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Vibrio

MEM

Jo a n n e B a k er

Les Lois essentielles


de la physique

Les Lois essentielles


de la physique
pour tou s

Dans la srie Mmo


(Extrait)
Le Calcul. Prcis dalgbre et darithmtique, Librio n 595
Formulaire de mathmatiques, Librio n 756
La Gomtrie, Librio n 771
La science est un jeu, Librio n 815
Les maths sont un Jeu, Librio n 945
La logique est un jeu, Librio n 964
La chimie est un jeu, Librio n 987
Les Maths expliques aux parents, Librio n 991
Apprendre prendre des notes, Librio n 999
Apprendre a rviser, Librio n 1004
Apprendre rdiger, Librio n 1012
Formulaire de mathmatiques - Collge, Librio n 1018
la recherche du boson de Higgs, Librio n 1045
Questions de maths utiles, Librio n 1064

Joanne Baker

Les Lois
essentielles
de la physique
pourtous
Traduit de langlais par Julien Randon-Furling

^ ib r io

Ldition originale de cet ouvrage a t publie en 2007


au Royaume-Uni par Quercus Publishing Pic sous le titre
50 Physics Idea You Really Need to Know, Joanne Baker

Dunod, Paris, 2008, pour la version franaise

Juste assez de physique pour briller en socit


E. J. L., 2013, pour la slection et la prsentation

Matire en mouvement

Le principe de Mach
l B B C iB

LA MASSE INFLUE SUR LE MOUVEMENT

Chronologie
vers 335 av. J.-C. Selon Aristote, le mouvement des objets est d laction
de forces
1640
Galile formule le principe dinertie
1687
Newton publie son argument du seau
1893
Mach publie La Mcanique
1905
Einstein publie sa thorie de la relativit restreinte

Un enfant sur un mange est tir vers lextrieur par lattrac


tion dtoiles lointaines: cest un exemple du principe de
Mach, selon lequel la masse l-bas agit sur linertie ici.
Par le biais de la gravitation, des corps distants affectent
le mouvement, la rotation des choses ici-bas. Pourquoi en
est-il a in si? Comment savoir si une chose est ou non en
mouvement?

Si vous vous tes dj trouv(e) assis(e) dans un train


en gare, contempler travers la fentre un wagon voisin
du vtre en train de sloigner, vous savez quil est parfois
difficile de dire si cest votre train qui part ou lautre qui arrive.
Existe-t-il une manire de dterminer avec certitude lequel
des deux trains est en mouvement?
Ernst Mach, philosophe et physicien autrichien, sest dbattu
avec cette question au xix sicle. Il rglait ses pas sur ceux
du grand Isaac Newton qui avait cru, contrairement Mach,
que lespace constituait une toile de fond absolue. Comme du
papier millimtr, lespace newtonien intgrait un ensemble de
coordonnes et Newton dcrivait tout dplacement comme un
mouvement par rapport cette grille. Mach, lui, ne partageait
pas ce point de vue, et soutenait quun mouvement navait de
sens que par rapport un autre objet, et non un quelconque
quadrillage. Car que signifie se dplacer, si ce nest par rapport
autre chose? En ce sens, Mach, influenc par les ides
du rival de Newton, Gottfried Leibniz, tait un prcurseur
dAlbert Einstein. Il considrait que seuls les mouvements
relatifs avaient un sens. Mach disait que puisquune balle
roule de la mme manire en France ou en Australie, faire
appel un espace absolu est inutile. La seule chose dont on
puisse concevoir quelle affecte le mouvement de la balle est la
gravitation. La balle peut tout fait rouler diffremment sur la
Lune car la force de gravitation y est plus faible. Chaque corps
dans lUnivers exerce une attraction gravitationnelle sur tous
les autres, chaque corps ressent donc la prsence des autres
travers leur attraction mutuelle. Cest de la distribution de la
matire, ou de sa masse, que le mouvement doit dpendre in
fine et non des proprits de lespace lui-mme.

Lespace absolu, sans relation aux choses externes,


demeure toujours similaire et immobile.
Isaac Newton, 1687

M asse Quest-ce que la m asse? Cest une mesure de la


quantit de matire dun objet. La masse dun morceau de

mtal est gale la somme des masses des atomes qui le


constituent. La diffrence entre masse et poids est subtile:
le poids mesure la force de gravitation qui sexerce sur un
corps - un astronaute pse moins sur la Lune que sur Terre
parce que la force de gravitation exerce par la Lune, plus
petite que la Terre, est moindre. Mais la masse de lastronaute
reste la mme - le nombre datomes qui le constituent na
pas chang. Selon Albert Einstein, qui a montr que masse
et nergie taient interchangeables, la masse peut tre
transforme en nergie pure. La masse est donc, en dernire
instance, de lnergie.

Inertie Linertie, dun mot latin signifiant indolence,


ressemble la masse, mais, plus exactement, elle nous
dit quel point il est difficile de dplacer une chose en lui
appliquant une force. Un corps dot dune grande inertie rsiste
au mouvement. Mme dans lespace interstellaire, un objet
corpulent ncessitera une force consquente pour tre mis
en mouvement. Pour dvier un astrode gant, il faudrait une
grande pousse, quelle soit le fait dune explosion nuclaire
ou dune force moindre exerce pendant plus longtemps. Un
vaisseau plus petit, ayant moins dinertie que lastrode, se
laisse, lui, manuvrer par de petits moteurs raction.
Galile, lastronome italien, formula le principe dinertie au
XVII sicle: un corps livr lui-mme, sur lequel ne sexerce
aucune force, conservera le mme tat de mouvement: sil
se meut, il continuera avec la mme vitesse et dans la mme
direction; sil est au repos, il y demeurera. Newton exprima
une version raffine de cette ide dans la premire de ses lois.

Le seau de Newton Cest Newton qui codifia et formalisa la


gravitation. Il saperut en effet que les corps possdant une
masse sattiraient les uns les autres. Une pomme tombe de
larbre sur le sol parce quelle est attire par la masse de la Terre.
Cette dernire est galement attire par la masse de la pomme,
mais il nous serait bien difficile de mesurer le dplacement
microscopique de la Terre en direction de la pomme.

Newton dmontra que lintensit de lattraction


gravitationnelle dcrot rapidement avec la distance: la force
de gravit de la Terre est donc bien plus faible lorsquon
flotte loin au-dessus delle que lorsquon se trouve sur sa
surface. Mais, bien quamoindrie, lattraction terrestre reste
perceptible. Plus lon sloigne, plus elle devient faible, mais
elle peut toujours influencer un mouvement. En fait, tous les
objets existant dans lUnivers exercent sur nous une petite
attraction gravitationnelle susceptible daffecter lgrement,
subtilement, notre mouvement.
Newton essaya de comprendre les relations entre corps
et mouvement en considrant un seau deau en rotation.
Au dbut, lorsque le seau commence tourner, leau reste
immobile quand bien mme son contenant bouge. Puis leau
se met, elle aussi, tourner. Sa surface se creuse tandis que
le liquide tente de schapper en grimpant le long des parois,
mais la force du seau la confine lintrieur. Newton avana
que la rotation de leau ne pouvait tre comprise que si elle
tait vue dans un rfrentiel fixe; celui de lespace absolu.
On pouvait dire que le seau tait en rotation simplement en
observant la concavit de la surface de leau, produite par
laction des forces en jeu.
Des sicles plus tard, Mach revint sur ce raisonnement.
Quen serait-il si le seau rempli deau tait le seul objet dans
lUnivers? Comment sa rotation serait-elle perceptible? Ne
pourrait-on pas tout aussi bien considrer que leau est en
rotation par rapport au seau? La seule manire de trancher
serait de placer un autre objet dans lunivers du seau, comme
par exemple les murs dun laboratoire ou mme une toile
lointaine. Le seau serait alors clairement en rotation par
rapport cet autre corps. Mais sans les points de repres
que constituent une pice stationnaire et les toiles fixes,
qui pourrait dire lequel, de leau ou du seau, est en rotation?
Nous faisons la mme exprience lorsque nous observons
le Soleil et les toiles traversant le ciel sur des trajectoires
circulaires: sont-ce les toiles ou bien la Terre qui tournent?
Comment savoir?
Pour Mach, et Leibniz, il faut au mouvement des points de
repres extrieurs pour quil ait un sens nos yeux ; linertie
8

nest donc quun concept vide de sens dans un univers ne


contenant quun seul objet. Par consquent, si lunivers
ne contenait pas dtoiles, nous naurions aucune chance de
savoir que la Terre tourne. Ce sont les toiles qui nous disent
que nous sommes en rotation par rapport elles. Lide
de mouvement relatif plutt quabsolu exprime dans le
principe de Mach a inspir de nombreux physiciens depuis
son nonc, notamment Einstein (qui a forg lexpression
principe de Mach). Einstein sest bas sur lide que
tout mouvement est relatif pour tablir ses thories de la
relativit restreinte et gnrale. Il a galement rsolu un des
grands problmes poss par le principe de Mach: rotation
et acclration doivent gnrer des forces supplmentaires,
mais quelles et o sont-elles? Einstein a montr que si tout
dans lUnivers tait en rotation par rapport la Terre, nous
serions en effet soumis une petite force qui entranerait un
certain type doscillations de notre plante.
La nature de lespace intrigue les scientifiques depuis des
millnaires. Les spcialistes contemporains de physique des
particules le considrent comme une marmite bouillonnante
o sont continuellement cres et dtruites des particules
subatomiques. Masse, inertie, forces et mouvement
pourraient tous, in fine, tre des manifestations dune soupe
quantique en bullition.

ERNST MACH 1838-1918


Outre le principe qui porte son nom, le physicien autrichien Ernst Mach est
connu pour ses travaux sur loptique, sur lacoustique, sur la physiologie
de la perception sensorielle, ainsi que pour ses recherches en philosophie
des sciences et, surtout, celles sur la vitesse supersonique. Il publia en
1877 un article important dans lequel il dcrivit londe de choc produite
dans son sillage par un corps se dplaant plus vite que le son. Cest cette
onde de choc dans lair qui est lorigine du boum que produit un avion
supersonique. Le rapport entre la vitesse du projectile, ou de lavion, et celle
du son sappelle aujourdhui le nombre de Mach : Mach 2 correspond deux
fois la vitesse du son.

Les lois de Newton


=dea C e

LE MOUVEMENT CAPTUR

Chronologie
350 av. J.-C.
1640
1687
1905

Aristote suggre dans sa Physique que le mouvement


est d des changements permanents
Galile formule le principe dinertie
Newton publie ses Principia
Einstein publie sa thorie de la relativit restreinte

Isaac Newton fut lun des savants les plus marquants, les
plus polmiques et les plus influents de tous les temps.
Il contribua linvention du calcul diffrentiel, expliqua la
gravitation et identifia les couleurs constituant la lumire
blanche. Ses trois lois du mouvement noncent les principes
qui font quune balle de golf suit une trajectoire courbe, que
nous nous retrouvons presss contre les portes dune voi
ture dans un virage et que nous sentons une force dans la
raquette lorsque lon frappe la balle.
Mme si ni les vlos ni les motos nexistaient lpoque
de Newton, ses trois lois expliquent comment un cascadeur
peut tenir avec sa machine sur la pente verticale du mur de la
10

mort et comment les cyclistes peuvent pdaler sur les pistes


inclines des Jeux olympiques.
Newton, qui vcut au xvii sicle, est considr comme
lun des plus grands esprits de la science. Il fallut toute
sa curiosit et son opinitret pour comprendre certains
des aspects de notre monde qui, derrire une simplicit
apparente, cachent une grande profondeur, tels la trajectoire
dune balle quon lance ou la raison pour laquelle les choses
tombent par terre plutt quelles ne senvolent, ou encore le
mouvement des plantes autour du Soleil.
Dans les annes 1660, Newton, tudiant lambda
luniversit de Cambridge, entreprit de lire les grands textes
des mathmatiques. Ceux-ci lamenrent de ltude des lois
Judiciaires celles de la physique. Puis, lors dune anne
sabbatique passe chez lui lors de la fermeture de luniversit
pour cause dpidmie de peste. Newton fit les premiers pas
qui devaient le conduire vers ses lois du mouvement.

Forces Empruntant Galile son principe dinertie. Newton


formula sa premire loi. Elle dit quun corps ne se met pas
en mouvement ni ne modifie sa vitesse moins quune force
nagisse sur lui. Les corps immobiles restent au repos tant
quaucune force ne leur est applique; les corps se mouvant
une certaine vitesse continuent se mouvoir cette mme
vitesse moins quune force ne sexerce sur eux. Une force
(par exemple une pousse) apporte une acclration qui
modifie la vitesse dun objet. Lacclration est justement le
changement de la vitesse sur un certain intervalle de temps.

Les lois de Newton


Premire loi Les corps se dplacent en ligne droite
vitesse constante, ou demeurent immobiles, moins quune
force ne sexerce qui modifie leur vitesse ou leur direction.
Deuxime loi Les forces entranent des acclrations en
proportion inverse de la masse dun corps (F= m.a).
Troisime loi Laction dune force entrane une raction
gale et oppose.
11

Il nous est difficile de faire lexprience de ce principe: si


nous lanons un palet sur une patinoire, il glisse mais finit
quand mme par ralentir cause des frottements avec la
glace. Les frottements sont lorigine dune force qui ralentit
le palet. Mais la premire loi de Newton peut tre vue comme
un cas particulier dans lequel il ny a pas de frottements. Le
cas de figure le plus proche de cette situation idale est celui
de lespace, mais, mme l, des forces comme la gravitation
sexercent. Nanmoins, cette premire loi fournit une base
partir de laquelle on peut comprendre forces et mouvement.

Acclration La deuxime loi de Newton tablit une relation


entre la grandeur dune force et lacclration quelle produit.
La force requise pour acclrer un objet est proportionnelle
la masse de cet objet. Il faut une force plus grande pour
acclrer les objets lourds - ou plutt ceux ayant une grande
inertie - que pour acclrer des objets plus lgers. Ainsi,
faire passer une voiture larrt une vitesse de 100 km/h
ncessiterait une force gale la masse de la voiture
multiplie par laugmentation de sa vitesse par unit de
temps. Algbriquement, la deuxime loi de Newton scrit
F = m.a, cest--dire: la force (F) gale la masse (m) fois
lacclration (a). En renversant cette dfinition, la deuxime
loi dit, en dautres termes, que lacclration est gale
la force par unit de masse. une acclration constante
correspond une force par unit de masse inchange. Ainsi,
la mme force est ncessaire pour dplacer une masse dun
kilogramme, quelle fasse partie dun corps petit ou gros. Ceci
permet dexpliquer lexprience imaginaire de Galile quant
savoir lequel, du boulet de canon ou de la plume, arriverait
le premier au sol si on les lchait en mme temps dune
mme hauteur. On peut tre tent de penser que le boulet
de canon arriverait avant la plume, mais ceci est simplement
d la rsistance de lair qui ralentit la plume. Sans air, les
deux objets tomberaient la mme vitesse et atteindraient
le sol en mme temps : soumis la mme acclration, celle
de la pesanteur, ils tombent cte cte, comme le marteau
et la plume dans lexprience ralise par les astronautes
12

dApollo 15 sur la Lune, o aucune atmosphre nest venue


ralentir la plume.

Action-raction La troisime loi de Newton dit que toute


force applique un corps entrane une force de raction
gale et oppose de la part de ce corps. En dautres termes,
pour toute action, il y a raction. Cest cette force oppose
que lon ressent dans le recul. Si une patineuse en pousse
une autre, elle-mme partira vers larrire en poussant
contre le corps de sa partenaire. De mme, un tireur sent
un recul du fusil dans son paule lorsquil tire et ce recul
est gal en grandeur la force exerce sur la balle. Dans
les films policiers, la victime qui essuie un coup de feu est
souvent projete en arrire par la force de limpact ; ceci est
trompeur, car si la force tait vraiment aussi grande alors, le
tireur serait lui aussi projet en arrire par le recul de son
arme. Autre exemple, lorsque nous sautons en lair, nous
exerons une force sur la Terre, mais la plante tant bien
plus massive que nous, cette force na quasiment aucun
effet sur elle.
Grce ces trois lois, plus celle de la gravitation. Newton put
expliquer le mouvement de pratiquement tous les objets, des
noisettes aux boulets de canon. Arm de ses trois quations,
il aurait pu en toute confiance chevaucher une puissante
cylindre et gravir le mur de la mort, si ces choses avaient
exist son poque. Quelle confiance accorderiez-vous aux
lois de Newton? La premire dit que la moto et son pilote
veulent poursuivre leur route dans une certaine direction
une certaine vitesse. Mais pour maintenir la moto sur sa
trajectoire circulaire, il faut, daprs la deuxime loi, une force
confinante qui vienne continuellement modifier la direction
du mouvement - ici, cest la piste qui exerce cette force,
travers les roues. La force ncessaire est gale la masse
de la moto et de son pilote multiplie par leur acclration.
La troisime loi explique, en raction, la pression exerce
par la moto sur la piste. Cest cette pression qui plaque le
cascadeur sur le mur et, si la moto va suffisamment vite, lui
permet mme de grimper un mur vertical.
13

ISAAC NEWTON 1643-1727


Isaac Newton fut le premier savant tre annobli en Grande-Bretagne.
Bien quayant t un lve oisif et dissip lcole, et un tudiant peu
remarquable Cambridge, Newton spanouit soudainement au moment o la
peste contraignit luniversit fermer ses portes, lt 1665. De retour chez
lui, dans le Lincolnshire, Newton se consacra aux mathmatiques, la physique
et lastronomie, et posa mme les fondations du calcul diffrentiel. Il tablit
des versions prliminaires de ses lois du mouvement et dduisit la loi en carr
inverse de la gravitation. Aprs ces avances remarquables. Newton fut lu
la chaire lucasienne de mathmatiques, en 1669, seulement 27 ans.Tournant
son attention vers loptique, il dcouvrit laide dun prisme que la lumire
blanche se composait des couleurs de larc-en-ciel, point sur lequel il eut une
clbre querelle avec Robert Hooke et Christiaan Huygens. Newton crivit
deux uvres majeures, les Philosophiae NaturaUs Principia Mathematical ou
plus simplement les Principia, et ['Optique. Vers la fin de sa carrire. Newton
sengagea sur le plan politique. Il dfendit la libert acadmique lorsque le
roi James II essaya dintervenir dans les nominations universitaires, et entra
au Parlement en 1689. Personnalit paradoxale, souhaitant dun ct tre au
centre de lattention et de lautre se plaant en retrait et cherchant viter
toute critique. Newton usa de sa position pour combattre sans merci ses rivaux
scientifiques et demeura jusqu sa mort une figure polmique.

Encore aujourdhui, la connaissance des lois de Newton est


suffisante pour prendre un virage en voiture vive allure - et
mme, malheureusement, pour le rater. Cest pour les objets
se dplaant une vitesse proche de celle de la lumire ou
ayant une masse trs faible que les lois de Newton ne sont
plus valides: dans ces cas extrmes, ce sont la relativit
dEinstein et la mcanique quantique qui prennent le relais.

Les lois de Kepler

LA LOI DES MONDES

Chronologie
vers 580 av. J.-C. Aristote nonce que les plantes sont en orbite sur des
sphres cristallines parfaites
150
Ptolme observe le mouvement rtrograde et suggre
que les plantes se meuvent sur des picycles
1543
Copernic propose un systme hliocentrique
1576
Tycho Brahe effectue un relev des positions des plantes
1609
Kepler dcouvre que les plantes dcrivent des orbites
elliptiques
1687
Newton explique les lois de Kepler grce sa thorie de
la gravitation

Johannes Kepler tenta de trouver en toute chose des motifs.


Examinant des tables astronomiques o taient consignes
les boucles parcourues par Mars dans le ciel, il dcouvrit trois
lois qui rgissent le mouvement des plantes. Kepler dcrivit
les orbites elliptiques quelles parcourent, les plus lointaines
se mouvant plus lentement autour du Soleil. Non seulement
les lois de Kepler transformrent lastronomie, mais elles
posrent galement les bases de la loi de la gravitation uni
verselle de Newton.
15

Dans leur mouvement autour du Soleil, les plantes les


plus proches de ltoile se dplacent plus rapidement que
celles qui sont plus loignes. Mercure fait le tour du Soleil
en seulement 80 jours terrestres. Si Jupiter se dplaait
la mme vitesse, il ne lui faudrait quenviron 3,5 annes
terrestres pour parcourir son orbite, alors quil lui en faut
12 en ralit. Dans leur ballet, les plantes passent les
unes devant les autres, et lorsque la Terre dpasse une
de ses consurs, celle-ci effectue, dans le ciel terrestre,
une trajectoire rtrograde. Ces mouvements rtrogrades
constituaient une grande nigme lpoque de Kepler. Cest
en rsolvant cette nigme que Kepler dcouvrit les ides
qui devaient le conduire ses trois lois du mouvement
plantaire.

Des motifs polygonaux Le mathmaticien allemand


Johannes Kepler essaya de dceler des motifs dans la
nature. Il vcut la fin du xvi et au dbut du xvii sicle;
lastrologie Jouissait alors dune considration assez
srieuse, tandis que lastronomie en tant que science en tait
ses balbutiements. En matire de rvlation des lois de la
nature, les ides religieuses et spirituelles comptaient tout
autant que lobservation. Lui-mme empreint dun certain
mysticisme, Kepler tait convaincu que la structure sousjacente de lUnivers reposait sur des formes gomtriques
parfaites; il essaya toute sa vie de dgager dimaginaires
motifs polygonaux cachs dans les uvres de la nature.

Je compris soudain que ce joli petit pois bleu


tait la Terre.
Je levai mon pouce en lair et fermai un il:
mon pouce masqua notre plante.
Je neus pas limpression dtre un gant.
Je me sentis trs, trs petit.
Neil Armstrong, n en 1930

16

Les travaux de Kepler vinrent un sicle aprs la formulation


par lastronome polonais Nicolas Copernic de son hypothse
selon laquelle le Soleil tait au centre de lUnivers, la Terre
tournant autour de lui, plutt que linverse. Auparavant,
depuis le philosophe grec Ptolme, le modle prvalant
tait celui de sphres de cristal portant le Soleil et les toiles
en orbite autour de la Terre. Copernic nosa pas publier
cette hypothse radicale de son vivant, laissant le soin
ses collgues de le faire juste avant sa mort, de peur de
sopposer la doctrine de lglise. Copernic causa nanmoins
une grande agitation en suggrant que la Terre ntait pas le
centre de lUnivers, ce qui impliquait que les humains nen
taient pas les cratures les plus importantes, comme la
vision dun dieu anthropocentrique le voulait.
Kepler avait adopt le systme hliocentrique de Copernic,
mais continuait croire que les plantes tournaient autour du
Soleil sur des trajectoires circulaires. Il imagina un systme
dans lequel les orbites de plantes se trouvaient sur une
srie de sphres embotes comme des poupes russes,
et espaces selon des rapports calculs partir dobjets
tridimensionnels devant tenir dans chacune delles. Il imagina
donc une srie de polygones ayant un nombre croissant de
cts et qui pouvaient se loger dans les sphres successives.
Lide selon laquelle les lois de la nature devaient suivre des
rapports gomtriques fondamentaux tait apparue dans
lAntiquit grecque.

Nous ne sommes quune race avance de chimpanzs,


sur une plante mineure en orbite autour dune toile
tout fait moyenne. Mais nous sommes capables de
comprendre lUnivers, ce qui fait de nous quelque chose
de trs particulier.
Stephen Hawking, 1989

Le terme plante vient du mot grec signifiant


vagabond: beaucoup plus proches de la Terre que les
toiles lointaines, les plantes semblent vagabonder dans
17

le ciel nocturne. Nuit aprs nuit, elles se fraient un chemin


travers les toiles ;mais, rgulirement, elles font demi-tour et
parcourent une petite boucle vers larrire. On crut longtemps
que ces mouvements rtrogrades taient de mauvais
prsages. Dans le modle de Ptolme, ce comportement
tait incomprhensible; les astronomes ajoutaient donc des
picycles - des boucles - lorbite dune plante pour
reproduire son mouvement. Ceci ne fonctionnait pas trs bien
et, mme si le modle hliocentrique de Copernic ncessitait
moins dpicycles que lancien, gocentrique, il ne parvenait
pas expliquer les mouvements en dtail.
Essayant de dmontrer ses ides gomtriques laide
des orbites des plantes, Kepler utilisa les donnes les plus
prcises disponibles son poque: des tables complexes et
imbriques, tablies force de patience et de persvrance
par Tycho Brahe. Dans ces colonnes de chiffres, Kepler
discerna des motifs qui lui suggrrent ses trois lois.
Cest en lucidant le mouvement rtrograde de Mars
que Kepler ralisa une avance dcisive. Il comprit que
les boucles rtrogrades correspondraient aux orbites des
plantes si celles-ci taient elliptiques et non circulaires.
Lironie est que cela contredisait lide dune nature forme
sur la base de formes parfaites: Kepler dut tre la fois ravi
et profondment du car toute sa philosophie gomtrique
se rvlait fausse.

Les lois de Kepler


Premire loi Les orbites des plantes sont des ellipses
dont le Soleil occupe lun des foyers.
Deuxime loi En parcourant son orbite, une plante
balaie des aires gales en des dures gales.
Troisime loi Les priodes orbitales sont lies la taille
des ellipses, le carr de la priode tant proportionnel au
cube du demi grand axe de lorbite.

Orbites La premire loi de Kepler dit que les plantes se


meuvent sur des orbites elliptiques dont le Soleil occupe lun
des deux foyers.
18

Sa deuxime loi dcrit la vitesse laquelle une plante


parcourt son orbite. Le long de sa trajectoire, une orbite balaie
une aire constante en un temps donn. Laire est mesure en
utilisant la portion angulaire comprise entre le Soleil et les
deux positions de la plante (AB ou CD), comme une part
de gteau. Les orbites tant elliptiques, il faut, pour balayer
une aire donne, que la plante parcoure une distance plus
grande quand elle est proche du Soleil que lorsquelle est
loin. Une plante se dplace donc plus vite lorsquelle est
plus proche du Soleil. La loi de Kepler lie la vitesse dune
plante et sa distance au Soleil et, bien que Kepler ne lait pas
ralis, ceci est d au fait que lacclration dune plante
par la gravitation est dautant plus grande quelle est proche
du Soleil et de sa masse.
La troisime loi de Kepler nous dit comment les priodes
orbitales varient selon les ellipses, donc selon les plantes
avec toute leur gamme de distances au Soleil. Elle nonce
que les carrs des priodes orbitales sont inversement
proportionnels aux cubes des demi grands axes des orbites
elliptiques. Plus lorbite est grande, plus la priode est longue,
cest--dire plus le temps mis parcourir lorbite est long.
Ainsi, une plante deux fois plus loigne du Soleil que la
Terre mettrait 8 fois plus de temps parcourir son orbite. Les
plantes plus loignes se dplacent plus lentement que les
plus proches. Il faut prs de 2 annes terrestres Mars pour
oprer une rvolution, 29 pour Saturne et 165 pour Neptune.

Avec ses trois lois, Kepler parvint dcrire les orbites


de toutes les plantes de notre systme solaire. Ses lois
sappliquent galement tout corps en orbite autour dun
19

autre, quil sagisse de comtes, dastrodes ou de lunes dans


notre systme solaire, de plantes autour dautres toiles ou
mme de satellites en orbite autour de la Terre. Kepler russit
unifier des principes sous la forme de lois gomtriques,
mais il ne savait pas pourquoi ces lois taient valables. Il
pensait quelles manaient des motifs gomtriques soustendant la nature tout entire; il fallut attendre Newton
pour que fussent unifies en une thorie universelle de la
gravitation les trois lois de Kepler.

Je mesurais les deux, je mesure prsent les ombres


de la Terre. Lesprit tait cleste,
ci-gt Tombre du corps.
pitaphe de Kepler, 1630

JOHANNES KEPLER 1571-1630


Johannes Kepler sintressa lastronomie ds lenfance, allant jusqu noter
dans son journal, alors quil navait pas dix ans, le passage dune comte
ainsi quune clipse de Lune. Il publia, durant les annes o il enseigna
Graz, une thorie cosmologique dans un ouvrage intitul Mysterium
Cosmographicum (Les Mystres du Cosmos). Il devint ensuite lassistant de
Tycho Brahe dans son observatoire situ prs de Prague; il lui succda en
tant que Mathmaticien imprial en 1601, charg de prparer lhoroscope
de lempereur. Kepler analysa les tables astronomiques de Tycho et publia
ses thories relatives aux orbites non circulaires ainsi que sa premire et
sa deuxime loi dans Astronomia Nova (La Nouvelle Astronomie). En 1620,
la mre de Kepler, bien au fait des vertus mdicinales des plantes, fut
accuse de sorcellerie et emprisonne et Kepler dut mener une grande
bataille judiciaire pour la faire librer. Il parvint nanmoins poursuivre ses
travaux et sa troisime loi fut publie dans son clbre Harmonices Mundi
(UHarmonie des mondes).

La conservation de lnergie
ide cl
INDESTRUCTIBLE NERGIE

Chronologie
vers 600 av. J.-C. Thals de Mi let thorise la transformation des matriaux
1638
Galile remarque le transfert entre nergie cintique
et nergie potentielle dans un pendule
1676
Leibniz formule mathmatiquement les transferts
dnergie et dnomme celle-ci vis viva
1807
Young baptise lnergie
1905
Einstein montre que m asse et nergie sont quivalentes

Lnergie est une force danimation qui transforme les choses


ou les fait se mouvoir. Elle prend de trs nombreuses formes
et peut se manifester comme un changement de hauteur ou
de vitesse, comme des ondes lectromagntiques se propa
geant ou comme les vibrations des atomes responsables de
la chaleur. Bien que lnergie puisse passer dune forme une
autre, la quantit totale dnergie est toujours conserve. On
ne peut en crer ni jamais en dtruire.
Tout le monde connat lnergie comme lment moteur.
Fatigus, nous en manquons; joyeux et bondissant de tous
21

cts, nous en dbordons. Mais quest-ce que lnergie?


Lnergie qui alimente notre corps provient de la combustion
dlments chimiques, de la transformation dun type de
molcules en un autre type, avec, au passage, une libration
dnergie. Mais quels genres dnergie se cachent derrire
un skieur dvalant une pente ou une ampoule qui sallume?
Sont-ce vraiment une seule et mme chose?
Revtant mille aspects, lnergie est difficile dfinir:
encore aujourdhui, les physiciens ne savent pas dire ce
quest lnergie intrinsquement, mme sils sont experts
pour dcrire ce quelle peut faire et comment on peut
lutiliser. Lnergie est une proprit de la matire et de
lespace, une sorte de carburant, de concentr de vitalit
qui a le potentiel de crer, de dplacer, de transformer.
Les philosophes de la nature ont, depuis les Grecs, une
notion assez vague de lnergie, vue comme une force ou une
essence qui anime les objets; cest cette ide qui demeure,
travers les ges.

Echange dnergie Galile fut le premier remarquer


quon pouvait transformer un type dnergie en un autre.
Considrant les oscillations dun pendule, il vit que celui-ci
changeait hauteur contre vitesse, et vice versa, la vitesse du
pendule tant nulle aux extrmits de son balancement, et
maximale au point le plus bas.
Le raisonnement que tint Galile fut que le pendule
changeait deux formes dnergies. Lune est lnergie
potentielle gravitationnelle, que contient un corps au-dessus
du sol. Il faut ajouter de lnergie gravitationnelle pour hisser
une masse donne, nergie qui est libre lorsque la masse
tombe. Si vous avez jamais gravi une cte bicyclette, vous
savez quil faut beaucoup dnergie pour lutter contre la
gravitation. Lautre type dnergie que possde le pendule est
lnergie cintique - lnergie du mouvement, qui accompagne
la vitesse. Le pendule convertit donc de lnergie potentielle
gravitationnelle en nergie cintique et vice versa. Un cycliste
malin utilise exactement le mme principe: en descendant
une pente il peut prendre de la vitesse, arriver en bas sans
22

pdaler et mme utiliser cette vitesse pour monter une partie


de la cte de lautre ct.

De mme, la conversion dnergie potentielle en nergie


cintique peut tre utilise pour alimenter nos habitations.
Les barrages hydrolectriques prennent de leau une
hauteur donne et la relchent plus bas, utilisant la vitesse
gagne par le fluide pour faire tourner des turbines et gnrer
de llectricit.

Les mille visages de lnergie Lnergie se manifeste


sous de nombreuses formes qui peuvent tre stockes
de manires diverses. Un ressort en compression retient
de lnergie lastique qui peut tre libre la demande.
Lnergie calorifique augmente les oscillations des atomes
et des molcules dans les matriaux chauds; ainsi, si une
casserole mtallique sur une cuisinire se rchauffe, cest
parce que lapport dnergie conduit ses atomes sagiter
de plus en plus vite. Lnergie peut galement tre transmise
sous la forme dondes lectromagntiques, telles les ondes
radio ou les ondes lumineuses, et lnergie chimique peut
tre libre par des ractions, telles que celles qui ont lieu
dans notre propre systme digestif.

23

Les formules
Lnergie gravitationnelle (EG) scrit, mathmatiquement,
EG = mgh, cest--dire masse (m) fois acclration de la
pesanteur (g) fois hauteur (h). Ceci quivaut au produit
dune force (F= ma daprs la deuxime loi de Newton) et
dune distance. Une force communique donc de lnergie.
Lnergie cintique est donne par EC= mvV2, lnergie
cintique crot donc comme le carr de la vitesse (v). Cela
revient galement calculer la force moyenne multiplie
par la distance parcourue. _______________________

Einstein dcouvrit que la masse elle-mme possde une


forme spcifique dnergie associe, qui peut tre libre
si la matire est dtruite. Ainsi, masse et nergie sont
quivalentes: cest la clbre quation E = mc^, lnergie
libre (E) par la destruction dune masse m est gale m
fois la vitesse de la lumire (c) au carr. Ce type de libration
dnergie apparat dans une explosion nuclaire ou dans les
ractions de fusion nuclaire qui alimentent notre Soleil (cf.
pages 114-119). La multiplication par le carr de la vitesse
de la lumire, qui est trs grande (dans le vide, la lumire
parcourt 300 millions de mtres par seconde), fait que la
quantit dnergie libre par la destruction dun tout petit
nombre datomes est norme.
Nous consommons de lnergie la maison et en
utilisons pour faire tourner nos conomies. Nous parlons
de production dnergie mais en ralit il ne sagit que de
transformation dune forme en une autre. Nous prenons par
exemple lnergie chimique du charbon ou du gaz naturel et
la convertissons en chaleur pour faire tourner des turbines
et crer de llectricit. En fait, mme lnergie chimique du
charbon et du gaz naturel vient du Soleil: lnergie solaire est
donc la racine de tout ce qui fonctionne sur Terre. Et, bien
que nous nous souciions de lpuisement des ressources
nergtiques terrestres, lnergie qui pourrait tre tire du
Soleil est largement suffisante pour couvrir nos besoins -
condition de savoir la rcolter.
24

Conservation de lnergie La conservation de lnergie


en tant que loi physique ne signifie pas rduisez votre
consommation domestique; elle dit que la quantit totale
dnergie demeure inchange, mme si lnergie peut
tre convertie. Ce principe nest apparu que relativement
rcemment, aprs ltude de nombreuses formes dnergie
prises individuellement. Cest au dbut du xix sicle que
Thomas Young introduisit le mot nergie ; auparavant cette
force vitale avait t nomme vis viva par Gottfried Leibniz,
le premier avoir mis en quation le pendule.
On saperut rapidement que lnergie cintique ntait pas
conserve: balles et volants dinertie ne poursuivaient
pas leur mouvement ternellement, ils ralentissaient et
finissaient par sarrter. Mais, souvent, un mouvement rapide
causait un chauffement, par frottement, par exemple lors
du bourrage dun canon mtallique - les exprimentateurs
en dduisirent que la chaleur tait une des destinations de
lnergie libre. Au fur et mesure quils rendirent compte
des diffrents types dnergie luvre dans les machines,
les scientifiques montrrent que lnergie tait transfre
dune forme une autre, mais jamais dtruite ni cre.

La quantit de mouvement Lide de conservation, en


physique, nest pas rserve lnergie. Deux autres principes
sont intimement lis - la conservation de la quantit du
mouvement et celle du moment cintique (ou moment
angulaire). La quantit de mouvement correspond au produit
de la masse par la vitesse, et dcrit donc la difficult
ralentir un objet en mouvement. Un objet lourd se dplaant
rapidement possde une grande quantit de mouvement, il
est donc difficile dvier ou arrter. Ainsi, un camion roulant
60 km/h possde une plus grande quantit de mouvement
quune voiture roulant la mme allure, et causera des
dommages dautant plus importants sil vous percute. La
quantit de mouvement ne se caractrise pas seulement
par une grandeur mais aussi par une direction, celle du
vecteur vitesse. Des objets qui entrent en collision changent
de la quantit de mouvement, mais de telle manire que
25

la quantit de mouvement totale est conserve, la fois


en grandeur et en direction. Si vous avez jamais Jou au
billard, vous avez dj mis ce principe en pratique. Quand
deux boules se percutent, elles schangent du mouvement
mais la quantit totale de mouvement est conserve: si une
boule en mouvement vient percuter une boule au repos, la
combinaison des mouvements ultrieurs des deux boules
correspondra au mouvement initial de la premire boule,
la fois en grandeur et en direction. On peut ainsi calculer la
vitesse et la direction de chaque boule en se basant sur la
conservation de la quantit de mouvement.
La conservation du moment cintique suit le mme
principe. Le moment cintique dun objet autour dun point
est dfini comme le produit vectoriel de la quantit de
mouvement de lobjet par la distance entre lobjet et le point.
La conservation du moment cintique est mise profit par
les patineurs sur glace, par exemple. Bras et jambes carts,
ils tournent lentement sur eux-mmes; en les resserrant, ils
peuvent tourner plus vite, parce que les dimensions rduites
doivent tre compenses par une vitesse de rotation plus
grande. Vous pouvez essayer sur une chaise de bureau, cela
marche aussi.
Les conservations de lnergie et de la quantit de
mouvement sont encore fondamentales pour la physique
moderne. Elles ont trouv leur place dans des domaines tels
que la relativit gnrale ou la mcanique quantique.

Le mouvement harmonique simple


Odes

LA SCIENCE DU BALANC

Chronologie
1640
1851
1940
2000

Galile invente la pendule


Foucault montre la rotation de laTerre grce un pendule
gant
Le pont de Tacoma Narrows seffondre
Le Millenium Bridge (dit Le Tremblant) doit fermer
suite des problmes de rsonance

Nombre de vibrations suivent un mouvement harmonique


simple, cest--dire reproduisent les oscillations dun pen
dule. Li au mouvement circulaire, on lobserve dans les
atomes en vibration, les circuits lectriques, les vagues,
les ondes lumineuses et mme les ponts, lorsquils vibrent.
Bien que le mouvement harmonique simple soit prvisible
et stable, des forces extrieures, mme faibles, peuvent le
dstabiliser et entraner une catastrophe.
Vibrations et oscillations sont des choses extrmement
courantes. Nous avons tous rebondi en nous asseyant un
peu vite sur un lit ou un sige ressorts, nous avons tous
27

ou presque pinc une corde de guitare ou entendu un hautparleur lectronique. Dans tous les cas, il sagit doscillations.
Le mouvement harmonique simple dcrit la force de rappel
qui sapplique un objet que lon dplace. Il oscille davant en
arrire avant de se fixer nouveau son point de dpart. La
force de rappel lorigine du mouvement harmonique soppose
toujours au mouvement de lobjet et est dautant plus forte que
le dplacement de lobjet est grand. Donc, plus lobjet sloigne,
plus la force de rappel quil ressent est grande. Il est propuls
de lautre ct et, comme un enfant sur une balanoire, il
est alors soumis une force de rappel oppose qui finit par
larrter et le faire repartir dans le sens inverse. Ainsi va-t-il et
vient-il.

Les pendules Une autre manire de concevoir le mouvement


harmonique simple est de lenvisager comme la projection
sur une ligne dun mouvement circulaire, comme lombre
dune balanoire denfant porte sur le sol. Tout comme un
pendule, lombre de la balanoire, allant et venant au fil du
mouvement de la vraie balanoire, se meut lentement aux
extrmits, et rapidement au milieu du cycle. Dans les deux
cas, pendule ou balanoire changent de lnergie potentielle
gravitationnelle, cest--dire de la hauteur, contre de lnergie
cintique, cest--dire de la vitesse.
Un pendule suit un mouvement harmonique simple. Si
lon reprsente la distance qui le spare du point central
en fonction du temps, on obtient une onde sinusodale, une
harmonique correspondant la frquence du pendule. Le
pendule aimerait bien pendre verticalement, au repos, mais
une fois pouss dun ct, la force de gravitation le ramne
vers le centre en lui donnant de la vitesse, et les oscillations
continuent.

La Terre en rotation Les pendules sont sensibles la


rotation de la Terre. Celle-ci induit une rotation lente du plan
doscillation du pendule. Imaginez un pendule suspendu
au-dessus du Ple Nord, il oscille dans un plan qui demeure
28

fixe par rapport aux toiles. La Terre, en dessous de lui, tourne


et donc, pour qui le regarde depuis un point terrestre, le
plan doscillation du pendule semble parcourir 360 en une
journe. On nobserve aucune rotation si le pendule est situ
au niveau de lquateur car son point dattache suit alors la
rotation de la Terre sans que son plan doscillation ne change.
En toute autre latitude, cest un effet intermdiaire entre ces
deux extrmes que lon observe. Ainsi, un simple pendule
suffit dmontrer le fait que la Terre tourne.

Le physicien franais Lon Foucault est rest clbre pour


sa ralisation publique de cette exprience, pour laquelle il
a suspendu un pendule de 70 mtres de long la coupole du
Panthon de Paris. De nos jours, dans le monde, nombreux
sont les muses scientifiques qui hbergent un pendule de
Foucault gant. Pour que lexprience fonctionne, il faut que la
premire oscillation soit initie avec beaucoup de dlicatesse
de manire ce que le plan doscillation soit bien rgulier et
quil ny ait aucune torsion. On adjoint souvent ces pendules
gants une assistance motorise pour contrebalancer le
ralentissement d aux frottements de lair.
i

La mesure du temps Bien que connu depuis le x sicle, ce


nest pas avant le xvii que le pendule fut utilis en horlogerie.
La priode de rotation dun pendule dpend de sa longueur.
Plus son fil est court, plus il oscille rapidement. Pour ajuster
son rythme doscillation, on ajoute au pendule de Big Ben,
Londres, de vieilles pices dun penny. Celles-ci modifient
29

lgrement la position du centre de gravit du pendule:


mthode la fois plus simple mettre en oeuvre et plus
prcise que de dplacer lensemble du pendule vers le haut
ou vers le bas.
Le mouvement harmonique simple ne se limite pas aux
pendules: il est trs courant dans la nature. On le retrouve
partout ds que quelque chose vibre librement, quil sagisse
de courants alternatifs dans les circuits lectriques, de
particules en mouvement dans les vagues ou mme du
mouvement des atomes dans lunivers primitif.
La rsonance Des oscillations plus complexes peuvent tre
dcrites en partant du mouvement harmonique simple et en
ajoutant des forces extrieures. Les oscillations peuvent tre
amplifies, en apportant de lnergie via un moteur, ou amor
ties, en absorbant une partie de leur nergie pour quelles
diminuent. Par exemple, on peut faire vibrer longuement une
corde de violon en la frottant rgulirement avec un archet.
Ou bien lon peut amortir la note produite par un piano en
laissant un bloc de feutre (un touffoir) absorber son nergie.
Les forces dentranement, comme le frottement de larchet,
peuvent avoir prcisment la frquence de loscillation prin
cipale de manire la renforcer ou bien elles peuvent tre
dphases. Si elles sont mal synchronises, le systme peut
rapidement se conduire dune manire trs surprenante.

En ajoutant un vieux penny au pendule de Big Ben,


celui-ci gagne deux cinquimes de seconde par Jour.
On ne sait pas encore ce que cela donne avec un Euro.
Thwaites & Reed, 2001
(Entreprise en charge de Big Ben)

30

Bonnes vibrations
Tout comme un pendule, les circuits lectriques peuvent
osciller quand ils sont parcourus par des courants qui vont
et viennent. De tels circuits peuvent produire des sons
lectroniques. Un des instruments lectroniques les plus
anciens est le thrmine. Il produit des notes thres
qui montent et descendent et a t utilis par les Beach
Boys dans leur chanson Good Vibrations . Le thrmine se
compose de deux antennes lectriques et lon en joue sans
mme le toucher, simplement en agitant les mains proxi
mit. Linstrumentiste contrle la hauteur de la note avec
une main et son volume avec lautre, chacune de ses mains
agissant comme un composant dun circuit lectrique. Le
thrmine tient son nom de son inventeur, le physicien
russe Lon Theremin, qui concevait des dtecteurs de mou
vement pour le gouvernement russe en 1919. Il le prsenta
Lnine, qui fut impressionn, puis aux tats-Unis dans les
annes 1920. Les thrmines furent commercialiss par
Robert Moog qui dveloppa par la suite un instrument qui
devait rvolutionner la musique pop: le synthtiseur.

Cest un tel renversement de comportement qui a scell


le destin dun des ponts les plus longs des tats-Unis, le
pont de Tacoma Narrows, dans ltat de Washington. Ce pont
suspendu sest comport comme une corde de guitare, qui
vibre facilement des frquences spcifiques correspondant
sa longueur et son diamtre, et qui fait sonner sa note
fondamentale mais aussi les harmoniques (les multiples) de
cette note de base. Les ingnieurs essaient de concevoir des
ponts dont les notes fondamentales sont trs diffrentes des
frquences rencontres dans les phnomnes habituels tels
que les vibrations dues au vent, au passage des voitures ou
leau du fleuve. Nanmoins, en ce jour fatal, le travail des
ingnieurs fut manifestement pris en dfaut.
Le pont de Tacoma Narrows (connu des locaux sous le
nom de Galloping Gertie) est long de 1,6 km et fait de
lourdes poutrelles dacier et de bton. Mais, un jour de
novembre 1940, le vent souffla si fort quil dclencha des
31

oscillations de torsion dans le tablier du pont, prcisment


la frquence de rsonance de celui-ci, conduisant des
mouvements extrmes et finalement leffondrement du
pont. Il ny eut heureusement aucune victime, except une
personne qui fut mordue par un chien terroris quelle
essayait dextraire dune voiture avant que celle-ci ne tombt
dans le vide. Depuis, les ingnieurs ont rgl le problme de
torsion, mais encore aujourdhui des ponts peuvent entrer en
rsonance sous laction de forces imprvues.
Des vibrations qui sont amplifies par un apport dnergie
extrieur peuvent rapidement devenir incontrlables
et totalement irrgulires. Elles peuvent mme devenir
chaotiques et ne plus suivre une priode rgulire ni
prvisible. Le mouvement harmonique simple reprsente une
stabilit sous-jacente, mais cette stabilit peut facilement
tre brise.

La loi de Hooke

LELASTIQUE, CEST FANTASTIQUE

Chronologie
1660
1773
1979

Hooke dcouvre sa loi de llasticit


Harrison reoit un prix pour sa mesure des longitudes
Le premier saut llastique a lieu, Bristol au
Royaume-Uni

tablie lorigine partir des ressorts dhorlogerie, la loi de


Hooke dcrit la dformation des matriaux sous laction de
forces extrieures: les matriaux lastiques sallongent pro
portionnellement la force. Il est trange que Robert Hooke,
qui apporta de riches contributions autant larchitecture
qu la science, ne soit plus connu aujourdhui que pour
cette seule loi. Mais, linstar de son auteur, la loi de Hooke
traverse les frontires disciplinaires et est utilise autant
en physique des matriaux quen ingnierie et dans la cons
truction.
Quand vous lisez lheure sur votre montre cadran, cest
Robert Hooke que vous le devez. Ce gnie polyvalent
britannique du xviii sicle inventa non seulement les
33

mcanismes horlogers ressort, mais ce fut aussi lui qui


construisit Bedlam et, en biologie, baptisa la cellule. Hooke
tait plus un exprimentateur quun mathmaticien. Il mit
sur pieds nombre de dmonstrations scientifiques la
Royal Society de Londres et conut maints mcanismes. En
travaillant sur les ressorts, il dcouvrit la loi de Hooke, qui
dit que lallongement dun ressort est proportionnel la force
exerce sur lui. Si vous tirez deux fois plus sur un ressort, il
sallongera deux fois plus.

Elasticit Les matriaux qui obissent la


loi de Hooke sont dits lastiques. Outre
leur capacit sallonger, les matriaux
lastiques ont la proprit de reprendre
leur forme originale lorsque toute force dis
parat - leur allongement est rversible. Les
lastiques en caoutchouc et les ressorts
mtalliques se comportent ainsi, contraire
ment au chewing-gum, qui sallonge quand
on ltire mais ne reprend pas sa forme ini
tiale lorsque lon arrte. Nombre de mat
riaux ont un comportement lastique dans
une certaine gamme, gnralement modeste, de forces, et,
sils sont tirs au-del de ces limites, ils peuvent rompre ou
cder. Dautres matriaux sont trop rigides ou au contraire
trop mallables pour pouvoir tre considrs comme las
tiques ;cest le cas par exemple de la cramique ou de largile.
Selon la loi de Hooke, la force ncessaire pour tirer un
matriau lastique dune longueur donne est toujours la
mme. Cette force caractristique dpend de la raideur du
matriau (ou constante dlasticit). Un matriau dont la rai
deur est grande ncessitera une force importante pour tre
tir. Des exemples de matriaux de grande raideur sont le
diamant, le Carbide de silicone et le tungstne. Les alliages
daluminium, le bois sont des matriaux plus flexibles.
On dit dun matriau subissant une longation quil subit
une dformation. La dformation est dfinie comme le pour
centage daugmentation de longueur due ltirement.
34

La force applique (par unit de surface) est appele tension.


La raideur est le rapport de la tension sur la dformation.
De nombreux matriaux, dont lacier, la fibre de carbone et
mme le verre, ont un module dlasticit constant (pour de
petites dformations), et suivent donc la loi de Hooke. Archi
tectes et ingnieurs prennent en compte ces proprits, lors
de la construction dun btiment, de manire viter que les
structures ne sallongent ou ne gondolent lorsquelles ont
supporter de lourdes charges.

Rebondir La loi de Hooke ne concerne pas que les


ingnieurs. Des milliers de gens sen remettent elle chaque
anne lorsquils sessaient au saut llastique en se jetant
dune plateforme en hauteur attachs un lastique. La loi
de Hooke permet au sauteur de connatre llongation de
llastique sous linfluence de son poids. Il est dterminant
de ne pas se tromper dans ce calcul et dutiliser un lastique
de la bonne longueur pour que la personne qui se jette la
tte la premire vers le fond dune gorge rebondisse bel et
bien avant de toucher le sol. Le saut llastique en tant que
sport fit son apparition Bristol en 1979 quand des individus
tmraires dcidrent de le pratiquer depuis le sommet du
pont suspendu de Clifton. Ils sinspiraient apparemment dun
reportage tlvis sur un test de bravoure des habitants du
Vanuatu consistant sauter dans le vide avec une liane de
lierre noue autour des chevilles. Les pionniers de Bristol
furent arrts, mais ils continurent sauter du haut des
ponts et rpandirent leur ide autour du monde jusqu ce
quelle devienne une exprience commerciale.

Longitude Les voyageurs sen remettent aussi dune autre


manire la loi de Hooke : pour les aider se reprer. S il est
facile de mesurer la latitude, du Nord au Sud, en observant la
hauteur du Soleil ou des toiles dans le ciel, il est bien plus
difficile de dterminer la longitude, cest--dire la position
dEst en Ouest. Au xvii et au dbut du xviii sicle, la vie des
marins tait mise en pril par leur incapacit identifier
35

prcisment leur position. Le gouvernement britannique


offrit donc un prix de 20000 (une somme considrable
lpoque) qui saurait rsoudre les problmes techniques
que posait la mesure des longitudes.
Le changement de fuseau horaire lorsquon voyage dEst en
Ouest autour du globe rend possible la mesure de la longitude
en comparant lheure locale en mer celle dun lieu connu,
par exemple Greenwich Londres. La longitude de Greenwich
est de zro degr car cest prcisment lobservatoire qui
sy trouve qui servait de point de repre: on parle du GMT
ou Greenwich Mean Time. Tout cela est bien, mais comment
connatre lheure de Greenwich si vous vous trouvez au milieu
de lAtlantique? De nos jours, si vous prenez un vol pour New
York, vous pouvez emporter une montre rgle sur lheure
de Paris. Mais au dbut du xviil, ce ntait pas chose facile.
La technologie horlogre ntait pas aussi avance et les
horloges les plus prcises comportaient des pendules rendus
totalement inoprants par le roulis et le tangage dun bateau.
John Harrison, horloger britannique, inventa de nouveaux
systmes utilisant des poids oscillant sur des ressorts
plutt que des pendules se balanant. Mais lors des tests en
mer, ceux-ci ne connurent pas le succs escompt. Un des
problmes rencontrs vient de ce que llasticit des ressorts
varie avec la temprature, ce qui nest pas trs pratique pour
des bateaux navigant des ples aux tropiques.

Si j ai vu plus loin, cest que j tais debout


sur les paules de gants.
Isaac Newton, 1675
dans une lettre (peut-tre sarcastique) Hooke

Harrison imagina alors une solution novatrice. Il incorpora


son horloge un ruban bimtallique, fait de deux mtaux
diffrents. Les deux mtaux, acier et bronze par exemple,
sallongent diffremment sous leffet de la chaleur, ce qui
entrane une torsion du ruban mtallique. Incorpor au
mcanisme de lhorloge, le ruban pouvait compenser les
36

changements de temprature. La nouvelle horloge dHarrison,


baptise chronomtre, remporta le prix et rsolut le problme
des longitudes.
Les quatre horloges exprimentales dHarrison sont
aujourdhui conserves lobservatoire de Greenwich, dans la
banlieue de Londres. Les trois premires sont assez grosses,
en bronze et prsentent des mcanismes de balances
ressorts imbriques. Elles sont finement ouvres et
magnifiques regarder. La quatrime, celle qui fut prime, est
bien plus compacte et ressemble simplement une grosse
montre gousset. De telles horloges furent utilises en mer
pendant de nombreuses annes. Jusqu larrive de lhorloge
lectronique quartz.

Hooke Les prouesses de Hooke sont si nombreuses quon le


surnomma le Lonard de Vinci de Londres. Acteur majeur de la
rvolution scientifique, il contribua de nombreux domaines,
de lastronomie la biologie en passant par larchitecture.
Ses querelles avec Isaac Newton sont restes clbres: ils
dvelopprent une animosit considrable lun envers lautre.
Newton fut trs contrari que Hooke refust daccepter sa
thorie des couleurs et ne le crdita Jamais pour lide de la
loi en inverse carr de la thorie de la gravitation.
Il semble surprenant que malgr tous ces accomplis
sements Hooke ne soit pas plus connu : aucun portrait de lui
na survcu et la loi de Hooke est une bien modeste manire
de se souvenir dun homme aussi novateur.

ROBERT HOOKE 1635-1703


Robert Hooke vient au monde sur lle de Wight, en Angleterre. Fils dun
vicaire, il tudie Christ Church, Oxford et est lassistant de Robert Boyle. En
1660, il dcouvre sa loi relative llasticit et devient peu aprs responsable
des expriences lors des assem bles de la Royal Society. Dans Micrographia,
quil publie cinq ans plus tard, Hooke forge le terme de cellule, en
comparant les cellules vgtales sous le microscope aux cellules des
moines dans un couvent. En 1666, Hooke participe la reconstruction de
Londres aprs le Grand Incendie, collaborant avec Christopher Wren pour
la construction de lObservatoire royal de Greenwich et celle de lHpital

37

royal de Bethlem (connu sous le nom de Bedlam). Il meurt en 1703 et est


enterr au cimetire de Bishopsgate Londres. Au xix sicle, sa dpouille est
transfre vers le Nord de la ville ; on ignore aujourdhui o elle se trouve. En
fvrier 2006, on a dcouvert un exemplaire, perdu de longue date, des notes
prises par Hooke lors des runions de la Royal Society, exemplaire conserv
aujourdhui la Royal Society de Londres.

Lquation de Bernoulli

ARTERES ET AERODYNAMIQUE

Chronologie
1738

1896
1903

Bernoulli dcouvre quune augmentation de la vitesse


dcoulement dun fluide entrane une diminution de sa
pression
Invention dune technique non invasive de mesure de la
tension artrielle
Les frres Wright, avec un aronef muni dailes inspires
par les travaux de Bernoulli, russissent faire voler le
premier avion

La relation entre vitesse et pression dans un fluide en mou


vement est donne par lquation de Bernoulli. Cest elle qui
rgit le vol des avions, la circulation sanguine et linjection
du carburant dans les moteurs. Le mouvement rapide dun
fluide se traduit par une dpression qui explique la portance
associe la forme dune aile davion et le rtrcissement
du Jet deau scoulant dun robinet. Utilisant cet effet pour
mesurer la pression sanguine, Daniel Bernoulli alla jusqu
insrer lui-mme des tubes directement dans les veines de
ses patients.
39

Quand on ouvre un robinet, la colonne deau qui sen coule


est plus mince que le diamtre dudit robinet. Pourquoi? Et en
quoi ceci est-il li aux aronefs et aux angioplasties?
Le mdecin et physicien nerlandais Daniel Bernoulli fut le
premier comprendre que le mouvement dun fluide entrane
une dpression. Plus le fluide scoule rapidement, plus sa
pression est faible. Imaginez par exemple un tube de verre
lhorizontale, travers lequel on pompe de leau : on peut
mesurer la pression de leau en insrant verticalement un tube
capillaire transparent dans le premiertube et en examinant la
hauteur de leau dans ce second tube. Si la pression de leau
est leve, le niveau de leau dans le capillaire augmente,
tandis quil baisse si la pression diminue.
Bernoulli observa que la pression chutait dans le tube
capillaire lorsquil augmentait la vitesse dcoulement de
leau dans le tube horizontal - et cette diminution de pression
se rvla proportionnelle au carr de la vitesse de leau. Ainsi,
tout fluide en mouvement possde une pression plus faible
quun fluide immobile. Leau qui scoule dun robinet a une
pression plus faible que lair environnant et se voit donc
comprime en une colonne plus fine. Ceci sapplique tout
fluide, de leau lair.

Circulation sanguine Mdecin de formation, Bernoulli tait


lui-mme fascin par la circulation du sang dans le corps
humain ; il inventa un outil permettant de mesurer la tension
artrielle : un tube capillaire, insr dans un vaisseau sanguin.
Cette mthode fut utilise pendant prs de deux cents ans
pour mesurer la tension artrielle in vivo. La dcouverte dun
procd moins invasif dut tre un soulagement pour tous.
Tout comme celle de leau dans un tuyau, la circulation
du sang dans une artre est assure par une diffrence de
pression le long du vaisseau. Si le diamtre dune artre est
rduit, alors, daprs lquation de Bernoulli, la vitesse du
sang qui y circule augmente. Si le vaisseau est deux fois moins
large, le sang circule quatre fois plus vite (deux au carr).
Lacclration du sang scoulant dans des artres obstrues
peut poser problme. Dabord, la circulation peut prsenter
40

plus de turbulences et, si la vitesse devient suffisamment


grande, des tourbillons peuvent se former. Des turbulences
dans le voisinage du cur entranent ainsi un souffle au
son caractristique que les mdecins savent reconnatre. En
outre, la dpression, dans les zones obstrues, peut tendre
faire se contracter lartre, ce qui aggrave encore le problme.
Si lartre est largie, par une angioplastie, le volume de
lcoulement augmentera nouveau et tout ira bien.

Portance La dpression observe dans un fluide en mouve


ment a dautres consquences trs importantes. Les aronefs
volent grce au fait que lair scoulant autour dune aile pro
duit une dpression. La forme des ailes est en effet telle que la
face suprieure prsente une courbure plus grande que celle
de la face infrieure. Le chemin parcourir tant plus long
au-dessus, lair sy dplace, par rapport laile, plus vite quen
dessous. La diffrence de pression porte laile et permet
lavion de voler. Un avion lourd doit prendre beaucoup de
vitesse pour quapparaisse une diffrence de pression suffi
samment grande pour lui permettre de dcoller.

Cest un effet similaire qui explique comment le carburant


est inject dans le moteur dune voiture via le carburateur.
Un embout spcial, appel tube effet venturi (un tube large
avec une rgion centrale plus troite), produit de lair basse
pression, en restreignant le flux avant de le relcher; cette
41

dpression aspire le carburant et permet daboutir un


mlange carburant-air adquat pour le moteur.

Conservation Cest en rflchissant la manire dont la


conservation de lnergie pouvait sappliquer aux fluides que
Daniel Bernoulli ralisa ses dcouvertes. Les fluides, comme
lair ou leau, sont des substances continues constamment
susceptibles de se dformer. Elles nen suivent pas moins
les lois fondamentales de conservation: non seulement la
conservation de lnergie, mais celles de la masse et de la
quantit de mouvement. Les atomes dun fluide en mouve
ment se rarrangeant constamment, ils doivent obir aux
lois du mouvement tablies par Newton et dautres. Dans
quelque description dun fluide que ce soit, il ne peut y avoir
cration ni destruction datomes; ceux-ci ne peuvent que se
dplacer. Il faut prendre en compte leurs collisions les uns
avec les autres, qui entranent des changements dans leur
vitesse, dtermins par la conservation de la quantit de
mouvement. En outre, la quantit totale dnergie stocke
par toutes les particules doit demeurer fixe, et ne peut que se
dplacer avec le systme.
Ces lois physiques sont utilises aujourdhui pour mod
liser le comportement des fluides dans des cas aussi divers
que la mtorologie, les courants marins, la circulation
des gaz dans les toiles et les galaxies et celle des fluides
dans notre corps. En mtorologie, les prvisions reposent
sur des modles informatiques du mouvement dun trs
grand nombre datomes, la thermodynamique permettant
de dcrire les changes de chaleur qui accompagnent ces
dplacements et les changements locaux de densit, de tem
prature et de pression. Vitesse et variation de pression sont
elles-mmes lies, causant lapparition de vents, des hautes
vers les basses pressions. Les mmes concepts servirent
modliser la trajectoire de Katrina sur les ctes amricaines
en 2005.

42

Le vol de machines plus denses que lair est impossible.


Je nai pas la plus petite molcule de foi en la navigation
arienne autre que par ballons, ni nattends le moindre
rsultat des tentatives dont nous entendons parler.
Lord Kelvin, 1895

Une autre srie dquations incarne les lois de conserva


tion: il sagit des quations de Navier-Stokes, du nom des
scientifiques qui les ont dcouvertes. Ces quations prennent
galement en compte les effets de la viscosit du fluide, due
aux forces entre les molcules qui le constituent. Bases sur
la conservation plutt que sur une prdiction absolue, les
quations de Navier-Stokes traitent des transformations et
de la circulation moyennes des particules du fluide plutt
que dessayer de suivre individuellement chacun des atomes
prsents.
Les quations de Navier-Stokes, bien que suffisamment
fines pour expliquer nombre de systmes complexes, en par
ticulier les phnomnes climatiques comme El Nio et les
ouragans, ne peuvent pas dcrire un coulement trs tur
bulent comme une cascade ou mme une fontaine. Les tur
bulences correspondent au mouvement alatoire dune eau
perturbe et se caractrisent par des tourbillons et de linsta
bilit. Elles apparaissent quand les coulements deviennent
trs rapides et perdent leur stabilit. En raison de la grande
difficult les reprsenter mathmatiquement, dimportants
prix demeurent offerts qui parviendra mettre en quation
ces situations extrmes.

DANIEL BERNOULL11700-1782
Le physicien nerlandais Daniel Bernoulli suivit une formation de mdecin,
conformment au souhait de son pre, bien que sa relle passion ft les
mathmatiques. Son pre, Jean, tait lui-mme mathmaticien, mais il
essaya de dissuader Daniel de mettre ses pas dans les siens, et fut toute
sa vie en comptition avec son fils. Bernoulli fit sa mdecine Ble mais
devint professeur de mathmatiques Saint-Ptersbourg en 172A. Tra
vaillant avec le mathmaticien Leonhard Euler sur les fluides, il tablit
le lien entre vitesse et pression grce des expriences sur des tubes et

43

tuyaux, qui le conduisirent finalement une technique permettant aux


mdecins de mesurer la tension artrielle. Bernoulli comprit qucoulement et pression des fluides sont lis la conservation de lnergie et
montra quune augmentation de la vitesse entrane une diminution de la
pression. Daniel obtint un poste Ble en 1733. Jean jalousant son fils pour
sa russite, il lui tait insupportable de travailler dans la mme facult que
lui et il alla Jusqu lui interdire sa maison. Malgr tout cela, Daniel ddia
son pre son livre Hydrodynamica, crit en 1734 et publi en 1738. M ais
Bernoulli pre vola les ides de Daniel et publia peu aprs un ouvrage sim i
laire intitul Hydraulique. Aprs ce plagiat, Daniel Bernoulli retourna la
mdecine, jusqu la fin de sa carrire.

Sur les ondes


8
La thorie des couleurs de Newton

AUX PIEDS DE LARC-EN-CIEL

Chronologie
1672
1810
1905

Newton explique larc-en-ciel


Goethe publie son trait sur les couleurs
Einstein montre que la lumire peut, dans certaines
circonstances, se comporter comme des particules

Nous avons tous t merveills par la beaut des arcsen-ciel - cest Isaac Newton qui expliqua les secrets de leur
formation. En faisant passer de la lumire blanche tra
vers un prisme, il vit quelle se dcomposait en couleurs de
larc-en-ciel. Il montra que ces couleurs taient contenues
dans la lumire blanche, et non donnes par le prisme.
Sa thorie fut trs controverse lpoque mais a, depuis,
influenc des gnrations entires dartistes et de scien
tifiques.
45

clairez un prisme avec de la lumire blanche, et le fais


ceau mergent stale en arc-en-ciel. Cest de la mme
manire que se forment les arcs-en-ciel, la lumire du soleil
tant spare par les gouttelettes de pluie: rouge, orange,
jaune, vert, bleu, indigo et violet.

Rouge
Orange
Jaune
Vert
Bleu
Indigo
Violet

Le mlange Dans les annes 1660, Newton ralisa chez


lui toute sorte dexpriences autour de la lumire et des
prismes; il put ainsi dmontrer quon pouvait obtenir de
la lumire blanche en combinant les couleurs. Celles-ci
constituaient donc les units de base plutt que des l
ments composs quon obtiendrait par combinaison ou
par laction du prisme, comme on le pensait alors. Newton
spara des faisceaux bleu et rouge et montra que le passage
travers dautres prismes ne permettait pas de les sparer
plus avant.
Si familire quelle puisse paratre aujourdhui, la thorie
de Newton nen fut pas moins trs controverse lpoque.
Ses pairs la contestrent avec virulence, prfrant plutt
croire que les couleurs sexpliquaient par des combinaisons
de clair et dobscur, comme les ombres. Les changes les plus
vifs eurent lieu entre Newton et un contemporain tout aussi
clbre lpoque, Robert Hooke. Ils se disputrent publi
quement au sujet de la thorie des couleurs durant toute leur
vie. Hooke pensait que la lumire colore tait une empreinte,
comme lorsque lon regarde travers des vitraux. Il citait
de nombreux cas inhabituels faisant intervenir des effets
de lumire colore pour tayer son propos et reprochait
Newton de ne pas avoir ralis plus dexpriences.
46

Newton comprit galement que, dans une pice claire,


les objets apparaissent colors parce quils renvoient, ou
diffractent, telle ou telle couleur - la couleur ntait pas une
qualit manant de lobjet, en un certain sens. Un canap
rouge renvoie essentiellement de la lumire rouge et une
table verte de la lumire verte. Un coussin turquoise renvoie
du bleu et un peu de jaune. Dautres couleurs sobtiennent en
combinant les types de base.

La Nature et ses lois se cachaient dans la nuit;


Dieu dit: Que Newton soit
et tout fut lumire.
Alexander Pope, 1727
(pitaphe de Newton)

Ondes lumineuses Pour Newton, comprendre les couleurs


reprsentait une manire de questionner la nature phy
sique de la lumire elle-mme. Poursuivant ses expriences,
il conclut que la lumire se conduisait bien des gards
comme la houle. La lumire se comporte face un obs
tacle comme la houle face une jete. Les rayons lumineux
peuvent galement sadditionner et se renforcer ou sannuler
tout comme le font les vagues. De mme que les vagues sont
des mouvements grande chelle dinvisibles molcules
deau. Newton pensait que les ondes lumineuses procdaient
du mouvement de minuscules particules de lumire, de cor
puscules, encore plus petits que des atomes. Ce que Newton
ne savait pas, jusqu sa dcouverte des sicles plus tard,
ctait que les ondes lumineuses sont en fait des ondes
lectromagntiques - des ondes de champs lectrique et
magntique coupls et non pas la rverbration de particules
solides. Lorsque la nature ondulatoire lectromagntique de
la lumire fut dcouverte, lide de corpuscules dfendue
par Newton fut mise de ct. Elle ressuscita cependant sous
une forme nouvelle quand Einstein dmontra que la lumire
peut aussi, parfois, se comporter comme un jet de particules
pouvant transporter de lnergie mais dpourvues de masse.
47

Les mouvements ondulatoires apparaissent sous de nom


breux aspects. Il en existe deux types de base: longitudinal et
transversal. Les ondes longitudinales, dites de compression,
apparaissent quand la vibration qui produit londe agit le long
de la direction de propagation de londe, causant une succes
sion de crtes alternativement de haute et de basse pression.
Les ondes sonores, par exemple celles rsultant de la vibration
dune peau de tambour, sont longitudinales, de mme que lac
cordon dun mille-pattes se contractant avant de stendre
pour avancer. En revanche, la lumire et la houle sont des ondes
transverses, lexcitation initiale se produisant angle droit de
la direction de propagation : si vous agitez lextrmit dun res
sort souple, une onde transverse le parcourra dans sa longueur
mme si le dplacement de votre main est perpendiculaire
celle-ci. De mme, un serpent dessine une onde transversale
dans son mouvement, utilisant les dplacements latraux pour
avancer. La houle est aussi une onde transverse car les mol
cules individuelles deau se dplacent verticalement alors que
londe se propage vers lhorizon. Le mouvement transverse des
ondes lumineuses est lui d aux changements dintensit des
champs lectrique et magntique qui sont perpendiculaires
la direction de propagation de londe.

travers le spectre Les diffrentes couleurs de la lumire


sont le reflet des diffrentes longueurs donde de ces ondes
lectromagntiques. La longueur donde est la distance entre
deux crtes conscutives dune onde. En passant travers un
prisme, la lumire blanche est dcompose en couleurs cor
respondant diffrentes longueurs donde qui subissent des
dviations diffrentes. Le prisme dvie les ondes lumineuses
selon un angle qui dpend de la longueur donde, le rouge
tant la couleur la moins dvie et le bleu la couleur la plus
dvie, et cest ceci qui conduit la dcomposition en arc-enciel. Le spectre de la lumire visible apparat dans lordre des
longueurs donde, des plus longues, rouges, aux plus courtes,
bleues, en passant par le vert.
Quy a-t-il au pied de larc-en-ciel? La lumire visible ne
reprsente quune partie du spectre lectromagntique. Si
48

cette portion compte tant pour nous, cest parce que nos
yeux se sont dvelopps spcifiquement pour la percevoir.
Les longueurs donde de la lumire visible tant peu prs
lchelle des atomes et des molcules (quelques centaines
de milliardimes de mtre), les interactions entre lumire et
matire dans les matriaux sont grandes. Nos yeux ont volu
pour percevoir la lumire visible prcisment parce quelle
est trs sensible la structure atomique. Newton tait fas
cin par le fonctionnement de lil; il alla jusqu senfoncer
une aiguille dans lil pour voir comment la pression affecte
la perception des couleurs.

Le cercle chromatique
Newton agena les couleurs de larc-en-ciel, du rouge au
bleu, sur un cercle de manire pouvoir montrer comment
elles se combinaient. Les couleurs primaires - rouge, jaune
et bleu - taient places sur le pourtour et pouvaient,
par combinaison dans des proportions varies, composer
toutes les couleurs intermdiaires. Les couleurs compl
mentaires, comme le bleu et lorange, taient places face
face sur la roue. De nombreux artistes sintressrent la
thorie des couleurs de Newton et particulirement son
cercle chromatique, qui pouvait les aider dpeindre des
teintes contrastes et des effets dclairages. Les couleurs
complmentaires donnent un contraste maximal, ou sont
utiles pour peindre les ombres.

Au-del de la lumire rouge se trouve linfrarouge, avec


des longueurs donde de quelques millionimes de mtre.
Les rayons infrarouges transportent la chaleur du Soleil et
permettent avec des lunettes spciales de voir la cha
leur des corps. Plus longues encore sont les micro-ondes,
avec des longueurs allant du millimtre au centimtre, et les
ondes radio, avec des longueurs de lordre du mtre ou plus
encore. Les fours micro-ondes utilisent des faisceaux lec
tromagntiques pour agiter les molcules deau contenues
dans la nourriture, la rchauffant ainsi. De lautre ct du
spectre, au-del du bleu, on trouve la lumire ultraviolette.
49

Le soleil en met et elle peut tre nfaste pour notre peau


- la couche dozone en arrte heureusement lessentiel.
des longueurs encore plus courtes, nous avons les rayons X
- utiliss dans les hpitaux pour leur capacit traverser
les tissus humains - et aux longueurs les plus courtes, les
rayons gamma.

Dveloppements Aprs lexplication physique de la lumire


par Newton, philosophes et artistes se sont beaucoup
intresss notre perception des couleurs. Au xix sicle,
lAllemand Wolfgang Goethe, gnie universel, tudia linter
prtation de couleurs adjacentes par lil et lesprit humains.
Goethe introduisit le magenta sur le cercle chromatique de
Newton (cf. encadr) et remarqua que les ombres prennent
souvent une couleur oppose celle de lobjet clair, par
exemple une ombre bleue derrire un objet rouge. La roue des
couleurs de Goethe demeure la rfrence pour les artistes et
les designers daujourdhui.

Le principe de Huygens
ide cl
LAVANCE DES ONDES

Chronologie
1655
1678
1873
2005

Huygens dcouvre Titan


Publication du trait de Huygens sur la thorie
ondulatoire de la lumire
Les quations de Maxwell montrent que la lumire est
une onde lectromagntique
La sonde Huygens se pose sur Titan

Si on lche une pierre dans une mare, cela gnre des vague
lettes circulaires partant du point de chute. Pourquoi les
vaguelettes se propagent-elles? Et comment prvoir leur
comportement face un obstacle tel quune souche darbre,
ou la manire dont elles se rflchiront sur les berges de la
mare? Le principe de Huygens constitue un outil pour com
prendre comment les ondes se propagent, en imaginant que
chaque point dun front donde est lui-mme la source dune
onde.
Le physicien nerlandais Christiaan Huygens imagina une
manire trs pratique de prdire la propagation dune onde.
51

Imaginons que vous avez jet un galet dans un lac et que


vous observez les cercles concentriques qui se sont forms.
Si vous pouviez arrter le temps, chaque point sur un de ces
cercles pourrait tre vu comme un nouveau point source,
do partirait une onde circulaire aux proprits semblables
celles de londe gele; comme si des cailloux disposs en
cercle taient lchs simultanment dans leau, le long du
front de la premire onde. Ce nouvel ensemble de pertur
bations tend londe un peu plus loin, et le nouveau front
marque le point de dpart dun autre ensemble de sources
dnergie ondulatoire. En rptant ce principe, on peut suivre
lvolution de londe.

Pas pas Ce que lon appelle principe de Huygens, cest


lide selon laquelle chaque point dun front donde peut
tre vu comme une nouvelle source dnergie ondulatoire, de
phase et de frquence identiques celles de londe initiale.
La frquence dune onde correspond au nombre de priodes
ondulatoires qui ont lieu en une dure donne, et la phase
identifie le moment du cycle o lon se trouve. Par exemple,
toutes les crtes ont la mme phase, et tous les creux sont
dcals dune demi-priode par rapport aux crtes. Si vous
songez la houle, la distance entre deux vagues, appele lon
gueur donde, est peut-tre de cent mtres. Sa frquence, soit
le nombre de longueurs donde qui passent un point donn en
une seconde, est peut-tre de 100 mtres en 60 secondes,
soit une priode par minute. Les vagues marines les plus
rapides sont les raz-de-mares, ou tsunamis, qui peuvent
atteindre des vitesses de 800 km/h, la vitesse dun avion
raction, avant de ralentir quelques dizaines de kilomtres
par heure et de grandir lapproche des ctes quils vont
balayer.
Le principe de Huygens peut tre appliqu chaque fois
quune onde rencontre un obstacle ou croise la route dautres
ondes. Si lon dessine la position du front donde sur une
feuille de papier, la position suivante peut tre dtermine
en utilisant un compas pour tracer des cercles centrs sur un
grand nombre de points du front donde, puis en traant une
52

ligne rgulire le long de leur bord extrieur, ligne qui donne le


nouveau front donde.
Lapproche relativement simple de Huygens permet de
dcrire les ondes dans de nombreuses circonstances. Une
onde plane demeure telle dans sa propagation car les ondelettes circulaires quelle gnre sur sa longueur sajoutent
pour former un nouveau front donde en avant du premier. En
observant un ensemble de vagues marines parallles pas
sant travers une petite ouverture dans la jete dun port,
on voit cependant quelles se dforment en arcs de cercles
aprs leur passage. Seule une trs courte partie de londe
droite passe travers louverture, les arcs se forment sur
les bords de cette portion rescape, l o, selon le principe
de Huygens, de nouvelles ondes circulaires apparaissent. Si
le trou est petit par rapport la distance entre les vagues,
les bords arrondis dominent et londe transmise a lair quasi
semi-circulaire. Cet talement de lnergie ondulatoire de
part et dautre de louverture sappelle diffraction.
En 2004 sest produit un raz-de-mare dramatique dans
locan Indien, la suite dun violent tremblement de terre au
large de Sumatra. En certains endroits, sa force fut diminue
grce ltalement de lnergie due la diffraction par divers
archipels dles.

Source

53

Vous en croyez vos oreilles? Le principe de Huygens permet


aussi de comprendre pourquoi si vous criez pour vous faire
entendre de quelquun se trouvant dans la pice voisine,
cette personne entendra votre voix comme si vous vous trou
viez prs du pas de la porte. Selon Huygens, lorsque les ondes
arrivent sur le seuil, un nouvel ensemble de points sources
se cre, exactement comme dans lexemple du port tout
lheure. Et donc, pour autant que votre interlocuteur sache,
les ondes viennent de la porte: lhistoire passe des ondes
dans la pice adjacente est perdue.
De mme, en regardant une vague circulaire atteindre le
bord dune mare, vous voyez des cercles inverss se former. Le
premier point de londe initiale qui touche le bord agit ensuite
comme un point source, et une nouvelle onde commence se
propager, dans lautre sens. La rflexion des ondes peut donc
elle aussi tre dcrite par le principe de Huygens.

Huygens sur Titan


La sonde spatiale Huygens sest pose sur Titan le 14 jan
vier 2005, aprs un voyage de sept ans. Place lintrieur
dun coquille de quelques mtres de diamtre, la sonde a
ralis une srie dexpriences pour mesurer les vents, la
pression atmosphrique, la temprature et la composition
de la surface, durant son trajet travers latmosphre,
avant de se poser sur une plaine glace. Titan est un monde
trange, dont latmosphre et la surface regorgent de
mthane liquide. Selon certains. Titan pourrait abriter des
formes de vie primitives, comme des bactries utilisatrices
de mthane. Huygens a t la premire sonde spatiale se
poser sur un corps du systme solaire externe.___________

Quand la houle atteint des eaux peu profondes, par exemple


prs dune plage, sa vitesse change et les fronts donde sin
curvent en direction des zones moins profondes. Huygens
dcrivit cette rfraction en modifiant le rayon des ondelettes produites par les nouveaux points sources, de sorte
qu une onde plus lente correspondaient des ondelettes
plus petites. Les ondelettes plus lentes ne vont pas aussi loin
54

que les plus rapides, et le nouveau front donde nest donc


plus parallle lancien.
Une prdiction peu raliste du principe de Huygens est que,
si toutes les ondelettes sont des sources dnergie ondula
toire, alors elles devraient gnrer non seulement une onde
vers lavant mais aussi une onde vers larrire. Pourquoi, alors,
londe se propage-t-elle uniquement vers lavant? Huygens
navait pas de rponse et se contentait de supposer que
lnergie se propageait vers lavant et que lon pouvait ignorer
le mouvement vers larrire. Le principe de Huygens est donc
surtout un outil trs pratique pour prvoir la propagation
dune onde, plutt quune loi offrant une explication complte
dun phnomne.

chaque fois quun homme se dresse pour un idal


[...] il envoie une ondelette d espoir, et ces ondelettes,
provenant dun million de sources diffrentes dnergie
et de courage, se combinent et construisent ensemble
un courant propre balayer les murailles les plus
imposantes de loppression et des conservatismes.

Robert Kennedy, 1966

Les anneaux de Saturne Outre ses recherches sur les


ondes, Huygens dcouvrit les anneaux de Saturne. Il fut le
premier montrer que Saturne tait ceinte dun disque aplati
plutt que flanque de lunes surnumraires ou affuble dun
bourrelet quatorial changeant. Il en dduisit que la mme
physique que celle qui permettait dexpliquer les orbites des
lunes - la gravitation de Newton - sappliquait un ensemble
de corps plus petits formant, en orbite, un anneau. En 1655,
Huygens dcouvrit galement la plus grande des lunes de
Saturne, Titan. Exactement 350 ans plus tard, un vaisseau
spatial baptis Cassini a atteint Saturne, transportant
son bord une petite capsule, dnomme Huygens, qui est
descendue travers les nuages de latmosphre de Titan
pour se poser sur son solde mthane gel. Titan possde des
continents, des dunes de sable, des lacs et peut-tre mme
55

des rivires, composs non pas deau mais de mthane et


dthane solides et liquides. Huygens aurait t merveill
dimaginer quun jour un vaisseau portant son nom voyagerait
Jusqu ce monde lointain, dautant plus que lon peut encore
utiliser le principe qui porte son nom pour modliser les
ondes extraterrestres que lon rencontre l-bas.

CHRISTIAAN HUYGENS 1629-1695


Fils dun diplomate nerlandais, Christiaan Huygens fut un aristocrate de la
physique, collaborant volontiers avec les savants et les philosophes de toute
lEurope du XVII sicle, y compris daussi clbres personnages que Newton,
Hooke et Descartes. Les premires publications de Huygens taient consa
cres des problmes mathmatiques, mais il sintressait aussi Saturne.
Dou dun got pour les applications pratiques, il breveta la premire horloge
pendule et essaya de concevoir une horloge nautique que lon pt emmener
en mer pour calculer les longitudes. Huygens voyagea travers lEurope,
sarrtant en particulier Paris et Londres, rencontrant et discutant avec
dminents scientifiques du pendule, du mouvement circulaire, de mca
nique et doptique. Bien quil et travaill avec Newton sur les forces centri
fuges, Huygens regardait comme absurde le concept daction distance
apparaissant dans sa thorie de la gravitation. En 1678, Huygens publia son
trait sur la thorie ondulatoire de la lumire.

10
La loi de Snell-Descartes
2008 018

LA LUMIRE TROUVE LE CHEMIN LE PLUS RAPIDE

Chronologie
984
1621
1637
1703
1990

Ibn Sahl consacre des crits aux lentilles et la rfraction


Snell dcouvre sa loi de la rfraction
* Descartes publie une loi similaire
* Huygens publie la loi de Snell
* Dveloppement des mta-matriaux

Pourquoi une paille plonge dans un verre semble-t-elle


courbe? Vous tes-vous jamais amus de ce que les jambes
dun de vos amis debout dans une piscine avaient lair bien
plus courtes que sur les berges? La raison en est que la
lumire se propage des vitesses diffrentes dans lair
et dans leau, ce qui induit une courbure des rayons. La loi
de Snell, qui dcrit la courbure de la lumire, explique
lapparition de mirages au-dessus de routes surchauffes
et pourquoi, dans les piscines, les gens ont lair davoir
des jambes toutes petites. On lutilise aussi de nos jours
pour concevoir des matriaux intelligents qui paraissent
invisibles.
57

Quand des rayons lumineux traversent la frontire spa


rant deux milieux dans lesquels la lumire se propage
des vitesses diffrentes, par exemple la surface sparant
air et eau, les rayons sincurvent. Cest ce que lon appelle
la rfraction. La loi de Snell permet de calculer le degr de
courbure qui apparat dans la transition entre diffrents
matriaux et doit son nom au mathmaticien nerlandais
du XVII sicle, Willebrord Snellius, mme sil ne la jamais
publie. On lappelle aussi loi de Snell-Descartes, Ren Des
cartes en ayant publi une dmonstration en 1637. Le fait
que la lumire se comporte ainsi tait connu au moins
depuis le x sicle, puisque lon trouve des crits de cette
poque qui le mentionnent, mais la formalisation ne vint
que des sicles plus tard.
La lumire se dplace plus lentement dans des milieux
plus denses comme leau ou le verre, que dans lair. La trajec
toire dun rayon de soleil bifurque donc vers le fond de la
piscine au niveau de la surface de leau. Les rayons rflchis
suivent la mme trajectoire et arrivent donc nos yeux avec
un angle moins marqu; considrant quils nous sont par
venus directement, nous voyons les jambes dune personne
debout dans la piscine plus courtes. Le mirage, qui nous fait
voir une flaque sur une route bouillante, se forme de la mme
manire. La lumire du ciel est dvie au-dessus de las
phalte parce que sa vitesse change dans les couches dair
surchauffes. Lair bouillant est moins dense que lair plus
frais, ce qui fait que les rayons quittent leur trajectoire verti
cale initiale et que nous
voyons le reflet du ciel sur le
tarmac, donnant lillusion
dune flaque deau.
Langle de dviation dun
rayon dpend des vitesses
relatives de la lumire dans
les deux milieux - techni
quement, le rapport des
vitesses donne le rapport des
sinus des angles (mesurs
partir de la verticale). Donc,
58

pour un rayon passant de lair leau, ou un autre milieu


dense, la dviation se produit vers lintrieur et la pente est
plus marque.

Indice de rfraction La lumire voyage la vitesse pous


touflante de 300 millions de mtres par seconde dans le vide.
Le rapport de sa vitesse dans un milieu plus dense, comme le
verre, celle dans le vide est appel indice de rfraction du
milieu. Le vide a par dfinition un indice gal 1 ; un milieu
avec un indice gal 2 ralentirait la lumire jusqu la moiti
de sa vitesse. Un indice de rfraction lev signifie que la
lumire sera fortement dvie lorsquelle traversera le milieu.
Lindice de rfraction est une proprit du milieu. Certains
matriaux sont conus pour avoir un indice de rfraction
.spcifique qui peut avoir son utilit (par exemple des verres
optiques pour corriger la vue). Le pouvoir des lentilles et des
prismes dpend de leur indice de rfraction ; les lentilles les
plus puissantes ont des indices de rfraction levs.
La rfraction sapplique toutes les ondes, pas seule
ment la lumire. La houle ralentit quand la profondeur de
leau diminue, ce qui revient un changement dindice de
rfraction. De ce fait, les vagues arrivant initialement avec un
certain angle par rapport la plage se redressent pour finale
ment toujours arriver paralllement la plage.

Sucr sucr
Lindice de rfraction est trs utile en viticulture, ainsi que
dans la production de jus de fruit. Les viticulteurs mesurent
en effet laide dun rfractomtre la concentration en sucre
du raisin. Le sucre dissous augmente lindice de rfraction
du mot et donne une indication du degr alcoolique que le
vin possdera.________________________________________

59

Rflexion totale Parfois, quand un rayon lumineux se propa


geant dans du verre atteint linterface avec lair sous un angle
trop grand, il peut se rflchir totalement et ne pas traverser
linterface. Cest ce quon appelle la rflexion totale, car toute
la lumire reste lintrieur du verre. Langle critique auquel
cela se produit est dtermin par les indices de rfraction
relatifs des deux milieux. Le phnorhne ne peut se produire
que pour des ondes se propageant dun milieu dindice lev
vers un milieu dindice plus faible, par exemple du verre lair.

Faire plouf
Les piscines sont lun des sujets prfrs de lartiste britan
nique David Hockney. Outre quil aime beaucoup peindre les
effets optiques qui dforment les corps sous leau, baigns
du soleil qui inonde sa rsidence californienne, Hockney
a aussi agit le monde de lart en suggrant que certains
artistes clbres ont pu avoir recours des lentilles pour
les aider crer leurs tableaux, et ce ds le xv sicle. Des
dispositifs optiques simples pouvaient tre utiliss pour
projeter une scne sur la toile, lartiste nayant alors plus
qu en repasser les contours et y peindre les couleurs.
Hockney a dcouvert des indices gomtriques suggrant
le recours cette technique chez des matres comme Ingres
ou le Caravage._______________________________________

Le principe de Fermt La loi de Snell-Descartes est une


consquence du principe de Fermt, qui dit que les rayons
lumineux suivent, dans tout milieu, le trajet le plus rapide.
Ainsi, si elle doit traverser un ensemble de milieux, la lumire
choisira litinraire le plus rapide, en favorisant les milieux
dindice plus faible. Cest essentiellement une manire de
dfinir ce quest un rayon lumineux, et on peut le dduire du
principe de Huygens en remarquant que les rayons emprun
tant les chemins les plus rapides auront tendance se ren
forcer les uns les autres alors que la lumire se dispersant
dans des directions alatoires aura tendance sannuler
en moyenne. Le mathmaticien franais Pierre de Fermt
60

avana ce principe au xvii sicle, poque o ltude de lop


tique tait son apoge.

Les mta-matriaux Les physiciens daujourdhui ont mis au


point une nouvelle classe de matriaux - appels mta-matriaux - qui se comportent de manire inusite lorsquon les
place sous un faisceau de lumire ou dautres ondes lectro
magntiques. Les mta-matriaux sont conus pour que leur
apparence la lumire soit dicte non pas par leurs proprits
chimiques mais par leur structure physique. Lopale est un
exemple naturel de mta-matriau - sa structure cristalline
affecte la rflexion et la rfraction de la lumire sa surface et
produit des flashs de diverses couleurs.
Vers la fin des annes 1990 sont apparus des mtamatriaux dindice de rfraction ngatif, dans lesquels la
lumire est dvie dans la direction oppose au passage
de linterface. Si un de vos amis se tenait debout dans une
piscine remplie dun liquide dindice de rfraction ngatif,
au lieu de voir lavant de ses Jambes raccourcis, vous en
verriez larrire projet sur son corps, face vous. Les mat
riaux dindice ngatif peuvent tre utiliss pour fabriquer des
super-lentilles qui donnent des images bien plus nettes
quil nest possible dobtenir avec le meilleur des verres. Et,
en 2006, des physiciens ont russi fabriquer un systme de
dissimulation bas sur un mta-matriau totalement invi
sible aux micro-ondes.

PIERRE DE FERMAT 1601-1665


Pierre de Fermat, avocat Toulouse qui sadonnait aux mathmatiques dans
son temps libre, fut lun des plus grands mathmaticiens de son poque.
Aprs avoir crit de clbres mathmaticiens parisiens, sa rputation
stablit mais il eut du mal publier quoi que ce soit. Il se querella avec Ren
Descartes au sujet de la thorie de la rfraction, la dcrivant comme un
ttonnement dans la pnombre. La colre de Descartes nempcha pas
Fermat davoir raison. Fermat cristallisa ensuite ses ides dans son principe
selon lequel la lumire suit le chemin le plus rapide. Son travail fut inter
rompu par la guerre civile en France et par des pidmies de peste. En dpit
de rumeurs disant quil avait lui-mme succomb au flau, il poursuivit ses

61

recherches sur la thorie des nombres. Il est surtout clbre pour le grand
thorme qui porte son nom, selon lequel la somme de deux cubes ne peut
pas tre un cube (et de mme pour les puissances plus leves). Fermat
crivit dans la marge dun livre quil avait trouv une preuve tout fait remar
quable de ce thorme mais la place manquait pour la donner. La preuve
perdue tint les mathmaticiens en chec pendant trois sicles, jusqu ce
que le mathmaticien britannique Andrew Wiles dmontre le thorme en
1994.

11
Leffet Doppler
ide cl
BELLE HAUTEUR

Chronologie
1842
1912
1992

Doppler prsente son article sur le dcalage du spectre


des toiles
Vesto Slipher observe le dcalage vers le rouge des
galaxies
Premire plante extrasolaire dcouverte par la mthode
Doppler

Nous avons tous entendu la sirne dune ambulance perdre de


la hauteur sur son passage. Les ondes provenant dune source
qui se rapproche de nous sont comprimes et semblent donc
avoir une frquence plus haute; de mme, les ondes prove
nant dune source qui sloigne sont tires et leur frquence
diminue. Cest ce que lon appelle leffet Doppler. On lutilise
pour mesurer la vitesse des voitures ou celle du sang, et les
mouvements des toiles et des galaxies dans lUnivers.
Quand une ambulance vous dpasse toute vitesse
dans la rue, la hauteur du hurlement de sa sirne change:
plus aigu quand elle approche et plus basse quand elle
63

sloigne. Ce changement sappelle effet Doppler, du nom du


mathmaticien et astronome autrichien Christian Doppler qui
en a propos le principe en 1842. Il est d au mouvement du
vhicule source par rapport lobservateur. Quand le vhicule
approche, ses ondes sonores sempilent les unes sur les
autres, la distance entre les fronts donde est comprime et
le son gagne en hauteur. Quand il sloigne, les fronts donde
mettent plus longtemps vous atteindre, les intervalles
sont plus longs et le son est plus bas. Les ondes sonores
correspondent une compression de lair.

Va-et-vient Imaginez que quelquun, sur une plateforme


mobile ou un train, vous envoie des balles une frquence
dune toutes les trois secondes, comptes sur sa montre. S il
sapproche de vous, il y aura toujours un peu moins de trois
secondes entre la rception de deux balles successives car la
distance parcourir samoindrit continuellement. De mme,
quand la plateforme sloigne, il faut toujours un peu plus de
temps aux balles pour arriver, elles doivent chaque lancer
parcourir un petit peu plus de distance, et leur frquence
darrive sera infrieure leur frquence de lancer. Si vous
pouviez mesurer le dcalage de frquence avec votre propre
montre, vous pourriez en dduire la vitesse du train. Leffet
Doppler sapplique tous les objets anims dun mouvement
relatif. Le mme phnomne se produirait si ctait vous qui
tiez sur un train et le lanceur sur le quai. Leffet Doppler,
par ce quil permet de mesurer la vitesse, compte nombre
dapplications. Il est utilis en mdecine pour mesurer la
circulation sanguine et galement par les radars sur le bord
des routes pour confondre les conducteurs qui ne respectent
pas les limitations.
64

Peut-tre les gens recevant lune de nos longueurs


donde sur quelque lointaine plante nentendent-ils
rien dautre quun cri continu.
Iris Murdoch, 1919-1998

Les plantes extrasolaires


Plus de deux cents plantes en orbite autour dtoiles autres
que notre Soleil ont t dcouvertes. La plupart sont des
gantes gazeuses semblables Jupiter mais beaucoup plus
proches de leur toile que celle-ci. Nanmoins, quelques
plantes potentiellement telluriques, dune taille semblable
celle de la Terre, ont t repres. Environ une toile sur
dix compte des plantes, et ceci alimente les spculations
au sujet de la possibilit dune vie extraterrestre. La grande
majorit des plantes extrasolaires ont t dtectes en
observant lattraction gravitationnelle quelles exercent sur
leurs toiles. Les plantes sont en effet trs petites com
pares aux toiles et il est difficile de les reprer dans la
lumire aveuglante de leur astre. Mais la masse de la pla
nte entrane une lgre oscillation de ltoile autour de sa
position moyenne, et cette oscillation peut tre dtecte
sous la forme dun effet Doppler dans la frquence dune
certaine grandeur caractristique du spectre dune toile.
Les premires plantes extrasolaires furent repres
autour dun pulsar en 1992 et autour dune toile en 1995.
Leur dtection est dsormais routinire mais les astro
nomes sont toujours la recherche de systmes solaires
semblables au ntre et essaient de comprendre com
ment surviennent les diverses configurations plantaires.
De nouveaux observatoires spatiaux, savoir le tlescope
europen COROT (depuis 2006) et le Kepler amricain (en
2008), devraient permettre de reprer beaucoup de plantes semblables la Terre dans un futur proche.

65

Le mouvement spatial Leffet Doppler apparat trs sou


vent en astronomie, partout o lon trouve de la matire en
mouvement. Par exemple, la lumire provenant dune plante
en orbite autour dune toile lointaine subit un effet Dop
pler. Quand la plante se rapproche de nous, la frquence
augmente, et quand elle sloigne, la frquence diminue. La
lumire de la plante qui sapproche est dite dcale vers le
bleu , celle de la plante qui sloigne dcale vers le rouge .
Des centaines de plantes en orbite autour dtoiles loin
taines ont t dcouvertes depuis le dbut des annes 1990
en reprant de tels dcalages encods dans lclat lumineux
de ltoile.
Les dcalages vers le rouge peuvent provenir non seule
ment des mouvements orbitaux des plantes mais aussi de
lexpansion de lUnivers - on parle alors de dcalage vers
le rouge cosmologique. Si lespace intermdiaire qui nous
spare dune galaxie enfle rgulirement au fil de lexpansion
de lUnivers, cela est quivalent un mouvement dloigne
ment de la galaxie une certaine vitesse, exactement comme
deux points sur un ballon que lon gonfle ont lair de sloigner
lun de lautre.
Par consquent, la lumire de la galaxie est dcale vers
des frquences plus basses parce que les ondes doivent
parcourir une distance toujours plus grande pour nous par
venir. Ainsi, des galaxies trs lointaines apparaissent plus
rouges que des galaxies proches. Stricto sensu le dcalage
cosmologique nest pas un vrai effet Doppler parce que la
galaxie nest pas en mouvement relativement aux objets qui
lentourent. La galaxie est immobile dans son environnement,
cest lespace intermdiaire qui sagrandit.
Portons son crdit le fait que Doppler lui-mme sut voir
que leffet Doppler pourrait tre utile aux astronomes - mme
sil ne pouvait imaginer tout ce qui en dcoulerait. Il affirma
lavoir observ dans le spectre dune toile double, mais ceci
fut trs controvers son poque. Doppler tait un scienti
fique imaginatif et cratif mais son enthousiasme dpas
sait parfois ses comptences exprimentales. Des dcennies
plus tard, cependant, le dcalage vers le rouge de certaines
galaxies fut mesur par lastronome Vesto Slipher, prparant
66

lavnement du modle du Big Bang. Et aujourdhui, leffet


Doppler permet de reprer des mondes en orbite autour
dtoiles lointaines, mondes qui pourraient mme se rvler
habits.

CHRISTIAN DOPPLER 1803-1853


Christian Doppler naquit dans une famille de maons Salzbourg, en
Autriche. Il se rvla trop frle pour reprendre lentreprise familiale et partit
Vienne tudier les mathmatiques, la philosophie et lastronomie. Avant
dobtenir un poste universitaire Prague, Doppler dut travailler comme
libraire et songea mme un temps sexpatrier en Amrique. Mme une fois
devenu professeur, Doppler peinait assurer sa charge denseignement et
sa sant sen ressentait. Un de ses amis crivit: Il est difficile de se rendre
compte quel gnie fructueux lAutriche a en cet homme. Jai crit [...] beau
coup de gens qui pourraient pargner Doppler au bnfice de la science
plutt que de le laisser mourir sous le joug. Malheureusement, Je crains le
pire. Doppler finit par quitter Prague pour retourner Vienne. En 1842, il
prsenta un article dcrivant le dcalage chromatique dans la lumire stel
laire, ce que nous appelons aujourdhui effet Doppler.
Lon peut presque accepter avec certitude le fait que ceci offrira aux astro
nomes, dans un futur relativement proche, un moyen bienvenu de dterminer
les mouvements et les distances de ces toiles qui, en raison des distances
incommensurables qui les sparent de nous et de la subsquente petitesse
des angles de parallaxe, noffraient jusqu ce jour que bien peu despoir de
pouvoir faire lobjet de telles mesures.
Bien que considr comme intressant et novateur, larticle de Doppler reut
un accueil mitig de la part des autres scientifiques. Les dtracteurs de
Doppler mettaient en doute ses capacits mathmatiques, cependant que
ses amis tenaient en haute estime sa crativit et son intuition scientifiques.

12
La loi dOhm
l B B CI6

LA THORIE DES CIRCUITS

Chronologie
1752
1826
1909

Franklin ralise ses expriences sur la foudre


* Ohm publie sa loi
Millikan mesure la charge de llectron

Pourquoi ne risquez-vous rien quand votre avion traverse


un o ra g e ? Comment les paratonnerres peuvent-ils
sauver des immeubles? Pourquoi les ampoules allumes
ne baissent-elles pas en intensit chaque fois vous en
allumez une autre? La loi dOhm apporte les rponses ces
questions.
Llectricit nat du mouvement de charges lectriques.
La charge lectrique est une proprit lmentaire des
particules subatomiques qui rgit leur interaction avec les
champs lectromagntiques. Ces champs crent des forces
qui sexercent sur les particules charges. La charge glo
bale, comme lnergie, se conserve: on ne peut la crer ni la
dtruire, mais on peut la dplacer.
68

La charge peut tre positive ou ngative. Des particules de


charge oppose sattirent, des particules de mme charge se
repoussent. Les lectrons ont une charge ngative (mesure
par Robert Millikan en 1909) et les protons ont une charge
positive. Cependant, toutes les particules subatomiques ne
sont pas charges; les neutrons, comme leur nom lindique,
nont pas de charge et sont neutres .

Llectricit statique Llectricit peut demeurer statique,


sous la forme dune distribution fixe de charges, ou bien se
dplacer, sous la forme dun courant lectrique. De llectri
cit statique saccumule chaque fois que des particules
charges bougent de telle sorte que des charges opposes
saccumulent en des lieux diffrents. Si vous frottez un
peigne en plastique sur votre manche, par exemple, il se
charge et vous pouvez avec lui attraper de petits objets por
tant des charges du signe oppos, par exemple des boulettes
de papier.
La foudre apparat de la mme manire, les frottements
entre molcules dans les turbulents nuages dun orage
conduisant une accumulation de charges lectriques
libres brusquement sous la forme dun clair. Les clairs
peuvent mesurer plusieurs kilomtres de long et atteindre
des tempratures de plusieurs milliers de degrs Celsius.

En mouvement Le courant lectrique, celui que nous uti


lisons la maison, est un mouvement de charges. Les fils
mtalliques conduisent llectricit parce que les lectrons,
dans les mtaux, ne sont pas lis des noyaux atomiques par
ticuliers et peuvent donc tre facilement mis en mouvement.
On dit que les mtaux sont des conducteurs. Les lectrons se
dplacent dans un fil de mtal comme leau dans un tuyau.
Dans dautres matriaux, ce peut tre les charges positives
qui se dplacent. Quand certains composs chimiques sont
dissous dans leau, par exemple, ce sont la fois les lectrons
et les noyaux chargs positivement (ions) qui sont libres de
se dplacer. Les matriaux conducteurs comme les mtaux
69

laissent les charges se dplacer facilement. Les matriaux


qui ne laissent pas passer llectricit, comme la cramique
ou le plastique, sont dits isolants. Ceux qui ne conduisent
le courant que dans certaines circonstances sont appels
semi-conducteurs.
Comme la gravitation, un courant lectrique peut tre cr
par un gradient, en loccurrence une diffrence de champ
lectrique ou de potentiel lectrique. Donc, tout comme une
diffrence de hauteur (de potentiel gravitationnel) entrane
lcoulement dune rivire, une diffrence de potentiel lec
trique entre les deux extrmits dun matriau conducteur
entrane lapparition dun courant de charges travers le
conducteur. La diffrence de potentiel, ou tension, ou encore
voltage, gnre le courant et donne de lnergie aux charges.

Rsistance Quand la foudre tombe, la dcharge lectrique


traverse lair ionis trs rapidement pour atteindre le sol. Ce
faisant, elle annule la diffrence de potentiel qui lui a donn
naissance - la foudre transporte, donc un courant phno
mnal. Cest ce courant, et non la diffrence de potentiel,
qui peut vous tuer, en traversant votre corps. En pratique, les
charges ne peuvent se dplacer des vitesses aussi grandes
dans les corps car elles rencontrent une rsistance qui limite
le courant en dissipant de lnergie lectrique sous forme de
chaleur. Ainsi, pour viter dtre tu par la foudre, vous pour
riez essayer de vous tenir debout sur un matriau isolant; un
tapis en caoutchouc par xemple, dot dune rsistance trs
grande. Ou vous pourriez vous rfugier dans une cage mtal
lique car le courant passe plus librement et donc plus volon
tiers travers les barres mtalliques qu travers votre corps
qui, constitu essentiellement deau, nest pas bon conduc
teur. Ce dispositif sappelle une cage de Faraday, daprs
Michael Faraday qui construisit la premire en 1836. Dans le
cas dun champ lectrique environnant une cage de Faraday
- un conducteur creux -, toute la charge est porte par lext
rieur de la cage, lintrieur tant compltement neutre. Ces
cages constiturent dutiles dispositifs de scurit pour les
scientifiques du xix sicle travaillant avec des dcharges
70

lectriques artificielles. Elles servent encore aujourdhui


protger certains quipements lectroniques et expliquent
aussi pourquoi, lorsque votre avion traverse un orage, vous ne
risquez rien, mme si lavion est foudroy. Vous tes de mme
protg dans une voiture mtallique, sauf si vous vous garez
prs dun arbre.

Le paratonnerre de Benjamin Franklin fonctionne sur le


mme principe: il offre un chemin de faible rsistance la
foudre, qui prfrera lemprunter plutt que de relcher son
nergie dans le btiment quelle frappe, dont la rsistance
est plus leve. Les paratonnerres sont pointus parce que
les pointes, en comprimant le champ lectrique prs de leur
extrmit rendent plus probable le passage du courant par
ce point. Les grands arbres concentrent eux aussi le champ,
voil pourquoi sabriter sous un arbre pendant un orage nest
pas une bonne ide.
71

La foudre
Peut-tre ne tombe-t-elle jamais deux fois au mme
endroit mais, en moyenne, la foudre frappe la surface de la
Terre une centaine de fois par seconde, soit 8,6 millions de
fois par jour. Aux tats-Unis, ce sont 20 millions dimpacts
de foudre qui sont recenss chaque anne, pour environ
100 000 o r a g e s . __________________________________

Les circuits Les courants lectriques parcourent des


boucles appeles circuits. Le mouvement du courant et les
changes dnergie dans un circuit peuvent tre dcrits de la
mme manire que leau circulant dans des tuyaux. Linten
sit est semblable au dbit, la tension (ou voltage) est sem
blable la pression et la rsistance quivaut au diamtre du
tuyau.
Georg Ohm publia en 1826 une des lois les plus utiles pour
ltude des circuits. La loi dOhm scrit mathmatiquement
U = RI, ce qui signifie que la tension (ou diffrence de poten
tiel) U est gale au produit de lintensit I par la rsistance
R. Daprs la loi dOhm, la tension est donc proportionnelle
lintensit et la rsistance. Multipliez la tension par deux
aux bornes dun circuit et lintensit du courant qui le par
court le sera galement tant que la rsistance demeurera
inchange. Pour que le courant reste le mme, il faudrait une
rsistance deux fois plus grande. Intensit et rsistance sont
en relation inverse; augmenter la rsistance conduit donc
une diminution de lintensit. La loi dOhm sapplique mme
des circuits complexes avec plusieurs boucles. Le circuit
le plus simple consiste en une ampoule relie une bat
terie par du fil. La batterie fournit la diffrence de potentiel
ncessaire pour que le courant parcoure le fil, et le filament
de tungstne de lampoule offre une rsistance au passage
du courant, convertissant lnergie lectrique en lumire et
chaleur. Quarriverait-il si lon insrait une seconde ampoule
dans le circuit? Daprs la loi dOhm, si les deux ampoules
sont places lune la suite de lautre, la rsistance sera
double et la tension aux bornes de chacune delles de mme
72

que lnergie lectrique disponible seront partages entre les


deux ampoules, chacune brillant alors dun clat moindre. Ce
ne serait pas trs utile pour clairer sa maison - chaque
fois que lon ajouterait une ampoule dans une pice, leur clat
diminuerait.
Cependant, en connectant la deuxime ampoule dans une
boucle drive aux bornes de la premire, chacune bnfi
ciera de toute la diffrence de potentiel. Le courant se divise
au premier nud et traverse chaque ampoule sparment
avant de se recombiner, de sorte que la seconde ampoule
brille avec le mme clat que la premire. Ce type de circuit
est un circuit parallle. Le circuit o les rsistances sont
places lune la suite de lautre sappelle circuit srie. La
loi dOhm permet de calculer les tensions et intensits dans
nimporte quel circuit, en nimporte quel point de celui-ci.

BENJAMIN FRANKLIN 1706-1790


N Boston, aux tats-Unis, Benjamin Franklin tait le quinzime et dernier
fils dun marchand de chandelles et de savon. Bien quencourag devenir
pasteur. Ben se retrouva imprimeur. Mme aprs avoir atteint la clbrit,
il continua dailleurs signer ses lettres dun modeste B. Franklin, impri
meur. Franklin publia le Poor Richardes Almanach qui le rendit clbre
travers des citations aussi mmorables que: Lodeur du poisson et des
visiteurs reste trois Jours. Franklin fut un inventeur de gnie - il conut le
paratonnerre, lharmonica de verre, les lentilles bifocales et bien dautres
choses encore - mais il tait avant tout fascin par llectricit. En 1752, il
ralisa son exprience la plus clbre, tirant des clairs dun nuage dorage
laide dun cerf-volant. Vers la fin de son existence. Franklin contribua
la vie publique, crant les premires bibliothques publiques, les premiers
hpitaux et les premires brigades de pompiers volontaires dAmrique. Il se
battit aussi en faveur de labolition de lesclavage. Il devint homme politique,
en charge des relations diplomatiques entre les tats-Unis, la Grande Bre
tagne et la France pendant et aprs la Guerre dindpendance. Il fut membre
du Comit des Cinq qui rdigea la Dclaration dindpendance de 1776.

13
La rgle de la main droite

LA LOI DEUINDUCTION

Chronologie
1745
1820
1831
1873
1892

Invention des bouteilles de Leyden


0rsted dcouvre le lien entre lectricit et magntisme
Faraday dcouvre linduction lectromagntique
Maxwell publie ses quations de llectromagntisme
* Fleming prsente sa thorie des transformateurs

Il vous est peut-tre arriv dutiliser une dynamo pour ali


menter les lumires de votre bicyclette. Un embout frotte
contre le pneu et fait tourner laxe de la dynamo, ce qui pro
duit une tension suffisante pour allumer deux ampoules. Plus
vous roulez vite, plus les lumires brillent. Cela fonctionne
grce au courant induit dans la dynamo - la direction de ce
courant est donne par la clbre rgle de la main droite.
Linduction lectromagntique permet de passer dune
forme une autre de champs lectrique et magntique. On
lutilise dans les transformateurs qui rgulent la transmission
de lnergie sur le rseau lectrique, dans les adaptateurs de
voyage et mme dans les dynamos des bicyclettes. Lorsquun
74

champ magntique variable baigne une bobine de fil, une


force apparat qui sexerce sur les charges lintrieur du
fil, force qui les met en mouvement et cre donc un courant
lectrique.
Cachs lintrieur de la dynamo se trouvent un aimant
et une bobine de fil. La rotation de laxe de la dynamo grce
au frottement de lembout sur le pneu fait tourner laimant
lintrieur de la bobine. La rotation de laimant produit un
champ magntique variable, les charges (lectrons) lint
rieur du fil sont mises en mouvement et un courant lectrique
apparat. On dit que le courant est induit dans la bobine via le
phnomne de linduction lectromagntique.

Faraday lui-mme baptisa sa dcouverte


magntisation de la lumire et clairage des lignes
de force magntique.
Pieter Zeeman, 1903

Avec les mains La direction du courant induit est donne


par la rgle de la main droite, nonce par lingnieur cos
sais John Ambrose Fleming. Prenez votre main droite et
pointez le pouce vers le haut, lindex vers lavant et le majeur
vers la gauche, angle droit avec lindex. Pour un conducteur
en mouvement dans la direction indique par le pouce, et
un champ magntique pointant dans la direction de lindex,
un courant induit circulera le long du conducteur dans la
direction donne par le majeur, les trois doigts tant bien sr
angle droit les uns avec les autres. Cette rgle de la main
droite est aise retenir.
Le courant induit peut tre renforc en augmentant le
nombre de spires dans la bobine, de telle sorte que les varia
tions du champ magntique soient plus nombreuses sur la
longueur du fil, ou en faisant bouger laimant plus rapide
ment. Cest pourquoi les lumires des bicyclettes brillent
plus fort lorsquon roule plus vite. Peu importe dailleurs que
ce soit laimant ou la bobine qui bouge du moment quil y a un
mouvement relatif.
75

La relation entre le champ magntique variable et la force


lectrique quil induit est donne par la loi de Faraday. La
force induite, appele force lectromotrice (souvent abrge
en f.e.m.), est donne par le nombre de spires de la bobine
multipli par le taux de variation du flux magntique (flux
qui augmente avec lintensit du champ magntique et avec
la surface de la bobine). La direction du courant induit est
toujours telle.que celui-ci soppose la cause qui lui a donn
naissance (cest la loi de Lenz). Si ce ntait pas le cas, tout le
systme sauto-amplifierait et le principe de conservation de
lnergie serait viol.

Faraday Linduction lectromagntique fut dcouverte par


Michael Faraday dans les annes 1830. Faraday, physicien
britannique, devint clbre par ses expriences sur llectri
cit. il montra non seulement que des aimants flottant dans
un bain de mercure tournaient sur eux-mmes - il dcouvrit
ainsi le principe du moteur lectrique - mais il dmontra ga
lement que la lumire est affecte par la prsence de champs
magntiques. Observant que lon pouvait faire tourner le plan
de polarisation dun faisceau lumineux laide dun aimant,
il en dduisit que la lumire elle-mme devait tre de nature
lectromagntique.
Avant Faraday, les scientifiques pensaient quil existait
de nombreux types dlectricit, qui se manifestaient dans
76

diffrentes situations. Ce fut Faraday qui montra que tous


ces types pouvaient tre dcrits dans un seul et mme cadre
bas sur le mouvement des charges. Faraday ntait pas
mathmaticien, on alla jusqu dire quil tait analphabte
mathmatiquement parlant, mais ses ides sur les champs
lectrique et magntique furent reprises par James Clerk
Maxwell, autre physicien britannique, qui les condensa en
quatre quations clbres qui forment encore aujourdhui un
des fondements de la physique moderne (cf. page 80).

Rien nest trop merveilleux pour peu que ce soit


cohrent avec les lois de la nature.
Michael Faraday, 1849

Charge en stock Le nom de Faraday a t donn une unit


de charge lectrique, le farad, qui sapplique aux condensa
teurs. Les condensateurs sont des composants lectroniques
qui peuvent stocker temporairement une charge lectrique;
ils apparaissent frquemment dans les circuits. Par exemple,
le flash sur un appareil photo jetable se charge grce un
condensateur (pendant que vous attendez que le voyant
sallume). Lorsque vous pressez le bouton, la charge est
libre pour crer le flash lumineux au moment o la photo
est prise. Mme avec une batterie ordinaire, la tension qui
saccumule peut tre considrable, de lordre de plusieurs
centaines de volts, et vous ressentiriez un violent petit choc
si vous touchiez le condensateur.
Le condensateur le plus simple consiste en deux plaques
mtalliques parallles spares par une couche dair. Mais
un condensateur peut tre un sandwich de presque nimporte
quels matriaux, du moment que le pain est conducteur
et que la garniture ne lest pas. Le systme le plus ancien
date du xviii sicle et tait constitu de bouteilles de verre,
appeles bouteilles de Leyden , dont la surface intrieure
tait recouverte de mtal. De nos jours, ces sandwichs
sont faits daluminium, de niobium, de papier, de polyester
et de Teflon. Si un condensateur est reli une batterie,
77

lorsquon allume la batterie des charges de signes opposs


saccumulent sur les plaques. Lorsquon lteint, les charges
sont vacues sous la forme dun courant. Ce courant
diminue parce que la pression diminue mesure que la
diffrence de charges accumules diminue. Comme charger
et dcharger des condensateurs prend du temps, ils peuvent
ralentir substantiellement le flux de charges dans le circuit.
On utilise souvent des condensateurs avec bobines induc
tion (des bobines qui peuvent ajouter des courants induits)
pour construire des circuits dans lesquels la charge oscille.

Les transformateurs Linduction lectromagntique nest


pas seulement utilise dans les dynamos ou les moteurs mais
aussi dans les transformateurs lectriques. Un transforma
teur fonctionne en gnrant un champ magntique variable
puis en utilisant ce champ pour induire un courant secon
daire dans une bobine voisine. Un transformateur simple
consiste en un anneau magntique avec deux bobines de fils
spares places autour de lui. Un champ lectrique variable
dans la premire bobine entrane des oscillations de champ
magntique dans laimant; le champ magntique variable
induit ensuite un nouveau courant dans la deuxime bobine.
Par la loi de Faraday, la magnitude du courant induit dpend
du nombre de spires dans la bobine, et le transformateur
peut donc tre conu pour ajuster le courant sortant. Quand
llectricit doit parcourir un rseau national, il est plus sr et
plus efficace de la transporter sous la forme dun courant de
faible intensit et de trs haute tension. On place des trans
formateurs aux deux bouts du rseau, augmentant la tension
pour diminuer lintensit dans la distribution, et diminuant
la tension aux niveaux des points dutilisation. Comme vous
le savez si vous avez dj touch le bloc dalimentation dun
ordinateur ou un adaptateur de voyage, les transformateurs
ne prsentent pas une efficacit de 100 % : ils chauffent et
vibrent souvent, perdant de lnergie sous forme de son, de
vibration et de chaleur.

78

MICHAEL FARADAY 1791-1867


Autodidacte, le physicien Michael Faraday apprit dans les livres alors quil
tait apprenti relieur. Jeune homme, Faraday assista quatre confrences
du chimiste Humphry Davy la Royal Institution de Londres et en fut si
impressionn quil crivit Davy pour solliciter un emploi. Aprs un refus
initial, Faraday fut engag, passant lessentiel de son temps aider dautres
personnes la Royal Institution, mais travaillant galement sur les moteurs
lectriques. En 1826, il lana les Confrences du vendredi soir la Royal
Institution et les Confrences de Nol, qui existent encore aujourdhui.
Faraday travailla avec ardeur sur llectricit, dcouvrant linduction lectro
magntique en 1831. Reconnu comme un exprimentateur hors pair, il fut
nomm divers postes officiels, dont celui de conseiller scientifique
laTrinity House, o il aida linstallation de la lumire lectrique dans les
phares. Aussi tonnant que cela puisse peut-tre paratre. Faraday refusa
dtre anobli et refusa la prsidence de la Royal Society (non pas une mais
deux fois). Quand sa sant dclina. Faraday alla passer ses derniers jours
Hampton Court, dans la maison que lui avait donne le Prince Albert en
reconnaissance de ses nombreuses contributions la science.

14
Les quations de Maxwell
Id e e cie

...ET LA LUMIRE FUT

Chronologie
1600
1752
1820
1824
1831
1873
1905

William Gilbert tudie llectricit et le magntisme


Benjamin Franklin ralise ses expriences sur la foudre
0rsted fait le lien entre lectricit et magntisme
Ampre publie sa thorie mathmatique des
phnomnes lectrodynamiques
Faraday dcouvre linduction lectromagntique
Maxwell publie ses quations de llectromagntisme
Einstein publie sa thorie de la relativit restreinte

Les quatre quations de Maxwell constituent une pierre angu


laire de la physique moderne et lavance la plus importante
depuis la thorie de la gravitation universelle. Elles dcrivent
comment les champs lectrique et magntique sont en ra
lit deux facettes dun mme objet, deux manifestations dun
mme phnomne : londe lectromagntique.
Au dbut du XIX sicle, les exprimentateurs staient
aperus qulectricit et magntisme pouvaient tre changs
lun en lautre. Mais ce fut James Clerk Maxwell qui ralisa
80

lune des plus grandes avances de la physique moderne


lorsquil russit dcrire llectromagntisme dans son int
gralit par seulement quatre quations.

Ondes lectromagntiques Les forces lectriques et


magntiques agissent sur les particules charges et les
aimants. Des champs lectriques variables gnrent des
champs magntiques et vice versa. Maxwell expliqua com
ment les deux types de champ provenaient du mme ph
nomne, une onde lectromagntique possdant la fois
des caractristiques lectriques et magntiques. Les ondes
lectromagntiques se composent dun champ lectrique
qui varie et dun champ magntique qui varie lui aussi mais
angle droit avec le prcdent.
Maxwell mesura la vitesse des ondes lectromagntiques
dans le vide, montrant quelle tait essentiellement la mme
que la vitesse de la lumire. Combin aux travaux dHans
Christian 0rsted et de Faraday, ceci confirmait que la lumire
elle-mme tait une perturbation lectromagntique se
propageant comme une onde. Maxwell dmontra que les
ondes lumineuses, et toutes les ondes lectromagntiques,
voyagent dans le vide la vitesse constante de 300 millions
de mtrs par seconde. Cette vitesse est fixe dans labsolu
par les proprits lectriques et magntiques du vide.
Les ondes lectromagntiques peuvent avoir toute une
gamme de longueurs donde et couvrent tout un spectre
au-del et en de de la lumire visible. Les ondes radio
sont celles qui ont les plus grandes longueurs donde (plu
sieurs mtres voire plusieurs kilomtres), la lumire visible
possde des longueurs donde comparables lespacement
entre les atomes dans la matire, tandis quaux plus hautes
frquences viennent les rayons X et les rayons gamma.
Les ondes lectromagntiques trouvent des applications
essentiellement dans les tlcommunications, travers
la transmission dondes radio, de signaux tlvisuels ou
des signaux de tlphones portables. Elles peuvent fournir
de la chaleur, comme dans les fours micro-ondes et
sont souvent utilises comme sondes (par exemple dans
81

lusage mdical des rayons X ou dans les microscopes lec


troniques).

Nous ne pouvons gure viter den conclure que


la lumire consiste en des ondulations transverses
de ce mme mdium qui est la cause des phnomnes
lectriques et magntiques.
James Clerk Maxwell, vers 1862

La force exerce par les champs lectromagntiques est lune


des q uatre forces fondamentales de la natu re, avec la gravitation
et les forces nuclaires faible et forte, qui assurent la cohsion
des atomes et des noyaux. Les forces lectromagntiques
jouent un rle crucial en chimie o elles lient les ions pour
former des composs chimiques et des molcules.

Champs Maxwell commena par essayer de comprendre les


travaux de Faraday qui donnaient une description exprimen
tale des champs lectrique et magntique. En physique, les
champs sont une manire de transmettre des forces dis
tance. La gravitation agit travers les vastes tendues de
lespace, dans lequel on dit quelle produit un champ gravita
tionnel. De mme, les champs magntique et lectrique
peuvent agir sur des particules char
ges des distances assez grandes.
Si vous avez dj jou avec des pail
lettes de fer rpandues sur une feuille
en dessous de laquelle se trouvait un
aimant, vous avez pu voir que la force
magntique orientait les paillettes
selon des boucles allant du ple nord
vers le ple sud de laimant. Aussi, la
force de laimant dcrot lorsque lon
sen loigne. Faraday appelait ces
boucles des lignes de champ et
tablit des rgles simples. Il dcrivit
82

galement des lignes similaires pour des objets chargs lec


triquement mais navait pas la formation mathmatique
ncessaire pour aller plus loin. Ce fut Maxwell quil revint
dessayer dunifier les diverses ides sur le sujet en une seule
et mme thorie mathmatique.

Quatre quations la surprise de tous les scientifiques,


Maxwell russit dcrire lensemble des divers phnomnes
lectromagntiques avec seulement quatre quations
fondamentales. Ces quations sont aujourdhui si clbres
quelles figurent sur certains T-shirts, suivies de la mention
et la lumire fut. Bien que nous ayons lhabitude de penser
llectromagntisme comme une seule et mme chose, lide
tait lpoque radicale et aussi importante que si nous
russissions aujourdhui unifier physique quantique et
gravitation.
V -

I> = f

v xH j+ (Si> /5 t)
V

B= O

V x E - f B / t)
La premire des quations de Maxwell est la loi de Gauss,
du nom du physicien et mathmaticien allemand Cari Frie
drich Gauss, loi qui dcrit la forme et la force du champ lec
trique gnr par un objet charg. La loi de Gauss est une loi
en inverse carr, mathmatiquement semblable la loi de la
gravitation universelle de Newton. Comme la gravitation, le
champ lectrique dcrot loin de la surface dun objet charg,
en raison inverse du carr de la distance. Le champ est donc
quatre fois plus faible si vous tes deux fois plus loin de sa
source.
Bien quil nexiste ce jour aucune preuve de la nocivit
des ondes des tlphones portables, la loi en inverse carr
explique pourquoi il est moins dangereux davoir une antenne
83

relais prs de chez soi plutt que loin. Le champ de lantenne


diminue rapidement avec la distance, et devient trs faible
votre niveau. Par contre, le champ de votre tlphone mobile
est fort parce que sa source est tout prs de votre tte. Or
plus lantenne relais est proche de chez vous, moins votre
tlphone utilise de puissance lectromagntique lorsque
vous parlez. Nanmoins, les gens sont souvent irrationnels et
craignent plus les antennes relais.
La seconde quation de Maxwell dcrit la forme et
lintensit du champ magntique, cest--dire le dessin des
lignes de champ magntique, autour dun aimant. Elle dit
que les lignes de champ sont toujours des boucles fermes,
allant du ple nord vers le ple sud de laimant. En dautres
termes, tout aimant possde un ple nord et un ple sud
- il nexiste pas de monoples magntiques et un champ
magntique comporte un dbut et une fin. Cela vient de la
thorie atomique, dans laquelle mme les atomes peuvent
possder un champ magntique, et le magntisme grande
chelle rsulte du fait que tous ces champs sont aligns. Si
vous coupez un aimant en deux, vous retrouvez toujours un
ple nord et un ple sud sur chaque moiti. La plus petite
charde daimant prsente toujours deux ples.
Les troisime et quatrime quations sont similaires et
dcrivent linduction lectromagntique. La troisime dit
comment des courants variables produisent des champs
magntiques et la quatrime comment des champs
magntiques variables induisent des courants lectriques.
Cette dernire est connue sous le nom de loi de Faraday ou loi
de linduction.
Dcrire autant de phnomnes en quelques quations
simples fut un grand exploit, qui conduisit Einstein
mettre Maxwell sur un pied dgalit avec Newton. Einstein
incorpora les ides de Maxwell ses thories de la relativit.
Dans les quations dEinstein, magntisme et lectricit
sont des manifestations dun mme phnomne vues par
des observateurs situs dans des rfrentiels diffrents; un
champ lectrique dans un rfrentiel en mouvement sera
vu comme un champ magntique dans un autre rfrentiel.
Peut-tre fut-ce Einstein qui donna lultime confirmation de
84

ce que les champs lectrique et magntique sont rellement


une seule et mme chose.

N importe quel idiot intelligent peut rendre les choses


plus complexes... Mais il faut du gnie - et beaucoup de
courage - pour aller dans la direction oppose.
Citation attribue Albert Einstein, 1879-1955

JAMES CLERK MAXWELL 1831-1979


James Clerk Maxwell naquit dimbourg, en cosse. Il grandit la cam
pagne o il dveloppa une grande curiosit pour le monde naturel. Aprs la
mort de sa mre, on lenvoya lcole dimbourg, o lon se moqua de lui
parce quil tait trs absorb par son travail scolaire. Plus tard tudiant
dimbourg puis Cambridge, Maxwell y fut peru comme intelligent bien que
dsordonn. Aprs la fin de ses tudes, il poursuivit et tendit les travaux de
Faraday sur llectricit et le magntisme et les mit en quations. Maxwell
retourna en Angleterre lorsque son pre tomba malade et essaya de trouver
un poste dimbourg. On lui prfra son ancien mentor, et il rejoignit Kings
College Londres o il effectua ses travaux les plus clbres. Vers 1862,
il montra par le calcul que les vitesses de la lumire et des ondes lectro
magntiques taient les mmes et publia 11 ans plus tard ses quatre qua
tions de llectromagntisme.

nigm es quantiques

15
La loi de Planck
ide cl
LA FACTURE NERGTIQUE

Chronologie
1862
1901
1905
1996

Gustav Kirchhoff utilise le terme de corps noir


Planck publie sa loi sur le rayonnement du corps noir
Einstein identifie le photon, remdiant ainsi la
catastrophe de lultraviolet
Les donnes du satellite GOBE permettent de dterminer
avec prcision la temprature du rayonnement micro
onde du fond cosmologique

Pourquoi un feu rougeoie-t-il, et pourquoi lacier, chauff,


devient-il dabord rouge puis jaune et enfin blanc? Max
Planck dcrivit ces changements de couleur en mlant les
thories physiques de la chaleur et de la lumire. En adop
tant une description statistique de la lumire, plutt que
86

purement ondulatoire, lide rvolutionnaire de Planck sema


les germes de la physique quantique.
Dans un clbre discours prononc en 1963, le premier
ministre britannique Harold Wilson smerveillait de la
blanche chaleur de cette rvolution [technologique]. Mais
do vient lexpression chauff blanc?

La couleur de la chaleur Nous savons tous que beaucoup de


choses brillent lorsquelles sont chauffes. Les charbons du
barbecue et les plaques lectriques rougeoient, atteignant
des centaines de degrs Celsius. La lave volcanique, dont
la temprature approche les mille degrs (une temprature
semblable celle de lacier en fusion), peut briller dun clat
plus fort encore - orange, jaune voire blanc. Le filament de
tungstne dune ampoule atteint les 3000 degrs, une temp
rature comparable celle de la surface dune toile. En fait,
en ordre croissant de temprature, les corps commencent
par rougeoyer, puis ils deviennent Jaunes et enfin blancs. Si
la lumire parat blanche, cest que du bleu est venu sajouter
au rouge et au Jaune. Ce spectre chromatique est dcrit par la
courbe du rayonnement du corps noir.

87

Les toiles suivent aussi cette squence: plus elles sont


chaudes, plus elles paraissent bleues. Le Soleil, 6000 kelvins,
est jaune, tandis que la gante rouge Btelgeuse (dans Orion)
a une temprature de surface moiti moindre. Les toiles plus
chaudes comme Sirius, ltoile la plus brillante du ciel nocturne,
dont la surface atteint un infernal 30000 kelvins, paraissent
blanc-bleu est mise. Plus la temprature est leve, plus une
lumire haute frquence, bleue, est mise. En fait, les toiles
les plus chaudes sont tellement bleues que la majeure partie
de la lumire quelles rayonnent appartient lultraviolet.

Le rayonnement du corps noir Les physiciens du dixneuvime sicle furent tonns de dcouvrir que la lumire
mise par un objet chauff suivait le mme motif quelle que soit
la substance teste. La majeure partie de la lumire tait mise
une frquence donne. Quand on levait la temprature, la fr
quence principale se dcalait vers des longueurs plus courtes
(bleues), du rouge au blanc-bleu, en passant par le jaune.
Ce nest pas un hasard si lon utilise le terme de rayonne
ment de corps noir. Les matriaux sombres sont ceux qui
absorbent et mettent le mieux la chaleur. Si vous avez jamais
port un T-shirt noir un jour dt, vous savez quil tient plus
chaud au soleil quun T-shirt blanc. Le blanc renvoie mieux la
lumire, cest pourquoi, dans les pays chauds, les maisons
sont souvent peintes en blanc. La neige renvoie la lumire du
soleil aussi, et cest pourquoi les climatologues craignent de
voir la Terre se rchauffer plus rapidement si les calottes de
glace des ples venaient fondre et ne plus rflchir autant
de lumire solaire vers lespace. Les objets noirs non seule
ment absorbent mais aussi librent la chaleur plus vite que
les blancs. Cest pourquoi les poles et les foyers de chemi
nes sont peints en noir - pas seulement pour cacher la suie !

[La thorie du corps noir] fut un acte de dsespoir, parce


quil fallait trouver une interprtation thorique tout
prix, aussi cher que cela cott.
Metx Planck, 1901
88

Planck dans lespace


Le spectre de corps noir le plus parfait que lon connaisse
nous vient dune source cosmique. Le ciel est baign dun
faible clat de micro-ondes qui sont les restes lumineux du
Big Bang lui-mme, dcals vers le rouge par lexpansion
de lUnivers. Cette lumire est appele rayonnement micro
onde du fond cosmique ou rayonnement fossile. Dans les
annes 1990, le satellite de la NASA (Cosmic Back
ground Explorer, explorateur du fond cosmique) mesura la
temprature de cette lumire - elle prsente un spectre
de corps noir 2,73 kelvins, et une telle uniformit quelle
demeure la plus pure courbe de corps noir jamais releve.
Aucun matriau surTerre ne prsente une temprature aussi
prcise. LAgence spatiale europenne a rcemment rendu
hommage Planck en donnant son nom un satellite charg
de cartographier le rayonnement fossile plus en dtail.

Une rvolution Bien que les physiciens eussent relev


les courbes de rayonnement du corps noir, ils ntaient pas
parvenus les mettre en quation ni expliquer pourquoi la
frquence prsentait une valeur prdominante. Des savants
de premier plan, comme Wilhelm Wien, Lord Rayleigh ou
James Jeans obtinrent des solutions partielles. Wien dcrivit
la queue de la courbe du ct bleu, tandis que Rayleigh
et Jeans mettaient en quation la partie rouge - mais
chacune des deux formules chouait lautre extrmit du
spectre. La solution de Rayleigh et Jeans, particulirement,
posait problme car elle prdisait quune quantit infinie
dnergie devait tre libre partir des secteurs ultraviolets
du spectre, du fait de llvation continuelle de la courbe.
Ce problme fut dsign sous le nom de catastrophe
ultraviolette.
En essayant de comprendre le rayonnement du corps noir,
le physicien allemand Max Planck rapprocha les thories
physiques de la chaleur et de la lumire. Planck tait un
puriste qui aimait revenir aux principes fondamentaux pour
dmontrer de nouvelles ides. Il tait fascin par le concept
89

dentropie et par le second principe de la thermodynamique.


Il considrait ce dernier et les quations de Maxwell comme
des lois fondamentales de la nature et entreprit de prouver
quil existait un lien entre les deux. Planck avait une foi totale
en les mathmatiques - si ses quations lui disaient que
quelque chose tait vrai, peu importait que tout le monde
penst le contraire. Ce ne fut quavec rticence quil rusa
pour que ses quations fonctionnent. Son ide fut de traiter
le rayonnement lectromagntique de la mme manire
que les spcialistes de thermodynamique avaient trait
la chaleur. Tout comme la temprature correspondait au
partage dune nergie thermique entre un grand nombre de
particules, Planck eut lide de dcrire la lumire en allouant
lnergie lectromagntique un ensemble doscillateurs
lectromagntiques, de petites units subatomiques du
champ lectromagntique.
Pour que les quations fonctionnent, Planck accorda
lnergie de chaque oscillateur avec la frquence, de sorte
que E = ht), o E est lnergie, t) la frquence de la lumire et h
un facteur de proportionnalit appel aujourdhui constante
de Planck. Ces units furent baptises quanta, du latin
signifiant combien .
Dans la nouvelle reprsentation des quanta dnergie,
les oscillateurs lectromagntiques haute frquence se
voyaient tous attribuer beaucoup dnergie. Il tait donc
impossible davoir un trop grand nombre dentre eux sans
faire voler en clats la limite nergtique. De mme, si vous
receviez votre salaire mensuel en 100 coupures de diverses
valeurs, vous recevriez essentiellement des coupures
moyennes plus quelques grosses coupures et quelques
petites. En cherchant la rpartition la plus probable de
lnergie lectromagntique entre les nombreux oscillateurs,
Planck parvint un modle dans lequel lessentiel de
lnergie se concentrait sur les frquences moyennes - ce
qui correspondait au spectre du corps noir. En 1901, Planck
publia cette loi, reliant ondes lumineuses et probabilits
avec succs. On ne tarda pas constater que cette nouvelle
ide permettait de rsoudre le problme de la catastrophe
ultraviolette.
90

Les quanta de Planck ntaient quun artifice de


raisonnement pour tablir les mathmatiques de sa
nouvelle loi ; il nimagina pas un instant que les oscillateurs
fussent rels. Mais, une poque o la physique atomique
se dveloppait grande vitesse, la nouvelle formulation de
Planck eut des implications surprenantes. Planck avait sem
les graines de ce qui allait devenir lun des domaines les plus
importants de la physique moderne : la thorie quantique.

MAX PLANCK 1858-1947


Max Planck grandit Munich, en Allemagne. Caressant lide dune carrire
musicale, il demanda conseil un musicien qui lui rpondit que sil avait
besoin de demander ce quil devait tudier, il ferait mieux de choisir une autre
voie. Son professeur de physique ne se montra gure plus encourageant,
lui disant que la physique en tant que science tait complte et que rien
de nouveau ne viendrait. Heureusement, Planck ignora ces remarques et
poursuivit ses recherches, introduisant le concept de quanta. Plus tard,
Planck eut supporter la mort de sa femme et de plusieurs de ses enfants,
dont deux fils tus dans les guerres mondiales. Planck demeura nanmoins
en Allemagne et essaya dy reconstruire la recherche en physique, aprs les
guerres. De nos jours, de prestigieux instituts de recherche portent son nom
outre-Rhin.

16
Leffet photolectrique
Wi.0

LE BAL DES PHOTONS

Chronologie
1839
1887
1899
1901
1905
1924

Alexandre Becquerel observe leffet photolectrique


Hertz mesure les tincelles dclenches, entre deux
plaques de mtal, par des rayons ultraviolets
J. J.Thomson confirme que les lectrons sont mis en
mouvement par la lumire incidente
Planck introduit le concept de quanta dnergie
Einstein propose une thorie des quanta de lumire
De Broglie suggre que les particules peuvent se
comporter comme des ondes

Quand on claire une plaque de cuivre avec des ultraviolets,


cela produit de llectricit. Cet effet photolectrique
demeura un mystre jusqu ce quAlbert Einstein, inspir par
Max Planck et son utilisation de quanta dnergie, concocte
lide dune particule de lumire, le photon. Einstein montra
que la lumire pouvait se comporter la fois comme un flux
de protons et comme une onde.
laube du xx sicle souvrit une re nouvelle pour la phy
sique. Depuis le xix, il tait bien connu que les ultraviolets
92

pouvaient agir sur les lectrons et faire apparatre un courant


dans un mtal; pour comprendre ce phnomne, les physi
ciens durent inventer un langage totalement nouveau.

Les bleus Leffet photolectrique correspond lapparition


de courants lectriques dans des mtaux clairs par de la
lumire bleue ou ultraviolette - le phnomne ne se produi
sant pas avec de la lumire rouge. Mme un faisceau trs
intense de lumire rouge ne peut faire apparatre un courant.
Les charges ne se mettent en mouvement que lorsque la
frquence de la lumire dpasse une certaine valeur seuil,
qui dpend de la nature du mtal. Ce seuil indique quil faut
accumuler une certaine quantit dnergie avant de par
venir mettre les charges en mouvement. Cette nergie doit
provenir de la lumire, mais, la fin du dix-neuvime sicle,
le mcanisme qui rendait cela possible ntait pas connu.
Les ondes lectromagntiques et les charges en mouvement
semblaient tre des phnomnes physiques trs diffrents
et la manire de les combiner demeurait mystrieuse.

Sur toute chose on peut faire deux affirmations


exactement contraires.
Protagoras, 485-421 av.J.-C.

Les photons En 1905, Albert Einstein eut une ide radica


lement nouvelle pour expliquer leffet photolectrique. Ce
fut ce travail, plutt que sa thorie de la relativit, qui lui
valut le prix Nobel en 1921. Inspir par lutilisation quavait
faite Planck des quanta pour discrtiser lnergie datomes
chauds, Einstein imagina que la lumire ne pouvait elle aussi
exister que sous la forme de petits paquets dnergie. Eins
tein emprunta directement la dfinition mathmatique des
quanta de Planck, savoir la relation de proportionnalit
entre nergie et frquence faisant intervenir la constante de
Planck, mais lappliqua la lumire plutt quaux atomes.
Les quanta de lumire dEinstein furent plus tard baptiss
93

photons. Les photons nont pas de masse et ils se dplacent


la vitesse de la lumire.
Plutt que dessayer dexpliquer leffet photolectrique par
un bain continu dondes lumineuses, Einstein suggra que
des photons individuels venaient frapper les lectrons du
mtal et les mettre en mouvement. Chaque photon trans
portant une quantit donne dnergie, proportionnelle sa
propre frquence, lnergie de llectron percut est ellemme proportionnelle la frquence de la lumire. Un photon
de lumire rouge (dont la frquence est basse) ne peut pas
transporter suffisamment dnergie pour dloger un lectron,
mais un photon de lumire bleue (dont la frquence est plus
leve) transporte plus dnergie et le peut. Un photon ultra
violet transporte encore plus dnergie et peut donc percuter
violemment un lectron et lui donner une vitesse encore plus
grande. Augmenter lintensit de la lumire ne change rien,
cela na aucune importance davoir plus de photons rouges
si chacun est incapable de dloger les lectrons. Cela revient
envoyer des balles de ping-pong sur un gros 4 x 4 . Lide
dEinstein de quanta de lumire ne fut dabord pas trs bien
accueillie, car elle allait contre la description de la lumire
contenue et rsume dans les quations de Maxwell, que la
plupart des physiciens vnraient. Nanmoins, latmosphre
changea lorsque les expriences rvlrent la justesse de la
drle dide quEinstein avait eue. Les rsultats exprimen
taux confirmrent que lnergie des lectrons librs tait
bien proportionnelle la frquence de la lumire.

O i

94

La dualit onde-corpuscule Non seulement la proposition


dEinstein tait polmique, mais en plus elle dbouchait sur
lide on ne peut plus inconfortable que la lumire tait
la fois onde et particules. Le comportement de la lumire
jusqu ce que Maxwell crivt ses quations vait toujours
correspondu celui dune onde, diffracte par les obstacles,
se rflchissant, interfrant. Mais l, Einstein secouait vio
lemment la barque en montrant que la lumire tait gale
ment un faisceau de photons.

La couche superficielle du corps est pntre par


des quanta dont lnergie est convertie au moins
partiellement en nergie cintique des lectrons. La
conception la plus simple est celle dun transfert totale
de lnergie dun quantum de lumire un seul lectron.
Albert Einstein, 1905

Les physiciens continuent de se dbattre avec cette dia


lectique. Nous savons mme aujourdhui que la lumire se
comporte selon lun ou lautre mode, en fonction des cir
constances. Si lon monte une exprience pour mesurer ses
proprits ondulatoires, par exemple en la faisant passer
travers un rseau de diffraction, elle se comporte comme une
onde. Si au lieu de cela on essaie de mesurer ses proprits
particulaires, elle est tout aussi prgnante.
Les physiciens ont essay dimaginer des expriences
ruses pour piger la lumire et rvler, peut-tre, sa vraie
nature, mais toutes ont chou jusquici. Beaucoup sont des
variantes de lexprience des fentes de Young, avec des com
posants qui peuvent tre activs ou dsactivs. Imaginez une
source lumineuse dont les rayons traversent deux fentes pour
atteindre un cran. Lorsque les deux fentes sont ouvertes, on
voit les habituelles franges dinterfrence. La lumire est
donc, comme nous le savons, une onde. Cependant, en att
nuant suffisamment la lumire, il arrive un point en dessous
duquel les photons passent un par un dans lappareil, et un
dtecteur peut enregistrer les flashs correspondant leur
95

arrive sur lcran. Mme en procdant ainsi, les photons


continuent former les franges dinterfrence.
Comment un photon individuel peut-il savoir travers
quelle fente passer pour contribuer la formation des franges
dinterfrence? Si vous tes trs rapide, vous pouvez obturer
une des fentes ds que le photon quitte la source lumineuse,
ou mme aprs son passage travers les fentes, mais jamais
avant son arrive sur lcran. Or, dans tous les cas tests par
les physiciens, les photons savent si une ou deux fentes
taient ouvertes lors de leur passage. Et mme si seuls des
photons individuels traversent, tout se passe comme si
chaque photon passait simultanment dans les deux fentes.

Panneaux solaires
Leffet photolectrique est utilis aujourdhui sur les pan
neaux solaires, dans lesquels la lumire met en mouvement
des lectrons, habituellement dans des semi-conducteurs
comme le silicone plutt que dans de vrais mtaux.

Placez un dtecteur au niveau de lune des fentes (pour


savoir par laquelle le photon est pass). Bizarrement, la
figure dinterfrence disparat - il ne reste plus quun simple
empilement de photons sur lcran, pas lombre dune frange
dinterfrence. Ainsi, peu importe que vous essayiez de les
coincer, les photons sauront comment se comporter. Et ils se
comportent comme des ondes et comme des particules, non
comme les unes ou les autres.

Ondes de matire En 1924, Louis-Victor de Broglie avana


lide rciproque: des particules de matire peuvent gale
ment se comporter comme des ondes. Il proposa dassocier
une longueur donde tous les corps, ce qui impliquait que la
dualit onde-corpuscule tait universelle. Trois ans plus tard,
lassociation onde-matire se voyait confirme par lobser
vation de phnomnes de diffraction et dinterfrences avec
des lectrons. Les physiciens ont, depuis, vu des particules
encore plus grosses se comporter comme des ondes, par
96

exemple des neutrons, des protons et rcemment mme des


molcules, dont de microscopiques balles de football en
carbone. Les objets plus gros, des billes par exemple, ont des
longueurs donde associes minuscules, trop petites pour
que nous puissions percevoir les comportements ondula
toires. Une balle de tennis traversant un court possde une
longueur donde de
mtre, bien plus courte que le dia
mtre dun proton (10 5 mtre).
Comme nous lavons vu, la lumire est aussi une particule et
les lectrons sont parfois des ondes ; leffet photolectrique
boucle l boucle.

ALBERT EINSTEIN 1879-1955


1905 fut une annus mirabilis pour un jeune physcien allemand travaillant
temps partiel au Bureau suisse des brevets. Albert Einstein publia trois
articles de physique dans le journal allemand Annalen der Physik. Ils
expliquaient le mouvement brownien, leffet photolectrique et la thorie de
la relativit restreinte, et chacun constituait une avance rvolutionnaire. La
rputation dEinstein grandit encore jusquen 1915, anne o la publication
de sa thorie de la relativit gnrale confirma son statut dun des plus
grands savants de tous les temps. Quatre ans plus tard, des observations
faites durant une clipse de soleil vinrent valider sa thorie de la relativit
gnrale. Et il devint mondialement clbre. Einstein reut le prix Nobel
en 1921 pour son travail sur leffet photolectrique, qui influena le
dveloppement de la mcanique quantique.

17
Lquation donde de Schrdinger

ICI, LA, MAIS PAS NIMPORTE OU

Chronologie
1897
1913
1926

J. J.Thomson dcouvre llectron


Bohr avance lide selon laquelle les lectrons sont en
orbite autour du noyau atonnique
Schrdinger nonce son quation

Comment peut-on dire o se trouve une particule si elle se


disperse autant quune onde? Erwin Schrdinger crivit une
quation qui fit date, permettant de connatre la probabilit
quune particule soit en un certain endroit tout en se compor
tant comme une onde. On put avec lquation de Schrdinger
comprendre les niveaux dnergie des lectrons des atomes,
ce qui marqua, outre le lancement de la mcanique quan
tique, le dbut de la chimie moderne.
Daprs Einstein et Louis-Victor de Broglie, ondes et parti
cules sont intimement lies. Les ondes lectromagntiques,
y compris la lumire, arborent les doubles caractristiques
et mme les molcules et les particules subatomiques de
98

matire peuvent exhiber diffraction et interfrences, comme


des ondes.
Mais les ondes sont des phnomnes continus alors que
les particules sont ponctuelles. Ds lors, comment parler
de la position dune particule si elle se disperse comme une
onde? Lquation de Schrdinger, dvoile par le physicien
autrichien Erwin Schrdinger en 1926, dcrit la probabilit
quune particule se comportant comme une onde se trouve
en un certain point, et ce partir de la physique des ondes
et de la thorie des probabilits. Cette quation constitue un
des fondements de la mcanique quantique, la physique du
monde atomique.
Lquation de Schrdinger trouva sa premire applica
tion dans la description des positions des lectrons dun
atome. Schrdinger tait la recherche dune description de
la nature ondulatoire des lectrons et souhaitait galement
incorporer le concept des quanta dnergie introduit par Max
Planck, lide selon laquelle lnergie ondulatoire se prsente
en briques fondamentales dont lnergie individuelle est pro
portionnelle la frquence de londe. Les quanta sont les
briques lmentaires, donnant toute onde une granulo
sit fondamentale.

Latome de Bohr Ce fut le physicien danois Niels Bohr qui


appliqua, le premier, lide dune quantification de lnergie
aux lectrons dun atome. Les lectrons pouvant aisment tre
loigns de leurs atomes, et chargs ngativement, Bohr ima
gina que, comme les plantes autour du Soleil, les lectrons
sont habituellement en orbite autour dun noyau charg positi
vement. Cependant, les lectrons ne pouvaient exister quavec
certaines nergies, correspondant aux multiples des quanta
fondamentaux. Pour les lectrons dun atome, cela signifiait
quils devaient tre confins certaines couches (ou orbi
tales) correspondant aux diffrentes nergies autorises (un
peu comme si les plantes ne pouvaient se trouver que sur
certaines orbites, dtermines par des rgles nergtiques).
Le modle de Bohr eut beaucoup de succs, particulirerr
pour dcrire un atome simple comme celui de lhydro

Lhydrogne ne comporte quun seul lectron en orbite autour


dun unique proton, une particule charge positivement qui
tient le rle de noyau. Lchelle dnergies quantifies de Bohr
donnait une explication thorique des longueurs donde de la
lumire mise et absorbe par lhydrogne.
Comme sil grimpait sur une chelle, llectron de latome
dhydrogne, quand il reoit un supplment dnergie, peut
sauter au barreau suprieur, lorbitale suprieure. Pour
sauter sur lorbitale suivante, llectron doit absorber lnergie
dun photon qui en possde exactement la bonne quantit. La
lumire doit donc avoir la bonne frquence pour pouvoir faire
passer llectron un niveau dnergie suprieur. Toute autre
frquence ne donnera rien. Rciproquement, llectron, une
fois excit, peut redescendre vers un niveau plus bas, il met
alors un photon de lumire la frquence correspondant
lnergie libre.

Les empreintes spectrales En faisant monter ses lectrons


sur lchelle des niveaux dnergie, un gaz dhydrogne peut
absorber une srie de photons de frquences caractris
tiques, frquences correspondant aux carts dnergie entre
les niveaux. Si le gaz est clair par de la lumire blanche, ces
mmes frquences caractristiques seront absorbes et le
spectre prsentera des bandes noires leurs niveaux. Au
contraire, si lhydrogne est chaud et que ses lectrons redes
cendent, ces mmes bandes de frquences seront mises.
On peut mesurer les nergies
caractristiques de lhydrogne,
et elles sont en accord avec les
prdictions de Bohr. Tous les
atomes produisent des spectres
caractristiques, correspondant
des niveaux dnergie diff
rents. Ces spectres, les bandes
dabsorption et dmission, sont
en quelque sorte les empreintes
digitales dune espce chimique.

100

Les fonctions donde Le modle de Bohr fonctionnait trs


bien pour lhydrogne, mais moins bien pour dautres atomes,
ayant plus dun lectron et des noyaux plus lourds. En outre,
il restait lnigmatique ide de De Broglie, selon laquelle les
lectrons aussi devaient tre considrs comme des ondes:
chaque orbite dlectron pouvait donc tout aussi bien tre
vue comme un front donde. Mais le fait de le considrer
comme une onde signifiait quil tait impossible de dire o
llectron se trouvait un instant donn.

Mis en bote
Une particule unique flottant dans lespace possde une
fonction donde sinusodale. Si elle est pige lintrieur
dune bote, sa fonction donde doit sannuler au niveau des
parois, ainsi qu lextrieur, car la particule ne peut tre l.
La fonction donde lintrieur de la bote peut tre dter
mine en examinant les niveaux dnergie autoriss, les
quanta dnergie, de la particule, qui doivent toujours tre
plus grands que zro. Comme seuls des niveaux dnergie
spcifiques sont autoriss par la thorie quantique, la par
ticule aura plus de chance de se trouver en certains endroits
quen dautres, tandis quelle ne se trouvera Jamais en cer
tains points de la bote o la fonction donde sannule. Les
systmes plus compliqus possdent des fonctions donde
qui sont des combinaisons de plusieurs ondes sinusodales
et dautres fonctions mathmatiques, tout comme une note
contient plusieurs harmoniques. En physique classique, on
utiliserait les lois de Newton pour dcrire le mouvement de
la particule dans la bote. chaque instant, on connatrait
exactement la position de la particule et sa vitesse. En
mcanique quantique, par contre, on ne peut considrer
que la probabilit de trouver la particule en un point donn
un instant donn et, la quantification de lnergie simmis
ant aux chelles atomiques, il existe des points privilgis
o lon a plus de chances de trouver la particule. Mais on
ne peut dire exactement o elle se trouve, car cest aussi
une onde.

101

Schrdinger, sinspirant de De Broglie, crivit une quation


susceptible de dcrire la position dune particule quand
celle-ci se comporte comme une onde. Il ne put le faire que
statistiquement, en utilisant des probabilits. Lquation de
Schrdinger, trs importante, constitue un fondement de la
mcanique quantique.

Dieu s occupe de llectromagntisme avec la thorie


ondulatoire les lundis, mercredis et vendredis, et Satan
avec la thorie quantique les mardis, jeudis et samedis.
Sir William Bragg, 1862-1942

Schrdinger introduisit lide dune fonction donde pour


exprimer la probabilit que la particule soit en un point donn
un instant donn, et pour rassembler toute linformation
connue au sujet de la particule. Les fonctions donde sont
notoirement difficiles saisir, notre propre exprience ne nous
permettant pas de les percevoir; il nous est trs difficile de
les visualiser et mme de les interprter philosophiquement.
Lavance que constitua lquation de Schrdinger
conduisit galement des modles dorbitales lectroniques
de latome. Ce sont des contours de probabilit, dlimitant
les rgions dans lesquelles la probabilit de trouver les
lectrons est de 80 90 %,(ce qui soulve le problme de
leur possible, bien que peu probable, prsence ailleurs). Ces
contours se rvlrent non sphriques, contrairement aux
couches imagines par Bohr; il sagissait plutt de formes
tires, comme des haltres ou des beignets. Les chimistes
utilisent aujourdhui ces connaissances pour concevoir des
molcules.
Lquation de Schrdinger rvolutionna la physique en
largissant lide de dualit onde-corpuscule non seulement
aux atomes mais toute la matire. Avec Werner Heisenberg
et dautres, Schrdinger fut vritablement lun des pres
fondateurs de la mcanique quantique.

18
Le chat de Schrdinger
ee CIS

MORT OU VIF?

Chronologie
1927
1935
1957

>Interprtation de Copenhague de la mcanique quantique


Schrdinger imagine son exprience du chat quantique
* Everett formule lhypothse des mondes multiples

Le chat de Schrdinger est simultanment vivant et mort.


Dans cette exprience virtuelle, un chat se trouvant dans
une bote peut avoir ou ne pas avoir t tu par une capsule
empoisonne dont louverture dpend dun vnement ala
toire. Erwin Schrdinger utilisa cette mtaphore pour ridicu
liser linterprtation de Copenhague de la thorie quantique,
selon laquelle, jusqu ce quune observation soit ralise,
le chat devrait se trouver dans des limbes, la fois vivant
et mort.
Dans linterprtation de Copenhague de la physique quan
tique, les systmes quantiques existent sous la forme dun
nuage de probabilit Jusqu ce quun observateur tourne
linterrupteur et slectionne un rsultat pour et par son
103

exprience. Avant lobservation, le systme revt toutes les


possibilits: la lumire est la fois onde et corpuscule
jusqu ce que nous choisissions la forme que nous voulons
mesurer - elle adopte ensuite cette forme.
Si un nuage de probabilit peut paratre un concept plau
sible pour une quantit abstraite comme un photon ou une
onde de lumire, que peut-il bien signifier pour quelque
chose de plus grand dont nous avons conscience? Quelle est
rellement la nature de ce flou quantique?
En 1935, Erwin Schrdinger publia un article dcrivant
une exprience virtuelle tchant dillustrer ce comportement
avec un exemple plus haut en couleur et plus familier que
celui des particules subatomiques. Schrdinger tait trs
critique lgard de linterprtation de Copenhague, selon
laquelle lacte dobservation influenait le comportement de
lobjet observ, et il voulait en montrer lineptie.

Limbes quantiques Schrdinger considra la situation sui


vante, totalement imaginaire (aucun animal neut souffrir) :
Un chat est enferm dans une batte en acier, avec le dis
positif diabolique suivant (dispositif qui doit tre protg de
toute interaction avec le chat) : dans un compteur Geiger est
plac un petit morceau de substance radioactive, si petit quen
une heure un atome peut-tre se dsintgre ou, avec une
gale probabilit, aucun ne se dsintgre. Dans le premier cas,
le compteur, via un relais, dclenche laction dun marteau qui
vient briser une fiole contenant du
cyanure. Si on abandonne le systme
lui-mme pendant une heure, on
pourra dire que le chat vit encore si
aucun atome ne s est dsintgr. La
moindre dsintgration laura tu.
Il y a donc 50 % de chances pour
que le chat soit vivant (espronsle) et 50 % pour quil soit mort, au
moment o lon ouvre la bote, une
heure aprs le dbut de lexprience.
Schrdinger remarqua que, en sui
104

vant la logique de linterprtation de Copenhague, il nous


faudrait considrer le chat comme la fois vivant et mort,
dans une superposition dtats, tant que la bote na pas t
ouverte. Tout comme la nature ondulatoire ou corpusculaire
dun lectron nest fixe quau moment de lobservation, le
sort du chat nest dtermin quau moment de louverture de
la bote : nous procdons lobservation et fixons le rsultat.
Certainement, ceci tait ridicule, protestait Schrdinger,
surtout pour un tre aussi rel quun chat. Daprs notre
exprience quotidienne, nous savons que le chat doit tre
vivant ou mort et il est insens dimaginer quil se trouve dans
quelque tat subliminal pour la seule raison que nous ne
lavons pas encore regard. Si le chat sen sort vivant, tout ce
dont il se souviendra sera davoir t enferm dans une bote,
bien vivant, et non pas davoir t un nuage de probabilit ou
une fonction donde.
Einstein, entre autres, partageait lavis de Schrdinger,
trouvant linterprtation de Copenhague absurde. Ils sou
levrent ensemble dautres problmes. En tant quanimal,
le chat tait-il capable de sobserver lui-mme et donc de
provoquer la rduction de sa propre fonction donde? Quelles
qualits faut-il pour tre observateur? Lobservateur doit-il
tre conscient, au sens humain, ou bien peut-il tre nimporte
quel animal? Quid dune bactrie?
Allant encore plus loin, nous pouvons nous demander si
quoi que ce soit dans le monde existe indpendamment de
notre regard. Si nous oublions le chat et nous concentrons sur
la particule radioactive, nous pouvons nous demander quel
est son sort; se sera-t-elle dsintgre ou non? Demeuret-elle dans des limbes quantiques jusqu louverture de la
bote, comme le veut linterprtation de Copenhague? Peuttre le monde entier se trouve-t-il dans un tat mixte et flou,
rien ntant fix jusqu ce que nous lobservions et forcions
par l mme les fonctions donde se concentrer. Votre lieu
de travail se dsintgre-t-il le week-end, lorsque vous ny
tes pas, ou bien est-il protg par les regards des passants?
Si personne ne la regarde, votre maison de vacances au milieu
de la fort cesse-t-elle dexister? Se trouve-t-elle dans une
superposition dtats diversement probables : dtruite par un
105

incendie, inonde, envahie par les fourmis ou les ours, en par


fait tat? Les oiseaux et les cureuils comptent-ils comme
des observateurs? Aussi trange que cela puisse paratre,
cest ainsi que linterprtation de Copenhague explique le
monde lchelle atomique.

Mondes multiples Le problme philosophique pos par le


fait que lobservation peut dterminer le rsultat a conduit
une autre interprtation de la thorie quantique - lhypothse
des mondes multiples. Formule en 1957 par Hugh Everett,
cette variante vite lcueil de lindtermination des fonc
tions donde non observes en proposant lexistence dune
infinit dunivers parallles. chaque fois quune observation
est ralise et quun rsultat particulier est relev, un nouvel
univers se spare. Chaque univers est identique au prc
dent, except sur le point que lon a observ. Les probabilits
sont donc toutes gales, mais la squence des vnements
nous conduit travers un foisonnement dunivers possibles.
Dans une telle interprtation de lexprience du chat de
Schrdinger, le chat nest plus dans une superposition de
tous les tats possibles au moment de louverture de la bote.
Au lieu de cela, il est vivant dans un univers et mort dans un
autre univers parallle: dans lun des univers le poison a t
libr, pas dans lautre.
Que ceci constitue un progrs par rapport aux tats subli
minaux des fonctions donde est un point qui se discute. Nous
vitons peut-tre le besoin de faire appel un observateur
pour nous tirer de temps autre de notre condition de nuage
probabiliste, mais le prix payer est celui de toute une arme
dunivers parallles, diffrant seulement la marge. Dans un
de ces univers je suis une rock star, dans un autre je joue dans
le mtro. Ou dans lun je porte des chaussettes noires, dans
un autre des grises. Cela semble un beau gchis dunivers (et
suggre des univers dans lesquels les gens ont des garderobes hautes en couleur). Dautres univers parallles peuvent
tre plus significatifs - dans lun Elvis vit toujours, dans
lautre John F. Kennedy na pas t assassin, dans un troi
sime Al Gore a t prsident des tats-Unis. Lide dunivers
106

parallles a inspir bon nombre de scnarios, par exemple


celui de Pile et Face, dans lequel Gwyneth Paltrow vit
Londres deux vies parallles, lune russie, lautre rate.
Aujourdhui, certains physiciens soutiennent que le rai
sonnement suivi par Schrdinger dans son exprience
imaginaire tait erron. Tout
comme avec sa thorie exclu
sivement ondulatoire, il tait
en fait en train dappliquer des
concepts physiques familiers
ltrange monde quantique,
alors que nous devons pure
ment et simplement accepter
cette tranget.

ERWIN SCHRDINGER 1887-1961


Le physicien autrichien Erwin Schrdinger travailla sur la mcanique quan
tique et tenta (en vain), avec Einstein, dunifier la gravit et la mcanique
quantique en une seule thorie. Il avait une prfrence pour les interpr
tations ondulatoires et naimait pas la dualit onde-corpuscule, ce qui le
conduisit sopposer dautres physiciens.
Adolescent, Schrdinger se passionnait pour la posie allemande; il dcida
nanmoins dtudier la physique thorique luniversit. Mobilis sur le front
italien pendant la Premire Guerre mondiale, Schrdinger y poursuivit tant
bien que mal ses recherches, publiant mme quelques articles, avant de
regagner le monde universitaire aprs la guerre. En 1926, Schrdinger for
mula son quation donde, pour laquelle il reut le prix Nobel, conjointement
avec Paul Dirac, en 1933. Schrdinger partit ensuite pour Berlin o il prit la
tte de la facult laquelle Max Planck avait appartenu ; larrive au pou
voir dHitler le dcida quitter lAllemagne. Il eut du mal se fixer quelque
part, sjourna Oxford, Princeton et Graz. Suite lannexion de lAutriche
en 1938, et dut encore prendre la fuite, stablissant finalement Dublin,
en Irlande, o un poste sur mesure fut cr pour lui lInstitut dtudes
avances. Il y demeura jusqu sa retraite, quil passa Vienne. La vie prive
de Schrdinger fut aussi complique que sa vie professionnelle: il eut des
enfants avec plusieurs femmes, dont une qui vint vivre avec lui et son pouse
pendant un temps, Oxford.

Atomes atomiss
19
Latome de Rutherford
ide cl
CUR ENDURCI

Chronologie
1887
1904
1909
1911
1918
1932
1934

Thomson dcouvre llectron


Thomson propose le modle du pudding aux prunes
Rutherford ralise son exprience sur une feuille dor
Rutherford propose le modle nuclaire
Rutherford isole le proton
Chadwick dcouvre le neutron
Yukawa propose la force nuclaire forte

Les atomes ne sont pas les plus petites briques de la matire,


comme on lavait pens un temps. Au dbut du vingtime sicle,
des physiciens tel quErnest Rutherford pntrrent lintrieur
de latome, rvlant lexistence de couches lectroniques puis
dun noyau dur de protons et de neutrons. Pour rendre compte
de la cohsion du noyau, il fallut inventer une nouvelle force fon
damentale - la force nuclaire forte. Lre atomique tait ne.
108

Lide selon laquelle la matire est constitue de nues


datomes minuscules remonte aux Grecs. Mais tandis que
les Grecs avaient pens que latome tait la partie la plus
lmentaire, indivisible, de la matire, les physiciens du
XX sicle ralisrent que ce ntait pas le cas et commencrent
explorer la structure interne de latome lui-mme.

Le pudding aux prunes La premire couche tre explore


fut celle de llectron. Les lectrons furent scinds des atomes
en 1887 par J.J. Thomson qui envoya un courant lectrique
travers un gaz contenu dans un tube de verre. En 1904,
Thomson proposa un modle de latome dit pudding aux
prunes, dans lequel des lectrons chargs ngativement
se rpartissaient comme des prunes ou des raisins dans une
pte de charge positive. On pourrait lappeler aujourdhui
le modle du muffin aux myrtilles. Latome de Thomson
consistait essentiellement en un nuage de charge positive
contenant des lectrons, lectrons qui pouvaient tre arrachs
relativement facilement. Les lectrons comme les charges
positives pouvaient se mlanger travers le pudding.

Le noyau Peu aprs, en 1909, Ernest Rutherford peinait


interprter le rsultat dune exprience quil avait ralise,
dans laquelle de lourdes particules alpha taient envoyes
sur une feuille dor suffisamment fine pour que la majorit
des particules la traversent directement. Mais, la grande
surprise de Rutherford, une fraction des particules avait
rebondi sur la feuille. Elles avaient chang de direction
180, comme si elles avaient percut un mur de briques. Il
comprit qu lintrieur des atomes dor qui constituaient la
feuille se trouvait quelque chose de suffisamment massif et
suffisamment dur pour repousser les particules alpha.
Rutherford ralisa que le modle de Thomson ne pouvait pas
expliquer cela. Si un atome ntait rien autre quune pte de
particules positives et ngatives, aucune ne serait suffisam
ment lourde pour renvoyer les particules alpha, plus grosses.
Donc, raisonna-t-il, les atomes dor doivent avoir un cur
109

dense, un noyau, comme les fruits. Ainsi naquit le domaine de


la physique nuclaire, la physique du noyau de latome.

Ctait presque comme si vous aviez fait feu


sur un mouchoir en papier et que lobus
vous tait revenu dans la figure.
Ernest Rutherford, 1909

Isotopes Les physiciens savaient comment calculer les


masses des diffrents lments du tableau priodique, ils
connaissaient donc les poids relatifs des atomes. Mais il tait
plus difficile de voir comment les charges taient agences.
Nayant connaissance que des lectrons et du noyau charg
positivement. Rutherford essaya dquilibrer les charges en
supposant que le noyau tait constitu dun mlange de pro
tons (des particules charges positivement quil dcouvrit en
1918 en isolant le noyau dhydrogne) et dlectrons venant
partiellement neutraliser la charge. Les autres lectrons tour
naient autour du noyau, dans les orbitales habituelles de la phy
sique quantique. Lhydrogne, llment le plus lger, possde
un noyau contenant un seul proton, avec un lectron en orbite
autour de lui.
On connaissait dautres formes dlments avec des
m asses tranges, que lon appelait isotopes. Le carbone
pse gnralement 12 units atomiques, mais on le ren
contre parfois avec un poids de 14 units. Le carbone-14
est instable, avec une demi-vie (le temps quil faut pour
que la moiti des atomes se dsintgrent en mettant une
particule radioactive) de 5730 ans et la capacit dmettre
une particule bta pour devenir de lazote-14. Cette raction
est utilise pour dater des vestiges archologiques vieux de
plusieurs milliers dannes, comme les cendres dun feu de
bois ou de charbon.

110

Trois dun type


Les substances radioactives mettent trois types de radia
tions, appeles alpha, bta et gamma. Les rayons alpha
consistent en un faisceau de noyaux dhlium lourds, com
prenant deux protons et deux neutrons. tant lourdes, les
particules alpha ne vont pas trs loin avant de dissiper leur
nergie dans des collisions. Elles peuvent tre arrtes
facilement, par une simple feuille de papier. Un second type
de radiation correspond aux particules bta - trs lgres
et charges ngativement. Les particules bta peuvent aller
plus loin que les particules alpha mais peuvent tre stop
pes par du mtal, par exemple de laluminium. En troi
sime position viennent les rayons gamma, qui sont des
ondes lectromagntiques, associes des photons, et ne
transportent donc aucune masse mais une grande quantit
dnergie. Les rayons gamma sont intrusifs et difficiles
arrter: il faut des blocs denses, de bton ou de plomb. Les
trois types de radiation sont mis par des atomes instables
que nous qualifions de radioactifs.

Les neutrons Au dbut des annes 1930, un nouveau type de


radiation fut dcouvert, suffisamment lourd pour arra
cher des protons la paraffine, mais lectriquement neutre.
Cambridge, le physicien James Chadwick montra que ce
nouveau rayonnement tait en fait une particule neutre de
mme masse que le proton. Il fut baptis neutron et le
modle de latome fut adapt en consquence. Les scienti
fiques comprirent quun atome de carbone-12 par exemple
contenait 6 protons et 6 neutrons dans son noyau (ce qui lui
donnait une masse de 12 units atomiques) et 6 lectrons en
orbite. Les protons et les neutrons peuvent tre rassembls
sous lappellation nuclons.

111

La force forte Le noyau est absolument minuscule compar


aux dimensions globales de latome avec son voile dlec
trons. Cent mille fois plus petit que latome, le noyau ne fait
que quelques femtomtres (10 mtre, soit un millionime
de milliardime de mtre) de diamtre. Si on agrandissait un
atome jusqu ce quil fasse la taille de la Terre, le noyau en
son centre ne ferait que 10 kilomtres de large, soit la largeur
de Paris intra-muros. Et pourtant, le noyau abrite quasiment
toute la masse de latome en un seul lieu minuscule, pouvant
contenir des dizaines de protons.
Quest-ce qui maintient toutes ces charges positives les
unes sur les autres dans un espace si rduit? Pour surmonter
la rpulsion lectrostatique des charges positives et main
tenir la cohsion du noyau, il fallait une force dun genre nou
veau, que les physiciens appelrent force nuclaire forte.

Rien nexiste que des atomes et du vide ;


tout le reste nest quopinion.
Dmocrite, 460-370 av. J.-C.

Si lon rapproche deux protons, ils commencent par se


repousser en raison de leur charge (suivant la loi de Cou
lomb en inverse carr). Mais si on les rapproche encore plus.
112

la force nuclaire forte les colle lun lautre. La force forte


napparat qu de trs petites distances, mais elle est bien
plus grande que la force lectrostatique. Si on tente encore
de rapprocher les protons plus avant, ils rsistent, comme
sils taient des sphres dures - il existe donc une limite en
de de laquelle on ne peut les rapprocher. Ceci signifie que
le noyau est fermement soud, trs compact et trs dur.
En 1934, Hideki Yukawa proposa lide de particules sp
ciales - appeles msons - responsables de la force forte,
agissant dune manire similaire aux photons. Protons et
neutrons seraient colls les uns aux autres par lchange
de msons. Aujourdhui encore, les raisons pour lesquelles
la force nuclaire forte nagit que sur des distances aussi
courtes demeurent un mystre - pourquoi est-elle si faible
en dehors du noyau et si forte lintrieur? Tout se passe
comme si elle soudait les nuclons ensemble une distance
prcise. La force nuclaire forte est lune des quatre forces
fondamentales, avec la gravitation, llectromagntisme et
une autre force nuclaire appele force faible.

ERNEST RUTHERFORD 1871-1937


Le No-Zlandais Ernest Rutherford tait un alchimiste des temps modernes,
qui parvint transformer un lment, lazote, en un autre, loxygne, grce
la radioactivit. Chef charismatique du Cavendish Laboratory Cambridge,
il fut le mentor de nombreux futurs Prix Nobel. On le surnommait le croco
dile et cet animal demeure encore aujourdhui le symbole du laboratoire. En
1910, ses recherches sur la diffraction de particules alpha et la nature de la
structure interne de latome le conduisirent la dcouverte du noyau.

20
La fission nuclaire
dee d e

CASSER LATOME

Chronologie
1932
1938
1942
1945
1951

James Chadwick dcouvre le neutron


Dcouverte de la fission atomique
Premire observation dune raction en chane
Bombes atomiques sur le Japon
Premire centrale nuclaire pour la production
dlectricit

La fission nuclaire est lun des hauts et des bas de la science.


Sa dcouverte marqua un grand bon dans notre comprhen
sion de la physique nuclaire, et ouvrit la voie de lnergie
nuclaire. Mais la guerre fit que cette nouvelle technologie
fut presque immdiatement applique larmement, avec les
bombes atomiques qui dtruisirent Hiroshima et Nagasaki et
les problmes de prolifration qui durent depuis lors.
Au dbut du XX sicle, le monde intrieur de latome com
mena tre rvl. Comme une poupe russe, il contenait
des couches successives dlectrons entourant un noyau. Au
dbut des annes 1930, on parvint ouvrir le noyau lui-mme,
114

dcouvrant un assemblage de protons chargs positive


ment et de neutrons lectriquement neutres, tous deux bien
plus lourds que llectron, et souds ensemble par la force
nuclaire forte. Parvenir librer cette nergie de liaison
devint un Graal pour les scientifiques.

Rupture La premire tentative fructueuse de fission du


noyau eut lieu en 1932. Cockroft et Walton, Cambridge,
en Angleterre, bombardrent des mtaux avec des protons
ultrarapides. Les mtaux changrent de composition et lib
rrent de lnergie suivant le E = mc^ dEinstein. Mais il fallait
fournir plus dnergie cette exprience quelle nen librait,
et les physiciens pensrent donc quil ntait pas possible de
rcolter lnergie nuclaire pour une utilisation commerciale.
En 1938, les scientifiques allemands Otto Hahn et Fritz
Strassmann bombardrent un lment lourd, luranium, avec
des neutrons pour essayer de crer des lments encore plus
lourds. Ils obtinrent au lieu de cela des lments plus lgers,
certains dune masse moiti moins grande que luranium,
comme si le noyau se scindait en deux quand on le bombar
dait avec quelque chose dune masse reprsentant moins
dun demi pour cent de la sienne - comme si une pastque
se scindait en deux aprs avoir t percute par une cerise.
Hahn dcrivit ce rsultat dans une lettre Lise Meitner, leur
collgue exile en Sude pour fuir lAllemagne hitlrienne.
Meitner demeura tout aussi perplexe et en discuta avec son
neveu physicien, Otto Frisch. Meitner et Frisch comprirent
que de lnergie devait tre libre lors de la fission du noyau,
tant donn que les deux morceaux reprsentaient globale
ment une nergie moindre. De retour au Danemark, Frisch ne
put contenir son enthousiasme et voqua cette ide Miels
Bohr, qui tait sur le point de sembarquer pour lAmrique.
Bohr y travailla pendant la traverse et apporta la nouvelle
au physicien italien Enrico Fermi, luniversit de Columbia.

115

[...] progressivement nous vnmes lide que, peuttre, il ne fallait pas imaginer le noyau tranch en deux
par un hachoir et que limage, qui tait celle de Bohr, du
noyau comme une goutte de liquide tait plus juste.
Otto Frisch, 1967

Meitner et Frisch publirent leur article avant celui de Bohr,


introduisant le terme fission, emprunt au vocabulaire
biologique de la division des cellules. New York, Fermi et
lexil hongrois Lo Szilrd ralisrent que cette raction
de luranium devait produire des neutrons surnumraires
susceptibles dentraner la fission dautres noyaux duranium
et ainsi de suite, crant une raction en chane (une raction
qui sauto-entretient). Fermi ralisa la premire raction en
chane en 1942, luniversit de Chicago (sous le terrain de
football).

Lnergie nuclaire
En dessous dun seuil critique, les ractions en chane
peuvent rester stables et tre utilises dans des centrales
nuclaires. Des barres de contrles en bore permettent de
rguler le flux de neutrons dans luranium en absorbant les
neutrons surnumraires. Il faut galement un liquide rfri
grant pour absorber la chaleur dgage par les ractions
de fission. Leau est le choix le plus courant, mais la vapeur
deau, lhlium gazeux ou le sodium liquide peuvent gale
ment tre utiliss. De nos jours, la France est le leader mon
dial sur le plan de lnergie nuclaire, celle-ci reprsentant
plus de 70 % du total contre environ 20 % au Royaume-Uni
et aux tats-Unis.

Raction en chane Le physicien Arthur Compton se sou


venait en ces termes de cet vnement: Sur le balcon se
tenaient une douzaine de scientifiques surveillant les instru
ments et manipulant les commandes. De lautre ct de la pice
se trouvait une grande pile de blocs duranium et de graphite
116

dans lesquels nous esprions voir se dclencher une raction


en chane. Il y avait, insres dans des ouvertures mnages
travers les blocs, des barres de contrles et de scurit. Aprs
quelques tests prliminaires, Fermi donna lordre de reculer
d'un pied supplmentaire la barre de contrle. Nous savions
que la vritable exprience allait commencer. Les compteurs
Geiger enregistrant les neutrons mis par le racteur com
mencrent cliqueter de plus en plus vite jusqu ne plus faire
entendre quun crpitement continu. La raction prit de lam
pleur jusquau point o les radiations pouvaient reprsenter
un danger au niveau de la plateforme o nous nous trouvions.
Lancez les barres de sret commanda Fermi. Le crpite
ment des compteurs redevint une lente srie de clics. Pour la
premire fois, lnergie nuclaire avait t libre, contrle et
arrte. Quelquun tendit Fermi une bouteille de vin italien et
quelques acclamations montrent.

Le projet Manhattan Szilrd craignait tant que les scien


tifiques allemands ne parvinssent reproduire leur exploit
quil consulta Albert Einstein et quils envoyrent une lettre
conjointe au prsident Roosevelt en 1939 pour le mettre en
garde. Cependant, il ne se passa pas grand-chose Jusquen
1941, date laquelle des physiciens, runis au Royaume-Uni,
rvlrent un calcul montrant quel point il serait ais de
construire une arme atomique. Ceci concida avec lattaque
117

de Pearl Harbor et Roosevelt dcida bientt de lancer le pro


gramme nuclaire amricain, appel projet Manhattan. Le phy
sicien de Berkeley, Robert Oppenheimer en prit la tte, dans
une base secrte et isole, Los Alamos, au Nouveau Mexique.

Les dchets nuclaires


Les racteurs fission sont de bons producteurs dnergie
mais ils gnrent des dchets radioactifs. Les plus dan
gereux de ces dchets sont les restes du combustible
uranium, qui peuvent demeurer radioactifs pendant des
milliers dannes, et mme des centaines de milliers dan
nes pour les lments plus lourds (comme le plutonium).
Ces dchets dangereux ne sont produits quen toutes
petites quantits, mais lextraction de luranium de son
minerai et dautres processus laissent toute une srie de
dchets secondaires. La manire de retraiter ces dchets
est une question qui reste dbattue travers le monde.

lt de 1942, lquipe dOppenheimer conut des mca


nismes de bombe atomique. Pour enclencher la raction en
chane conduisant lexplosion, une masse critique dura
nium tait ncessaire, mais devait tre maintenue spare
avant la dtonation. Deux techniques taient privilgies,
un mcanisme percussion par lequel, pour atteindre
la masse critique, on envoyait un morceau duranium dans
un autre laide dexplosifs traditionnels, et un mcanisme
dim plosion dans lequel des explosifs conventionnels
entranaient leffondrement dune sphre duranium sur un
cur de plutonium.

J ai pens que ce jour serait marquer dune pierre


noire dans lhistoire de lhumanit [...]. J tais aussi
conscient du fait quil fallait faire quelque chose si les
Allemands se dotaient de la bombe [...]. Us avaient les
gens pour le faire [...]. Nous navions pas le choix, ou du
moins nous avons pens que nous navions pas le choix.
Lo Szilrd, 1898-1964
118

Luranium existe sous deux formes, ou isotopes, ayant des


nombres diffrents de neutrons dans leurs noyaux. Liso
tope le plus courant, luranium-238, est dix fois plus rpandu
que lautre, luranium-235. Cest luranium-235 qui est le
plus efficace pour une bombe fission, aussi luranium brut
subit-il un processus denrichissement en uranium-235. Le
plutonium-239 est instable et sa fission produit encore plus
de neutrons par gramme; ajouter du plutonium peut donc
permettre de dclencher la raction en chane plus facile
ment. La mthode percussion fut utilise avec de luranium
enrichi pour construire le premier type de bombe, appele
Little Boy. La bombe sphrique implosion fut galement
construite, et baptise Fat Man .
Le 6 aot 1945, Little Boy tait lch sur Hiroschima.
Trois jours plus tard, Fat Man dtruisait Nagasaki. Chaque
bombe reprsentait lquivalent de 20000 tonnes de dyna
mite; elles turent entre 70000 et 100000 personnes sur le
coup, et deux fois plus terme.

21
Le modle standard

TOUS DE LA FAMILLE

Chronologie
400 av. J.-C.
1930
1956
1960
1995

Dmocrite formule lhypothse atomique


Wolfgang Pauli prdit lexistence du neutrino
Dtection des neutrinos
Lexistence des quarks est suggre
Dcouverte du quark haut

Protons, neutrons et lectrons ne sont que la partie merge


de liceberg en physique des particules. Les protons et les
neutrons sont constitus de quarks, plus petits, les lec
trons sont accompagns par les neutrinos et les forces sont
assures par toute une srie de bosons, dont les photons. Le
modle standard rassemble tout ce zoo de particules sur
un seul et mme arbre gnalogique.
Pour les Grecs, les atomes taient les plus petits consti
tuants de la matire. Ce ne fut pas avant la fin du xix sicle
que des ingrdients plus petits, dabord les lectrons puis les
protons et les neutrons, furent dtachs de latome. Ces trois
120

particules constituent-elles finalement les briques lmen


taires de la matire?
Eh bien non. Mme les protons et les neutrons sont gra
nuleux. Ils se composent de particules plus petites appeles
quarks. Et ce nest pas tout. Tout comme les photons vhi
culent les forces lectromagntiques, une myriade dautres
particules transmettent les autres forces fondamentales.
Les lectrons sont indivisibles, eux, pour autant que nous
sachions, mais ils sont apparis avec les neutrinos, des par
ticules de masse quasi nulle. Et les particules ont toutes leur
double dantimatire. Tout cela peut sembler assez com
pliqu, et cest le cas, mais cette plthore de particules peut
tre comprise dans un cadre unique appel modle stan
dard de la physique des particules.

Mme s il nexiste quune seule thorie unifie possible,


ce nest quun ensemble de rgles et dquations.
Quest-ce qui allume la flamme dans ces quations
et leur donne un univers dcrire ?
Stephen Hawking, 1988

Excavation Au dbut du xx sicle, les physiciens savaient


que la matire tait constitue de protons, de neutrons et
dlectrons. Niels Bohr avait dcrit, par la thorie quantique,
la manire dont les lectrons se rpartissaient dans une srie
de couches autour du noyau, comme les plantes en orbite
autour du Soleil. Les proprits du noyau taient encore plus
tranges. Malgr la rpulsion entre charges positives, les
noyaux pouvaient contenir des dizaines de protons et neu
trons comprims en un minuscule noyau dur, limit par la fine
et prcise force nuclaire forte. Mais mesure que ltude
de la radioactivit apporta de nouvelles connaissances sur
la dsintgration des noyaux (via la fission) ou leur formation
(via la fusion), il devint vident que de nouveaux phnomnes
taient en attente dexplication.
Dabord, la synthse dhlium partir dhydrogne dans
le Soleil fait intervenir une autre particule, le neutrino, qui
121

transforme les protons en neutrons. En 1930, lexistence du


neutrino fut imagine, pour expliquer la dsintgration dun
neutron en un proton et un lectron - la radioactivit bta.
Le neutrino lui-mme ne fut pas dcouvert avant 1956, tant
de masse quasi nulle. Ainsi, dans les annes 1930 beaucoup
de fils demeuraient libres; tirant sur ceux-ci, on dcouvrit
de nombreuses nouvelles particules dans les annes 1940
et 1950.
De ces recherches sortit le modle standard, sorte darbre
gnalogique des particules subatomiques. Il existe ainsi trois
types fondamentaux de particules lmentaires, les hadrons
constitus de quarks, dautres appels leptons qui com
prennent les lectrons, puis les particules (des bosons) qui
transmettent les forces, tels les photons. Chaque quark et
chaque lepton possde galement une antiparticule.

Les quarks Dans les annes 1960, en bombardant des


protons et des neutrons avec des lectrons, les physiciens
constatrent quils contenaient des particules encore plus
petites, baptises quarks. Les quarks fonctionnent par trois.
Ils ont trois couleurs: rouge, bleu et vert. Tout comme les
lectrons et les protons portent une charge lectrique, les
quarks portent une charge de couleur, qui se conserve
lorsque les quarks passent dun type lautre. La couleur
des quarks na rien voir avec les couleurs usuelles - cest
simplement que les physiciens ont d se montrer inventifs et
trouver une manire arbitraire de qualifier les tranges pro
prits quantiques des quarks.

Les quarks
Les quarks tiennent leur nom dune phrase de James Joyce,
dans son Finnegans Wake, pour dcrire le cri des mouettes :
il crivit quelles poussaient trois quarks dacclamations.

De mme que les charges lectriques produisent une force,


les charges de couleur (les quarks) exercent des forces les
unes sur les autres. La force de couleur est transmise par une
122

particule appele gluon et elle est dautant plus forte que


les quarks sont distants; ils demeurent donc colls les uns
aux autres, comme ceints dun lastique invisible. Lintensit
de la force de couleur est telle que les quarks ne peuvent
exister isols et quils appartiennent toujours des combi
naisons globalement neutres en termes de couleur. Parmi
les possibilits, on trouve des triplettes appeles baryons
(bary signifie lourd), dont les protons et les neutrons, ou
des paires quark-antiquark (appeles msons).
Outre leur charge de couleur, les quarks sont de 6 diff
rents types ou parfums. Trois paires constituent chaque
gnration de masse croissante. Les plus lgers sont up
et down, puis viennent les strange et charm et enfin
les plus lourds, top et bottom. Les quarks up, charm et
top ont une charge lectrique de + 2/3 et les down, strange
et bottom de - 1/3. Ce sont des charges lectriques fraction
nelles compares celles du proton (+ 1) et de llectron (- 1).
Il faut donc trois quarks pour faire un proton (deux ups et un
down) ou un neutron (deux downs et un up).

La crativit dans lesprit humain [...] merge


dune manire tout aussi mystrieuse que ces
particules lmentaires qui viennent une vie
phmre dans les grands cyclotrons pour disparatre
aussitt tels des fantmes infinitsimaux.
Sir Arthur Eddington, 1928

Les leptons La deuxime catgorie de particules, les lep


tons, inclut les lectrons, il y a encore trois gnrations de
leptons de masse croissante : lectrons, muons et taus. Les
muons sont 200 fois plus lourds que les lectrons, les taus
3700 fois. Les leptons portent une seule unit de charge
lectrique ngative. Us sont aussi associs une particule
sans charge appele neutrino (neutrino-lectron, neutrinomuon et neutrino-tau). Les neutrinos sont quasi dpourvus
de masse et ninteragissent pas avec grand-chose. Ils
peuvent traverser la Terre sans sen apercevoir et sont de ce
123

fait difficiles attraper.Tous les leptons possdent des anti


particules leur correspondant.

Les interactions Les forces fondamentales sont transmises


par le biais de particules. De mme quune onde lectro
magntique peut tre vue comme un faisceau de photons, on
peut considrer que la force nuclaire faible est le fait des
particules W et Z et que la force nuclaire forte est transmise
par les gluons. Comme les photons, ces particules sont des
bosons, qui peuvent occuper plusieurs le mme tat quan
tique au mme moment. Les quarks et les leptons sont des
fermions et ne le peuvent pas.

Eclatement de particules Comment connaissons-nous


toutes cs particules subatomiques? Dans la seconde moiti
du XX* sicle, les physiciens ont mis au jour les rouages des
atomes et des particules en employant la force brute : en les
faisant clater. On dit parfois que la physique des particules
revient craser une montre suisse au marteau et en tu
dier les dbris pour comprendre le mcanisme. Les acclra
teurs de particules utilisent des
aimants gants pour acclrer
Fermions
des particules jusqu des
vitesses considrables avant de
U
C
les envoyer scraser sur une O
up
top
charm
C
cible ou sur un autre faisceau de
particules se mouvant dans la
direction oppose. des vitesses
down
strange bottom
modestes, les particules se
brisent et les gnrations les
plus lgres de particules l
T
lectron
muofi
tau
mentaires sont libres. Lqui
valence masse-nergie signifie a
O
quun faisceau dnergie plus
Ve Vfj_ D t
leve sera ncessaire pour
neotrino neutrino netitrind
librer les dernires gnrations
tau
lectron
muon
. .i
de particules, plus lourdes.

124

Les particules produites dans ces collisioneurs datomes


doivent ensuite tre identifies, ce que les physiciens font en
photographiant leurs trajectoires travers un champ magn
tique. Dans un champ magntique, les particules charges
positivement tournent dun ct, celles charges ngative
ment de lautre. La masse de la particule dtermine quant
elle la vitesse ainsi que le rayon de courbure de sa trajectoire
dans le champ magntique. Des particules
lgres auront une trajectoire peine incurve
Bosons
mais des particules lourdes peuvent aller
jusqu faire des boucles. En relevant leurs
caractristiques dans le dtecteur et en les
comparant aux prvisions thoriques, les physi
ciens peuvent dire de quelle particule il sagit.
Un point qui demeure pour linstant en dehors
du modle standard est la gravitation. Le graviton, cest--dire la particule vecteur de la
force de gravitation, demeure pour linstant tho
rique. Contrairement ce qui se passe dans le
cas de la lumire, il ny a ce jour aucun lment
permettant didentifier une granulosit de la
gravitation. Certains physiciens essaient dint
grer la gravitation dans le modle standard, ce
qui aboutirait une grande thorie unifie (GTU).
de Higgs
Mais nous en sommes encore loin.

22
La particule Dieu

NAGER A CONTRE-COURANT

Chronologie
1687
1964
2007

Les Principia de Newton mettent la masse en quations


Hjggs a lide dune source possible de la m asse des
particules
Mise en chantier du LHC (Grand Collisionneur de
Hadrons) au CERN^

En 1964, lors dune randonne dans les Highlands, le physi


cien Peter Higgs imagina un moyen de confrer leur masse
aux particules. Il appela ceci sa grande ide . Les particules
paratraient plus ou moins massives cause dun champ qui
les ralentirait, champ aujourdhui appel champ de Higgs.
Le mdiateur en serait le boson de Higgs, baptis particule
Dieu par le prix Nobel Leon Lederman.
Pourquoi les choses ont-elles une m asse? Un camion est
lourd parce quil contient beaucoup datomes, chacun pouvant
1. Le 4 juillet 2012, le CERN a annonc avoir identifi ce qui pourrait tre le
boson de Higgs, cette particule Dieu . Des travaux de recherche compl
mentaires sont en cours (NdE).

126

tre relativement lourd. Lacier contient des atomes de fer qui


sont situs trs loin dans la classification priodique des l
ments. Mais pourquoi un atome est-il lourd? Aprs tout, il est
essentiellement constitu de vide. Pourquoi un proton est-il
plus lourd quun lectron, un neutrino ou un photon?
Bien que les quatre forces, ou interactions, fondamentales
aient t bien connues ds les annes 1960, elles reposaient
toutes sur des mdiateurs assez diffrents. Les photons
vhiculaient linteraction lectromagntique, les gluons sou
daient les quarks par la force nuclaire forte et les bosons
W et Z assuraient la force nuclaire faible. Mais les photons
nont pas de masse, alors que les bosons W et Z sont des
particules trs lourdes, cent fois plus lourdes quun proton.
Pourquoi sont-elles aussi diffrentes? La diffrence tait
dautant plus grande que les thories des forces lectro
magntique et nuclaire faible pouvaient tre unifies en
une thorie lectrofaible mais que cette thorie ne prdi
sait pas de masse particulire pour les bosons W et Z. Ils
auraient au contraire d, comme le photon, ne pas possder
de masse. Toute combinaison plus avance de forces fonda
mentales rencontrait les mmes problmes, en particulier
les tentatives de grande thorie unifie. Les vecteurs de force
devraient tre dpourvus de masse. Pourquoi ntaient-ils
pas tous comme le photon?

Au ralenti La grande ide de Higgs fut dimaginer que ces


vecteurs de forces puissent tre ralentis par leur passage
travers un champ. Aujourdhui appel champ de Higgs, ce
champ oprerait via des bosons dits de Higgs. Imaginez une
perle lche dans un verre: il lui faudra plus de temps pour
atteindre le fond du verre si celui est rempli deau que sil est
vide. Comme si la perle tait plus lourde dans leau - il faut
la gravitation plus de temps pour la faire traverser le liquide.
La mme chose sapplique vos jambes si vous marchez
dans leau - elles semblent plus lourdes et votre progression
est ralentie. La perle pourrait tre encore plus lente si on la
lchait dans un verre de sirop. Le champ de Higgs agit dune
manire similaire, comme un liquide visqueux. La force de
127

Higgs ralentit les autres vecteurs de forces, leur donnant


ainsi une masse. Et elle agit plus sur les bosons W et Z que
sur les photons, ce qui les fait paratre plus lourds.

La chose vidente tait d essayer a sur la plus simple


des thories de jauge, llectrodynamique - de briser sa
symtrie pour voir ce qui se passait rellement.
Peter Higgs, n en 1929

Ce champ de Higgs est assez semblable au cas dun lec


tron se dplaant dans un rseau cristallin constitu de
noyaux chargs positivement, comme un mtal. Llectron
est lgrement ralenti en raison de lattraction quexercent
toutes les charges positives, il parat donc avoir une masse
plus grande quen labsence de ces ions. Ceci est un exemple
de la force lectromagntique en action, avec les photons
comme vecteurs. Le champ de Higgs fonctionne de manire
similaire mais ce sont des bosons de Higgs qui transmettent
la force. On peut aussi songer une star de cinma se ren
dant une soire pleine de Higgs: il serait difficile pour elle
de traverser la pice du fait de toute linteraction sociale la
ralentissant.
Si le champ de Higgs donne aux autres bosons mdiateurs
leur masse, quelle est la masse dun boson de H iggs? Et
do tient-il sa propre m asse? Nest-ce pas un exemple de
situation du type luf ou la poule? Malheureusement les
thories ne prdisent pas de masse pour le boson de Higgs
mme si elles en prvoient la ncessit dans le cadre du
modle standard de la physique des particules. Les physiciens
sattendent donc le voir, mais ils ignorent si ce sera ardu ou
quel moment cela arrivera (le boson de Higgs na pas encore
t observ). Grce aux recherches continuelles de particules
ayant ses proprits, nous savons que sa masse doit tre
suprieure aux nergies dj atteintes exprimentalement.
Le boson de Higgs est donc trs lourd mais il nous faut encore
attendre pour savoir quel point exactement.
128

Rupture de symtrie dans les aimants


des tempratures trs leves, tous les atomes dun
aimant sont dsordonns: leurs champs magntiques
intrinsques pointent dans toutes les directions et le
matriau nest pas magntique. Mais lorsque la temp
rature descend en dessous dun certain point, appel
temprature de Curie, les diples magntiques salignent
et produisent un champ magntique global non nul.

Pas de fume sans feu La prochaine installation qui ten


tera de dtecter le boson de Higgs est le LHC (Large Hadron
Collider), ou Grand Collisionneur de Hadrons, au CERN, en
Suisse. Le Centre europen pour la recherche nuclaire est
un trs grand laboratoire de physique des particules situ
prs de Genve. Il abrite des anneaux souterrains, le plus
grand tant un cercle de 27 km de long, situ 100 m sous
terre. Dans le LHC, des aimants gants acclreront des
protons formant un faisceau la trajectoire circulaire. Les
protons seront continuellement acclrs; deux faisceaux
circulant en sens inverses seront crs et, lorsque la vitesse
maximale aura t atteinte, les faisceaux seront dirigs lun
contre lautre afin que les protons entrent violemment en
collision frontale. Les nergies considrables alors libres
permettront lapparition phmre de toute une gamme de
particules lourdes, quenregistreront les dtecteurs, ainsi
que les produits de leur dsintgration si leur dure de
vie est trs courte. Cest lobjectif du LHC que de russir
trouver une trace du boson de Higgs parmi des milliards
de signatures dautres particules. Les physiciens savent
ce quils cherchent, mais il sera difficile de mettre la main
dessus. Le Higgs pourrait napparatre que pour une infime
fraction de seconde, si les nergies sont suffisamment le
ves, avant de disparatre en une cascade dautres parti
cules. Donc, plutt que dobserver directement le Higgs, les
physiciens devront tcher de reprer un panache de fume
pour remettre les pices du puzzle en ordre et en dduire
son existence.
129

Symtrie brise Quand un boson de Higgs pourrait-il appa


ratre? Et comment passer de l aux photons et aux autres
bosons? Comme le boson de Higgs doit tre trs lourd, il
ne peut apparatre qu des nergies extrmes et, en raison
du principe dincertitude dHeisenberg, uniquement pour un
temps trs court. Dun point de vue thorique, on suppose que,
dans lunivers primordial, toutes les forces taient unifies en
une seule superforce. mesure que lUnivers sest refroidi, les
quatre forces fondamentales se sont distingues, travers un
processus appel rupture de symtrie.
Bien quil paraisse difficile premire vue dimaginer une
symtrie brise, cest en fait assez simple. Cette brisure cor
respond au moment o la symtrie dun systme disparat
du fait dun seul vnement. On peut considrer par exemple
une table ronde dresse pour un dner, avec couverts et ser
viettes. Elle est symtrique car quelle que soit la place o
vous vous asseyez, la table a la mme apparence. Mais ds
quune personne prend sa serviette, la table perd sa symtrie
- vous pouvez dire o vous vous trouvez par rapport cette
place. La symtrie a alors t brise. Cet vnement isol
peut dclencher des effets en cascade, par exemple toutes
les personnes prendront la serviette qui est gauche de leur
assiette comme la premire personne la fait. Si celle-ci avait
pris sa serviette droite, peut-tre que le contraire se serait
pass. Dans tous les cas le motif qui merge a t dclench
par un vnement alatoire. De mme, mesure que lUnivers
sest refroidi, des vnements sont venus contraindre les
forces se dcoupler, une par une.
Mme si les scientifiques ne parviennent pas dtecter
le boson de Higgs au LHC, le rsultat sera intressant. Des
neutrinos au quark top, le modle standard doit expliquer une
diffrence de quatorze ordres de grandeur dans la masse.
Ceci est difficile, mme avec le boson de Higgs qui est lingr
dient manquant. Si nous finissons par trouver cette particule
Dieu, tout ira bien, mais si elle nexiste pas, il faudra modi
fier le modle standard, et pour cela inventer une nouvelle
physique. Nous pensons connatre toutes les particules de
lUnivers. Le boson de Higgs est le dernier chanon manquant.

Espace et tem ps

23
La relativit restreinte
Ide cl
LE MOUVEMENT EST RELATIF

Chronologie
1881
1905
1971

Michelson et Morley chouent dans leur tentative pour


vrifier lexistence de lther
Einstein publie sa thorie de la relativit restreinte
Vrification exprimentale de la dilatation du temps
grce des horloges embarques sur des avions

Les lois du mouvement de Newton dcrivent comment la plu


part des objets se meuvent, des balles de tennis aux comtes,
en passant par les voitures. Mais Albert Einstein montra en
1905 que des effets tranges surviennent lorsque les corps se
dplacent trs rapidement. Si vous observiez un objet se mou
vant une vitesse proche de celle de la lumire, vous le verriez
devenir plus lourd, se contracter sur sa longueur et vieillir plus
lentement. Ceci vient du fait que rien ne peut voyager plus vite
131

que la lumire et que, par consquent, le temps et lespace se


dforment lapproche de cette limite universelle.
Les ondes sonores rsonnent dans lair, mais leurs vibra
tions ne peuvent traverser le vide, o il ny a pas datomes. Il
est donc vrai que dans lespace, personne ne vous entendra
crier. La lumire en revanche peut se propager dans le vide,
nous le savons puisque nous voyons le Soleil et les toiles.
Lespace est-il rempli dun mdium spcial, une sorte dair
lectrique qui transmettrait les ondes lectromagntiques?
Cest ce que pensaient les physiciens de la fin du xix sicle:
que le monde tait baign dun gaz, un ther, dans lequel
la lumire se propageait.

La chose la plus incomprhensible au sujet de lUnivers


est quil soit comprhensible.
Albert Einstein, 1879-1955

La vitesse de la lumire Cependant, en 1887, une clbre


exprience dmontra que lther nexistait pas. cause du
mouvement de la Terre autour du Soleil, sa position dans
lespace change continuellement. Si lther tait immobile,
alors lingnieuse exprience conue par Albert Michelson
et Edward Morley devait dtecter le mouvement relatif de
la Terre par rapport lther. Ils eurent lide de comparer
deux faisceaux lumineux suivant des trajectoires diffrentes,
partant angle droit et se rflchissant dans des miroirs
galement loigns. Il faut un nageur moins de temps pour
traverser une rivire dune berge lautre et revenir que pour
parcourir la mme distance contre-courant puis avec lui:
Michelson et Morley sattendaient un rsultat similaire
pour la lumire, le courant correspondant au dplacement
de la Terre travers lther. Mais aucune diffrence ne fut
observe. Les deux faisceaux lumineux revinrent exactement
en mme temps. Quelle que ft la direction de la propagation
de la lumire et quel que ft le mouvement de la Terre, la
vitesse de la lumire demeurait inchange, le mouvement ne
132

laffectait pas. Lexprience dmontrait que lther nexistait


pas, mais il fallut Einstein pour le comprendre.

Le paradoxe des jumeaux de Langevin


Imaginez que la dilatation du temps sapplique aux humains.
Cela se pourrait! Si votre jumeau partait dans lespace sur
un vaisseau suffisamment rapide et pour suffisamment
longtemps, il vieillirait moins vite que vous sur Terre. son
retour, il se pourrait que vous soyez une personne ge
quand lui serait encore en pleine force de lge. Bien que
cela puisse paratre impossible, ce nest pas rellement
un paradoxe car le Jumeau voyageur connatrait des forces
puissantes qui rendraient possible ce changement. Du fait
de ce dcalage temporel, des vnements qui paraissent
simultans dans un repre peuvent ne pas ltre dans un
autre. De mme manire que le temps ralentit, les dis
tances se contractent. Lobjet ou la personne se dplaant
cette vitesse ne remarquerait rien, cest pour un autre
observateur que ces effets seraient visibles.

Comme le principe de Mach (cf. page 5), cela signifiait quil


nexistait pas de repre fixe par rapport auquel les objets se
mouvraient. Contrairement aux ondes sonores ou aux vagues,
la lumire se dplace toujours la mme vitesse. Ceci tait
trange et assez diffrent de lexprience quotidienne dans
laquelle les vitesses sadditionnent. Si vous conduisez une
voiture 50 km/h et quune autre vous dpasse 65 km/h,
cest comme si vous tiez immobile et que lautre voiture
allait 15 km/h. Mais mme si vous vous dplaciez des
centaines de km/h, la lumire voyagerait toujours la mme
vitesse, prcisment 300 millions de mtres par seconde,
que la lampe soit dans un avion supersonique ou sur votre
bicyclette. Cest la fixit de la vitesse de la lumire qui proc
cupa Einstein en 1905, le conduisant sa thorie de la rela
tivit restreinte. lpoque, Einstein tait un obscur clerc du
Bureau suisse des brevets et il conut ses quations en par
tant de zro, pendant son temps libre. La relativit restreinte
fut la plus grande avance depuis Newton et rvolutionna
133

la physique. Einstein partit de lhypothse selon laquelle la


vitesse de la lumire tait constante et paraissait la mme
tout observateur, quel que soit son mouvement. Si elle ne
changeait pas, alors quelque chose dautre devait changer
pour compenser, raisonna Einstein.

Lide d un ther se rvlera superflue puisque [...]


aucun espace au repos dot de proprits particulires
ne sera introduit, pas plus quun vecteur vitesse ne sera
associ un point du vide en lequel des processus
lectromagntiques auraient lieu.
Albert Einstein, 1905

Espace et temps Suivant des ides dveloppes par Hen


drik Lorentz, George Fitzgerald et Henri Poincar, Einstein
montra que lespace et le temps devaient se dformer pour
accueillir les diffrents points de vue dobservateurs se
dplaant des vitesses proches de celle de la lumire. Les
trois dimensions de lespace et celle du temps composaient
en fait un monde quadridimensionnel o limagination cra
trice dEinstein put spanouir. La vitesse est la distance
divise par le temps, donc pour que rien ne puisse aller plus
vite que la lumire, les distances doivent se rduire et le
temps sallonger. Ainsi, une fuse sloignant une vitesse
avoisinant celle de la lumire parat plus courte et voit passer
le temps plus lentement que vous.
Einstein prcisa comment rcrire les lois du mouvement
pour des observateurs voyageant des vitesses diffrentes. Il
exclut lexistence dun rfrentiel stationnaire, comme lther,
et affirma que tout mouvement tait relatif, sans point de vue
privilgi. Si vous tes assis dans un train en gare et voyez le
train d ct bouger, il se peut que vous ne sachiez pas lequel
dmarre. En outre, mme si vous constatiez que le vtre est
arrt en gare, vous ne pourriez pas dduire que vous tes
immobile, juste que vous ntes pas en mouvement par rap
port au quai. Nous ne percevons pas le mouvement de la Terre
autour du Soleil; nous ne percevons pas non plus celui du
134

Soleil dans notre galaxie ou de la Voie Lacte vers lamas de la


Vierge. Seul le mouvement relatif est ressenti, entre vous et le
quai, ou entre la Terre en rotation et les toiles.

Einstein appela ces diffrents points de vue des rfren


tiels dinertie. Les rfrentiels dinertie sont des espaces
en mouvement les uns par rapport aux autres, vitesse
constante, sans force ni acclration. Donc, assis dans une
voiture roulant 50 km/h, vous tes dans un rfrentiel
dinertie, et vous ne vous sentez pas diffrent dans un train
roulant 100 km/h (autre rfrentiel dinertie) ou dans un
avion volant 500 km/h (encore un). Einstein postula que les
lois de la physique sont les mmes dans tous les rfrentiels
dinertie. Si vous laissez tomber votre stylo dans la voiture, le
train ou lavion, il tombera parterre de la mme manire.

Il est impossible de voyager plus vite que la lumire, ni


mme souhaitable : on perdrait sans cesse son chapeau.
Woody Allen, n en 1935

Plus lent, plus lourd Tchant ensuite de comprendre le


mouvement relatif prs de la vitesse de la lumire, la vitesse
maximale pour la matire, Einstein prdit que le temps ralen
tirait. La dilatation du temps signifiait que des horloges dans
des rfrentiels dinertie diffrents pouvaient fonctionner
des vitesses diffrentes. Ceci fut dmontr en 1971, grce
135

lenvoi de quatre horloges atomiques identiques sur des


vols faisant deux fois le tour du monde, deux volant vers
lest et deux volant vers louest. Comparant lheure affiche
celle dune horloge synchronise reste sur Terre, on put
voir quelles avaient toutes perdu une fraction de seconde
par rapport celle demeure la surface, en accord avec la
relativit restreinte dEinstein.
Un autre lment qui empche les objets de dpasser la
vitesse de la lumire est que leur masse augmente. Un objet
deviendrait infiniment lourd la vitesse de la lumire ellemme, rendant toute acclration supplmentaire impos
sible. Dailleurs, un objet possdant une masse ne peut pas
mme atteindre la vitesse de la lumire, il ne peut que lap
procher, car plus il en est prs, plus il devient lourd et plus il
est difficile de lacclrer. La lumire, elle, est constitue de
photons, dont la masse est nulle.
La relativit restreinte dEinstein fut un changement
radical. Lquivalence entre masse et nergie tait cho
quante, tout comme les implications en termes de dilatation
du temps et de la masse. Bien quEinstein ft un illustre
inconnu en science au moment de sa publication, son article
fut lu par Max Planck et ce fut peut-tre grce ce parrainage
que ses ides finirent par tre acceptes. Planck vit la beaut
des quations dEinstein, et le propulsa vers la clbrit.

24
La relativit gnrale
ide cl
ESPACE-TEMPS DFORM

Chronologie
1687
1915
1919
1960

Newton formule sa loi de la gravitation


Einstein publie sa thorie de la relativit gnrale
Des observations loccasion dune clipse de Soleil
permettent de vrifier la thorie dEinstein
Dcouvertes dlments de preuve quant lexistence
des trous noirs

Incorporant la gravitation dans sa thorie de la relativit res


treinte, Einstein rvolutionna notre vision de lespace et du
temps par sa thorie de la relativit gnrale. Allant plus loin
que les lois de Newton, elle ouvrait tout un univers de trous
noirs, de trous de ver et de lentilles gravitationnelles.
Imaginez quelquun tombant dun immeuble lev, ou sautant
en parachute dun avion, acclr vers le sol par la gravita
tion. Albert Einstein ralisa que dans cet tat de chute libre, la
personne ne ressentirait pas lattraction de la gravitation. En
dautres termes, elle ne pserait plus rien. De nos jours, cest
exactement ainsi que lon recre des conditions dapesanteur
137

pour lentranement des astronautes, en faisant voler des avions


(surnomms avec lgance comtes vomitives) selon une
trajectoire de montagnes russes. Lorsque lavion slve, les
passagers sont plaqus leur sige, ressentant une force de
gravitation plus grande. Mais lorsquil pique, ils sont librs de
lattraction gravitationnelle et peuvent flotter lintrieur de
lappareil.

Acclration Einstein comprit quacclration et gravita


tion taient quivalentes. Donc, de mme que la relativit
restreinte dcrivait ce qui se passe dans des rfrentiels
dinertie se dplaant vitesse constante les uns par rap
port aux autres, la relativit gnrale tablit une quivalence
entre la gravitation et les rfrentiels acclrs. Einstein dit
de cette ide quelle fut la plus heureuse de sa vie.
Durant les quelques annes qui suivirent, il explora les cons
quences de cette ide. Discutant de celle-ci avec des collgues
proches et utilisant les formalismes mathmatiques les plus
rcents, Einstein cra une thorie complte de la gravitation
quil appela relativit gnrale. Lanne 1915 fut des plus riches ;
il publia son travail et le rvisa plusieurs fois presque immdia
tement. Ses pairs furent impressionns par la vitesse laquelle
il avanait. La thorie produisait mme dtranges prdictions
vrifiables exprimentalement, parmi lesquelles lide que la
lumire pouvait tre dvie par un champ gravitationnel et que
lorbite elliptique de Mercure devait tourner lentement autour
du Soleil en raison du champ de gravitation de lastre.

Le temps, lespace et la gravitation


nont pas dexistence spare de la matire.

Albert Einstein, 1915

Espace-temps Dans la thorie de la relativit gnrale, les


trois dimensions de lespace et celle du temps sont combi
nes en une grille spatio-temporelle quadridimensionnelle, galement appele mtrique. La vitesse de la lumire
138

demeure constante et indpassable. En cas de mouvement


ou dacclration, cest la mtrique de lespace-temps qui se
dforme pour maintenir constante la vitesse de la lumire.
La meilleure manire de visualiser la relativit gnrale est de
voir lespace-temps comme une feuille de caoutchouc tendue
sur une table perce. Des objets ayant une masse, comme des
boules, sont places sur la feuille: ils crent autour deux une
dpression dans lespace-temps. Imaginez une boule correspon
dant la Terre place sur la feuille ; elle cre une dpression au
fond de laquelle elle se positionne. Si vous envoyez ensuite une
bille, reprsentant par exemple un astrode, celui-ci tournera
en spirale en descendant vers la Terre. Cela montre comment
lastrode ressentirait la gravit. Si la bille arrive suffisamment
vite et que la dpression forme par la Terre est suffisamment
profonde, alors, comme un cycliste sur une piste incline, elle
adoptera une orbite circulaire semblable celle de la Lune.
LUnivers tout entier peut tre vu comme une feuille de caout
chouc, chaque plante, chaque toile et chaque galaxie crant
une dpression qui peut attirer ou dvier des objets plus petits
passant proximit, comme des balles sur un green de golf.

Einstein comprit que, cause de la dformation de lespacetemps, la lumire serait dvie au voisinage dun corps massif
comme le Soleil. Il prdit que la position apparente dune toile
situe derrire le Soleil se dplacerait lgrement du fait de la
dviation de la lumire par la masse solaire. Le 29 mai 1919,
des astronomes du monde entier se runirent pour vrifier les
prdictions dEinstein la faveur dune clipse totale de Soleil.
139

Ce fut lun de ses plus grands moments, la thorie quil avait


mise au point et que certains considraient comme insense
se rvlant en fait trs proche de la vrit.
Position

'' f
Position
apparente
de rtoiie

Les ondes gravitationnelles


Un autre aspect de la relativit gnrale est que des ondes
peuvent se former la surface de lespace-temps. Des ondes
dites gravitationnelles peuvent ainsi se propager, particuli
rement partir des trous noirs et dtoiles denses et com
pactes en rotation, comme les pulsars. Les astronomes ont
remarqu que la vitesse de rotation de certains pulsars dimi
nuait et sattendent donc ce que lnergie correspondante
ait t perdue sous forme dondes gravitationnelles, mais
celles-ci nont pas encore t dtectes. Les physiciens sont
en train de construire des dtecteurs gants surTerre et dans
lespace, bass sur loscillation de trs longs faisceaux laser
au passage des ondes gravitationnelles. Si ces ondes taient
dtectes, ce serait un coup de matre supplmentaire ins
crire au tableau de la relativit gnrale dEinstein.

Dformations et trous La dviation des rayons lumineux a


depuis t confirme avec de la lumire provenant de sources
situes lautre bout de lUnivers. La lumire mise par des
galaxies lointaines est clairement dvie lorsquelle passe
au voisinage de rgions massives telles quune galaxie ou un
amas de galaxies. Le point lumineux de la source initiale se
trouve dform en un arc dans un phnomne qui, puisquil
ressemble aux effets dune lentille, a t baptis lentille
140

gravitationnelle. Si la galaxie-source se trouve exactement


derrire lobjet qui fait lentille, alors sa lumire est dforme
en un cercle complet, appel anneau dEinstein. De nom
breuses et trs belles photographies de ce spectacle ont t
prises avec le tlescope spatial Hubble.
La thorie einsteinienne de la relativit gnrale est
aujourdhui applique la modlisation de lUnivers tout entier.
Lespace-temps peut tre vu comme un paysage, avec ses col
lines, ses valles et ses nids-de-poule. ce jour, la relativit
gnrale a pass avec succs tous les tests exprimentaux,
les plus nombreux concernant les rgions dans lesquelles la
gravitation est extrmement forte ou au contraire trs faible.

Nous postulerons donc une quivalence physique


complte entre un champ de gravitation et
lacclration correspondante du rfrentiel. Cette
hypothse tend le principe de relativit au cas dun
rfrentiel en mouvement uniformment acclr.
Albert Einstein, 1907

Les trous noirs (cf. page 142) sont des puits dune profon
deur considrable dans la surface de lespace-temps. Leur
profondeur et l-pic de leurs bords sont tels que tout ce qui
passe proximit peut y disparatre, y compris la lumire.
Ils correspondent des trous, des singularits de lespacetemps. Celui-ci peut aussi se dformer en trous de ver, cest-dire en tubes, mais personne na encore rien vu de tel.
lautre bout de lchelle, l o la gravitation est trs
faible, on peut sattendre ce quelle finisse par se scinder
en minuscules quanta, comme la lumire qui se compose de
briques photoniques. Cependant, personne nest parvenu
observer une granulosit de la gravitation. Des thories quan
tiques de la gravitation ont certes t dveloppes mais, en
labsence dlments de preuve venant ltayer, lunification
de la thorie quantique et de la gravitation continue de nous
chapper. Cet objectif occupa Einstein jusqu la fin de sa vie,
mais il ne put latteindre et le dfi demeure entier.

25
Les trous noirs
Ide ci
PIGES LUMIRE

Chronologie
1784
1930
1965
1967
1970

Michell remarque la possibilit quexistent des toiles


noires
Lexistence dtoiles figes est prdite
Dcouverte des quasars
Wheeler rebaptise trous noirs les toiles figes
Hawking suggre que les trous noirs svaporent

Tomber dans un trou noir ne serait pas une exprience


agrable : vous seriez cartel(e) pendant que vos amis vous
verraient fig(e) juste au bord du gouffre. Les trous noirs
furent dabord imagins comme des toiles geles dont la
vitesse de libration dpassait la vitesse de la lumire, mais
ils sont aujourdhui considrs comme des trous ou des sin
gularits dans lespace-temps dEinstein. Loin dtre pure
ment imaginaires, des trous noirs gants occupent le centre
des galaxies, dont la ntre, tandis que de plus petits ponc
tuent lespace tels les fantmes dtoiles mortes.
142

Si vous lancez une balle en lair, elle atteint une certaine


hauteur puis retombe. Plus vous lui donnez de vitesse initia
lement, plus elle montera haut. Si vous la lanciez suffisam
ment fort, elle pourrait se librer de la gravitation terrestre et
schapper dans lespace. La vitesse quil faudrait atteindre
pour cela, appele vitesse de libration, est de 11 km/s.
Une fuse doit atteindre cette vitesse pour quitter la Terre.
La vitesse de libration est plus faible sur la Lune: 2,4 km/s
suffiront. Mais si vous vous trouviez sur une plante plus
massive, la vitesse de libration serait plus leve. Si cette
plante tait suffisamment lourde, alors la vitesse de lib
ration pourrait atteindre ou dpasser celle de la lumire, si
bien que mme la lumire ne pourrait se soustraire son
attraction gravitationnelle. Un tel objet, si massif et si dense
que mme la lumire ne peut sen chapper, est ce que lon
appelle un trou noir.

Non seulement Dieu joue aux ds,


mais en plus II les jette l o on ne peut les voir.
Stephen Hawking, 1977

Lhorizon des vnements Le concept de trou noir fit son


apparition au xviii sicle, chez le gologue John Michell et
le mathmaticien Pierre-Simon Laplace. Plus tard, aprs la
publication par Einstein de ses thories de la relativit, Karl
Schwarzschild dtermina lapparence que devrait avoir un
trou noir. Dans la thorie einsteinienne de la relativit gn
rale, espace et temps sont lis et se comportent ensemble
comme une vaste feuille de caoutchouc. La gravitation
dforme la feuille en fonction de la masse des objets. Une
plante lourde sige au fond dun creux de lespace-temps
et son attraction gravitationnelle est quivalente la force
ressentie en roulant vers ce creux - votre trajectoire peut tre
dvie ou mme transforme en orbite.
Alors quest-ce quun trou noir? Cest un creux si profond
et de pente si raide que nimporte quoi sen approchant trop
prs tombe lintrieur sans possibilit de retour. Cest un
143

trou dans lespace-temps, comme un filet ballons qui ne


vous rendrait jamais votre ballon.
Si vous passez distance dun trou noir, votre trajectoire
peut sincurver dans sa direction, mais vous ne tomberez
pas ncessairement dedans. Mais si vous passez trop prs,
alors vous tomberez lintrieur en suivant une spirale. Le
mme sort attendrait un photon de lumire. La distance
critique qui spare ces deux destins sappelle lhorizon des
vnements .Tout ce qui passe lintrieur de lhorizon des
vnements plonge vers le trou noir, y compris la lumire.

On a pu dcrire la chute dans un trou noir comme une


spaghettification . Les parois sont en effet si abruptes quil
y a un trs fort gradient de gravitation lintrieur mme du
trou noir. Si vous tombiez dans un trou noir les pieds en avant
(esprons que cela ne vous arrivera jamais), lattraction gra
vitationnelle sur vos pieds serait plus grande que celle sur
votre tte et ceci serait aussi confortable quun chevalet de
torture. Ajoutez le moindre mouvement de rotation et vous
seriez cartel comme un chewing-gum dans une pelote de
spaghettis. Ce nest pas vraiment une belle manire de partir.
Certains scientifiques ont rflchi aux moyens de protger
une personne qui aurait la malchance de tomber dans un trou
noir. Une solution serait, apparemment, de porter une sorte
de ceinture de survie suffisamment lourde et dense pour que
sa masse contrebalance le gradient de gravitation et pr
serve votre forme, et votre vie.
1A4

toilesfiges Le terme de trou noir fut forg en 1967 par


John Wheeler qui cherchait un nom plus sduisant qutoile
fige. Ces astres occlus avaient t prdits mathmatique
ment dans les annes 1930 par les thories dEinstein et de
Schwarzschild. En raison de ltrange comportement de les
pace et du temps prs de lhorizon des vnements, un objet
tombant dans un trou noir donnerait limpression de le faire
de plus en plus lentement, les ondes lumineuses mettant de
plus en plus de temps atteindre un observateur extrieur.
Lors du passage lhorizon des vnements, lobservateur
extrieur verrait en fait le temps de lobjet sarrter et lobjet
lui-mme se figer sur lhorizon. Do le nom dtoile fige,
gele dans le temps au moment de se contracter en de de
lhorizon des vnements. Lastrophysicien Subrahmanyan
Chandrasekhar prdit que les toiles dune masse sup
rieure 1,4 masse solaire devaient finir par seffondrer sur
elles-mmes pour former un trou noir; cependant, grce au
principe dexclusion de Pauli, nous savons maintenant que
les naines blanches et les toiles neutrons se maintien
dront grce la pression quantique : les trous noirs doivent
en fait avoir une masse trois fois suprieure celle du Soleil
pour se former. Il fallut attendre les annes 1960 pour obtenir
des lments de preuves de lexistence des trous noirs ou
toiles figes.
Si les trous noirs aspirent la lumire, comment pouvonsnous savoir quils existent? Il y a deux manires dy arriver.
Dabord, on peut les reprer par lattraction quils exercent
sur les objets alentours. Deuximement, en tombant dans
un trou noir, le gaz interstellaire schauffe et met de la
lumire avant de disparatre. La premire mthode est celle
qui a permis didentifier le trou noir qui occupe le centre de
notre galaxie. On a remarqu que les toiles passant proxi
mit sont propulses sur des orbites allonges. Le trou noir
de la Voie Lacte possde une masse dun million de Soleils,
concentre dans une rgion de seulement 10 millions de
kilomtres de rayon (30 secondes lumire) environ. Les trous
noirs au centre des galaxies sont dits supermassifs. Nous
ne savons pas comment ils se forment, mais ils semblent
influer sur la croissance des galaxies et pourraient donc tre
145

l depuis toujours, moins quils ne se soient forms par


leffondrement en un mme point de millions dtoiles.

Evaporation
Aussi trange que cela puisse paratre, les trous noirs
finissent par svaporer. Cest dans les annes 1970 que
Stephen Hawking a avanc lide selon laquelle les trous
noirs ne sont pas compltement noirs mais mettent des
particules en raison deffets quantiques. De la masse est
progressivement dissipe de cette manire et le trou noir
se rduit donc comme une peau de chagrin. Lnergie du
trou noir cre constamment des paires de particules et
dantiparticules correspondantes. Si ceci se produit prs de
lhorizon des vnements alors, parfois, une des particules
de la paire peut schapper tandis que lautre tombe lin
trieur. Pour un observateur extrieur, le trou noir aura lair
dmettre des particules sous la forme dun rayonnement
baptis rayonnement Hawking. Cette nergie rayonne
entrane la diminution de la taille du trou noir. Cette ide
demeure essentiellement thorique et personne ne sait
vraiment ce qui arrive aux trous noirs, mais le fait quils
soient relativement nombreux laisse penser que ce pro
cessus prend du temps.
______

La deuxime manire de voir un trou noir repose donc sur


la lumire mise par le gaz chauff blanc pendant sa chute.
Les quasars, les objets les plus lumineux de lunivers, brillent
par lclat du gaz aspir dans des trous noirs supermassifs
situs au centre de galaxies lointaines. Des trous noirs plus
petits, de quelques masses Solaires, peuvent aussi tre iden
tifis par les rayons X qumet le gaz quils absorbent.

Les trous noirs sont les objets macroscopiques


les plus parfaits qui soient: les seuls lments
qui interviennent dans leur construction
sont nos concepts despace et de temps.
Subrahmanyan Chandrasekhar, 1983
146

Trous de ver Quy a-t-il au fond dun trou noir? On suppose


quils se terminent simplement en une pointe trs aigu, ou
quils sont rellement un trou, une perforation de lespacetemps. Certains thoriciens se sont demand ce qui pourrait
arriver sils rejoignaient un autre trou. On peut en effet consi
drer deux trous noirs voisins apparaissant comme deux
tubes pendant sous la surface de lespace-temps. Si lon joi
gnait les extrmits de ces deux tubes, on pourrait imaginer
que soit ainsi form un trou de ver entre les bouches des deux
trous noirs. Muni de votre anneau de survie, vous pourriez
vous jeter dans un trou et ressortir par lautre. Cette ide a t
beaucoup utilise en science-fiction pour les voyages dans
lespace et dans le temps. Peut-tre le trou de ver pourrait-il
mme conduire un univers entirement diffrent. Les possi
bilits de recblage de lUnivers sont infinies - mais noubliez
pas votre anneau magique.

26
Le Big Bang

LEXPLOSION M ERE

Chronologie
1927
1929
1948

1949
1965
1992

Friedmann et Lematre conoivent la thorie du Big Bang


Hubble observe lexpansion de lUnivers
Prdiction du fond diffus cosmologique
Calculs de la nuclosynthse primordiale par Alpher et
Gamow
Hoyle introduit le terme de Big Bang
Penzias et Wilson dtectent le rayonnement du fond
cosmologique
Le satellite cartographie le fond diffus
cosmologique

La naissance de lUnivers, dans une explosion phnom


nale, cra lespace, la matire et le temps tels que nous les
connaissons. Prdit par les mathmatiques de la relativit
gnrale, le Big Bang se rvle galement dans la fuite des
galaxies, les proportions dlments lgers prsents dans
lunivers et le fond diffus micro-onde qui baigne le ciel.
Le Big Bang est lexplosion mre - celle par laquelle
naquit lUnivers. En regardant autour de nous aujourdhui,
148

nous voyons des signes de lexpansion de notre Univers et en


dduisons quil a d tre plus petit et plus chaud par le pass.
Pousser ce raisonnement jusqu sa conclusion logique
signifie que le cosmos dans son intgralit pourrait avoir
trouv son origine en un point unique. Au moment de lignition, espace, temps et matire furent tous crs ensemble
dans une boule de feu cosmique. Trs progressivement, en
14 milliards dannes, ce nuage bouillant et dense a enfl,
sest refroidi et a fini par se fragmenter pour donner les
toiles et les galaxies qui parsment aujourdhui les deux.

Ce nest pas une blague Lexpression Big Bang fut en fait


forge pour tourner cette thorie en ridicule. Lminent astro
nome britannique Fred Hoyle considrait comme absurde
lide que lUnivers tout entier puisse provenir dun seul
point. Dans une srie de confrences diffuses pour la pre
mire fois en 1949, il se moquait dune proposition tire par
les cheveux du mathmaticien belge Georges Lematre qui
avait dcouvert une telle solution dans les quations de la
relativit gnrale. Hoyle prfrait, lui, croire une vision
plus durable du cosmos. Dans son Univers stationnaire,
matire et espace taient continuellement crs et dtruits
et pouvaient exister pour une dure indtermine. Nan
moins, les lments dobservation samassaient, et dans les
annes 1960, limage statique de lUnivers de Hoyle dut cder
face au poids des lments en faveur du Big Bang.

LUnivers en expansion Trois observations cruciales


assurrent le succs du modle du Big Bang. La premire est
lobservation par Hubble dans les annes 1920 de la rcession
des galaxies par rapport la ntre. Observes une certaine
distance, toutes les galaxies sloignent les unes des autres
comme si le tissu de lespace-temps stendait et stirait,
suivant la loi de Hubble. Une consquence de cette expansion
est quil faut la lumire un petit peu plus de temps pour
nous parvenir que si les distances taient fixes. Cet effet
apparat sous la forme dun dcalage dans les frquences de
149

la lumire, appel dcalage vers le rouge parce que la lumire


reue est plus rouge que la lumire mise par ltoile ou la
galaxie lointaine. Les dcalages vers le rouge peuvent tre
utiliss pour calculer les distances astronomiques.

Rglez votre tlviseur sur nimporte quelle chane


quil ne reoit pas; environ 1 % de la neige que vous
voyez est due aux vestiges du Big Bang. La prochaine
fois que vous vous plaindrez quil ny a rien la tl,
souvenez-vous que vous pouvez toujours regarder
la naissance de lUnivers.
Bill Bryson, 2005

Les lments lgers Si lon remonte le temps jusquaux


premires heures de lUnivers, juste aprs le Big Bang, tout
tait concentr dans un bouillonnant chaudron surchauff.
Durant la premire seconde, lUnivers tait si chaud et si
dense que mme les atomes ntaient pas stables. mesure
quil grandit et se refroidit, une soupe de particules mergea,
pleine de quarks, de gluons et dautres particules fondamen
tales (cf. page 120). Aprs seulement une minute, les quarks
sassemblrent les uns avec les autres pour former protons
et neutrons. Puis, dans les trois premires minutes, la chimie
cosmique combina protons et neutrons en noyaux atomiques,
selon leurs nombres respectifs. Cest ce moment que les
premiers lments autres que lhydrogne furent forms par
fusion nuclaire. Une fois lUnivers refroidi en de de la
limite de fusion, aucun lment plus lourd que le bryllium
ne pouvait plus tre fabriqu. LUnivers primordial regorgeait
donc de noyaux dhydrogne, dhlium, de traces de deut
rium (hydrogne lourd), de lithium et de bryllium crs par le
Big Bang lui-mme.
Dans les annes 1940, Ralph Alpher et Georges Gamow
prdirent les proportions dlments lgers produits par le
Big Bang et leurs calculs ont t confirms, jusque par les
observations les plus rcentes dans les toiles combustion
lente et les nuages de gaz primitifs de notre Voie Lacte.
150

Chronologie du Big Bang


13,7 milliards dannes [aprs le Big Bang] Aujourdhui
(temprature,! = 2,726 kelvins)
200 millions dannes Re-ionisation: les premires
toiles rchauffent et ionisent lhydrogne gazeux (T = 50 K)
380000 ans Recom binaison: lhydrogne gazeux se
refroidit et forme des molcules (T = 3000 K)
10000 ans Fin de lre domine par le rayonnement
(T= 12000 K)
1000 secondes Dsintgration des neutrons isols
(T = 500 millions de kelvins)
180 secondes Nuclosynthse: formation de lhlium et
dautres lments partir de lhydrogne (T = 1 milliard de
kelvins)
10 secondes Annihilation des paires lectron-positron
(T = 5 milliards de kelvins)
1 seconde Dcouplage des neutrinos (T ~ dix milliards de
kelvins)
100 microsecondes Annihilation des pions (T - mille mil
liards de kelvins)
50 microsecondes Transition QCD : les quarks se lient en
protons et neutrons (T - deux mille milliards de kelvins)
10 picosecondes Transition lectrofaible: les forces
lectromagntique et nuclaire faible se sparent (T 1-2 millions de milliards de kelvins)
Avant ce temps, les tempratures sont si leves que notre
connaissance de la physique est incertaine.

Eclat micro-onde Un autre des piliers soutenant la thorie


du Big Bang fut la dcouverte en 1965 de lcho, tnu, du Big
Bang lui-mme, Arno Penzias et Robert Wilson travaillaient
sur un tlescope radio au Bells Lab, lorsquils furent intri
gus par un faible bruit dont ils ne pouvaient se dbarrasser,
il semblait quune source micro-ondes couvrt tout le ciel,
correspondant une temprature de quelques kelvins.
Aprs en avoir parl lastrophysicien Robert Dicke
de universit de Princeton, ils ralisrent que leur signal
151

correspondait aux prdictions de lclat du Big Bang. Ils


taient tombs sur la radiation micro-onde du fond cos
mologique, une mer de photons, vestige du bouillant Uni
vers primordial. Dicke, qui avait construit une antenne radio
similaire pour observer le fond diffus, se rjouit moins:
Mince, on sest fait doubler ! lcha-t-il.
Lexistence du fond diffus avait t prdite dans la thorie
du Big Bang par George Gamow, Ralph Alpher et Robert Her
mann en 1948. Mme si des noyaux furent synthtiss dans
les trois premires minutes, les atomes ne furent pas forms
avant 400000 ans. Les lectrons chargs ngativement
finirent par se coupler aux noyaux chargs positivement pour
former des atomes dhydrogne et dautres lments lgers.
Le retrait des particules charges, qui diffractaient et blo
quaient la lumire, dispersa le brouillard et rendit lUnivers
transparent. Ds lors, la lumire put se propager librement
travers lUnivers, nous permettant de voir jusque-l. Bien
que le brouillard du jeune Univers ft initialement chaud
(~ 3000 K), lexpansion de lUnivers la dcal vers le rouge
si bien que nous le percevons aujourdhui une tempra
ture infrieure 3 K (trois degrs au-dessus du zro absolu).
Cest ce que Penzias et Wilson ont observ. Avec ces trois
piliers intacts encore aujourdhui, la thorie du Big Bang est
largement accepte par les astrophysiciens. Une poigne
dveloppe encore le modle statique de Fred Hoyle, mais les
observations y sont difficiles expliquer.

Il y a un plan cohrent dans lUnivers,


bien que je ne sache pas un plan de quoi.
Fred Hoyle, 1915-2001

Pass et destine Quy avait-il avant le Big Bang? Lespacetemps ayant t cr par le Big Bang, cette question na
pas vraiment de sens - un peu comme demander: o la
Terre commence-t-elle? ou quy a-t-il au nord du ple
Nord?. Nanmoins, les spcialistes de physique math
matique explorent le dclenchement du Big Bang dans des
152

espaces multidimensionnels (souvent 11 dimensions) via


les mathmatiques de la thorie des cordes et de la thorie
M. Ils considrent la physique et les nergies des cordes et
des membranes dans ces espaces multidimensionnels et
incorporent des ides de physique des particules et de mca
nique quantique pour voir comment peut se dclencher un tel
vnement. En faisant des liens avec des ides de physique
quantique, certains cosmologistes sintressent galement
lexistence dunivers parallles.
Dans le modle du Big Bang, lUnivers volue. La destine
du cosmos est essentiellement dicte par le rapport entre la
quantit de matire qui le maintient par gravit et les autres
forces physiques qui tendent le dchirer, dont lexpansion.
Si la gravit lemporte, alors il se peut quun jour il cesse son
expansion et mme seffondre sur lui-mme, finissant en un
Big Bang invers appel Big Crunch. Les Univers pour
raient ainsi connatre plusieurs cycles de naissances et de
morts. Si lexpansion et les autres forces rpulsives (comme
lnergie noire) gagnent, elles finiront par disperser toiles,
galaxies et plantes et notre Univers deviendra un dsert
sombre de trous noirs et de particules. Enfin il reste la pos
sibilit dun Univers Boucle dOr, o les forces dattraction
et de rpulsion squilibrent, et o lexpansion se poursuit
indfiniment quoiquelle ralentisse peu peu. Cest le plus
probable daprs la cosmologie contemporaine; notre Uni
vers est Juste comme il faut.

G lossaire

Acclration. Variation de la vitesse dun corps par unit


de temps.
Alatoire. Un vnement alatoire nest dtermin que par
le hasard. Aucun rsultat particulier nest favoris.
Atome. Plus petite unit de matire susceptible dexister
indpendamment. Les atomes contiennent un noyau dur
constitu de protons (charge +) et de neutrons (sans charge)
entour dun nuage dlectrons (charge -).
Boson. Particule possdant une fonction donde sym
trique ; deux bosons peuvent occuper le mme tat quantique
(cf. Fermion).
Champ. Moyen de transmettre une force distance. lec
tricit, magntisme, gravitation sont des champs.
Corps noir (rayonnement). Lumire mise par un objet noir
une temprature donne, prsentant un spectre caract
ristique.
Dcalage vers le rouge. Dcalage de la longueur donde de
la lumire mise par un objet sloignant de nous, d leffet
Doppler ou lexpansion cosmologique. Permet de mesurer la
distance des galaxies et des toiles lointaines.
Diffraction. talement et dispersion des ondes au passage
dun bord.
Dualit onde-corpuscule. Caractrise des entits, en parti
culier la lumire, qui se comportent tantt comme des ondes,
tantt comme des particules.
154

lasticit. Les matriaux lastiques obissent la loi


de Hooke. Leur allongement est proportionnel la force
applique.
lectricit. Flux de charges lectriques, courant dune
certaine intensit caractris par une tension et ralenti ou
bloqu par la rsistance.
nergie. Proprit des choses qui dterminent leur poten
tiel de transformation. Elle est globalement conserve mais
peut tre transforme de lune lautre de ses formes.
Entropie. Mesure du dsordre. Plus une chose est ordonne,
moins lentropie y est grande.
Fermion. Particule obissant au principe dexclusion de
Pauli, selon lequel deux fermions ne peuvent se trouver dans
le mme tat quantique (cf. Boson).
Fond diffus (rayonnement micro-onde d au). Rayonne
ment micro-onde tnu baignant le ciel tout entier. Vestiges
lumineux du Big Bang, refroidis et dcals vers le rouge
jusqu une temprature de 3 K.
Force. Attraction, pousse, rpulsion modifiant le mouve
ment de quelque chose. La deuxime loi de Newton dfinit la
force par son rapport de proportionnalit avec lacclration
quelle produit.
Frquence. Nombre de crtes dune onde qui passent en un
point pendant une unit de temps.
Galaxie. Groupe ou nbuleuse de millions dtoiles agglo
mres par la gravitation. Notre propre Voie Lacte est une
galaxie spirale.
Gaz. Nuage de molcules ou datomes libres. Les gaz nont
pas de frontire mais peuvent tre confins.
Gravitation. Force fondamentale par laquelle toute
masse exerce sur toute autre m asse une attraction. La
gravitation est dcrite par la thorie de la relativit gn
rale dEinstein.
interfrence. Superposition dondes de diffrentes phases
pouvant se renforcer (en phase) ou sannuler (dphases).
Intrication. Concept physique quantique suivant lequel
des particules interagissant un moment dans le temps
conservent ensuite en elles cette information et peuvent
ainsi tre utilises pour des communications instantanes.
155

Isotope. lment chimique existant sous plusieurs formes,


avec le mme nombre de protons mais des nombres de neu
trons diffrents lintrieur du noyau - les isotopes ont donc
des masses atomiques diffrentes.
Masse. Proprit quivalente au nombre datomes ou la
quantit dnergie que quelque chose contient. Linertie est
un concept similaire qui dcrit la masse en termes de rsis
tance au mouvement - un objet plus lourd (plus massif) est
plus difficile mettre en mouvement.
Mtrique (de lespace-temps). Combinaison de lespace
gomtrique et du temps en une unique fonction math
matique.
Mondes multiples (hypothse des). Concept de physique
quantique et de cosmologie selon lequel il existe plusieurs
Univers parallles, qui apparaissent au fur et mesure que
surviennent des vnements - et nous appartenons toujours
la mme branche.
Mouvement (quantit de). Produit de la masse par la
vitesse, correspondant au degr de difficult pour arrter un
objet en mouvement.
Noyau. Partie centrale, dure, de latome, constitue de pro
tons et de neutrons souds ensemble par la force nuclaire
forte.
Observateur. En physique quantique, un observateur est
quelquun qui ralise une exprience et mesure un rsultat.
Onde :
Fonction donde. En physique quantique, fonction math
matique qui dcrit toutes les caractristiques dune particule
ou dun corps, et en particulier la probabilit quil possde
certaines proprits ou se trouve en un certain point.
Front donde. Ligne de crte dune onde.
Longueur donde. Distance entre deux crtes successives
dune onde.
Phase. Dcalage relatif entre deux ondes, mesur en frac
tion de la longueur donde. Une longueur donde complte de
dcalage correspond 360 ; si le dcalage relatif est de 18,
les deux ondes sont exactement dphases (cf. galement
Interfrence).
Photon. Forme corpusculaire de la lumire.
156

Pression. Force par unit de surface. La pression dun gaz


est la force quexercent ses atomes ou ses molcules sur la
surface interne de son contenant.
Quanta. Briques dnergie les plus petites, telles quelles
apparaissent en physique quantique.
Quark. Particule lmentaire; trois se combinent pour
former un proton ou un neutron. La matire constitue de
quarks est appele hadrons .
Qubits. Bits quantiques. Similaire aux bits dun ordinateur
classique mais comprenant de linformation quantique.
Rflexion. Inversion du sens de propagation dune onde
incidente sur une surface, par exemple un rayon lumineux sur
un miroir.
Rfraction. Dviation dune onde, gnralement due son
ralentissement lors de son passage dans un milieu donn
- par exemple de la lumire travers un prisme.
Spectre. La squence des ondes lectromagntiques, des
ondes radio aux rayons X et gamma, en passant par la lumire
visible.
Supernova. Explosion dune toile dune certaine masse
arrive en fin de vie.
Turbulence. Lorsque lcoulement dun fluide est trop
rapide, il devient instable etturbulent, et des phnomnes de
tourbillons apparaissent.
Univers. Lensemble de lespace et du temps. LUnivers par
dfinition inclut tout, mais certains physiciens imaginent des
Univers parallles distincts du ntre. Notre Univers serait
g denviron 14 milliards dannes, daprs la vitesse de son
expansion et lge des toiles.
Vide. Le vide ne contient absolument aucun atome. Il
nexiste nulle part dans la nature - mme lespace intergalac
tique contient quelques atomes par centimtre cube - mais
les physiciens peuvent sen approcher dans les laboratoires.
Vitesse (vecteur). Le vecteur vitesse dsigne la fois la
vitesse et la direction de celle-ci. Il correspond la distance,
dans cette direction, dont se dplace le corps pendant une
unit de temps.

Table des matires

Matire en mouvement
1. Le principe de M a c h ............................................
2. Les lois de Newton..............................................
3. Les lois de Kepler...............................................
4. La conservation de lnergie...................................
5. Le mouvement harmonique simple..........................
6. La loi de Hooke...................................................
7. Lquation de Bernoulli.........................................

5
10
15
21
27
33
39

Sur les ondes


8. La thorie des couleurs de Newton..........................
9. Le principe de H uygens............................ ............
10. La loi de Snell-Descartes.....................................
11. Leffet Doppler..................................................
12. L a lo id Ohm...................................................
13. La rgle de la main droite....................................
14. Les quations de M axw ell...................................

45
51
57
63
68
74
80

nigmes quantiques
15. La loi de Planck................................................
16. Leffet photolectrique.......................................
17. Lquation donde de Schrdinger..........................
18. Le chat de Schrdinger.......................................

86
92
98
103

Atomes atomiss
19. Latome de Rutherford........................................
20. La fission nuclaire............................................
21. Le modle standard............................................
22. La particule Dieu...............................................

108
114
120
126

Espace et temps
23. La relativit restreinte........................................
24. La relativit gnrale..........................................
25. Les trous noirs..................................................
26. LeB igB an g....................................................

131
137
142
148

Glossaire.........................................................

154

Achev dimprimer en Italie par ^r=r Grafica Veneta


en mars 2013
Dpt lgal mars 2013
EAN 9782290058572
DTP L21ELLN000496N001
Ce texte est compos en Akkurat
Conception des principes de mise en page :
mecano, Laurent Batard
Composition : PCA
DITIONS J AI LU
87, quai Panhard-et-Levassor, 75013 Paris
Diffusion France et tranger : Flammarion

Vibrio
1065

Les Lois essentielles


de la physique
Les

rnhiLt De Le$p^ce
GcmWmtG DePui

intR j^w e
De$ rv)iLLn^iR.e$.

Intimidante et complexe, la physique est aussi une discipline


du quotidien. Cest ce que dmontre cet ouvrage qui, de la thorie
des couleurs la fusion nuclaire, dcortique les principales lois
de la physique jusque dans leurs applications pratiques.
Des concepts fondamentaux (lois de Newton ou de Kepler)
jusquaux dcouvertes rcentes (trous noirs. Big Bang),
enrichi de citations, de rappels historiques et de notices
biographiques, ce manuel permet dassimiler des notions
complexes mais passionnantes !

JOANNE BAKER
Docteur en physique de luniversit de Sydney, Joanne Baker
est aussi rdactrice en chef du magazine Science.

www.librio.net

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