pouvait se vanter davoir jamais connu
les impressions, lcha son administrateur ds quil eut sous les pieds le pav de Londres.
Sa valise la main, il disparut dans la premire rue, emportant son mystre.
son exemple, les autres touristes se dispersrent, retournant leurs plaisirs ou leurs
affaires.
Le rvrend Cooley retrouva intact le troupeau de fidles qui pleurait dj son pasteur.
Le capitaine Pip, toujours suivi dArtimon son poste rglementaire, Mr. Bishop, Mr.
Fliship et les autres marins, ne reprirent terre que pour repartir bientt sur la mer incertaine, et
Mr. Roastbeaf et Mr. Sandweach ne tardrent pas se remettre au service de passagers tantt
contents ou mcontents.

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Cependant, avant de reconqurir sa libert, le capitaine Pip eut subir les remerciements
des anciens touristes du Seamew. Ceux-ci ne voulurent pas quitter leur commandant sans lui
avoir exprim leur reconnaissance pour tout ce quils devaient sa calme nergie. Trs gn,
le capitaine loucha dune manire sensible, en jurant par la barbe de sa mre quArtimon en
et fait autant. Toutefois, il se dpartit un peu de sa rserve en disant adieu Robert Morgand.
Il lui serra la main avec une chaleur qui montrait mieux que de longs discours en quelle
particulire estime il tenait lancien interprte du Seamew, et Robert fut profondment mu de
la vibrante sympathie dun si bon juge en fait dhonneur et de courage.
Quant la famille Hamilton, elle avait reconquis toute sa morgue en se voyant
dfinitivement en sret. Sans dire un mot aucun de ces gens que le hasard galitaire avait
un instant mls son aristocratique existence, Sir George Hamilton, Lady Evangelina et
Miss Margaret sempressrent de se diriger vers leur home confortable dans une excellente
voiture, o Tigg fut pri de prendre une place qui parut accepte volontiers. Le sort de ceux-l
tait clairement fix.
Par contre, elle tait seule, la famille Blockhead, quand elle dbarqua son tour, aprs que
son chef exultant eut serr toutes les mains sa porte. Aucun reprsentant du sexe laid en
ge de se marier ne prit place dans la voiture qui lemportait, elle et ses bagages. Seule, elle
arriva dans son cottage, cette intressante famille, et seule elle y vcut, Mr. Absyrthus passant
son temps narrer ses connaissances le voyage extraordinaire, monsieur ! auquel il avait
particip, Mrs. Georgina consacre lducation de son fils Abel, Miss Bess et Miss Mary
acharnes la poursuite dun fabuleux mari. Mais le gibier se fait rare. Miss Bess et Miss
Mary sont jusquici revenues bredouilles de cette chasse difficile, et elles en accusent
aigrement un braconnage hont.
Rappel en France par la ncessit de fournir des explications sur la prolongation
irrgulire de son cong, Roger de Sorgues ne fit que toucher barre en Angleterre. Il repartit
de Londres le jour mme quil y dbarqua, et quelques heures plus tard il tait Paris.
Sa situation militaire aisment rgle, il sollicita et obtint un nouveau cong, grce au
poids des raisons dont il tait en tat dappuyer sa demande. Peut-on, en effet, refuser un
cong qui va se marier ? Or, Roger se mariait. Cela avait t convenu en peu de mots entre
Miss Dolly et lui, comme une chose toute naturelle et qui nexigeait aucun examen.
La crmonie eut lieu le 3 septembre, et le mme jour Alice changeait son nom contre
celui de Robert.
Depuis ce moment, ces quatre coeurs heureux nont plus dhistoire. Pour eux, le temps suit
son cours paisible, et le lendemain apporte un bonheur pareil celui de la veille.
La marquise de Gramond et la comtesse de Sorgues ont acquis deux htels jumeaux sur
lavenue du Bois-de-Boulogne. Cest l quelles lvent leurs enfants, et ces deux voisines
sont restes de bonnes amies et des soeurs aimantes.
Souvent, elles revivent en souvenir les vnements qui ont prcd leur mariage, et
souvent elles en parlent en tte tte. Elles y puisent de nouvelles raisons daimer les maris
quelles se sont choisis. Dans ces causeries, reviennent parfois les noms de leurs compagnons
de voyage et dinfortune. On ne peut oublier tout fait ceux en compagnie de qui on a
souffert, et avec certains dentre eux elles ont conserv damicales relations.
Quatre ans aprs la fin du voyage de lAgence Thompson, deux de ces privilgis
sonnaient en mme temps, lheure du dner, la porte de lhtel de la marquise de Gramond.
Par la barbe de ma mre, je suis aise de vous voir, monsieur Saunders ! scria lun des
visiteurs.
Monsieur Baker nest pas moins satisfait de se rencontrer avec le capitaine Pip , rectifia
lautre visiteur, en tendant amicalement la main au brave commandant du feu Seamew.
Ctait jour de runion familiale chez Mme de Gramond. M. et Mme de Sorgues prirent
place la table o sassirent le capitaine et Baker.

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Tous deux au courant des dessous de lhistoire de leur amphitryon et de sa charmante


femme, ceux-ci ntaient pas tonns du luxe entourant lancien interprte de lAgence
Thompson and Co. Du reste, ils en avaient trop vu au cours de leur existence pour stonner
facilement, et le capitaine Pip, qui se connaissait en hommes, jugeait son hte digne de toutes
les faveurs de la fortune.
videmment, ce ntait pas la premire fois quils sasseyaient autour de cette table
hospitalire que des laquais servaient discrtement. Aucun embarras dans leur tenue, mais la
franche libert qui convient des amis vritables.
Derrire la chaise du capitaine, Artimon stait posment assis sur son derrire. Ctait une
place qui lui appartenait de droit et dont aucun cataclysme naurait pu lloigner. Dailleurs,
on ny songeait gure, et le capitaine ne se gnait pas pour lui passer quelque friand morceau
quArtimon acceptait avec dignit. Il avait vieilli, Artimon, mais son coeur tait rest jeune.
Ses yeux se fixaient toujours aussi intelligents et aussi vifs sur ceux de son matre, dont il
continuait recevoir les confidences en agitant ses longues oreilles dun air de profond
intrt. Lui aussi connaissait bien la maison o il tait invit ce soir-l. Choy par la matresse
de cans, qui noubliait pas le sauveur de son mari, respect des domestiques qui le vnraient
comme une puissance, il en apprciait aussi lordinaire, et il approuvait nergiquement son
matre et ami, quand celui-ci lui confiait son projet daller faire un tour Paris.
De quel pays, commandant, nous arrivez-vous, cette fois ? demanda Robert au cours du
repas.
De New York, rpondit le capitaine, qui, engag sur la ligne Cunard, tait ennuy de la
monotonie des ternelles traverses entre lAngleterre et lAmrique. Cest diablement
coeurant, monsieur !
Un de ces jours, vous nous y rencontrerez, reprit Robert. Mme de Sorgues et Mme de
Gramond ont eu le dsir de reprendre la mer, qui leur a jou pourtant assez de mauvais tours.
On est en train de leur construire un yacht dun millier de tonneaux dans un chantier du
Havre. Et mme, ce propos, je voulais prcisment vous demander si vous ne pourriez pas
nous indiquer quelquun de sr comme capitaine.
Je nen connais quun, rpondit Pip bonnement. Cest un nomm Pip, qui nest pas trop
mauvais marin, dit-on. Seulement, voil, il y a un inconvnient. Ce Pip a trouv le moyen de
se marier sans prendre femme. Avec lui, il faut engager un chien. Mais la pauvre bte est
vieille et nen a plus pour longtemps. Voil quinze ans quelle roule travers le monde, et
cest un grand ge pour un chien, ajouta-t-il en adressant Artimon un regard plein dune
mlancolique tendresse.
Comment, capitaine, vous consentiriez ?... scria Robert.
Si je consens !... affirma le capitaine. Jai assez des navires passagers. Cest une
marchandise trop encombrante. Et puis, aller ternellement de Liverpool New York et de
New York Liverpool, cest une priptie du diable, a, monsieur !
Voil donc qui est entendu, dirent la fois Robert et Roger.
Oui, dclara le capitaine, Artimon aura chez vous ses invalides, bord du... Au fait !
avez-vous baptis votre futur yacht ?
En souvenir du Seamew, dit Dolly, ma soeur et moi lavons nomm la Mouette.
Bonne ide ! approuva ironiquement Baker. Je vous vois dj sur la route de
Tombouctou !
Nous tcherons dviter ce malheur, rpliqua le capitaine. Mais, propos du Seamew,
devinez un peu qui jai rencontr Londres, pas plus tard quhier ?
Thompson ! scrirent en choeur tous les convives.
Juste ! Thompson. Beau comme le jour, lgant, fringant, agit, couvert de bijoux,
comme autrefois. Il avait donc une autre sacoche que le cheikh na pas dcouverte ? Ou bien
vous navez pas ralis vos menaces ? demanda le capitaine en se tournant vers Baker.

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Ne men parlez pas ! dit celui-ci avec mauvaise humeur. Ce Thompson est un homme
infernal qui me fera mourir. Certes, je les ai tenues, mes menaces. Moi et vingt autres
passagers, nous avons accabl ce farceur de procs que nous avons gagns sur toute la ligne.
Le Thompson, incapable de payer, sest vu dclarer en faillite ; il a d fermer boutique, et son
nom a t ray de la liste des agences de voyages. Mais ma satisfaction na pas t complte.
chaque instant, je trouve le personnage sur mon chemin. Il ne fait rien, que je sache, et
pourtant il a lair de nager dans lor. Il me nargue, lanimal. Jai la conviction quil avait
quelque magot labri, et que jai t roul.
Pendant la diatribe de Baker, les deux soeurs se regardaient en souriant.
Soyez en paix, mon cher monsieur Baker, dit enfin Alice. Mr. Thompson est bel et bien
ruin, et incapable de vous faire jamais concurrence.
Comment vivrait-il alors ? insista Baker avec incrdulit.
Qui sait ! rpondit Dolly en souriant. Un secours peut-tre, que lui aurait donn un
passager reconnaissant.
Baker se mit rire.
Ah bien ! dit-il, voil un passager que je voudrais connatre !
Demandez Alice ! insinua Dolly.
Demandez Dolly ! suggra Alice.
Vous !... scria Baker au comble de ltonnement. Ce serait vous !... Quelle raison avezvous pu avoir de venir en aide un pareil farceur ? Ne sest-il pas assez moqu de vous et de
tous les autres ? Na-t-il pas manqu outrageusement ses promesses ? Na-t-il pas failli nous
faire mourir, noys un peu partout, crass Saint-Michel, de la fivre Sao-Thiago, brls
par le soleil ou fusills par les Maures en Afrique ? Vraiment, je cherche ce que vous pouvez
vous imaginer lui devoir.
Le bonheur, dirent ensemble les deux soeurs.
Si son voyage avait t mieux organis, serais-je comtesse ? interrogea Dolly en riant au
nez de Roger, qui rpondit par un signe de tte nergiquement affirmatif.
Et moi marquise ? ajouta Alice en adressant Robert un profond regard qui lui fut
rendu.
Baker ne trouva rien rpondre. Toutefois, malgr les raisons qui lui taient donnes, il
demeurait mcontent, ctait visible. Il pardonnait difficilement ses amis dattnuer, par leur
charit sentimentale, une vengeance quil et dsire plus complte.
Voil bien les femmes ! bougonna-t-il enfin entre ses dents.
Il garda encore un moment le silence, mchonnant de confuses paroles. videmment, il
navalait pas, comme on dit, la nouvelle quil venait dapprendre.
Nimporte ! conclut-il enfin, voil une trange aventure. Quen pensez-vous,
commandant ?
Le capitaine brusquement interpell se troubla. Ses yeux divergrent sous le coup de
lmotion. Lgrement, si lon veut, mais incontestablement, il loucha.
Une habitude en appelle une seconde, et une seconde, une troisime. Ayant louch, le
capitaine se ptrit dlicatement le bout du nez, puis, ayant satisfait cette seconde manie, la
troisime simposa son tour, et il se retourna avec lide de cracher dans la mer avec
adresse. Mais la mer tait un peu loin, et un tapis pais talait sa place des fleurs vives sur
un fond blanc. cette vue, le capitaine fut interloqu et perdit tout fait la notion des choses.
Au lieu de rpondre Baker, il jugea prudent de faire part de ses sentiments au seul et unique
Artimon. Il se pencha donc vers le chien sous les regards amuss de ses amis.
Par la barbe de ma mre, master, cest une diabolique priptie, monsieur ! dit-il
sentencieusement au bon toutou qui, davance, secouait ses oreilles dune manire
approbative.
FIN

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