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L'ALCHIMIE
ET

LES ALCHIMISTES

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IUMS.

TTP. SIMON RAO* ET COMI'

4,

HUE D'eRFURTH.

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'L'ALCHIMIE
FT

T.

F*

ALCHIMISTES
or

ESSAI HISTORIQUE ET CRITIQUE

SI

I-

PHILOSOPHIE HERMTIQUE

* h

LOUIS FIGUIER
Dorleur

M<>n <<, docteur

en utociiM,

de Pharmacie

lo

rhhw

l'rol.-

Pari*

PARIS
VICTOR LECOU, DITEUR

LIHR

mrf:

dp.

la socit des cens de i.rttrrs


10

Rue du Bouloi

10

XDcr.cu v
f

^tAiirpt

l'FdiUMir de cet ouvrage se rservent le droit

de reproduction

de iraduriion

-"*r*r.

BIBLIOTHEI

.7OIA
AIOYACr.-YSTS.

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Malgr
depuis

le

la fin

profond discrdit dans lequel

du dernier

tombe

elle est

sicle, l'alchimie n'a pas

perdu

le

privilge d'veiller la curiosit et de sduire l'imagination. Le

mystre qui

l'enveloppe, lect merveilleux

ses doctrines, le

moire de

ses

renom

que

l'on prte

fantastique qui s attache la

adeptes, tout cet ensemble

demi

m-

voil

de

ralits et d'illusions, de vrits et de chimres, exerce en-

core sur certains esprits un singulier prestige. Aussi, de-

puis Aurlius Augurelle, qui composa, en 1514, son pome


latin Chrysopoa, jusqu' l'auteur de Faust, les potes et les

faiseurs de lgendes n'ont pas

source fconde,

manqu

et l'imagination a

ce curieux domaine, dont

les

d'aller puiser cette

rgn sans partage dans

savants ngligeaient l'exploraa

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Il

L'alchimie est

tion.

toire les

partie

la

la

moins connue de

pinion gnralement rpandue que

la

l'his-

sciences. L'obscurit des crits hermtiques, l'oles

recherches relatives

pierre philosophale et la transmutation des

ne sont qu'un assemblage d'absurdits

et

de

tourn de ce sujet l'attention des savants.

dant carter sans trop de peine

folies,

mtaux
ont d-

On peut cepenque

les difficults

le style

obscur des alchimistes oppose l'examen de leurs ides.

Quant

l'opinion

qui condamne tous leurs travaux

comme

insenss ou ridicules, sur beaucoup de points elle est fausse,

sur presque tous

L'alchimie ft-elle,

exagre.

est

elle

d'ailleurs, le plus insigne

monument de

la folie

des

son tude n'en serait point encore ngliger.

de suivre
les

l'activit

de

la

Il

hommes,
est

bon

pense jusque dans ses aberrations

plus tranges. Dtourner les yeux des garements de

l'humanit, ce n'est point kr servir; rechercher, au con-

en quels abmes a pu tomber

traire,

ter l'orgueil

lgitime

que

ses

Disons enfin que l'alchimie est

derne
de

les

raison, c'est ajou-

la

mre de

la

chimie mo-

travaux des adeptes d'Herms ont fourni la basr

l'difice actuel des sciences

tressent

la

triomphes nous inspirent.

donc

chimiques. Ces doctrines in-

l'histoire des sciences

autant que celle de

la

philosophie.

L'ouvrage, ou plutt

du
de

l'essai

que

je

soumets au jugement

public, a pour but d'attirer l'attention sur cette priode


la science

des temps passs. Voici l'ordre que j'ai cru pou-

voir adopter pour

la

La premire partie

distribution des matires.


est

consacre

un expos analytique

des opinions et des doctrines professes par les philosophes

hermtiques.

On y

trouvera

le

tableau

sommaire des travaux

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11!

excuts par les alchimistes pour

la

recherche de

pienv

la

philosophale, et le rsum des principales dcouvertes chi-

miques qui leur sont dues.


La seconde partie

ast

une

sorte d'tude historique

essaye de fixer le rle

que

du moyen ge et

renaissance, poque o,

sait,

elle exera

-de la

le plus d'empire sur

La troisime
les

l'alchimie a jou dans

partie,

est

ments tranges qui ont entretenu


croyance aux doctrines de

la

si

o Ton
socit

comme on

le

les esprits.

Histoire

intitule

transmutations mtalliques,

la

des principa-

un rsum des vnelongtemps en Europe

la

On

science transmutatoire.

eu soin de donner de chacun de ces

faits, si

merveilleux

en apparence, l'explication qui parat aujourd'hui

la

plus

probable.

La dernire

partie,

V Alchimie au dix- neuvime

pour but de montrer que

les

sicle, a

opinions alchimiques ne sont

pas de nos jours compltement abandonnes, et de mettre en

que -quelques personnes invoquent encore

rejief les motifs

pour

les justifier.

Le sujet que

j'ai

trait

pouvait donner matire

dveloppements plus tendus.


pour cet

essai,

J'ai

des

cru devoir m'imposer,

des limites qu'il serait facile de dpasser plus

tard.

Je

me fais un

auxquelles

j'ai

devoir, en terminant, de signaler les sources

eu recours pour cette suite d'tudes. Le sa-

vant ouvrage de M.

publie en

Hermann Kopp, Geschichte der Chemie,

844, m'a fourni des documents prcieux pour

ce qui se rapporte l'exposition des travaux excuts par les

alchimistes dans

la

recherche

(le la

pierre philosophale. J'ai

trouv dans le livre, dj ancien, de G. de Hoghelandc. Histo-

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IV

rixaliquot transmutationis melallicx, plusieurs rcits intressants de transmutations. Mais c'est principalement l'ou-

vrage spcial sur l'alchimie, publi Halle, en 1832, par

Schmieder, professeur Cassel (Geschichte der Alcliemie),

que

j'ai

emprunt

les

renseignements les plus utiles pour

de ce genre. Compos par un partisan d-

l'histoire des faits

clar des ides alchimiques, le livre


est riche

graphiques,
teur, j'ai

du professeur de

Cassel

de documents puiss aux meilleures sources biblioet,

pu

en

tirer

faisant la part des prdilections

un

parti utile des faits

dont

il

de l'au-

a rassembl

les dtails.

Mon but
l'attention

sera atteint

du public

si

ce petit ouvrage russit attirer

littraire et

scientifique sur

une p-

riode aussi curieuse qu'ignore de l'histoire des sciences.

Paris,

25 septembre 1854.

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EXPOSE

DES DOCTRINES

ET DES TRAVAUX

DES ALCHIMISTES

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EXPOS
DBS

DOCTRINES ET DES TRAVAUX


DES ALCHIMISTES

comme

L'objet de l'alchimie, c'est,


la

transmutation des mtaux

mtaux nobles,

faire

ment trouv
nomnes de

les

mtaux

vils

en

de cette singulire science qui ne

compte pas moins de quinze

Le principe de

personne ne l'ignore,

changer

de For ou de l'argent par des moyens

fut le but

artificiels, tel

sicles

de dure.

transmutation mtallique a probable-

la

sa source dans l'observation des premiers phla

chimie. Ds que l'exprience eut

fait

connatre

quelles modifications, quelles transformations surprenantes

provoque
l'espoir

l'action

de faire de

En voyant

mutuelle des corps mis en prsence,


l'or

dut s'emparer de

les altrations

l'esprit

nombreuses que

les

des

hommes.

mtaux prou-

vent sous l'influence des traitements les plus simples, on crut

pouvoir produire dans leur nature intime une modification


plus profonde, former de toutes pices des
et

mtaux prcieux,

imiter ainsi les plus rares productions de

dbut de

la

science,

un

tel

la

nature.

Au

problme n'avait rien au fond

que d'assez lgitime; mais, dans une question semblable,

l'en-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

un lment

tranement des passions humaines suscitait

trop

oppos aux dispositions philosophiques. Ces tentatives, qui


n'auraient

offrir

chimie naissante qu'un problme

la

secondaire et passager, devinrent le but de tous ses travaux,

pendant douze

et

que vers

le

rsumrent en

sicles la

Ce

entier.

n'est

milieu du seizime sicle, que quelques savants,

dcourags de tant d'efforts inutiles, commencrent d'lever


premires barrires entre l'alchimie, ou Fart prtendu

les

des faiseurs d'or, et

dpendante

la

comme

chimie considre

et affranchie

science in-

de tout but particulier.

quelle poque et chez quelle nation faut-il placer la

naissance de l'alchimie? Pour donner de leur science une

imposante ide,

les

adeptes ont voulu reporter son origine

aux premiers ges du monde. Olus Borrichius, dans son


ouvrage
fait

latin

remonter

qu'il place

sur Y Origine et les progrs de la chimie,


cette science

aux temps de

son berceau dans

les ateliers

geron de l'criture. Cependant

la cration,

de Tubalcan,

commun

le

se contentait d'attribuer cette dcouverte


giste, c'est--dire trois fois grand,

On comprend

ce

titre,

sans peine que

l'alchimie aient tenu

des alchimistes

Herms Trism-

qui rgna chez

les

anciens

comme l'inventeurde tous

gyptiens, et que ce peuple rvrait


les arts utiles, et avait,

puisle for-

lev au rang de ses dieux.


les

premiers partisans de

honneur d'ennoblir leur science en

confondant ses dbuts avec ceux de l'humanit

et lui accor-

dant l'antique Egypte pour patrie. Mais ce qui a lieu de


surprendre, c'est qu'un crivain moderne
telle

opinion et lui

ses lumires.

Hoefer

ait

Dans son Histoire de

s'est efforc

la transmutation

ait

adopt une

fourni le poids de son autorit et de


la

de dmontrer que

Chimie, M.
les

le

docteur

recherches relatives

des mtaux remontent aux

temps

les

plus reculs, et qu'elles faisaient partie de cet ensemble de

connaissances dsign sous le

nom

d art sacr, qui

fut, dit-

on, cultiv depuis les temps historiques au fond des temples


gyptiens.

Nous sommes

i>eu

dispos, en principe, nous

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TRAVAUX DES
rendre cette opinion

si

ALC1IMISTES.

rpandue, que

anciens gyptiens

les

ont possd les trsors de toute la science humaine. De ce

qu'un mystre profond a toujours drob aux yeux de

cieuses retraites, les prtres


n'est point,

il

sonnement

le

fait

et

de Memphis, on

leur

accorder

la

no-

gnie humain peut enfanter. Le

rai-

contraire nous

gyptiens ont

de Thbes

nous semble, autoris

de tout ce que

tion

l'his-

travaux auxquels se consacraient, dans leurs silen-

toire les

semblerait plus logique.

Les

usage, sans doute, de procds pratiques,

de recettes empiriques applicables aux besoins des arts.


Mais tous ces faits n'taient point lis en

depuis

Si,

moyen

le

un corps de

science.

ge, ce prjug s'est rpandu que les

gyptiens possdaient en chimie des connaissances profondes, c'est

res

que

emblmes

les

singuliers, les caractres bizar-

qui couvraient l'extrieur de leurs monuments, demeu-

rant alors impntrables pourtous, firent

penserau vulgaire

que ces signes mystrieux taient destins reprsenter, sur


diverses branches de la science humaine, des rvlations

les

perdues depuis

ments

positifs

cette

poque. Mais l'absence de tous docu-

propres dvoiler

nature et l'tendue des

la

travaux scientifiques de ces peuples, permet de leur contester

de

si

hautes connaissances.

rement l'alchimie, comme tous

En
les

ce qui touche particuli-

documents

crits

qui

la

concernent ne remontent pas au del du quatrime sicle de


l're chrtienne,

il

est d

une saine critique historique de ne

point fixer son origine plus haut que cette poque.

Les ouvrages dont nous parlons appartiennent aux auteurs


byzantins.

chez

les

11

donc probable que l'alchimie prit naissance


du Bas-Empire, dans cette heureuse Byzancv

est

savants

les lettres et les arts

trouvrent

sicle contre les agitations

un refuge au quatrime

qui bouleversaient alors tous

les

grands tats de l'Europe.


Les premiers crits alchimiques mans des crivains de

Byzance appartiennent au septime


alors, considre

comme

le

sicle.

L'Egypte

berceau de tontes

les

tait,

sciences

1.

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I/ALCUIM1E ET LES ALCHIMISTES

Pour prter plus

humaines.
la plume

mme du

la

pense de

la

biblio-

nombre considrable de

faussement rapports des personnages

traits qui furent

appartenant des poques fort antrieures. Ces


plus grand

attribuer

les

dieu Herms. C'est ainsi que

praphie alchimique s'enrichit d'un

le

ouvrages,

d'autorit leurs

eurent

auteurs byzantins

les

nombre

dont

traits,

existe en manuscrit, se trouvent au-

jourd'hui dans diverses bibliothques de l'Europe,

M.

et

le

docteur Hoefer en a mis quelques-uns au jour dans son Histoire de la chimie. Mais
le style,

il

est facile

de se convaincre d'aprs

que ce ne
plume des moi-

rcriture, le papier de ces manuscrits,

sont l que des uvres apocryphes dues la

nes des huitime, neuvime et dixime sicles.


C'est

donc aux savants de Constantinople

qu'il convient

de

rapporter les premires recherches relatives la transmutation des mtaux. Mais les savants grecs entretenaient des relations continuelles avec l'cole d'Alexandrie
fut-elle cultive

gypte.

Au septime

sicle, l'invasion

bes suspendit quelque temps

mais une
de

la

aussi l'alchimie

presque simultanment en Grce

le

et

dans

de l'Egypte par

les

cours des travaux scientiques

peuple nouveau solidement tabli sur

fois le

l'E-

Ara;

le sol

conqute, le flambeau des sciences fut rallum. Les

Arabes, continuant

les

recherches de l'cole d'Alexandrie,

s'adonnrent avec ardeur l'tude de l'uvre hermtique.


fut introduite chez toutes les nations

Bientt l'alchimie
les

Arabes avaient port

time sicle,

elle

en peu d'annes,

le

pntra avec eux en Espagne, qui devint,

plus actif foyerdes travaux alchimiques.

le

Du neuvime au onzime
tait

plong dans

conservait seule

le

la

sicle, tandis

barbarie

la

que

le

monde

prcieux dpt des sciences. Le petit

Grenade

et

les coles

entier

plus profonde, l'Espagne

bre d'hommes clairs dissmins en Europe

cher dans

triomphe de leurs armes. Au hui-

allait

nomcher-

de Cordoue, de Murcie, de Sville, de

de Tolde, la tradition des connaissances librales,

ej c'est ainsi

que l'alchimie

fut

pni peu rpandue

er

Oci-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


quand

Aussi,

lent.

la

domination arabe se trouva anantie

en Espagne, l'alchimie avait dj conquis sur

une

cident

patrie nouvelle.

de l'Oc-

le sol

Arnauld de Villeneuve, sain

Thomas, Raymond Lulle, ttoger Bacon, avaient puis chez


Arabes

les

le

de ces

crits

me de leur

got des travaux hermtiques. Les nombreux

hommes
vie,

clbres, l'clat de leur

hommes un

science qui offrait la passion des


cile.

Au quinzime sicle, l'alchimie

l'tendue

nom,

la

renom-

rpandirent promptement en Europe une

du monde

aliment fa-

tait cultive

dans toute

chrtien. Le dix-septime sicle vit

l'a-

poge de son triomphe; mais, descendue alors des crits

du laboratoire
tion du vulgaire,
et

des savants dans l'ignorance et l'imaginaelle prparait

sa ruine par l'excs de

s<'s

folies.

C'est cette
devait

poque que s'opra

donner naissance

la

cement du dix-septime

scission favorable qui

moderne. Au commen-

la chimie

quelques savants, effrays du

sicle,

long dbordement des erreurs alchimiques, commencrent

nrracher
puis

si

la

science

aux

voies dplorables o elle s'garait de-

longtemps. La transmutation des mtaux avait t

comme le problme le plus lev, ou


comme Tunique but des recherches chimiques. Ds ce

considre jusque-l
plutt

moment,

le

champ

des travaux s'agrandit, et sans abandon-

ner compltement encore

on

fit

tout

de

la

croyances hermtiques,

les vieilles

chimie une science plus vaste, indpendante de

problme

particulier, et

l'action molculaire et

tions
les

de

innombrables

embrassant

rciproque

d<*s

le

cercle

immense

corps. Les observa-

recueillies par les alchimistes devinrent

lments de cette rvolution tardive

prtes, elles ouvrirent bientt

une

des vrits naturelles. Toutefois

le

plus sagement inter-

voie favorable l'tude

triomphe

dfinitif fut long

s'accomplir, la nouvelle cole des chimistes dut conqurir


le terrain pied pied.

de

l'histoire

Pliimre

La lutte fut

difficile, et cette

priode

des sciences est fconde en pripties. L'antique

du grand o uvre

avait jet dans les esprits

de

si yi 7

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L'ALCIIMIE

ET LES ALCHIMISTES.

ves racines, qu'elle conserva jusqu'

la fin

du

sicle dernier

d'opinitres sectaires et d'inbranlables dfenseurs. La victoire

ne

dcidment acquise qu'aprs

fut

morable opre dans

la

rformation

chimiques par

les sciences

le

m-

gnie de

Lavoisier.

Ce court aperu historique rsume suffisamment

l'ide g-

nrale que nous devions prsenter de falchimie avant d'a-

border l'exposition de ses doctrines.

dans l'analyse de

ses principes et

Entrons maintenant

de ses thories.

CHAPITRE PREMIER
PRINCIPES FONDAMENTAUX DE l'aLCHIMIE.

PROPRITS ATTRIBUES

A LA PIERRE PHILOSOPHAIS.

Sur quelle base, sur quel fondement thorique reposait


doctrine de

la

la

transmutation des mtaux? Elle s'appuyait

sur deux principes que Ton trouve invoqus chaque instant

dans

les crits

des alchimistes

la

thorie de la composition

le sein du globe.
mtaux comme des corps
admettaient de plus que leur composition tait

des mtaux, et celle de leur gnration dans

Les alchimistes regardaient

composs;

ils

uniforme. D'aprs eux, toutes

les

les

substances offrant

ractre mtallique taient constitues par

lments communs,

le soufre

et le

mercure

de proprits que l'on remarque chez


tenait

le

ca-

funion de deux
;

diffrence

la

les divers

qu'aux proportions variables de mercure

mtaux ne
et

de soufre

entrant dans leur composition. Ainsi l'or tait form de beau-

coup de mercure

trs- pur,

fre trs-pur aussi

le

uni une

petite quantit

de sou-

cuivre, de proportions peu prs gales

-S
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TRAVAUX DES ALCHIMISTES


de ces deux lments;

d'un peu de mercure impur,

fix et

C'est ce
fait

soleil

l'or

dit -

il

d'un peu de soufre trs-pur,

et

comme

que

sa plus

l'autre,

Quand

inoins jaune...

de

grande partie

gure ni plus
forme Vnus

cheur impure,

l'un

et

moindre non

impur de

que de

mercure

est

telle

l'autre,

cuivre)... Si le soufre a

si le

l'or

subtil

fixe, et qu'il se

sorte qu'il n'y ait

fixit et

impur, en partie

se

il

une blan-

fixe et

n'a qu'une blancheur imparfaite, de ce

s'il

livide,

de ce mlange

peu de

ou

est plus

impur, grossier, rouge,

est fixe et la

moins de

ni

(le.

que

vient aussi

le soufre est

mle avec un mercure grossier

et

trs

une rougeur nette;

fixe et clair, qui a

ce soufre n'est pas galement color et qu'il y en a qui est

plus teint l'un

volatil,

form d'un mercure

est

et

que

etc.

que Geber nous indique dans son Abrog du par-

magistre
Le

de beaucoup de soufre mal

l'tain,

en partie

mlange

il

se

fera Jupiter (l'tain).

Ce soufre

mercure, lments des mtaux, n'taient

et ce

point d'ailleurs identiques au soufre et au mercure ordinaires.

Le mercurius des alchimistes reprsente l'lment

propre des mtaux,

en un mot de

la

cause de leur

la

clat,

de leur

ductilit,

mtallit; le sulphur indique l'lment

combustible.
Telle est la thorie sur la nature des

base des opinions alchimiques.

pour consquence directe

mtaux qui forme

la possibilit

d'oprer des transmu-

lments des mtaux sont

tations. Si les

la

On comprend en effet qu'elle a


les

mmes, on peut

esprer, en faisant varier, par des actions convenables, la pro-

portion de ces lments, changer ces corps les uns dans les
autres, transformer le

On ignore

mercure en argent,

en elle-mme

comme

la

scientifique, et qui a t

premier, mais
porte

plomb en

or, etc.

premire manifestation de

il

ne s'en attribue pas

aux anciens.

la

pense

admise jusqu'au milieu du seizime

L'Arabe Geber, au huitime

sicle.

le

quel est l'auteur de cette thorie, remarquable

sicle, la
la

mentionne

dcouverte

il

la

le

rap-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

10

La thorie de

gnration des mtaux est assez claire-

la

ment formule dans


formment

la

plupart des traits alchimiques. Con-

un systme

solu dans la philosophie

ils

la

gnration

ne voient aucune diffrence entre

le

dveloppe-

la

ment du ftus dans


d'un minral dans

Les alchimistes,

la

matrice des animaux et l'laboration

le sein

du

globe.

Boerhaave, remarquent que tous

dit

crs doivent leur naissance a d'autres de


taient avant

maux

herm-

ge, les crivains

formation des mtaux

tiques comparent

animale,

d'ides qui a joui d'un crdit ab-

du moyen

eux

que

les

mme

la

les tres

espce qui exis-

plantes naissent d'autres plantes, les ani-

d'autres animaux et les fossiles d'autres fossiles.

Ils

prtendent

gnratrice est cache dans une semence qui

que toute

la facult

forme

matires sa ressemblance et les rend peu peu sembla-

les

bles l'original... Cette

qu'aucun feu ne peut


le feu,

semence

dtruire

la

est

d'ailleurs

par consquent elle peut agir avec

la

tude et changer une matire mercuriclle en


pce.

si

fort

immuable,

sa vertu prolifique subsiste dans

plus grande prompti-

un mtal de son

es-

Pour former un mtal de toutes


de dcouvrir

quence de

pices,

semence des mtaux.

la

cette thorie

que

les

donc
une cons-

suffisait

les alchimistes appellent

uf phifosophiqt (ovumphilosophicim),
on plaait

il

C'est par

le

uf ou

vase dans lequel

matires qui devaient servir l'opration

du

grand uvre.

On

professait en outre,

stances mtalliques,

au sujet de

une ide

qu'il

que

la

formation des mtaux

vils, tels

tain, tait considre

comme un pur

s'efforant de

donner

fection, tendait

gnration des sub-

importe de signaler. La
le

plomb,

le

cuivre, l'-

accident. La nature,

ses ouvrages le dernier degr

constamment

de per-

produire de l'or, et la nais-

sance des autres mtaux n'tait, selon les alchimistes, que


le rsultat

d'un drangement fortuit survenu dans

la

forma-

tion de ce corps.

faut ncessairement avouer, dit

Salmon, que l'intention de

la

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TRAVAUX DES

ALCHIMISTES.

Il

nature en produisant les mtaux n'est pas de faire du plomb, du

du cuivre, de rtain,

mme

ni

de l'argent, quoique ce mtal

dans le premier degr de perfection, mais de faire de

l'or

qu'il s'y
fait.

rencontre quelques dfauts,

malgr

elle

C'est pourquoi

naissance des mtaux imparfaits

comme

monstres, qui n'arrive que paire que


ses actions, et qiv'elle trouve

la

le der-

manque

et

que cela

se

manque-

Ainsi ce n'est pas elle qu'il en faut accuser, mais le

ment de causes extrieures.


la

c'est

soit

(Y enfant

de ses dsirs); car cette sage ouvrire veut toujours donner


nier degr de perfection ses ouvrages, et, lorsqu'elle y

fer,

nous devons considrer

celle

des avortons et des

nature est dtourne dans

une rsistance qui

lui lie les

mains et

des obstacles qui l'empchent d'agir aussi rgulirement qu'elle a

coutume de

que

crasse

c'est--dire

*.

la

nature, c'est

mercure a contracte par l'impuret de

du

liance qu'il fait


tible

que trouve

faire. Cette rsistance

le

le

lieu

en ce

il

la

la

matrice,

se trouve pour former l'or, et par l'al-

mme

lieu avec

un soufre mauvais et combus-

Ainsi les alchimistes partaient de ce principe fondamental,

que

les

mtaux,

les tres

en gnral toutes

et

monde inorganique,

anims, ces substances avaient

dvelopper au sein de

substances du

les

dous d'une sorte de

taient

la terre, et

la

vie.

Comme

proprit de se

de passer par une srie de

perfectionnements qui leur permettait de s'lever de


imparfait

l'tat parfait.

Pour

les alchimistes, l'tat

tat

d'im-

perfection d'un mtal tait caractris par son altrabilit;

son tat de perfection, par


des causes extrieures. Le

proprit de rsister l'action

la

fer, le

mercure, mtaux facilement

le

comme nous

le

ou imparfaits

plomb,

l'ctain, le cuivre,

disons aujourd'hui, taient

l'or et l'argent

ou oxydables

altrables,

inaltrables

les

mtaux

au feu

et

vils

qui r-

sistent la plupart des agents chimiques, reprsentaient les

mtaux nobles ou

parfaits.

Les diverses modifications par lesquelles


vaient passer pour arriver

l'tat d'or

Bibliothque de* philosophe chimique*.

les

mtaux de-

ou d'argent, taient

Prface.
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L'ALCHIMIE ET LES ALCUIMISTES.

12

provoques, selon

par l'action des astres.

les alchimistes,

eux par

C'est la secrte influence exerce sur

corps clestes qu'tait d


s'oprait

les

grands

perfectionnement graduel qui

le

dans leur nature intime. Mais cette action

lente: elle exigeait des sicles

tait fort

pour s'accomplir.

Les alchimistes ne sont pas d'accord sur la limite du progrs qui s'exerce au sein des mtaux. Le plus grand

comme

des auteurs considrent ce progrs

lorsque le mtal est parvenu


fois l'tat

de mtal noble,

ou d'argent; une

d'or

l'tat

nombre

devant s'arrter

doit y persister ternellement.

il

Mais quelques crivains pensent que cette modification est


continue, de

telle sorte

qu'aprs avoir atteint

le

terme de sa

perfection, le mtal repasse graduellement l'tat imparfait.

Ainsi le cercle de ces transformations molculaires se pour-

mise par Ru-

suit sans interruption travers les sicles.

dolphe Glauher, cette vue singulire a t adopte par un

nombre d'alchimistes. C'est par une exagration de


que Paracelse professait que, sous l'influence des
et du sol, non-seulement les mtaux vils se chan-

certain

cette ide

astres

geaient en argent ou en or, mais

former en pierre, et
sorte de graine la

Aux premiers

les

pouvaient aussi se trans-

ils

minraux

se dvelopper par

ges de

la science,

l'opinion

nons d'exposer avait d naturellement venir


observateurs. Dans le sein de

la

un mme mtal sous plusieurs

tats diffrents

l'tat

de mtal

natif,

il

terre,

quels

il

le

que nous vel'esprit

des

on trouve toujours
;

quelquefois

mme

temps en-

l'art russit

toujours

se rencontre

gag en diffrentes combinaisons, et


extraire

une

manire des plantes.

en

mtal pur des divers composs naturels dans les-

existe. L'observation

de ce

fait

put donc amener

les

premiers chimistes croire que les divers tats sous lesquels

on trouve

les

mtaux dans

le sein

autant de degrs de perfection

acheminer vers leur

Ton

prtait

tat dfinitif.

aux grands corps

du

globe, constituaient

successive

Quant

clestes

destins

les

l'influence

que

pour provoquer

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tua vaux des alchimistes.


mutations, cette pense tait

et rgler ces

des croyances astrologiques

13

consquence

la

qui ont domin

au moyen

ge et dans l'antiquit, l'esprit gnral des sciences.

La thorie de

de

la

la

composition des mtaux, l'opinion rela-

leur gnration, tablissaient donc en principe

tive

transmutation

mais

quement le phnomne
prs les alchimistes,
cette

il

transformation

dsigne aussi sous


lixir,

ne

il

reste le

existe

suffit pas

le fait

justifier thori-

moyen de l'accomplir. Or,

d'a-

une substance capablede raliser

c'est la pierre,

les

de

ou poudre philosophale,

noms de grand magistre, de grand

de quintessence ou de teinture. Mise en contact avec


la pierre philosophale les change imm-

mtaux fondus,

les

diatement en or.

puret, elle

Si elle n'a pas

acquis son plus haut degr

amene son dernier point de


ne change pas les mtaux vils eh or, mais seu-

de perfection,

si

elle n'est pas

lement en argent. Elle porte alors

le

nom

de

petite' pierre

philosophale, de petit magistre ou de petit lixir.

Ce n'est qu'au douzime sicle qu'il est clairement quespour la premire fois de la pierre philosophale. Avant

tion

cette

poque,

plupart des auteurs grecs et arabes, l'ex-

la

ception de Geber, se contentent d'tablir thoriquement


fait

le

de la transmutation, sans indiquer l'existence d'un

agent spcial qui puisse raliser

Exposons rapidement
prits

que

le

phnomne.

les caractres

extrieurs et les pro-

les alchimistes attribuent la pierre philosophale.

Voici les descriptions

que nous donnent de

cet agent

veilleux les adeptes qui assurent l'avoir observ


J'ai

vu et mani,

dit

Van Hclmont,

avait la couleur

du

comme

en morceaux.

le verre

Paracelse

la

mer-

la pierre philosophale. Elle

safran en poudre, elle tait lourde et brillante

prsente

comme un

corps solide d'une cou-

leur de rubis fonc, transparent, flexible et cependant cas-

sant

comme du

verre.

Berigard de Pisc, qui put l'observer tout son aise dans


2

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U
la

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.


transmutation qu'un adepte inconnu lui

et l'odeur

du

sel

marin calcin

oprer, at-

fit

du pavot sauvage

tribue la poudre philosophale la couleur

Colore non absimilis flore

papaveris sylvestris, odore vero sal

marinum adustum

refe-

rentis.

Raymond

Lulle

nom de

dsigne quelquefois sous le

la

carbanculus, que l'on peut entendre par petit charbon ou par


escarboucle, selon

signification

la

donne

mot par

ce

Pline.

Helvtius lui

donne

trs-souvent dcrite

la

couleur du soufre. Enfin

comme une poudre

elle est

rouge.

Voil des signalements bien divers. Mais rassurons-nous,

un passage de Kalid

concilie ces contradictions. Kalid,

plutt l'auteur inconnu qui a crit sous ce

son Trait des trois paroles

nom,

dit,

ou

dans

Cette pierre runit en elle toutes les couleurs. Elle est blanche,

rouge, jaune, bleu-de-cicl, verte

Voil tous nos philosophes

Quant
change

*.

mis d'accord.

la petite pierre philosophale, c'est--dire celle qui

les

mtaux en argent, on en parle toujours comme

d'une substance d'un blanc clatant. Aussi


sous

le

nom

question de
adeptes.

On

est-elle

de teinture blanche. Toutefois


la petite

il

dsigne

est fort

peu

pierre philosophale dans les crits des

n'aimait pas faire les choses demi.

Les alchimistes attribuaient la pierre philosophale trois


proprits essentielles

ou en or; gurir
au del de

les

changer

les

mtaux

maladies et prolonger

en argent

vils
la vie

humaine

ses bornes naturelles.

Les auteurs sont unanimes pour attribuer

la

pierre phi-

losophale la proprit de transformer les mtaux vils en ar-

gent ou en or. Mais quelle quantit faut-il en employer pour


1

Lapis iste liabet in se

omnes

colores. Est

enm

albus, rubeus, rubi-*

cundissiinus, cilrums, cilrissitnus, celcstinus, Viridjs. (Liber trium vtrbo-

rum Kalid

rgis acutissimi.)

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

produire cet effet? Sur ce point, on rencontre


lires discordances.

taient assez

plus singu-

les

Les alchimistes du dix-septime sicle

modrs dans cet valuation. Kunekel,

le

plus

modeste de tous, reconnat qu'elle ne peut convertir en or

que deux
preiser,

son poids du mtal tranger; l'Anglais Germs-

fois

de trente

soixante

Mais au

fois.

moyen ge on

avait

de bien autres prtentions. Arnauld de Villeneuve et Rupescissa


tir

attribuent au grand magistre

la

proprit de conver-

en or cent parties d'un mtal impur; Roger Bacon, cent

mille parties;

un

Isaac le Hollandais,

million.

Raymond

Lulle laisse bien loin toutes ces estimations. La pierre philo-

sophai

d'une

jouit, d'aprs lui,

seulement

donner

peut changer

elle

l'or ainsi

form

telle

puissance, que non-

mercure en

le

or,

mais encore

vertu de jouer lui-mme

la

le rle

d'une nouvelle pierre philosophale.


f

Prends,

dit-il

dans son

comme un

exquise, gros

Nouveau Testament, de
haricot,

projette-la sur

mdecine

cette

mille onces

de

mercure, celui-ci sera chang en une poudre rouge. Ajoute une


once de cette poudre rouge mille onces d'autre mercure,

la

mme

transformation s'oprera. Rpte deux fois eetto opration, et cha-

que once de produit changera mille onces de mercure en pierre


philosophale.
suffisante

que

le

Une once du produit de

la

quatrime opration sera

pour changer mille onces de mercure en or qui vaut mieux

meilleur or des mines.

D'aprs cela, la pierre philosophale pouvait agir sur plu-

de billions de mtal. Aussi, lorsque Raymond


Mare tingerem si mercurius esset on peut
prtention un peu forte, mais on ne peut pas taxer

sieurs milliers

Lulle s'crie

trouver
le

la

philosophe d'inconsquence.
C'est la

mme

ide que, dans son

pome

latin Chrysopoa.

Aurelius Augurelle exprime dans les vers suivants

IlKus exigu project parte per undas

jEquoris, argentum vivum,

Omne,

vel

immensum,

si

vorti

tune foret quor.

mare

posset in anrum.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

Ifi

semble bien

Il

Raymond

riv

difficile

de dpasser

sophe a essay. D'aprs Salmon,

sophai peut

En

s'exercer sur

imbibant,

philosophes,

on

le

terme auquel est ar-

Lulle. C'est cependant ce


la

qu'un autre philo-

vertu de la pierre philo-

une quantit de mtal

pierre philosophai avec le

dit-il, la

infinie.

mercure des

multiplie, et chaque multiplication qu'on lui

le

donne, on augmente sa vertu et sa qualit tingente do dix

De manire que

tant qu'elle tait auparavant.

un grain de

si

fois
la

au-

pou-

dre de projection pouvait, avant qu'elle ft multiplie, teindre et


perfectionner en or dix grains de mtal imparfait, aprs la premire
multiplication, ce grain de poudre teindra et perfectionnera

cent grains du

conde

mme

mtal. Et,

Ton multiplie

si

un grain en teindra mille de mtal,

fois,

dix mille, la quatrime cent mille


tant jusqu' l'infini, ce qui est
saurait

comprendre

Avec

cette

la

et la troisime fois

et ainsi toujours

en or

poudre une se-

une chose que

en augmen-

l'esprit

humain ne

manire d'entendre

le

phnomne, Salmon

pouvait dfier a son aise l'mulation de ses confrres


vait pas craindre d'tre

il

n'a-

jamais dpass.

La proprit de gurir les maladies et de prolonger la

dure de l'existence humaine, n'a t accorde


philosophale que vers le treizime sicle.

la

pierre

est probable,

11

suivant l'observation judicieuse de Boerhaave, que celte

croyance s'introduisit chez les alchimistes de l'Occident, parce

que

l'on prit la lettre les expressions figures et

mtapho-

riques qu'affectionnent les anciens auteurs. Lorsque Geber

par exemple

dit,

gurisse,

que

il

je les

Apporle-moi

veut dire

transforme en or.

conde proprit attribue

les six

Apporte-moi

lpreux, que je les


les six

Quoi qu'il en

mtaux

vils,

soit, cette se-

la pierre philosophale a ouvert

une carrire nouvelle que l'imagination des adeptes devait


dignement parcourir.
D'aprs tous les crivains hermtiques,
phale, prise l'intrieur, est le
*

la

pierre philoso-

plus prcieux des mdica-

Bibliothque des philosophes chimiques.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

17

ments. Dans son Opuscule le la philosophie naturelle des m-

Vuvre

taux, Daniel Zachaire dcrit ainsi la faon d'user de

aux corps humains pour

divine

Pour user de notre grand

les

gurir des maladies

pour recouvrer

roi

la sant,

il

en faut

prendre un grain pesant et le faire dissoudre dans un vaisseau d'argent avec de

bon

vin blanc, lequel se convertira en couleur citriue.

malade un peu aprs

Puis faites boire au

en un jour
d'un an,

temps,

il

minuit, et

les

maladie n'est que d'un mois,

sera guri en douze jours,

sera guri dans

il

sus. Et,

si la

et, si

et, s'il est

saut,

maladie est

malade de

un mois en usant chaque

pour demeurer toujours en bonne

sera guri

il

la

il

nuit

fort long-

comme

des-

en faudrait pren-

commencement de l'automne et sur le commencement du


en faon d'lectuaire confit. Et par ce moyen l'homme

dre au

printemps

toujours en parfaite sant jusqu'

vivra

aura donns,

comme

la fin

ont crit les philosophes.

Isaac le Hollandais assure

des jours que Dieu

lui

qu'une personne qui prendrait

chaque semaine un peu de pierre philosophale se maintiendrait

toujours en sant,

et

que

sa vie se prolongerait

qu' l'heure dernire qui lui a t assigne par Dieu.

Basile Yalentin dit galement

jus-

celui qui possde la

des sages ne sera jamais atteint de maladies ni d'infir-

pierre

mits jusqu' l'heure

du

que

ciel.

suprme qui

lui a t fixe par le roi

l'exemple des prcdents, tous

Si,

taient contents d'affirmer

que

les alchimistes s'-

la pierre

philosophale pro-

humaine jusqu'au terme assign par Dieu, il est


certain qu'ils auraient peu compromis leur crdit, et ils
auraient ainsi laiss aux historiens l'occasion de rendre une
longe la vie

fois

hommage

leur vracit.

Par malheur,

ils se

sont trop

souvent dpartis de cette rserve. Artphius se donnait mille


ans

Moi-mme, Artphius qui cris ceci depuis mille


ou peu s'en faut, que je suis au monde, par la grce du
,

ans,

seul Dieu tout-puissant et par l'usage de cette admirable

quintessence

Le Livre

1
.

On

attribuait l'ge de quatre cents ans

au

d' Artphius.

2.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

18

Vnitien Frdric Gualdo, frre de la Rose-Croix, et celui de

cent quarante ans Termite Trautmansdorf. Alain de Lisle,


assurent les alchimistes, a vcu plus de cent ans, grce

Raymond

l'emploi de la bienheureuse quintessence.

Salomon Trismosin, tous

taient rajeunis par l'usage

Lulle et

deux dans un ge avanc, t-

les

de

la pierre philosophale.

Ce der-

nier se vantait de pouvoir rendre les fqrmes et les grces de


la

jeunesse des

dix ans;

femmes de soixante-dix

pour

et,

dernier tait

une

lui,

prolonger

la

bagatelle. Vincent

jusqu' l'vidence que

si

et

de quatre-vingt-

vie jusqu'au

jugement

de Reauvais a prouv

No eut des enfants

l'ge

de cinq

Deux

cents ans, c'est qu'il possdait la pierre philosophale.


crivains anglais, E. Dickinson et Th.

de savants

moyen que

livres

dmontrer que

Mudan, ont consacr

c'est

dix-huitime sicle, parcourut l'Orient aux


rapporta surtout de ses voyages

plus avanc 1

commencement du

Paul Lucas, voyageur franais, qui, au

et

mme

grce au

les patriarches sont arrivs l'ge le

les

du

frais

roi,

monuments de son

insigne crdulit, rencontra Rursa, dans l'Asie Mineure,

au milieu d'une runion d'alchimistes, un derviche

Usbeck qui se

faisait

remarquer par

nomm

ses connaissances

dans

toutes les langues. Usbeck paraissait avoir trente ans, mais

en confessait plus de cent.


rencontrer dans
se portait

les

Indes

assurait avoir eu le

Il

le

il

bonheur de

clbre Nicolas Flamel, lequel

au mieux, bien que parvenu sa deux centime

anne. Nous n'tendrons pas davantage

la liste

de ces

Quelques crivains spagyriques ont attribu

la

fables.

pierre

philosophale une dernire proprit moins importante,

nous devons cependant indiquer

c'est celle

que

de former arti-

ficiellement des pierres prcieuses, des diamants, des perles


et des rubis.

Vous avez vu,

Sire, crit

projection merveilleuse

la

Raymond

que

j'ai

faite

Lulle au roi d'Angleterre,


Londres avec l'eau de

H. Kopp. Qeschichtr d*r Chemie.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


mercure que
trs-fin,

j'ai jete

vous en

sur le cristal dissous

je formai

Dans son opuscule de

la

Philosophie naturelle, Daniel Za-

uvre pour faire

chaire dcrit la faon d'user de la divine

Isagogue,
fines,

que

rend

un diamant

de petites colonnes pour un tabernacle.

ftes faire

les perles et les rubis.

Iti

Enfin Jules Sperber assure, dans son

quintessence change les cailloux en perles

la

le verre ductile et fait revivre les arbres

morts

Les opinions qui viennent d'tre mentionnes sont


sort

de l'observation;

nous

il

qui se caractrisent par

du

res-

revue celles

une tendance mystique ou thosophi-

Quand on embrasse, en

que.

reste passer en

*.

effet,

l'ensemble des travaux

hermtiques, on reconnat qu'ils se classent en deux groupes

les

uns, peu prs affranchis de spculation, n'ont t

excuts qu'avec
des laboratoires

le
;

secours de l'observation et de l'exprience

les

autres s'accomplirent sous l'inspiration

d'ides abstraites de nature thosophique


distinction, qui
et

ou mystique. Cette

nous permettra d'apporter plus de mthode

de simplicit dans l'lucidation du sujet obscur qui nous

occupe, est suffisamment justifie par les

faits

historiques.

Les considrations mystiques n'ont paru dans l'alchimie que


vers le
tenir

douzime

sicle.

dans l'tude des

Les Arabes avaient su se mainet

faits,

dgager leurs travaux de

toute liaison avec les abstractions mtaphysiques et les principes religieux. L'unit,

musulmane,

religion

pour

les

la

la

simplicit des

dogmes dans

faible prdilection

conceptions purement philosophiques,

carter de leur esprit les ides de ce genre. Mais,


tablie chez

ractre

les

la

de ce peuple
devaient

une

fois

peuples chrtiens, l'alchimie prit un ca-

nouveau. L'inspiration religieuse

fut juge

indis-

pensable au succs du grand uvre, les ides thosophi-

ques s'infusrent peu peu dans


et,

les

principes

de

dominant bientt l'lment pratique, amenrent

la

l'art,

plus

H. Kopp, Geitchichte der Chem

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

20

Raymond

trange confusion. Arnauld de Villeneuve,

Lulle,

Basile Valentin et Paracelse ont surtout contribu pousser

l'alchimie dans cette voie strile.

Autant que

un

la

synthse philosophique peut embrasser dans

cercle troit les vagues considrations des alchimistes

que

thosophes, on peut tablir

rsument dans

les ides

leurs opinions thoriques se

suivantes

Influences occultes ac-

cordes certains agents matriels, et spcialement

de l'opration du grand uvre avec

de l'me

et

du corps;

mystre des rapports

le

comparaison ou

l'uvre hermtique avec les mystres de

tienne;

Jusqu'au treizime
accorder la pierre

identification
la

une

^intervention, toutefois dans

sure, des considrations empruntes

la

une

la

philosophale les trois proprits dycette

la

racine

comme

l'homme;

elle

pour avoir

murs

soupirent plus que pour Dieu et pour

comme

le

la terre

prophte

Seigneur,

ne

il

La pierre estant parfaite par quelqu'un,

change de mauvais en bon


faisant

mauvais

'

libral,

doux,

pie,

lui oste

la

monde,

Bibliothque des philosophe*

ils

me

reste plus
l

ne

dit Nicolas

que

doresnavant

craignant Dieu
il

la

Flamel, le

racine de tout pch,

religieux et

qu'il fust auparavant,

de

qui mrite

bienheureuse ternit, et

la

possession de votre gloire pour tre entirement satisfait

posses-

et deviennent gens

de sorte que, ne considrant plus rien sur

disent

la

quelque mchants et vicieux qu'ils fussent

leur affection, et n'ayant plus rien souhaiter en ce

ils

m-

arrache de

du pch.

auparavant, sont changs dans leurs


;

possde le

la

elle anoblit les

assez heureux, dit Salmon,

sion de ce rare trsor,

bien

poque, on

qualit nouvelle s'exerant dans l'ordre

sagesse et des vertus

Ceux qui sont

borns

sicle, les alchimistes staient

taux, ainsi elle purifie l'esprit de

son cur

me-

trs-faible

moral. La pierre philosophale porte celui qui

don de

de

religion chr-

magie.

namiques signales plus haut. A partir de


lui reconnat

la pierre

comparaison

l'homme;

philosophale, sur les facults de

le

quelque

demeure toujours rav y

rfiiniif/ues.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


de

grande grce

la

et

*1

misricorde qu'il a obtenue de Dieu et de

profondit de ses uvres divines et admirables.

Le Cosmopolite assure que

la

pierre philosophale n'est au-

tre

chose qu'un miroir dans lequel on aperoit

ties

de

sage qu'Aristote

aussi

Th. Northon

et

dit,

et

celui qui

la

elle dpouille

de

par-

les trois

possde devient

Avicenne.

dans son Crede mihi

La pierre des philosophes porte chacun secours dans

soins;

elle

du monde;

la sagesse

la

l'homme de

vaine gloire,

la

les be-

de l'esprance

la crainte; elle te l'ambition, la violence et l'excs

des dsirs

adoucit les plus dures adversits. Dieu placera auprs de ses

saints les

adeptes de notre art.

Par une consquence de ce principe, on a prtendu que


les

anciens sages avaient possd

Adam

breux et
secret

de

promet

le roi
l'art.

Salomon

pierre

On

une

que avec

et la

au

je

On

don-

du phnomne de

mort

Au vainqueur

h-

que Dieu

a pouss la folie jusqu' crire

pierre blanche

la

initis

philosophale tous les hons chrtiens.

la pierre

L'assimilation

philosophale.

les patriarches

que des adeptes

n'taient

invoquait ce verset de l'Apocalypse


nerai

la

Pavait reue des mains de Dieu

la

transmutation mtalli-

rsurrection des

hommes,

est

une ide

dont les traces se rencontrent chez plusieurs auteurs des

premires poques de l'alchimie,

moyen

ge. (Test

et

concilia l'alchimie la protection

accorda ses loges

qui devint vulgaire au

ce qui plaisait tant Luther, et ce qui

la

du grand rformateur. Il
cause des ma-

science hermtique

gnifiques comparaisons qu'elle nous offre avec

<r

tion des morts

au jour dernier.

Dans

le

la

rsurrec-

nombre

trs-con-

sidrable d'ouvrages d'alchimie mystique publis au dix-hui-

time sicle, et qui offrent

la

plus incroyable confusion d'ides

religieuses et de principes scientifiques,

littralement considre

comme une

comme une

la

rsurrection est

opration alchimique,

transmutation d'un ordre suprieur. Les livres

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

un

saints offrant

inpuisable ces commentaires in-

texte

senss, on justifiait ce rapprochement par toute espce d'in-

vocations aux autorits bibliques. L'auteur de la Lettre philosophique, crit de quelques pages compos en 1751, cite,
l'appui de ses paroles, plus de cent passages de la Bible.

Quelques-uns, par exemple, prtendaient savoir

comment les
du

lus conserveront la pierre philosophale jusqu'au jour

jugement dernier.

Ils

s'appuyaient sur ce verset de Tptre

de Saint Paul aux Corinthiens


des vases de grs

*.

La comparaison, ou plutt

mtique avec

les

Nous aurons ce trsor dans

mystres de

l'identification
la religion

de l'uvre her-

chrtienne, se ren-

contre chaque pas dans les crits mystiques

du dix-sep-

time sicle, dans les ouvrages de l'Anglais


Michalis, et surtout dans le livre
J.

Boehme,dont

la

vogue ces
semblable

jet

fanatisme contribua beaucoup donner de

le

ides.
;

un

Argill, de
du cordonnier thosopbe

Il

serait superflu de s'tendre sur

un su-

passage de Basile Valentin suffira pour ca-

Dans une Allgo-

ractriser l'esprit de ces absurdes rveries.

rie de la sainte trinit et de la pierre philosophale, Basile

Valentin s'exprime ainsi

Cher amateur chrtien de Fart bni, oh

cr

Car

la

le

pre Dieu est un esprit, et

homme comme

d'un

que

la sainte Trinit a

pierre philosophale d'une manire brillante et merveilleuse

il

il

apparat cependant sous la

est dit dans la

Gense

vons regarder le mercure des philosophes

De Dieu

le

pre est n Jsus-Christ son

et Dieu et sans pch.

mort volontairement
ment avec

et

Il

n'a pas

lui ses frres et

de

fils,

mme

nous de-

corps esprit.

qui est la fois

pour

faire

surs sans pch. Ainsi

homme

eu besoin de mourir, mais

est ressuscit

il

comme un

il

est

vivre ternellel'or est sans ta-

che, fixe, glorieux et pouvant subir toutes les preuves, mais

meurt cause de

ses frres et

tt, ressuscitant glorieux,

nelle

il

les

il

surs imparfaits

et

l'tat d'or

pur.

il

malades ; et bien-

les dlivre et les teint

rend parfaits en

forme

pour

la vie ter-

H. Kopp. Gexchichte der Chemi*.

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TRAVAUX DS ALCHIMISTES
Cette tendance

si

marque
de

religion les pratiques

rattacher

alchimie, fut

proccupation continuelle qui distinguait


plorer le secours divin

pour

le

aux mystres do

la

consquence de

la

la

les adeptes,

d'im-

succs de leur uvre, de pla-

cer leurs travaux sous la protection des autorits sacres, et

vux

de considrer le succs dfinitif, objet de tant de


de tant d'esprances,

Quelques

vine.

comme

le

et

produit d'une rvlation di-

nous permettre de caractriser

citations vont

exactement ce <^t si digne de remarque de l'cole alchimique.

Il

ne nous reste plus,

dit

Y Arabe Geber, qu' louer

et bnir

en cet endroit le trs-haut et trs-glorieux Dieu, crateur de toutes


les

natures, de ce qu'il a daign nous rvler les mdecines que nous

avons vues et connues par exprience


ration
la

car c'est par sa sainte inspi-

que nous nous sommes appliqu

peine... Courage donc,

fils

de

les rechercher, avec bien

don trs-excellent de Dieu, qui

verez infailliblement ce

de

cherchez et vous trou-

la science,

est rserv

pour vous seuls. Et vous, entants de l'iniquit, qui avez mauvaise


intention, fuyez bien loin

de cette science, parce qu'elle

est votre

nemie et votre ruine, qu'elle vous causera trs-assurment

en-

car la

providence divine ne permettra jamais que vous jouissiez de ce don


de Dieu qui est cach pour vous et qui vous est dfendu.

Mais ces

hommages

adresss l'autorit divine sont beau-

coup plus frquents chez

les

auteurs chrtiens que chez

les

On ne peut ouvrir un crit de Basile Valentin, de


Raymond Lulle, d'Albert le Grand, d'Arnaud de Villeneuve

Arabes.

et

de tous

les autres alchimistes

une de

trer

du moyen ge, sans renconArnaud de Villeneuve,

ces pieuses invocations.

par exemple, dans son Miroir d'alchimie, remercie Dieu

secours qu'il lui a prt dans ses recherches,

il

du

reconnat

qu'il lui doit tout et qu' lui seul doivent revenir la

louange

et la gloire.
t

Sachez donc,

mon

cher

fils,

nous

dit-il,

que cette science

n'est

autre chose que la parfaite inspiration de Dieu.


Il

nous

dit

encore dans

la

Nouvelle lumire

Pre et rvrend seigneur, quoique je

sois

ignorant des sciences

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.


parce que je ne suis pas assidu

librales,

de clricature, Dieu a pourtant voulu,


plat,

me

tude, ni de profession

comme

mritasse pas.

lui

il

Le vritable Philalthe
palais ferm

du

en

roi,

dit,

dans son Entre ouverte au

s adressant l'operateur:

Maintenant, remerciez Dieu qui vous a

inspire qui

il

rvler l'excellent secret des philosophes, quoique je ne le

fait

d'amener votre uvre ce point de perfection

tant de grces, que


;

priez-le de

vous

conduire et d'empcher que votre prcipitation ne vous fasse perdre

un travail qui

est

venu un

ou

Nicolas Flamel,

tat aussi parfait.

plutt Fauteur

du

livre

apocryphe des

Figures hiroglyphiques de Nicolas Flamel, commence ses


descriptions par cette magnifique prire

Lou

ble de

la

ternellement le seigneur

soit

basse pouldrire, et

faist

mon

Dieu, qui lve l'hum-

esjouyr le cur de ceux qui esp-

rent en luy, qui ouvre aux croyans avec grce les sources de sa b-

met sous

nignit, et

leurs pieds les cercles mondains de toutes les

En

flicitez terriennes.

luy soit tousjours nostre esprance, en sa

crainte nostre flicit, en sa misricorde la gloire de la rparation

de nostre nature, et en

la

toy, Dieu tout-puissant,

comme

la

terre devant

du monde,
plus au
et

me

lice

laisser

en

grande clmence, lors que je ne seray

vivants, de rf ouvrir encor les trsors descieux,

contempler ton divin visage, dont

la

majest est un d-

inesnarrable, et dont le ravissement n'est jamais


vivant. Je te le

demande par

le

mont en cur

Seigneur Jsus-Christ ton

bien-aym, qui en l'unit du Saint-Esprit est avec toy au sicle

des sicles. Ainsi

qu

ta bnignit a daign d'ouvrir

(ton indigne serf) tous les trsors des richesses

qu'il plaise ta

nombre des

d'homme
Fils

moy

Et

prire nostre seuret inbranlable.

soit-il

1
!

Le Livre des figures hiroglyfiques de Nicolas Flamel, escrivain, ainsi


elles

sont en la quatrime arche

du cymetire

entrant par la porte, rue Saint-Denis, devers la


tion d'icelles

par

ledit

des Innocents , Paris,

main droite, avec

l'explica-

Flamel, traitant de la transmutation mtallique.

Traduit de latin en franais, par P. Arnauld, sieur de

la

Chevallcrie,

gen-

tilhomme poictevin. 1612.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


11

existe,

un

riale,

au cabinet des estampes de

dessin de Vrise reprsentant

25

la

Bibliothque imp-

le

laboratoire d'un al-

chimiste. C'est une magnifique galerie de chteau qui a t

transforme en laboratoire

on

voit

d'un ct une range de

fourneaux, et de l'autre un autel o fume l'encens

genoux,

miste,

et les

l'alchi-

yeux

levs vers le ciel, adresse Dieu

nom

de Liber mutus, une collection

sa prire.

On

connat, sous

le

de quinze gravures in-folio qui se trouve

la fin

volume du Tlwtre chimique de Manget.

Elle est destine

faire

connatre, au

moyen de

une seule ligne d'explication

du premier

ces seules ligures, et sans

crite, la prparation

de

la

pierre philosophale. Les planches 2, 8 et il, qui reprsentent trois oprations excuter,
et sa

femme dans

nous montrent un alchimiste

agenouills des deux


d'un fourneau qui contient l'uf philosophique. Le

cts

des ligures

reste

est facile

vant les
et

de

l'attitude

la prire,

est inintelligible,

saisir.

L'homme

mains vers

le ciel

et la
ils

mais

le

femme

sens de

la

dernire

sont genoux, le-

ont russi dans leur recherche

remercient Dieu qui leur a dvoil ce

secret.

Aprs toutes ces preuves de leur dvotion, aprs tant de


tmoignages donns par

les alchimistes

l'orthodoxie de leur

on

ce

foi,

reproche qu'on leur

cord

une

part considrable l'tude de


les

la

sincrit et de
se rappelle

la

magie,

et d'avoir

diriger dans leurs travaux.

importe donc de rechercher quel

cette

de

quand on

de tout temps adress d'avoir ac-

invoqu son secours pour


Il

est surpris

est le crdit

que mrite

opinion universellement admise.

Dans

les conceptions et

dans

les

travaux alchimiques,

la

magie a jou, selon nous, un rle infiniment moins srieux


qu'on ne l'admet gnralement. Les alchimistes byzantins,
croyaient,

il

est vrai,

aux influences astrologiques; comme


ils accordaient aux astres une

nous l'avons montr plus haut,

certaine action sur les proprits des corps sublunaires. Tout


le

monde

sait,

par exemple, que, ds l'origine de fart her3

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

tifi

mtique,

les

mtaux,

et

avec eux

un

certain

stances minrales, furent consacrs

noms des mtaux avaient mme


ntes.

A Saturne on consacrait

et autres

les pyrites;

soufre

le

au

charbon

mastic

plomb,

la

par ceux des plalitharge, l'agate

le corail, la

la plante Mars, le fer, l'aimant et

soleil, l'or, l'hyacinthe, le

diamant, le saphir

Vnus, le cuivre,, les perles, l'amthyste, le

sucre, l'asphalte, le miel, la

Mercure,

t fournis
le

nombre de sub-

sept plantes; les

matires semblables; Jupiter, Ttain,

sandaraque,

et le

aux

le vif

myrrhe

et

le sel

ammoniac;

argent, l'meraude, le succin, l'oliban, le

enfin la lune, range alors parmi les plantes,

on

consacrait l'argent, le verre et la terre blanche. Partisans dclars de l'astrologie, les savants grecs avaient

ment introduire quelques-unes de

ces ides

dans

ncessaireles

dogmes

alchimiques. Les gyptiens et les Arabes, qui avaient reu


des Hbreux

de

la tradition

principes et accordrent
la

connaissance de

l'art

Geber dclarent que


des astres,

et ce

les

la

Kabale, se conformrent ces

une certaine

mtaux sont influencs par

dernier auteur

fait

tion de cette influence constitue

cults

pour rgler

part l'astrologie

pour

hermtique. C'est ainsi que Kalid et

les oprations

le

cours

observer que l'interven-

une des plus grandes


chimiques. Mais

diffi-

les crits

des auteurs arabes n'appartiennent qu'aux premires poques

de

l'art

hermtique;

les

travaux de Geber, de Rhass et des

crivains de cette cole sont

du huitime

sicle et

marquent

par consquent les premiers travaux de l'alchimie. La science

qui nous occupe n'en

vaux pratiques pour

tait

les

encore qu' ses dbuts,

recherches de

taient alors peine abords.

invoques

cette

poque pour

la

et les tra-

pierre philosophale

Les influences astrologiques


la

direction des oprations

chimiques, ne purent donc exercer une grande influence sur


les

progrs de cet art naissant. Mais, plus tard, lorsque

les re-

cherches pour l'accomplissement du grand uvre passrent

dans l'Occident

et

y prirent un essor universel,

les

rations astrologiques, et surtout la magie, furent

consid-

abandon-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


nes

ou tombrent dans un

discrdit gnral. Partageant les

opinions de leur poque, subissant

ncessairement l'in-

fluence des doctrines de leur temps, les alchimistes taient


sans doute disposs accorder

une certaine

foi

aux influen-

ces surnaturelles, l'action d'tres invisibles sur le

matriel. Mais

ils

mme

croyaient en

temps

donn l'homme de diriger et de matriser

em-

son gr cet

professaient sur ce point l'opinion de Geber, qui

pire. Ils

nous apprend, dans


perfection y

que

monde

qu'il n'tait pas

que

neuvime chapitre de

le

les adeptes, tout

les plantes,

la

parvenues un certain point du

cent sur la formation et

le

minrales, dclarent en

mme

Somme

de

en reconnaissant l'influence
ciel,

exer-

perfectionnement des substances

temps que l'homme n'a pas

reu le pouvoir de suppler cette influence.

Nous n'essayerons pas de dissimuler cependant qu'un


tain

nombre

poque des travaux


rection

plus actifs, font intervenir, dans

les

de leurs recherches,

crivains

cer-

d'crivains alchimiques qui appartiennent l'-

mme la

l'astrologie, et

recommandent d'avoir recours

surnaturelles pour parvenir

losophai. Paracelse

est celui

la

diverses influences

dcouverte de

qui a

le

di-

la

magie. Ces

phi-

la pierre

plus insist sur ce

point. Ses ouvrages sont remplis de folles invocations

monde
dit

invisible, et c'est

dans son

prends pas
Dieu ne
choisi

t'a

trait

les

De

pour rsumer sa pense

tincturd physicorum

Si tu

au

nous

ne com-

usages des cabalistes et des anciens astrologues,

pas cr pour

la

spagyrique, et Nature ne

pour l'uvre de Vulcain.

?
de Schwitz n a jamais joui chez

torit contestable; crivain

vailla

qu'il

Mais

le

t'a

pas

fougueux mdecin

les alchimistes

que d'une au-

purement thorique,

il

ne tra-

pas de ses mains l'accomplissement du grand uvre.

Arnauld de Villeneuve

et Basile

Valentin sont les seuls alchi-

mistes importants qui, avant Paracelse, avaient pris au s-

rieux l'astrologie et

(De

sigillis) y

la

magie. Dans son

trait

des talismans

Arnauld de Villeneuve donne un grand nombre

de formules contre

les

dmons. Basile Valentin

s'tait jet

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

28

avec ardeur dans les tnbres du mysticisme hermtique,


sous ce rapport,

d'honneur d'avoir

vient le triste titre

sa route, et d'avoir substitu

thode psychologique
avant lui. Mais, nous
tin et

et,

avait prpar la voie Paracelse, qui re-

il

fait

dvier l'alchimie de

m-

tent de substituer la

mthode exprimentale adopte

la

le

ou

rptons, les efforts de Basile Valen-

de Paracelse ne russirent qu'imparfaitement impri-

mer aux recherches des


rsum,

si les

adeptes la direction mystique.

poque relativement

ces de leur

En

alchimistes occidentaux ont partag les croyan-

l'influence de ces ides

ne

magie,

l'astrologie et la

selon nous,

s'est fait,

que

trs-fai-

blement sentir dans leurs travaux. L'astrologie y joua un cermais la magie n'y intervint jamais d'une manire

tain rle,

srieuse.

pense que nous venons d'mettre on ne manquera

la

pas d'opposer cette opinion unanime, accrdite depuis des


sicles,

qui nous reprsente l'alchimiste

ncessairement vou toutes


tes, et

site

les

comme un homme

pratiques des sciences occul-

qui, pour atteindre le but de ses dsirs effrns, n'h-

pas invoquer l'esprit du mal et lui livrer son

me en

change des trsors qu'il ambitionne. Nous ne contesterons


point

que

telle fut

mistes, la pense

nie de

Gthc

du

a si

en certains

sur

cas,

le

compte des alchi-

que

vulgaire, et le portrait odieux

vigoureusement trac dans

le

le

g-

personnage

du docteur Faust, reproduisait un type depuis longtemps


deux causes
Au moyen ge, on

im-

consacr. Mais cette opinion tenait

qu'il

porte de ne pas mconnatre.

tait dis-

pos considrer

comme manant

de

l'esprit

diabolique

toute cration forme en dehors des faits ordinaires de la


vie, et l'on n'hsitait pas fltrir

ciers tous

du dangereux nom de sor-

ceux qui mettaient en vidence quelque rsultat

extraordinaire.

Il

est

donc tout simple que ce prjug

pris naissance propos des alchimistes

ps des travaux dont

au vulgaire.

la

nature et

D'ailleurs, loin

les

que

ait

l'on voyait occu-

moyens chappaient

de combattre cette opinion,

les

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


eux-mmes

alchimistes

de

s'efforaient

la

comme un

maient jeter sur leurs travaux

29

rpandre.
voile de

Ils ai-

mystre

merveilleux prtait leur physionomie un caractre qui

le

secondait leurs desseins. Cependant bien des fois les adeptes

On

expirent cruellement cette tentation de leur orgueil.

que

sait

magie, considre dans l'acception plus restreinte

la

moyen

qu'elle reut au

ge, tait distingue en

magie blan-

che et en magie noire, selon qu'on avait recours l'intervention

de Dieu ou

fets.

celle

C'est contre

moyen ge
ainsi

les

avait

qu'on peut

du diable pour la production de


sectateurs de

la

ses ef-

magie noire que

le

un systme spcial d'inquisition,


dans la Dmonomanie ou le Flau des

tabli

le lire

dmons et des sorciers, de L Bodin d'Angers, publi en 4580,


et o se trouve navement trac le code abominable des
moyens qui permettent d'arriver convaincre un accus du
crime de magie noire.

Un

alchimiste cit

redoutable tribunal, encourait

le

la

barre de ce

dernier supplice

si les

t-

moins entendus prouvaient que l'accus s'tait efforc


sciemment, par des moyens diaboliques, de parvenir quelque chose.

La jalousie de leurs confrres,

l'ignorance et quelquefois

n'ont

fait

le

la

mauvaise

foi,

ressentiment de leurs dupes,

que trop souvent encourir aux adeptes

l'expiation

d'un crime imaginaire. Aussi, lorsque Gabriel Naud publia


en 1669 son Apologie des grands

comprit sur cette

il

parce qu'il savait bien que


t

hommes

accuss de magie,

plusieurs alchimistes clbres,

liste

la

pratique de l'alchimie avait

pour beaucoup d'infortuns une cause de perscutions.

Les
leurs

faits

que

le

que

l'histoire

nous fournit montrent bien

d'ail-

recours aux influences magiques n'a jou qu'un

bien faible rle dans les fastes de

l'art.

Dans

les rcits extra-

ordinaires des transmutations mtalliques dont le souvenir

nous a t conserv, on ne

voit jamais intervenir d'invoca-

aux puissances occultes, et, si l'histoire de l'alchimie


nous montre qu'il a exist certains individus qui essayaient
de conjurer les dmons ou se vantaient de tenir leur sertion

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

50

ne manqua pas de

vice des diables familiers, l'vnement

prouver que c'taient


fripons. Bragadino,

de faux adeptes ou des alchimistes

Lonard Thurneysser

furent particulirement dans ce cas. Ce

d'un doute

l'objet

et Franois Borri

ne pourra rester

fait

lecteur nous permet de rappeler, par

si le

une courte digression,

les

circonstances qui amenrent d-

couvrir les fourberies et les mensonges de ces trois aventuriers.

Bragadino, dont
Grec, originaire de

le vritable
l'le

du gouverneur de Venise,

fils

nom

de Chypre.
le

Il

Mamugna,

tait

se faisait passer

tait

pour

le

comte Marco Antonio Bra-

gadino, qui fut pris et tu par les Turcs en 1571. Aprs


avoir parcouru
depte,

une

se rendit

il

partie de l'Orient en jouant le rle d'a-

en

Italie

en 1578 sous

de Mamugnaro. Ayant russi


grave Martinego,

nom

de comte

du mar-

ne tarda pas acqurir une grande rpu-

comme adepte.

tation
afin

il

le

attirer la confiance

Il

faisait

de prouver qu'il devait

en public des transmutations,


la pierre

philosophale l'origine

de ses richesses. Mais ses prtendus procds pour

la

prpa-

ration de cet agent prcieux, qu'il vendait fort cher ses

admirateurs, taient pour lui une source plus relle de fortune. C'est ainsi que, se trouvant dans le palais de Nobile

Cantarena,

il

fit

une transmutation du mercure en or qui

merveilla l'assemble. Tout son secret consistait faire

usage d'un alliage de mercure et d'or, car

connurent que
perdit,

La

pour

mme

le

compos

qu'il plaa

se transformer

en or,

crit

un

que

le

creuset rougi,

moiti de son poids.

exprience, ayant t rpte Venise dans

son du riche Dandolo, merveilla


acheta

la

les assistants re-

dans

la

mai-

noblesse, et le doge lui

trs-grand prix sa pierre philosophale, avec

l'on trouve reproduit

de Manget.

la

dans

le

un

Thtre chimique

Le chimiste Otto Tackenius, qui, plus tard,

fut

charg d'examiner cette poudre, reconnut qu'elle ne consistait

qu'en un amalgame d'or.

Ot

aventurier quitta Venise en J588, et se mit parcou-

v
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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

51
*

l'Allemagne en prenant

rir

le

nom

comte Bragadino. Les

de*

principales vil les de l'Allemagne furent tmoins de ses exploits.

Pour produire sur l'esprit du public une impression plus vive,


il

assurait avoir le diable en sa puissance.

tions

faisait ses

opra

dmons enchans

satanique, qui reprsentaient deux

l'air

11

ayant toujours ses cts deux normes dogues noirs

son pouvoir. Ayant acquis Vienne beaucoup de rputation


par ces

manuvres, Bragadino se rendit

de passer de

jet

Prague et Dresde.

Munich avec

Il

arriva

le

pro-

Munich en

cour pour y donner tmoi-

1590, et fut aussitt appel

la

gnage de sa science. Mais

fraudes qu'il employait ayant

par se dcouvrir,

fini
la

il

les

fut

mis en jugement

potence pour avoir usurp un

nom

qui ne

Revtu d'un habit dor, Bragadino

pas.

condamn

et

lui appartenait

fut attach la po-

tence <Tor des alchimistes. Aprs son excution, les

deux do-

gues noirs, ses compagnons, furent arquebuses sous son gibet.

L'un des

hermtiques qui,

artistes

la

mme

poque,

occupait le plus l'Allemagne, tait Lonard Thurneysser, ou


plutt
ans,

Zum Thurn,

n Ble en 1550. Ds

Thurneysser avait prlud

l'ge

en vendant aux juifs des objets dors pour de


suivi

pour ce

fait, il

terre, s'associant
et

se

l'or

mit voyager en France

et

pur. Pour-

en Angle-

aux manuvres des alchimistes ambulants,

apprenant en leurcompagniede subtils procds pour ton-

ner et tromper son prochain.


art

dangereux lorsqu'en 1555

Il
il

pass matre en cet

tait

revint en Allemagne et se

prsenta l'archiduc Ferdinand, dont


Il

de dix-huit

ses prouesses hermtiques

ne se donnait pas auprs du prince

il

gagna

la

comme un

confiance.

adepte con-

somm, mais seulement comme un artiste qui il manquait


bien peu de chose pour atteindre ce rang. Afin de le perfectionner dans son art, l'archiduc

dans les

trois parties

le fit

voyager ses

de notre hmisphre.

frais

Richement d-

fray de ses dpenses par la munificence de son matre,Thur-

Hongrie, l'Espagne,

le

Grce, l'Egypte, l'Arabie et

neysser parcourut successivement


Portugal, l'Ecosse,

l'Italie, la

la

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

32

Syrie pour trouver le secret de


le

science hermtique.

la

Il

ne

trouva pas, et ne rapporta de ses voyages que quelques

connaissances en mdecine qu'il avait recueillies auprs des

docteurs gyptiens.
C'est,

en

effet,

en qualit de mdecin que Lonard Thur-

neysser, de retour de l'Orient, se prsenta la cour de l'-

lecteur de Brandebourg, Jean Georges, qui se trouvait alors

femme de

Francfort. Ayant guri la


die,

il

la tte

fut

nomm mdecin du

l'lecteur d'une

on

prince. Plus tard

le

d'un laboratoire que sa noble cliente lonore,

du prince

mit

femme

lectoral, avait fond Halle.

Thurneysser

merveilleusement parti de sa position.

tira

vendait aux dames de

la

cour du fard

et d'autres

aux remdes rebutants des

ments de Paracelse

galnistes,

il

du

sub-

mdica-

les

noms pompeux

qu'il dcorait des

potable, de teinture oVor et de magistre

Il

cosmtiques

magistralement prpars. Dans sa pratique mdicale,


stituait

mala-

soleil. Il

d'or

s'adon-

nait l'astrologie et publiait des calendriers astrologiques qui

trouvaient

un tonnant

conues en termes

fort

dbit.

Comme

ambigus,

ses prophties taient

avait,

il

pour

les princes,

des exemplaires particuliers de ses calendriers qui portaient,

dans

les interlignes, l'explication

des termes obscurs. C'est

en faisant usage de tous ces moyens que Thurneysser


par acqurir des richesses immenses.
laboratoire plus de
la

finit

entretenait dans son

Il

deux cents personnes,

et avait tabli,

pour

publication de ses ouvrages, une fonderie de caractres et

une imprimerie. Une dition


lectes

europens

regarder

et

comme un

qu'il publia des trente-deux dia-

de soixante-huit langues trangres,

le fit

des premiers savants de son temps. Ses

diffrents crits, entr'autres Quintaessentia, publi

en 1570, et son Pison, ouvrage qui

traite

Munster

des proprits des

eaux, taient avidement recherchs dans toute l'Allemagne;


il

tait,

en un mot, devenu

l'oracle

de

la

cour

Ce qui avait en partie contribu rpandre


de Thurneysser,

c'est qu'il assurait avoir

en

sa

et
la

du pays.

renomme

puissance un

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


dmon

53

d'ordre infrieur. Ce diable docile consistait en une

petite figure hideuse qu'il

montrait au public dans un flacon

de verre.

Plus tard, cependant, son toile vint

Hoffmann, professeur
marquable,

yeux

les

Gaspard

un

trait re-

de Barbarie imminente, dans lequel

intitul;

dmasquait l'extravagance du charlatan


Ce livre dessilla

plir.

Francfort, avait publi

En mme temps,

l'lecteur.

d<*

il

disciple de Paracelse.
les

alchimistes ses confrres, envieux de sa haute fortune, avant


russi dvoiler ses fraudes
ser fut oblig,

aux yeux de

cour, Thurncys-

la

en 1584, de quitter prcipitamment Berlin

pour chapper aux poursuites ordonnes contre

temps d'emporter son dmon

pas le

lui.

Il

n'eut

familier, et, lorsqu'on

pntra dans son laboratoire secret, on put mettre


sur le

mauvais

la main
un scorpion conserv dans de

gnie. C'tait

l'huile.

Thurneysser ne survcut pas longtemps

sa disgrce.

Aprs avoir err quelque temps en Allemagne, en proie

une profonde misre,


l'objet

de

la

il

un couvent, o

entra dans

il

mourut

commisration publique.

Joseph- Franois Borri, Milanais, avait attaqu avec trop


de tmrit

principes de

les

au bannissement,
sous le
fit

nom

plusieurs

il

de Burrhus, diverses
fois

et entra

Danemark, Frdric
confiance
lie.

du

villes

d'Allemagne, o

des projections. Aprs avoir visit

vinces rhnanes et les Pays-Bas,

Copenhague,

Condamn

romaine.

l'glise

quitta l'Italie en 1660, et parcourut,

comme

III.

Il

il

se rendit,

en 1665,

alchimiste au service

parvint

roi, qu'il russit lui

un

tel

il

les pro-

du

roi

point gagner

de
la

persuader une insigne fo-

Borri prtendait avoir son service un

dmon qui ap-

paraissait son vocation et lui dictait les oprations ncessaires

accomplir pour oprer

qui rpondait au

dement

les transmutations.

nom 'Homuncidus,

arrivait

Cet esprit,

au comman-

de son matre, lorsque celui-ci prononait cerPour avoir son alchimiste tout

taines syllabes mystrieuses.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCUIMISTES.

fait sous la

main,

serait transport
le

le roi

dcida que

le laboratoire

dmon serait ananti


immense fourneau de fer

pouvoir de son

sparer d'un

avait fait btir

de Borri

dans son chteau. Mais l'adepte assurait que

on

si

tentait

de

pour servir de demeure Ytiomuncvlns.

esprait, grce cette difficult,

le

de briques qu'il

et

Il

chapper l'obligation de

loger au palais, o ses pratiques auraient sans doute trouv

une surveillance plus

une volont royale ne

svre. Mais

connat point d'obstacle. Le roi dcida que, pour ne point sparer YHomuncultis de sa prison oblige, l'immense fourneau

de l'alchimiste

serait transport, l'aide

de machines et par-

dessus les remparts, dans l'intrieur de son palais. Tous les

gens du chteau furent contraints de

Cinq ans aprs, Frdric


trer le secret

III

s'atteler ces

de Borri. Ce dernier prit aussitt

arrt sur les frontires de la Hongrie,

Vienne. Reconnu par

nom

de

la

le

crime d'hrsie. Borri

mme,
II

on

le tint

n'tait pas

svre
la

et

on

pierre

fut

la fuite;

il

fut rclam

Rome

conduit

la

au

par

le

Nonce

lui-

tour d'Enguelsbourg.

nanmoins une surveillance trop

accorda un laboratoire afin qu'il travaillt

philosophale en faveur de l'glise.

put parvenir rien de bon :son Homunculus


Il

mais,

emprisonn

fut

ayant t condamn pour

renferm dans

astreint

lui

Nonce du pape,

Rome comme

cour de

il

machines.

on voulut pn-

tant mort,

Mais

il

ne

l'avait quitt.

mourut en prison en 1695.


Si

nous sommes entrs dans

les dtails

qui prcdent,

aux es-

c'est

que nous voulions montrer que

prits

infernaux, ce recours aux puissances occultes, tant re-

ces invocations

prochs aux alchimistes, n'ont t en ralit que

le fait

de

quelques fripons ou de souffleurs de bas tage. Aucun des

grands

hommes dont

miques n'a ajout

foi

les

noms

brillent

leurs s'explique sans peine. Quelles

dans lesquelles

ils

dans

les fastes alchi-

de semblables folies. Et le fait d'ail-

ont pu tomber,

aprs tout, des gens positifs, ayant

que soient
les

les

erreurs

alchimistes taient,

un but parfaitement d-

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TRAVAUX DES ALCUIMISTES.


termine et sachant
teindre.

Pour

surnaturelles
rent

pas leur

bien quel rsultat

plus qu'illusoire

tentations

aux influences

montrer

de tels moyens.

les

et si

de ce genre,

le

voulaient at-

ils

obtenir ce rsultat, le recours


tait

quelques

fort

35

adeptes eu-

bon sens ne tarda

de srieux attendre

qu'il n'y avait rien

durent donc abandonner bientt une voie

Ils

aussi strile, laissant

aux

faiseurs

ploiter les hasards et les profits.

de dupes

le

Pour arriver

de l'agent prcieux, but de leurs esprances,


rent l'emploi des

moyens

soin d'en ex-

la dcouverte
ils

se born-

naturels, c'est--dire

aux exp-

riences excutes l'aide des agents que mettait leur service la

chimie de leur temps. La

srie des

moyens pratiques

mis en usage aux diverses poques de l'alchimie pour


couverte de

la

pierre philosophale,

doit

la

d-

donc maintenant

devenir l'objet de notre examen.

CHAPITRE

II

MOYENS EMPLOYS PAR LES ALCHIMISTES POUR LA PRPARATIOH


DE LA PIERRE PHILOSOPHALE.

L'obscurit des crivains hermtiques, l'incohrence

confusion de leur

style,

les

termes dtourns,

les

et la

noms

tranges qu'ils affectionnent pour dsigner, ou plutt pour

dguiser

les

substances, opposent beaucoup de difficults

l'analyse que nous allons faire des

ploys par les adeptes pour

la

moyens principaux em-

prparation de

la pierre

philo-

sophale. Chez eux, d'ailleurs, cette obscurit tait volontaire;


le

parti tait pris d'tre impntrable, et l'on n'en faisait pas

mystre.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

50
Pauvre

idiot! s'crie

clairement

et

le

enseigner ouvertement

les

la

Je t'assure que celui qui voudra

lettre ?

philosophes ont crit selon le sens ordinaire et

des paroles se trouvera engag dans les dtours d'un laby-

rinthe d'o
fil

t'

plus grand et le plus important des secrets, et

prendre nos paroles


expliquer ce que
littral

Artphius apostrophant son lecteur, serais-tu

pour croire que nous allons

assez simple

il

ne se dbarrassera jamais, parce

d'Ariadne pour se conduire et pour en sortir,

qu'il
et,

n'aura pas le

quelque dpense

qu'il fasse travailler, ce sera tout autant d'argent

perdu

La plupart des auteurs ont grand soin d'avertir que leurs


descriptions ont t embarrasses dessein d'nigmes,

de

contradictions et d'quivoques. Aussi les novices qui essayaient

de pntrer

le secret

de

la

science par la lecture des grands

matres, taient-ils parfaitement difis cet gard

Quand

der, je

me

les

philosophes parlent sans dtours, dit G. de Schr-

dfie de leurs paroles

quand

ils

s'expliquent par nigmes,

je rflchis.

mme ide que

C'est la

l'adepte

riche collection de mtaphores

Salmon exprime par

Ce n'est que parmi ces contradictions

rents

que nous trouverons

que nous cueillerons

la vrit

et ces

cette rose mystrieuse.

d'or et en cueillir les fruits

dragon qui

veille

vons enfin aller

si

mensonges appa-

ce n'est que parmi ces pines

Nous ne saurions en-

ce riche jardin des Hesprides pour

trer dans

cette

y voir ce bel arbre

prcieux, qu'aprs avoir dfait le

toujours et qui en dfend l'entre. Nous ne poula

conqute de cette toison d'or que par

tations et par les cueils de cette

mer inconnue, en

les agi-

passant entre

ces rochers qui se choquent et se combattent, et aprs avoir sur-

mont

les

monstres pouvantables qui

Pour adopter ce langage obscur


mistes avaient un excellent motif.
l'art

de

faire

demeurs

de

l'or,

inutiles.

la

gardent

*.

et inaccessible, les alchi11

n'avaient rien dire sur

tous leurs efforts pour y parvenir tant


Il est croire d'ailleurs que celui qui

Le Livre

Bibliothque des philotophes chimvjuet.

d' Artphius.

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THAVAUX DES ALCHIMISTES.

37

aurait possd ce secret merveilleux, et jug< bon de


;

der pour

lui, et d'aprs cela se

gne. Mais c'tait

l le

ft dispens

que

seul motif

le

gar-

dVcrire une 1U

les alchimistes

n invo-

quaient pas pour justifier les mystres de leur langage.


en avaient mille autres allguer.

C'tait,

crainte de produire dans la socit


vive;

ne

il

comme

pas,

fallait

rendre publique une chose

si

nue, causerait

un dsordre

et

dans

humaine.

la socit

qu'il est

bon de

passe

la

Tous

la

une perturbation trop


Salmon, profaner et

prcieuse qui,

si

elle tait

con-

les

caractrise bien l'esprit dos

il

adeptes reconnaissent que

la

une uvre qui dhumaine. Dieu seul peut la

pierre philosophale est

la

porte de l'intelligence

aux hommes,

rvler

11

Ils

un bouleversement prodigieux
y avait aussi un motif religieux

signaler, car

ides alchimiques.

prparation de

le dit

par exemple,

et

il

ne s'en ouvre qu' ses lus. Un

philosophe qui a reu cette communication d'en haut no

aux esprits
recommand de la refuser

doit l'accorder son tour qu'aux tres vertueux,

que

la

grco a touchs;

aux mchants
nigmatique,

il

lui est

au vulgaire. Ainsi, en adoptant leur

et

style

les

adeptes ne faisaient qu'obir la volont

livre

dans ton sein, dit Arnauld de Villeneuve, et ne

divine.

le

Cache ce

mets point entre

les

mains des impies, car

des secrets de tous les philosophes.

aux pourceaux, car

c'est

il

renferme

le secret

ne faut pas jeter cette perle

11

un don de Dieu.

Les matres du treizime sicle allaient jusqu' menacer


les

et

indiscrets de

meurt

la

colre de Dieu

d'apoplexie.

Je te jure sur

voiles ceci, tu seras

mon me,

s'crie

Raymond

damn. Tout vient de Dieu

tu conserveras donc pour lui seul


Si tu faisais connatre par
si

Celui qui rvle ce secret, dit Arnauld de Villeneuve, est maudit

Lulle, que,

si

tu d-

et doit y retourner;

un secret qui n'appartient qu'

longues annes de soins, tu serais damn sans rmission au

gement dernier pour

lui.

quelques paroles lgres ce qui a exig de


ju-

cette offense la majest divine.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

58

maintenant assez parl, s'crie Basile Valentin dans son

J'ai

Char de triomphe de Vantimoine,


manire

j'ai

enseign notre secret d'une

un peu

claire et si prcise, qu'en dire

si

plus,

ce

serait

vouloir s'enfoncer dans l'enfer.

Basile Valentin se rpand en plaintes

grande clart qui rgne dans ses

mme

les plus vifs reproches, et,

tremble d'en avoir trop


torts

figure au

la

trop

s'adresse lui-

pour son repos futur,

Tous

il

les adeptes

qui ont travaill

tiennent pour certain qu'il

crits,

nombre des lus.

La crainte des peines temporelles ou


la

Il

Basile Valentin s'exagrait ses

dit.

la postrit l'absout.

sur les indications de ses

amres sur

crits.

spirituelles n'est point

seule qui paraisse avoir dict la rserve extrme des cri-

vains hermtiques.

En

tout aussi discrets

que

mme

occidentaux. Cette

les

un

rserve est

point extrme. Rhass

com-

ainsi la description oVun procd trs-simple

pour

quelquefois pousse

mence

auteurs grecs et arabes sont

effet, les

faire de l'eau-de-vie

Prends de quelque chose d'inconnu la quantit que tu voudras

Hecipe aliquid ignotum,

quantum

Pseudo-Dmocrite donne
le

procd suivant pour solidifier

le

mercure:

Prends du mercure et solidifie-le avec de

l'alun,

Il

la

ou avec de l'cume d'argent, ou avec de

soufre,

11

voluert.

ou avec

magnsie, ou avec du
la

chaux, ou avec de

ce que tu voudras.

n'est pas rare

de trouver

la recette

suivante

Prends...

est impossible d'tre plus discret.

L'obscurit des traits alchimiques et la bizarrerie de leur

contenu sont suffisamment indiques d'avance par l'tranget de leurs titres.

de

citer les

Pour en donner une

noms de quelques ouvrages

clbres dans les

fastes

de

l'art.

ide,

choisis

Tels sont

il

nous

parmi
:

suffira
les

plus

Y Apocalypse

chimique, les Douze Clefs de la philosophie, de Basile Valentin,

le

Miroir des Secrets,

la

Moelle alchimique, de Ro-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


ger Bacon,

Clavicule, de

la

FlameL

dsir, attribu Nicolas

Trvisan,

Raymond

la

Rosaire philosophique,

le

d'Arnauld de Villeneuve,
quetaillade (Xupescissa)

rv.

Lulle,

le

Dsir

Parole dlaisse, du
la

Fleur des Fleurs,

le

Litre del Lumire, de J. Ro-

le

Vrai Trsor de la vie humaine,

Tombeau de Smiramis ouvert aux sages,


la Lumire sortant par soi-mme des tnbres, Y Entre
ouverte au palais ferm du roi, de Philalte,
V Ancienne
Guerre des clievaliers, ou le Triomphe hermtique, le Crede
mihi, de Th: Northon,
la Tourbe des philosophes, ou Assemble des disciples de Pythagoras, de Morien, le Psautier
d Hernwphile, le Trait du Ciel et de la Terre, de Y. Lavinus,
le Livre des Douze Portes, de G. Riple,
la Toide

du Soucy,

le

son d'or, de Trismosin,

YEclat de Trompette,

sieurs autres ouvrages publis sous le


les

noms de

physique,

quelques philosophes de l'antiquit

Teinture du

et plu-

nom d'Herms ou

Soleil et de la Lune,

sous

Teinture

Teinture

des Pierres prcieuses, etc. Ajoutons que, sous ce rapport,


les

auteurs modernes ne

le

cdent pas leurs devanciers.

Voici, par exemple, les titres de quelques ouvrages publis

dix-huitime sicle
losophique,

la

au

Clef pour ouvrir le cur du pre phi-

Salamandre brlante et le Chimiste veill,


au firmament chimique de F horizon

le Soleil splendide

allemand,

etc.

Ce style obscur

et

nigmatique se montre surtout chez

premiers alchimistes.

En

les

parcourant, dans les crits des By-

zantins, des Arabes et des auteurs occidentaux antrieurs au

quinzime

sicle, les explications

prparation de

la pierre

ment pntrer

le

des procds relatifs

la

philosophale, on chercherait vaine-

sens de leurs descriptions.

Il

est

proba-

que ces crivains ne s'entendaient pas euxmmes. Tous les lexiquesqui ont t proposs ne sont d'aucun
ble, disons-le,

secours, car dans

la

mme

page un

mme

terme reoit quel-

quefois deux ou trois significations diffrentes.

Cependant

il

ne sera pas

inutile de faire connatre

com-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

40

mont s'expriment
de

tion

les

anciens auteurs au sujet de

pierre philosophale.

la

On

caractriserait

nire trs-inexacte les travaux des alchimistes

la

prpara-

d'une masi

Ion

s'en

tenait ce qu'ils ont crit de raisonnable et d'intelligible.

Nous

citerons d'abord,

comme

se rapportant,

au dire des

alchimistes, la prparation de la pierre philosophale, l'crit clbre

que

nom

l'on dsigne sous le

de Table d'me-

raude, qui a servi de texte un nombre considrable de

La tradition rapporte que cette pice fut

commentaires.

trouve par Alexandre

le

Grand dans

le

tombeau d'Herms,

cach, par les soins des prtres gyptiens, dans les profon-

deurs de
ceau

le

grande pyramide de Gizeh. On donna ce mor-

la

nom

de Table d'meraude, parce que l'on assurait

main d'Herms sur une immense

qu'il avait t grav par la

lame d'meraude avec

la

pointe d'un diamant.

Voici cette pice considre dans les fastes de l'alchimie

comme

le

document

plus ancien de

le

tique, bien qu'il ne paraisse avoir t

septime sicle
Il

est

en haut est

philosophie herm-

compos que vers

le

est vrai, sans

Ce qui

la

mensonge, certain

comme

en bas est

comme

et trs- vritable.

ce qui est en haut, et ce qui est

ce qui est en bas, pour faire les miracles d'une

seule chose.

comme

Et

choses

toutes

ont t et sont venues d'un, ainsi

toutes choses sont nes dans cette chose unique par adaptation.

Le

soleil

en est

dans son ventre,

lme de tout

le

la

le

pre, la lune en est la mre, le vent Ta port

Th-

terre est sa nourrice, le pre de tout, le

inonde est

ici

sa force est entire

si

elle est

con-

vertie en terre.

Tu

spareras la terre du feu, le subtil de l'pais, doucement,

avec grande industrie.

descend en terre, et
rieures.

Tu

il

Il

monte de

la terre

au

ciel,

et

derechef

il

reoit la force des choses suprieures et inf-

auras par ce

moyen

toute la gloire

du monde,

et toute

obscurit s'loignera de toi.


C'est la force

forte

de toute force, car

elle vaincra toute

chose

subtile et pntrera toute chose solide.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

Ainsi le

De

monde

moyen

est ici.

pourquoi
de

trois parties

Ce que j'ai

a t cr.

ceci seront et sortiront d'innombrables adaptations desquelles

C'est

le

il

dit

Herms Trismgiste, ayant

t appel

j'ai

lis

philosophie du monde.

la

de l'opration du

soleil est

accompli et parachev,

Hortulanus, ou l'crivain dsigne sous le nom d'Hortulain


Jardinier), a publi
pice.
'
I

Aprs

lui

il

(le

un long commentaire de cette merveilleuse


peu d'alchimistes qui n'aient essay de

est

nterprter , et tous son t rests d'accord qu'elle ren ferme sous

une couverture hiroglyphique

la

prparation de

la

pierre

philosophale. Le pre Kircher, qui expliquait avec une ton-

nante

facilit les

hiroglyphes gyptiens, avouait lui-mme ne

pouvoir dchiffrer
firmait pas

sens de

le

moins que

pierre philosophale

la

Table d'meraude.

Cerlissimum

Il

n'en af-

cette pice contenait la thorie

nous

est,

dit-il. Si

de

un

la
tel

concours de tmoignages n'branlait l'incrdulit, on oserait


prtendre que
tion

dans

la

la

monde dont

chose du

Table d'meraude c'est

la

il

est le

moins ques-

pierre philosophale.

Dans son livre des Douze Portes, G. Riple donne en


la manire de prparer la quintessence

termes
o II

faut

commercer au

soleil

couchant, lorsque le mari Rouge et

l'pouse Blanche s'unissent dans l'esprit de vie pour vivre dans

mour

et dans la tranquillit,

terre.

trion

temps

De

dans

l'Occident avance-toi travers les tnbres, vers

femme

change l'eau en une terre noire,

purgatoire apparait

l'hiver, le

en

air, les

dent est le

jour aprs

le

soleil

la nuit.

et lve-toi, travers des

La terre et

la

la

pleine lune. Aprs

blanc et radieux; c'est Tt aprs

tnbres sont disperse*

commencement de

Septen-

le

entre l'hiver et le prin-

couleurs varies, vers l'Orient o se montre


le

l'a-

proportion exacte d'eau et de

la

altre et dissous le mari et la


;

ces

l'eau se sont

H lumire

transformes

s'est faite

pratique, et l'Orient

le

l'Occi-

commence-

la

destruction est compris entre

A ct de ce grimoire on peut

citer avec avantage le pro-

ment de

la thorie; le principe

de

l'Orient et l'Occident.

cd suivant d'un auteur plus moderne, Jean d'Espagnet

4.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

42

Prends une vierge aile qui soit bien lave et purifie et qui soit

enceinte parla vertu de la semence spirituelle de son premier mari,


sans que cependant sa virginit soit lse

homme,

d'adultre avec l'autre

mence

corporelle

du mari,

norable des deux sexes

et

la

concevra de nouveau avec

elle

mettra au

la

mon

Sache,

paration de

monde

le

soit rtabli par elle.

sas huit

fils

ainsi

dans un paragraphe

Rapprendre

vais

femme,

a t perdu par la

Par cette raison, prends

dans son

lit

la

mettra au

monde un

le soleil et

faut aussi qu'il

il

une

surveille-la; qu'elle fassu

dans

fils

lune

la

perde pas. Cela

le

la pr-

mre, place-la avec


stricte pni-

tence, jusqu' ce qu'elle soit lave de tous ses pchs.

ne

se-

que dans ce chapitre je

fils,

la

entant ho-

pierre philosophale.

la

Comme

du grand uvre

prparation

monde un

pierre philosophale.

Arnauld de Villeneuve s'exprime


sur

marie-la sans soupon

elle

ce

saisis

Alors elle

qui pchera. Des signes ont apparu dans

fait,

fils

et chtie-le, afin

replace-le en son

que l'orgueil

lorsque tu lui

et

lit,

verras reprendre ses sens, tu le saisiras de nouveau pour le plonger

nu dans

tout

et, lorsqu'il

l'eau froide; puis remets-le encore

une

fois

aux juifs. Le

donner

crucifier

point

lune, le rideau du temple se dchirera, et

la

grand tremblement de

lit,

on ne verra

soleil tant ainsi crucifi,

terre. Alors,

il

est

il

y aura un

temps d'employer un grand

verra s'lever un esprit sur lequel tout

l'on

feu, et

sur son

aura repris ses sens, tu le saisiras de nouveau pour le

le

monde

s'est

tromp.

Cette lumineuse explication est adresse par Arnauld de

un de

Villeneuve

mme

pondre son lve


quoi

ses lves. Mais

il

le

matre promet d'tre plus clair une autre


la

Je vous commande,

De plusieurs choses

1,
ije

De 4
il

y a 2,

2 et 1,

y a

il

il

il

1,1 avec 3

et 5,

y a 1

donc

y ai, de 3 2,

donc

r-

Sur

fois.

de doctrine, congelez l'argent

faites, 2,

de 3

de 2 3,

de

fils

Tourbe des philosophes n'a rien

envier ceux que nous venons de citer

fait

il

Matre, je ne comprends pas!

Le passage suivant de

et 1

parait apprcier lui-

cet trange expos sa vritable valeur, car

1.

Je vous

ai

et

1
,

vif:

c'est 4, 5,

et

de 3

2 et S. Et 1,2,

tout dit,

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Voil la manire do congeler l'argent

simple.

Une

vif.

43

Rien n'est plus

partie des anciens traits alchimiques sont crits

de ce style.

La prparation de
sente,

dans

lgorie

ou de

moyen ge

philosophale est souvent pr-

la pierre

ouvrages de cette poque, sous

les

parabole.

Une de

la

forme

a beaucoup excit la sagacit des adeptes

connaissait sous le

nom

d'al-

ces allgories fort admire au

on

la

d'Allgorie de Merlin, bien que le

clbre enchanteur n'ait rien eu de

commun

avec les alchi-

mistes. Voici la traduction de cette pice, dont le style est

remarquable

assez

Un

roi,

voulant dtruire de puissants

soutenir contre eux la guerre.

ordonna

un de

et

me

demandez?

la

f eut

il

ter? Mais le

rpondant, dit

roi,

devint

Seigneur, voici

soldats lui dirent

le

de tete;

il

me

je

me

les soldats. Sachez, leur


j'ai

de grandes douleurs

me

placer dans une chambre

chambre dans un heu chaud

une chaleur modre. Ainsi

et sec, entre-

je suerai

ordonn.

Au bout du temps

le roi

requis,

ils

ouvrirent

l'eau

que

disparatra, et je serai dlivr. Les soldats firent ce

trouvrent

mon-

semble que tous mes membres se dtachent de moi.

tenu nuit et jour

avait

turent

alors ses

cheval, vous plait-il de

sens appesanti et que

claire, d'apporter cette

bue

plus

Sachez que je ne puis monter.

Je vous ordonne en consquence de

j'ai

le

membres

extrmement ple

Pourquoi ne pouvez-vous monter? dirent

que

que j'aime

alla aussitt et l'apporta.

but longtemps, jusqu' ce que ses

et

enfls et ses veines remplies

dit le roi,

il

Seigneur, quelle est cette

C'est, dit le roi, l'eau

dont je suis aim entre tous. Le soldat

Le roi

de monter cheval,

ses soldats de lui donner boire de l'eau qu'il ai-

mait beaucoup. Celui-ci, rpondant, dit


eau que vous

ennemis, se prpara

Au moment

la

que

le roi

porte

et

demi-mort. Les parents coururent aussitt vers

les

honorer entre tous, et

les

mdecins d'gypte et d'Alexandrie,

qu'il faut

amenrent avec eux en leur racontant l'vnement. Ceux-ci ayant vu


le roi

alors
s'il

dclarrent qu'il tait facile de le dlivrer; les parents dirent

en

vous

s' adressant

aux mdecins Qui de vous s'en chargera


:

plait, dirent les

d'Egypte reprirent
regarde, car nous

mdecins d'Alexandrie

mais

les

Nous,

mdecins

Cela ne nous plat point, c'est nous que ce soin

sommes

les

plus anciens. Les Alexandrins y ayant

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

ii

mdecins d'Egypte prirent

consenti, les
tits
l;

morceaux,

et, l'ayant

couprent en pe-

le roi, le

humect avec un peu de leur mdecine,

ils

remirent dans sa chambre dans un lieu sec et chaud, entretenu

comme

nuit et jour,

presque mort

tira

auparavant, une chaleur modre

ne conservant qu'un souille de

et

voyant, les parents se mirent crier, disant

mort!
cne

dort, et son

il

mort, reprirent

n'est point

sommeil va

dans

ils le

mme

le

lieu

mort!

tt

le

roi,

fort

leur enlevrent

royaume. Cela

mais

fait, ils

comme

rent

mdecine

leur

et

les

mirent sourire en disant

Il

fut

pour sa voilconvenu de

si

cela, vinrent

vous

le

voulez nous vous le

si

les

parents se

vous moquer de nous

Voulez-vous

autres? Sachez que,

roi, le lavrent

ft enleve,

ammoniac
la

et

vous ne tenez pas vos promesses,

jusqu' ce que toute

deux parties de nitre alexandrin,

la

partie infrieure;

ils

fait

la

et le laissrent l

une heure. Enfin

ils

le

flrent jusqu'au point de le faire fondre

verture dans

les

une

qu'ils

lin, ils

partie

de

sel

mlrent avec
en firent une

placrent dans une chambre faite en forme de croix, avec

de cette ouverture, dans un autre vase,

mort

le ca-

mdecine qui restait

et le firent scher. Ils prirent ensuite

une ouverture

la

la

poudre du mort; avec un peu d'huile de

pte et

eux et di-

vous ne sortirez pas de nos mains. Les mdecins prirent donc


davre du

pa-

de peur que l'odeur de sa putrfaction ne devint nuisible

N'ensevelissez pas le roi, car

les

les

chassrent hors du

se mirent dlibrer entre eux,

rendrons plus sain et plus beau qu'auparavant. Mais

comme

les

roi

des imposteurs, et aussi-

mdecins d'Alexandrie, entendant

les

le

reprirent les mdecins, afin

e qu'on devait faire de ce cadavre empoisonn.


l'ensevelir,

le retira,

qu'auparavant. Ce qu'entendant

regardrent les mdecins

ils

ils

tu

dis-

et le replacrent

en ce monde, aprs sa rsurrection au jour du juge-

ment, meilleur et plus


rents,

mdecine et

nouveau crier fortement.: Hlas!

Nous avons

qu'il reparaisse

la

mdecine

mais, quand on

qu'auparavant;

parents se mirent de
est

mme

lavrent encore avec la

est

reprirent le roi, le lavrent

avec une eau douce jusqu' ce que le got de

paru

re-

roi

le

le

Ce que

mdecins, ne criez pas,

les

finir. Ils

Hlas

on

vie.

la

la

placrent au-dessous

s'ils

un grand

cri

forme de croix,

couvrirent de feu
il

et souf-

descendit alors par l'ou-

chambre place au-dessous. Enfin

vie, jeta

tuerai tous,

le

aussi en

le roi,

revenant de

sont les ennemis? dit-il. Je

ne viennent sans retard se soumettre moi.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Tous accoururent

sommes tous
moment, les

donc vers

en disant

lui

45

Seigneur, nous voici, nous

prts obir vos ordres. C'est pourquoi depuis ce


rois et les puissants des autres nations

l'honorrent

avec crainte comme auparavant.

Et, quand on voulait voir de ses merveilles, on

vase une once de mercure bien

lav, et

on

un

plaait dans

jetait sa surface

peu

prs la grosseur d'un grain de millet, des ongles, des cheveux ou du

sang du

plomb

en soufflant lgrement

roi, et

pierre que je

sais bien;

les

puriti, lequel prenait aussitt la

on plaait

charbons, on trouvait

forme que

troisime pierre, on

on

je

sais

bien

ensuite une partie de cela sur dix parties de cuivre, et le

tout devenait excellent et d'une seule couleur

l'or

la

on projetait un peu de cette pieire sur du

la

1a liqufiait, et

comme

mlait

on

on prenait alors cette

plus haut avec du sel et de

jetait ces sels dissous

sur du petit-lait de

livre. Ainsi s'accomplissait l'uvre excellente entre toutes.


Conserve, frre, ce trait et veille bien sur lui, car la meilleure

chose est

sottise

chemin des

un grand

parmi

trois jours

les fous,

mais non parmi

les sages. Voil le

royaux par lesquels, avec un peu de travail,


l

bnfice t'est rserv

L'auteur de cette allgorie n'est pas connu;


orientale de son style lui a

mais l'imitation de ce style

ment

de

ait

que porte
les

la valeur.

le titre

de

fait

est trop aise

la

couleur

une origine arabe,

attribuer

pour que

cet argu-

L'expression de pierre philosophale

l'allgorie,

ne se trouvant jamais chez

auteurs arabes, cette pice appartient sans doute quel-

que crivain du moyen ge.

On peut

citer

comme un

autre exemple d'allgorie chimi-

que, Y Allgorie de la Fontaine de Bernard leTrvisan. Dans


son livre de

met ainsi

la

Je m'en

la

Philosophie naturelle des mtaux, l'auteur

pratique en paroles paraboliques


allais,

pensant, par les champs, parce que j'tais las

d'tudier.

Une

nuit advint que je devais tudier pour le lendemain dispu-

Merlini allegoria proi'undisstmum philosophis lapidis arcanum perfect

continens

in Bibliothec chemicd Mangnti,

t. II.

p.

191

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

46

une

ter, je trouvai

petite fontenelle, belle et claire, tout

ne d'une belle pierre, et cette pierre

tait

environ-

au-dessus d'un vieux

creux de chne, et tout l'environ elle tait borne de murailles,

de peur que
baignassent.

vaches ni autres btes brutes, ni volatiles, ne s'y

les

Adonc

grand apptit de dormir, je m'assis au-

j'avais

dessus de ladite fontaine, et je vis quelle tait couverte par-dessus et


qu'elle tait ferme.

Et

passa par

il

un prtre ancien

tous cots

dire

et

me

il

Seigneur,

et de vieil ge

fut gracieux et

bon

pour

du

roi

le

jours

qu'elle

ici

fontaine

icelle

me commena

monde.

de

et

tout ainsi

de

est

terrible

seulement

Elle est

se

ne

le tire soi

baigner

et

est

il

avec elle de-

deux cent quatre-vingt-deux

et elle rajeunit tellement le roi, qu'il n'y a

deman-

je lui

pays, qu'elle connait bien et lui elle, car, jamais ce

ne passe par

dans

et

est vrai que cette fontaine

il

vertu, plus que nulle autre qui soit au

roi

ferme cette fontaine, dessus, dessous

dai pourquoi est ainsi

homme

qui ne le

puisse vaincre....

Adonc

je lui

garde
alors

l'a
il

demandai

vu entrer

qu'il l'avait

s'il

enferm, jamais on ne

commence

vu

avait

mais que depuis

le roi, et

qu'il

le voit jusqu'

paratre et resplendir.

il

me

que sa

cent trente jours

Le portier qui

chauffe son bain continuellement pour lui garder

lui

rpondit

est entr et

le

garde

chaleur

sa

naturelle.
a

Adonc

je

demandai de quelle couleur

pondait qu'il tait vtu de drap d'or

pourpoint de velours noir,


chair aussi sanguine

comme

la

chemise blanche

lui.

mne que
que

lui

me

Il

la

rpondit aimablement en soi souriant

lui et laisse tous

quand le

de sa robe de drap de
son premier

ses gens et trangers

homme

roi y est entr,

fin or,

la

fontaine,

menu
:

Ce

s'il

peuple

roi n'a-

n'approche nul

premirement

il

se dpouille

battu en feuilles trs-dlices, et la baille

qui s'appelle Saturne. Adonc Saturne la prend

et la garde quarante jours


l'a

un

neige et

de cette fontaine, sinon la garde, qui est un simple homme..

Mais, toutefois,

il

r-

sang.

amenait grande compagnie de gens trangers et de


avec

me

il

et puis avait

comme

Aprs, je lui demandai, quand le roi venait

Et

le roi tait?

au premier,

ou quarante-deux, au plus, quand une

fois

eue. Aprs, le roi revt son pourpoint de fin velours noir, et le

donne au second homme, qui

est Jupiter, qui le

garde vingt jours bons.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Adonc Jupiter, par commandement du

i7

Lune qui

roi, le baille la

est la

tierce personne, belle et resplendissante, et la garde vingt jours.


ainsi le roi qst

du

fleurs

la baille

en

Alors

fleuri.

sel

comme

pure chemise, blanche

sa

il

devt cette chemise blanche et fine et

Mars, lequel pareillement

garde quarante et quelquefois

la

quarautc-deux jours. Et aprs cela Mars, par

au Soleil jaune et non pas

baille

aprs

rien? Non,

au-dessous

Et je lui dis

personne n'y vient autre que

Et

lui dis

le

gardien qui

la

a plus de peine

11

Que

la

fontaine s'enflambe.

monde la

L'ont vu beaucoup de gens? Tout le

devant les yeux, mais

chaleur continuelle, environne et vaporeuse.

fait

qu au commencement, car

prend bientt

la

N'y vient-il jamais cette fontaine ni mdecins

dit-il,

Ce gardien-l a-t-il beaucoup de peine ?


fin

la

la garde...

Et je lui dis
ni

volont de Dieu,

la

garde quarante jours, et

clair, qui la

vient le Soleil trs-beau et trs-clair, qui

adonc celui-l

Et

neige, aux ines

n'y connaissent rien.

ils

font-ils

encore aprs?

S'ils

veulent

ils

peuvent

purger le roi en la fontaine, circulant et contenant le lieu au con-

en

tenu de la contenance contenue,

premier jour son

lui baillant, le

pourpoint, le jour aprs sa chemise, et le jour aprs sa chair sanguine.

Et je

lui dis

De quoi

c'est ceci ?

Et

cent et mille et cent mille et puis dix

dix

Je lui dis

plus,

Je ne l'entends point Et

car je suis ennuy. Et alors je

aussi j'tais

il

me

dit

il

me

dit

vis qu'il fut

fit

un

et

Je ne t'en dirai

ennuy, et moi

ennuy qui avais apptit de dormir* car

dent j'avais tudi.

Dieu

fois le multiplia.

le

jour prc-

Comme dernier exemple de ces expositions nigmatiques et


symboliques relatives
terons le
visan, et

Sige

vieillard

une

du

magistre, nous ci*

au philosophe Bernard

le

Tr-

un sommeil trs-profond

>

lorsqu'il

me sem-

statue, haute de quinze pieds environ, reprsentant

vnrable,

toutes les parties

tous par

prparation

qui jouissait d'une haute estime auprs des adeptes.

J'tais enseveli dans


bla voir

la

vert, attribu

ondes

beau

de son corps.

ses

un

et parfaitement bien proportionn dans


Il

avait

de grands cheveux d'argent

yeux taient de turquoises

quelles taient enchsses des cscarboucles,

fines,

dont

au milieu des-

l'clat tait si bril-

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L ALCHIMIE ET LES ALCMMJSTES.

4*
que

lant,

je

ne pouvais en soutenir

lumire. Ses lvres taient

la

du corps

d'or, ses dents de perles orientales, et tout le reste

d'un rubis fort brillant.

tait

qui paraissait

terrestre,

tendu,

Il

touchait du pied gauche

supporter. Ayant le bras droit lev et

le

semblait soutenir avec le bout de son doigt

il

tait

un globe

au-dessus de sa tte, et de la main gauche

un globe

tenait

il

une

cleste

clef, faite

d'un gros diamant brut.

homme,

Cet

veux, de

la

main dont

trois rgions

les

plantes.

Il

me

je

me

il

de

tenait cette clef,


celle

l'air,

du

il

promenais sur

le

rivage

et,

que

je reconnus

le

gnie des

prenant par les che-

m'enleva et

me fit traverser

feu, et les cieux de toutes les

me

puis, m'ayant envelopp

trouvai dans

d'tre dans

sang dont elle tait compose

le

mme

Je remarquai

tait vif et tout chaud.

Je suis

me

une ile flotun pays si loign,


considrant cette mer avec une

disparut, et je

il

dit

suivre. Puis,

une mer de sang. Surpris

grande attention,

l'agitait

me

porta encore bien au del

duus un tourbillon,
tante sur

me

s'approchant de moi,

sages, ne crains point de

qu'un vent trs-doux, qui

sans cosse, entretenait sa chaleur et excitait en cette

bouillonnement qui causait toute

l'le

mer un

un mouvement presque im-

perceptible.

Ravi d'admiration de voir ces choses

flchissais

nes de

me

mon

ct. Je m'imaginai d'abord qu'ils voulaient peut-tre

maltraiter,

et je

me

glissai sous

un

Le plus grand de

les autres,

me demanda,

la

troupe, qui

avec un air

de jasmins pour

tas

cher; mais leur odeur m'ayant endormi,


saisirent.

extraordinaires, je r-

si

sur tant de merveilles, quand j'aperus plusieurs person-

fier,

ils

me

me

me

trouvrent et

semblait

commander

qui m'avait rendu

si t-

mraire que de venir des Pays-Bas dans ce trs-haut empire. Je


racontai de quelle

homme, changeant
dit

manire on m'y

avait

transport.

et trs-puissant Gnie. Puis

il

me

ici

lui

Aussitt cet

tout d'un coup de ton, d'air et de manires,

Sois le bien -venu, toi qui fus conduit

ca-

me

me

par notre trs-haut

salua, et tous les autres ensuite,

la faon de leur pays, qui est de se coucher tout plat sur le dos,

puis se mettre sur le

mais selon

la

ventre et se relever. Je leur rendis le salut,

coutume de

mon

pays.

Il

me

au Hagaccstaur, qui est leur empereur.


ce qu'il n'avait point de voiture pour
tions loigns d'une lieue.

U ne

me

Il

promit de

me

me

prsenter

pria de l'excuser sur

porter

la ville,

dont nous

m'entretenait, par le chemin, que

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


de

puissance et des grandeurs de leur Hagacestaur, qu'il disait

la

possder sept royaumes, ayant choisi celui qui

pour

six autres

Comme

des

remarquait que je

il

une quantit prodigieuse de


souriant

si

comme

les fouler

lui

je craignais

de

Ne

plus belles et les (dus cu-

mal

faire

chemins,

les

demandai o

en

par toute

comme

fleurs les plus belles

en

rpondis

mais

sensitive,

pays, je rpugnais

au

Comme

pour en goter
avait

que

les

mais

prodigieuse

si

de prendre quelques

la curiosit

voulut m'en empcher, en

pendant d'un got admirable.


il

dans

la

ne

me

11

s'est

me

disant

prsenta des pches, des

jamais vu dans

Grce, des fruits d'un

la

si

ura, par le Hagacestaur, que ces nuits venaient


qu'ils n'taient

man-

leur pain des

btes qui en mangeaient. Je les trouvais ce-

lons et des figues; et


l'Italie, ni

grande par-

les btes

faisaient

ils

partout une

je voyais

il

que

et

ptrissaient avec la rose, et les

les

qu'ils

soleil.

fleurs et fruits, je

rpondit qu'ils ne les

faisait jeter la plus

faire plaisir,

quantit de trs-beaux fruits, j'eus

toute

lui

s'en trouvait en quantit dans

il

Hagacestaur en

me

11

geaient ce qui en restait; que, pour eux,

n'y

mon

campagne, que

la

dans nos Pays-Bas pour nous

qu'il

d'me

elles

l'on semait leurs bls.

semaient point; mais que,

poires

Je

aux pieds.

dcouvrant,

cuisaient

me demanda

il

ces plantes.

dans

elles taient trs-rares

les terres striles, le


tie

dans

je savais bien qu'il n'tait point

de marcher sur

difficult

faisais

fleurs les

mme

rieuses, qui croissent

que,

au milieu des

des roses, des jasmins, des illets, des tubreuses, et sur

lis,

que

tait

y faire sa rsidence ordinaire.

aucunement

m 'assurant

cultivs,

me-

Provence, dans

bon got.

Il

d'eux-mmes

me
et

ne man-

qu'ils

geaient rien autre chose avec leur pain.

Je

lui

demandai comment

ces fruits pendant l'hiver.


d'hivers
savoir
la

11

me

pouvaient conserver ces fleurs et

rpondit qu'ils ne connaissaient point

que leurs annes n'avaient que

le printemps, l't, et

ils

renfermait dans

troisime, savoir l'automne, qui

fruits l'esprit

saison

que

du printemps

se cueillaient

et l'me

le

trois saisons

seulement,

que de ces deux saisons se formait

raisin

de

l'est

que

le

corps des

c'tait

dans cette

et la grenade, qui taient le*

meilleurs fruits du pays.


11

me

parut fort tonn lorsque je

du buf, du mouton, du

lui

appris que nous mangions

gibier, du poisson et d'autres animaux.

Il

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

me

que nous devions avoir l'entendement bien pais, puisque

dit

nous nous servions d'aliments

ment d'entendre des choses


tais

si

si

matriels.

belles et

ne m'ennuyait aucune-

11

curieuses, et je les cou-

si

avec beaucoup d'attention. Mais, tant averti de considrer

pect de

yeux pour

pas, je n'eus pas sitt lev les

rien et

que

je devins aveugle

de quoi

que je ne

la voir,

mon

Le dpit de voir que ces messieurs se divertissaient de

cident

me

vis

plus

conducteur se prit

compagnons de mme.

rire et ses

l'as-

dont nous n'tions alors loigns que de deux cents

la ville,

faisait

plus de chagrin

me plaisaient
me consola

cevant donc bien que leurs manires ne

qui avait toujours pris soin de m'entretenir,


sant d'avoir

ment. Puis

un peu de
il

alla

mon

ac-

que mon malheur mme. S'aper-

patience, et

que

pas, celui

chercher d'une herbe dont

me

il

me

en

di-

un mo-

je verrais clair dans

frotta les

yeux,

et je vis aussitt la lumire et l'clat de cette superbe ville, dont

toutes les maisons


clairait

nuit.

taient faites

continuellement

On ne

voulut point

car,

me

de

trs-pur,

cristal

dans cette

le,

il

ne

que

le soleil

fut jamais

de

permettre d'entrer dans aucune de ces

maisons, niais bien d'y voir ce qui se passait travers les murs,
qui taient transparents. J'examinai
toutes bties sur

ment ne

un

consistait

mme

la

premire maison

elles

sont

modle. Je remarquai que leur loge-

qu'en un tage seulement, compos de trois ap-

partements, chaque appartement ayant plusieurs chambres et cabinets de plain pied.

Dans

le

premier appartement

paraissait

une

salle,

orne d'une

tenture de damas tout chamarr de galon d'or, bord d'une crpine

de mme. La couleur du fond de cette toffe


rouge et de vert, rehauss d'argent trs-lin
gaze blanche

tait

le

changeante de

tout couvert d'une

ensuite taient quelques cabinets garnis de bijoux de

couleurs diffrentes

puis on dcouvrait

une chambre toute meuble

d'un beau velours noir, chamarr de plusieurs bandes de satin trsnoir et trs-luisant, le tout relev d'un travail de jais, dont la noir-

ceur

brillait et clatait fort

Dans

le

second appartement se voyait une chambre, tendue d'une

moire blanche onde, enrichie

et releve d'une

semence de perles

orientales trs-fines. Ensuite

taient plusieurs cabinets,

meubles de plusieurs couleurs,

comme de

let,

de moire citriue et de

satin bleu,

pars de

de damas

vio-

taffetas incarnat.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Dans

le

trs- clatante,

toffe

51

une chambre pare d'une

troisime appartement tait

de pourpre a fond d'or, plus belle et plus

riche, sans comparaison, que toutes les autres toffes que je venais

de voir.
a Je

m'enquis o taient

dit qu'ils

le

matre et

la

On me

matresse du logis.

chambre,

taient cachs dans le fond de cette

et qu'ils

devaient passer dans une autre plus loigne, qui n'tait spare de
celle-ci

que par quelques cabinets de communication

que

mon-

les

bres de ces cabinets taient de couleurs toutes diffrentes,

les

uns

taut d'un tapis couleur d'Isabelle, d'autres de moire citrine, et


d'autres d'un brocart d'or trs- pur et trs-fin.

Je ne pouvais voir

quatrime appartement, parce

le

me

tre hors d'oeuvre; mais on

chambre, dont

dit

ne

qu'il

meubles n'taient qu'un

les

qu'il doit

consistait qu'en

tissu de

rayons de

une

soleil

plus purs et concentrs dans cette toffe de pourpre o je

les

venais de regarder.

Aprs avoir vu toutes ces

curiosits,

on m'apprit comment se

fai-

saient les mariages parmi les habitants de cette le. Le Hagaeestaur

ayant une connaissance trs-parfaite des

de tous ses sujets, depuis

le

un bon

et

met une jeune

ble les parents les plus proches, et

avec

hommes

du temprament

plus grand jusqu'au plus petit,

vieillard sain et

vigoureux

puis

purge

il

lave et nettoy le vieillard, qui prsente sa main

la fille

prend

ces logis, dont

main du

on

logis a t fait; et

vieillard

mois entiers, pendant lequel temps


qu'on m'a

en un

fait voir.

mme

corps

mmes matriaux

faut qu'ils restent ainsi

il

Au
;

un de
dont

le

enferms ensemble neuf

font tous ces beaux meubles

ils

bout de ce terme,

et,

la fdle, et

puis on les conduit dans

scelle la porte avec les

assem-

et purifie la

fille, il

la

il

fdle pure et nette

ils

sortent tous deux unis

n'ayant plus qu'une me,

ils

ne sont plus

qu'un, dont la puissance est fort grande sur terre. Le Hagaeestaur


s'en sert alors

pour convertir tous

mchants qui sont dans ses

les

sppt royaumes.

On

m'avait promis de

eestaur, de
autres,

m'en

faire

me

o sont quatre statues

celle qui est place

faire entrer

dans

le palais

voir les appartements, et


aussi anciennes

au milieu est

m'avait transport dans cette

le.

le

un

que

le

du Haga-

salon, entre

monde, dont

puissant Sganissdgde,

qui

Les trois autres, qui formaient un

triangle l'entour de celui-ci, sont trois

femmes,

savoir

FAlugate,

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l/ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

.V2

Linmalore
faire voir

On

Tripsarcopsem.

et

temple o

le

est la figure

lent lsel Vassergusine

m'avait aussi promis de

me

de leur divinit, qu'ils appel-

mais les coqs s'taient mis chanter, les

pasteurs conduisaient leurs troupeaux aux champs, et les laboureurs,


attelant leurs charrues, firent

mon

rent, et

Tout ce que

j'avais

ce qu'on promettait de

me

un

si

grand bruit, qu'ils

me

rveill-

songe se dissipa entirement.

vu jusqu'ici n'tait rien en comparaison de

me

consoler, lorsque je

dire voir. Cependant, je n'ai pas de peine


fais

rflexion sur cet empire cleste,

le

Tout-Puissant parait assis sur son trne environn de gloire, et ac-

compagu d'anges, d'archanges, de chrubins, de sraphins, de


trnes et de dominations. C'est

que nous verrons ce que

l'il n'a

jamais vu, que nous entendrons ce que l'oreille n'aura jamais entendu, puisque c'est dans ce lieu que nous devons goter une
cit ternelle,

que Dieu lui-mme

fli-

a promise tous ceux qui tache,

ront de s'en rendre dignes, ayant tous t crs pour participer


cette gloire. Faisons
1

Dieu

soit

donc tous nos

efforts

pour

la

mriter. Lou

Ces citations suffisent pour donner une ide des expositions nigmjrtiques familires

aux anciens auteurs,

et

de

forme allgorique dont plusieurs d'entre eux ont revtu

la

leurs descriptions.
point, et

Nous n'insisterons pas davantage sur ce

nous passons sans regret par-dessus

les

allgories et les paraboles qui remplissent les


crits

les

de l'alchimie ancienne. Certaines personnes ne ddai-

gnent pas

que

nigmes,

innombrables

les

rbus et

les

logogriphe cache

le

logogriphes; mais au moins faut-il

un mot. Arrivons aux

indications

plus prcises fournies par les crivains d'une autre poque,

pour

prparation de

la

C'est

mence

au seizime

la

pierre philosophale.

sicle

que

le

langage alchimique com-

se dpouiller de ses voiles. C'est donc en nous adres-

sant aux ouvrages modernes qu'il nous sera permis de trouver

quelques renseignements sur


par les alchimistes pour

la

moyens employs
du grand uvre.

les diffrents

ralisation

Bibliothque de* phih*opJti>s chimique*,

tome H.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES


Le procd gnral pour

losophai
ques

traits

la

prparation de

pierre phi-

la

expos en termes assez intelligibles dans quel-

est

du dix-septime

notamment dans

la

et

du dix-huitime

sicle, et

Bibliothque des philosophes chimiques,

de Salmon, dans Y Entre ouverte au palais ferm du

roi,

de-Philalte, et dans le Trait d'un philosophe inconnu.

Pour comprendre
que

faut se rappeler

les

procds que nous allons rsumer,

les alchimistes assimilaient la

il

gnration

des mtaux l'volution des corps organiss, et qu'ils supposaient que les mtaux prennent naissance,

maux
et

femelle

1
.

comme

les ani-

runion de deux semences maie

et les plantes, par la

La science de l'alchimiste

consistait

donc

op-

rer artificiellement, au sein de ses appareils, la runion des

deux semences

ncessaires la gnration de l'or. Ces

ma-

tires

premires taient ensuite abandonnes pendant un

temps

suffisant,

de sa forme

et

dans un vase que

de sa destination, sous

que, et quelquefois sous le

poulet des sages. Aprs

nom

l'on dsignait,
le

en raison

nom iY uf philosophi-

(Yathanor ou de maison du

temps d'incubation convenable,

le

le

mtal parfait devait se trouver engendr.

Mais quelles sont

les

deux substances qui peuvent jouer ce

rle utile de semence mtallique? Selon la plupart des auteurs,

deux substances sont l'or ordinaire, qui constitue la semence mle, et le mercure des philosophes, que l'on nomme

ces

L'auteur de

tion des

la

animaux

Tourbe des philosophes compare longuement


la

formation des substances minrales

de notre uvre! ajoute-t-il.

un uf:

seau, et

il

a II

la

gnra-

en

est ainsi

compare ensuite

la

pierre philosophais

Sachez que notre matire est un uf;

la

coque, c'est

11

y a dedans blanc et rouge

maines, ou neuf jours, ou


lequel

trois jours,

laissez-le

le vais-

couver sa mre sept se-

on une ou deux

que vous voudrez, deux cent quatre-vingts

fois,

ou

jours, et

le

sublimez,

s'y fera

il

un

poulet ayant la tte rouge, les plumes blanches et les pieds noirs...

Ajoutons que, dans Y Entretien du roi Calid


l'auteur distingue,
t.O't,

la

comme

de l'opration,

parties

grossesse, Yenfantement

et
{

ou accouchement,

de celte opration ressemble donc

la

du philosophe Morien,

accouplement,
la

la

concep-

nourriture. L'ordre

production de l'homme.
5.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

54
aussi le

premier agent

qui reprsente

et

L'adepte Salmon nous

fait

des philosophes chimistes,

pour combiner
obtenir ainsi

que

l'or

la

manire dont

la

semence femelle.

connatre, dans la Bibliotlique


faut procder

il

vulgaire au mercure des philosophes et

pierre des sages.

la

Voici de quelle manire, dit Salmon, les philosophes assurent

chose se

la

Le mercure des philosophes

fait.

femelle) tant joint et

pur

et

est

un

amalgam avec Por

en feuiUes ou en
petit

matras

limaille, et

mis dans l'uf philosophai (qui

en ovale, que

fait

(qu'ils appellent la

(qui est le mle) bien

l'on doit sceller

hermtique-

ment, de peur que rien del matire ne s'exhale), on pose cet uf


dans une cuelle pleine de cendres, qu'on met dans
lors ce
le feu

mercure, par

que

la

allume au dehors

l'artiste

ment dans un degr

et dans

dans
de

la

tte

Si l'on

ainsi

et qu'il entretient continuelle-

les

en atomes.

au bout de six mois une poudre noire qui,

description que

Salmon nous en donne, porte

le

nom

de corbeau,^ Saturne ou de tnbres cimmriennes.


prolonge l'action de

blanche, c'est
phai?,,

fourneau, et

une proportion ncessaires, ce mercure,

dis-je, dissout l'or sans violence et le rduit

On obtient

le

chaleur de son soufre intrieur, excit par

la

la

chaleur, la matire devient

teinture blanche ou petite pierre philoso-

qui peut convertir les mtaux en argent et fabriquer

perles. Enlin,

si

l'on

augmente

le

feu, la matire fond,

devient verte et se change en une poudre rouge. C'est

la vri-

un mtal vil
transforme immdiatement en or.

l'tat

table pierre philosophais Projete sur

de fusion,

La seule

elle le

difficult,

sophai, consiste donc

dans

la

prparation de la pierre philo-

obtenir le

mercure des philosophes.

Cet agent une fois trouv, l'opration

est,

comme on

vient

du monde ainsi que le


dit fort bien Isaac le Hollandais, c'est une uvre de femme
et un jeu d'enfant; et la conduite du grand uvre offre
alors, au dire de Nicolas Flamel, si peu de dif Acuit,
de

le voir, la

chose

la

plus simple

Qu'une femme

filant

fuse

N'pn serait du tout dtourne.

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TRAVAUX DES ALCMMISTES.


Mais

une

faible entreprise.

Tous

alchimistes reconnaissent que

les

cette dcouverte est au-dessus de la porte

ne peut y atteindre que grce


l'amiti

:>5

prparation de ce mercure philosophique n'est pas

la

d'un adepte qui lui-mme

Cependant

humaine, et qu'on

rvlation divine ou par

la

l'ait

reue de Dieu.

philosophes ont essay de se passer du se-

les

cours divin. Tous leurs travaux ont t inspirs par


de composer ce mercure philosophique,
d'ailleurs sous

anim,

le

les plus
le

de la Vierge. Mais,

le fils

faut bien le dire,

il

fois

de la Vierge
ils

la

nature, et

le

lion

et le lait

n'ont jamais russi

dcouvrir, bien qu'ils l'aient cherch dans tous

qui sont dans

mercure

divers. C'est le

mercure deux

Veau pontique,

vert, le serpent,

le

noms

les

mercure double,

le dsir

qu'ils dsignent

mme, comme nous

le

les

corps

verrons,

dans quelques-uns qui n'y sont pas.

Passons rapidement en revue

dans lesquelles on a cherch

le

les

nombreuses substances

mercure des philosophes, ap-

k premier agent de la pierre philosopliale.


Le premier agent a t surtout cherch dans les mtaux.
Cette ide n'avait rien que de naturel dans la thorie professe par les alchimistes sur la composition des substances mpel aussi

retirer des

talliques. Si l'on parvenait

ments communs,

le

soufre et

le

mtaux

leurs l-

mercure, dans un

tat

de puret absolue, on pouvait esprer les combiner ensuite de

manire

que Riple

fait

faire

de l'argent ou

de

l'or.

C'est ce

sentir avec assez de raison. Le Cosmopolite

dit d'ailleurs:
Si tu

veux

faire

un mtal, prends un mtal

car

un chien n

est

jamais engendr que par un chien.

L'arsenic est

un des premiers mtaux que

aient essay pour obtenir

qui lui attira longtemps

la

la

les alchimistes

pierre philosophais Voici ce

confiance des adeptes.

dans les anciens ouvrages de

l'art

On trouve

une nigme grecque d'une

prigine inconnue et dont voici la traduction

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

56
J'ai

neuf

lettres,

Chacune des

je suis de quatre syllabes, connais moi

trois

Les autres ont

premires a deux lettres

les autres lettres, et

Par moi tu possderas

On devina que

le

il

y a cinq consonnes

la sagesse.

mot du logogriphe

tait arsenicon, ar-

senic. Les vapeurs d'arsenic blanchissent en effet le cuivre,

longtemps considre comme un commencement de transmutation en argent, ou comme une


transmutation vritable. Mais on reconnut plus tard que le

et cette altration fut

Un pro-

cuivre blanchi par l'arsenic n'est pas de l'argent.


fesseur d'Ina, Georges
tion diffrente

le

Wedel prsenta donc une interprta,

mot de l'nigme

tait cassiteros, tain.

Mais on ne put rien tirer de ce nouveau mtal, et l'on ne

manqua

pas de reconnatre ensuite que l'explication de Wedel

supposait, dans

le

mot

une faute d'orthographe.

cassiteros,

Quelques autres solutions furent encore proposes sans suc-

un

cs. Enfin

nud en
on

alchimiste,

ennuy du logogriphe, trancha

disant qu'il tait question

du Christ

^Xpiaroa).

le

Comme

un peu la manire d'Alexandeux lettres sans emploi.


dj fait bon march de l'ortho-

l'adepte agissait

le voit,

dre, car son interprtation laissait


Il

est vrai

que Wedel

avait

graphe, et que par consquent

le

premier coup

tait port.

In mercurio est quidquid qurunt sa pi en tes,

Cet adage, attribu Herms, a donn lieu d'immenses recherches

on espra longtemps pouvoir

mercure vulgaire

mercure des philosophes,

le

retirer

et

du

beaucoup

d'adeptes prtendirent y avoir russi. Mais la plupart des

innombrables recettes recommandes

pour obtenir,

l'aide

du mercure

par

les

alchimistes

vulgaire, le mercure des

philosophes ou le premier agent, n'avaient pour rsultat que

de produire du sublim corrosif, lequel,


n'a rien de

commun

C'est ainsi que,

la

la pierre

comme chacun sait,

philosophale.

dans son Rosaire philosophique Arnauld

de Villeneuve donne
de

avec

la recette

pierre philosophale

suivante pour

la

prparation

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Prends

partie
fais

trois parties

de limaille d'argent pur

de mercure jusqu' ce

qu'il

57

triture-le avec

une

en rsulte une matire pteuse,

digrer avec un mlange de vinaigre et de

sel, et

sublime

le

tout.

Dans

cette opration

Trismosin, dans son


suivant

On

il

se formait

Aureum

seulement du sublim.

donne

Yellus,

le

procd

sublime du mercure avec de l'alun et du salptre, en man-

geant pendant cette opration des tartines de beurre trs-paisses


p )ur dtruire l'action nuisible des vapeurs qui se dgagent. Le produit de la sublimation est distill avec de Tesprit-dc-vin et cobob

jusqu' complte dessiccation.

blim corrosif,
prpar

et

il

t,

comme

tentatives. Al.

dans ce mtal

le

mercure,

les

d'un grand

recherches sur les mtaux restrent sans

rsultat, et l'on reconnut, bien

Bacon n'avait pas eu


prparation de

l'objet

de Suchten assure avoir trouv

premier agent.

le

Mais toutes

que du su-

va sans dire que personne n'a jamais

par ce procd.

la pierre

L'antimoine a

nombre de

cette distillation n'tait encore

Le rsidu de

qu'un peu

de proscrire

tort

tard,

que Roger

mtaux pour

les

la

pierre philosophale. L'or et l'argent, disait

la

ce philosophe avec beaucoup de sens, sont trop fixes pour

qu'on en

fasse rien sortir; les autres

vres; personne

Peu

mtaux sont trop pau-

ne peut donner ce qu'il n'a

satisfaits

On ne manquait

alchimistes se rabattirent sur les sels.

de bonnes raisons en faveur de ce choix.

34 e verset du
chose que

xiv e chapitre

le sel

On

de Saint Luc

citait

encore

Rosaire d'Arnauld de Villeneuve


et sa

pas.

de l'emploi des suhstances mtalliques,

prparation possde

le secret

le

Il
:

les

pas

y avait d'abord
t

C'est

le

une bonne

passage suivant

Celui qui connat

du

le sel

cach des anciens sages.

Aussi presque tous les sels connus furent-ils essays. Le sel

marin fut longtemps regard comme

le

premier agent. Le

moine Odomar, qui mit le premier cette opinion en 1350,


trouva de nombreux partisans. Rupecissa donna, aprs lui,

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

58

un procd pour la prparation de la pierre avec le sel marin. Le grand aumnier de Louis XIII, Gabriel de Chtaigne,
assure avoir prouv par lui-mme les effets d'une pierre

philosophale prpare avec

marin.

le sel

Le salptre a joui d'une grande rputation, parce qu'on le

trouve dans les trois rgnes, ce qui s'accorde avec la triple

nature que Paracelse accorde


l'opinion
sal niter;

il

quintessence. C'tait aussi

est bien

de

premier agent un

le

prcisment

est vrai qu'il a dit

comme nous venons


il

la

du Cosmopolite, qui appelle

le contraire,

en parlant des mtaux

le voir,

entendu que nous ne nous arrtons pas

mais

ici

re-

lever los contradictions des alchimistes.

Le

vitriol est, aprs le sel

l'on a le plus

marin

et le salptre, le sel

tourment pour en retirer

la

que

pierre philoso-

phale. Basile Valentin a parsem ses crits de logogriphes

dont plusieurs dsignent

le vitriol.

Tel est le suivant

Visi-

tando interiora terrx, rectificandoque, invenies occultum


lapidem, veram medicinam.

En runissant les premires


le mot Vitriolum. Il n'en

lettres

de chaque mot, on trouve

fallait

pas davantage pour faire admettre que

agent rside dans

le vitriol. Il suffisait,

montrer aux adeptes un coin de

Non

la vrit

Mais cette fois encore

faisait le reste.

la vrit n'tait

ont aussi longtemps tudi

ces fournies par les vgtaux. Les auteurs grecs

daient le suc de
la racine

de

pas

l.

la

vre et

la

substan-

recomman-

chlidoine, sans doute parce que le suc et

or;

Pseudo-Dmocrite prescrivait

la

prime-

rhubarbe du Pont. Raymond Lulle indique, pour

transmutations en argent,
et

les

de cette plante prsentent une couleur jaune qui

rappelle celle de

les

voit,

leur imagination

contents de s'adresser aux produits d'origine min-

rale, les alchimistes

major

premier

le

comme on le

le

suc des plantos lunaria

minor, en raison sans doute de

la

couleur argente

de leurs gousses. C'est aussi avec ces plantes que l'alchimiste


provenal Delisle, au dix-huitime sicle, prtendait prparer sa poudre de projection.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES


Horlulanus, au seizime
cd

que

On

sicle,

pour prparer

voici

la

donne

pierre par Y uvre vgtale:

pendant douze jours, des sucs de mercuriale,

fait digrer,

de pourpier et de chlidoine dans du fumier

une liqueur rouge; on

la

on

distille,

remet dans du fumier;

qui se dvorent entre eux, hormis un, qui


le

59
singulier pro-

le

il

demeure

en

on obtient

nat des vers

seul;

on nourrit

survivant avec les trois plantes prcdentes, jusqu' ce

devenu gros; on

le

brle alors et on

dre est mle avec l'huile de

vitriol.

le rdit

qu'il soit

en cendres;

sa pou-

C'est l la quintessence.

Au

dix-huitime

che dans

sicle, la pierre philosophale fut

les produits

animaux; l'agent qui anoblit

taux vils devait se rencontrer dans

le

cher-

les

m-

corps humain, qui a

proprit d'anoblir les aliments, puisqu'il les convertit en

la

organes.

On

faisait

remarquer que

la force

de l'organisation

produit quelquefois des mtaux prcieux

gnaient suffisamment

Presque tous

les

produits

ce

les histoires d'enfants

que tmoi-

aux dents

du corps humain furent

d'or.

essays,

d'aprs les indications les plus vagues trouves dans les anciens auteurs.

On examina

le

sang,

la salive, les poils, etc.

Le mercure des philosophes est dsign sous

del Vierge; l'expression de menstruum

le

nom

ploye dans les crits alchimiques; on chercha donc


philosophale jusque dans

menstrues 1 Mais
.

le lait

de

est souvent

des vierges et

le

la

lait

em-

pierre

sang des

l'attention se dirigeait surtout vers les pro-

duits d'excrtion, parce que ces substances, qui sjournent

longtemps dans

les

cavits

du

corps, devaient se trouver

plus fortement imprgnes des forces vitales de l'organisme.

On

vit

faire,

en ce genre de recherches, des oprations in-

croyables et qu'il serait impossible d'indiquer en langage

honnte.

On neYnanquait

pas d'ailleurs de

les justifier

par

divers passages tirs des meilleures autorits. Ainsi Morien


dit

dans

le

dialogue du roi Kalid

H. Kopp. Gnchichte der Chenue

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ET LES ALCHIMISTES.

L* ALCHIMIE

60

Je vous confesse, roi

en quelque

lieu

que Dieu a mis cette chose en vous

que vous soyez,

elle est

en vous, et n'en saurait tre

spare.

Un grand nombre
possdent

qu'Adam

la

d'auteurs certifient que les pauvres

piere philosophale aussi bien

l'emporta avec lui

du

ne pouvaient s'expliquer que dans


faisons

allusion.

pierres

Pour obtenir

le

du monde,
tomber

le vent,

on

les riches;

l'ide laquelle

nous

dans son ptre sur

dit,

les

trieure

si

Haimon

que

paradis. Toutes ces assertions

la

cherche.

la

premier agent,
l

il

faut se rendre la partie pos-

o Ton entend gronder

grle et

pluie

la

le

tonnerre, souffler

qu'on trouvera

c'est l

la

chose

Maintenant, ajoute M. Kopp, qui nous empruntons les


citations prcdentes, si l'on entend

par

monde

le

micro-

cosme que l'homme reprsente, l'interprtation sera facile.


Une fois lancs dans la voie de ces folies, les alchimistes
ne devaient plus s'arrter. Nous renonons donner une
ide complte des aberrations dplorables consignes

dans

leurs crits; les dlires de l'imagination, les dsordres

de

chappent l'analyse; contentons-nous de quelques

l'esprit
traits.

On

trouve assez souvent, dans

les

auteurs anciens, l'ex-

pression de terra virgo, terra virginea. Partant de ce

quelques adeptes firent


les

le

mtaux naissent dans

raisonnement suivant

le sein

de

fait,

Puisque

la terre, la terre est la

mre des mtaux. Ainsi la terre vierge doit renfermer la semence ou le germe des mtaux, c'est--dire la pierre philosophale. On chercha donc cette terre vierge. En creusant
dans

le sol, et

surface,

subi

le

prenant de

on devait trouver

contact de

la

la terre
la

quelque distance de sa

terre vierge, car elle n'a pas

main de l'homme

1
.

Mais jamais

la

terre

ne se trouva suffisamment vierge.


*

II.

Kopp, Guchichle der Chante.


*

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


G. Stahl, l'immortel auteur de
et le

premier fondateur de

la

la

thorie

fil

du phlogistique

vritable chimie, n'avait pas su

se dfendre dans sa jeunesse des absurdits alchimiques

a prtendu

que

la pierre

rouges des anciennes


leur

de

l'or

un compos,
au nombre de

constance qui avait

il

Ces vitraux doivent leur cou-

glises.
le

philosophale existe dans les vitraux

pourpre de Cassius, qui renferme

ses lments, et c'est sans doute la cir-

dans

fait natre,

l'esprit

de Stahl,

l'opi-

nion que nous venons de signaler.


Les alchimistes se sont appliqus longtemps obtenir une

matire qu'ils dsignaient sous

me du monde,

laquelle

ils

nom

le

de spiritus mundi,

attribuaient

une foule de pro-

prits merveilleuses qu'il serait fort difficile de prciser.

Cette matire existait dans

aux moyens

les

l'air;

plus bizarres.

pour

On

l'isoler,

la

on eut recours

cherchait dans toutes

substances qui restent longtemps exposes l'action de

les

dans l'eau de

l'air;

be,

dans

la rose.

la pluie,

En

dans

la neige

rcemment tom-

065, Th. Ershant soumit

royale de Londres des observations sur la rose

mai. D'autres assuraient avoir tudi

la

la socit

du mois de

matire des toiles

filantes qui, en traversant l'atmosphre, absorbent le spiri-

tus

mundi. Enfin,

et les

rflchissant

dpens de

l'air, et

les

crapauds,

les

lzards

jener ces animaux

rer l'me

aux

doivent, par consquent, condenser dans

leur substance le spiritus


fait

que

serpents privs de nourriture, vivent longtemps

du monde

mundi, quelques alchimistes ont

et les

ont ensuite

distills

pour

reti-

1
.

Voil dans quelles folies les alchimistes sont tombs. Le

principe qui servit de point de dpart leurs travaux, n'avait

cependant rien d'irrationnel et portait un caractre scientifique irrcusable.

squences,

il

Poursuivi jusqu' l'extrmit de ses con-

conduisit des pratiques insenses.

de tels souvenirs; l'esprit de l'homme

II.

On

s'effraye

est-il ainsi fait,

que,

Kupp, Geschichle ier Ckemtc.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

t>2

partant d'un principe accept par la raison,


la

puisse aboutir

il

dmence?

Arrivons aux recherches pratiques qui se rattachent


l'alchimie mystique,

ou qui en sont

avec M. Kopp,

les rduire,

de

palingnsie et de Yhomiinculus.

la

On

consquence.

la

recherche de Yakaest,

peut

la

\Salcaest est l'idal des menstrues, le dissolvant par excellence, l'agent qui peut

liquide.

s'occuper

du

premier, mais

n'en parle que dans

il

du

la

trait

dans l'alchimie
Il

tous les corps la


l'on

forme

commence

dissolvant universel. Paracelse le mentionne le

ouvrages et de
original

donner

Ce n'est qu'au seizime sicle que

manire

la

de Viribus

l'ide

un

seul endroit de ses

plus vague. Voici

membrorum

le

passage

qui a introduit

du menstrue universel

y a encore la liqueur alcaest, qui agit trs-efficacement sur le

foie; elle le soutient, le fortifie et le prserve des maladies qui

peu-

vent l'atteindre... Tous ceux qui s'appliquent la mdecine doivent


savoir prparer l'alcaest.

Comme
riste,

tant d'autres ides lances par le clbre spagy-

l'alcaest serait

Van Helmont ne

promptement tomb dans

s'en ft

empar

et

ne

l'oubli, si

l'et enrichi d'attri-

buts merveilleux, bien propres sduire l'imagination des


adeptes. Paracelse avait prononc le

nom, Van Helmont se

chargea d'y attacher

qui

l'ide. C'est lui

dissolvant universel auquel

Dans
les

les

fit

de

l'alcaest le

Paracelse ne songeait gure.

ouvrages de Van Helmont on trouve runies toutes

absurdits qui furent dbites depuis sur ce sujet par les

alchimistes.

Van Helmont dsigne

l'alcaest sous les

noms

les

plus divers; c'est d'abord une eau, ensuite

aqua), un feu d'enfer (ignis


plus heureux,

le

mum omnium

salium);

un feu-eau (ignisgehennx); c'est un sel, et le

plus parfait des sels


le secret

dessus de l'habilet humaine;

il

(summum

et

felicim-

de sa prparation est au-

n'appartient qu' Dieu de le

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


rvler ses lus.
rerais

Van Helmont

l'a

65

possd; ce trsor lui fut

un jour par un inconnu, mais il ne put le conserver


les proprits que Van Helmont affirme

longtemps. Voici

par serment avoir reconnues Faleaest; on pourra juger,


d'aprs cet exemple, de l'incroyable assurance avec laquelle

des savants, trs-recommandables d'ailleurs, mettaient


assertions les plus hasardes

Notre mcanique m'a appris, nous

corps, savoir

la

des pierres

que toute sorte de

dit-il,

commmes, des

du sable, des mareassites, de

cailloux,

de

les

pierres prcieuses, des

du verre,

l'argile, des briques,

chaux, du soufre et autres choses semblables, peuvent <Mre

changes en une substance soluble. Je

sais

mme

rduire en leur

principe les chairs, les os, les plantes, les poissons et tous autres

corps de cette espce. Les mtaux se dissolvent plus difficilement

cause de leur semence... Cette liqueur dissout tous les corps, except

elle-mme,

comme Veau chaude

Van Helmont

fond la neige.

dcrit avec tant d'assurance ses expriences

imaginaires, que l'on jurerait qu'il parle de visu

Ayant mis,

gales dans

dit-il,

du charbon de chne

un vaisseau de

en parties

et de l'alcaest

verre scell hermtiquement, je

rer ce mlange pendant trois jours la chaleur d'un bain

de ce temps,

la solution se

trouva

faite... Si l'on fait

fis

dig-

au bout

digrer,

une

chaleur modre, de l'alcaest avec des fragments de bois de cdre,

dans

un

vaisseau de verre bien scell, au bout d'une semaine tout

se trouve

Il

chang en une liqueur semblable du

est facile

de comprendre

le parti

que

lait.

les alchimistes es-

praient tirer d'une substance qui dissout tous les corps.


Aussi, dans le dix-septime sicle et jusqu' la moiti

du

dix-huitime, l'alcaest fut-il cherch avec ardeur. Boerhaave


assure

que

l'on pourrait

faire

une bibliothque avec les


Dans son trait De

seuls crits qui ont t publis ce sujet.


secretis

adeptorum, Verdenfelt a rapport toutes

nions mises sur

nombre

la

nature du menstrue universel.

les opi-

Un grand

d'alchimistes se sont vants de l'avoir dcouvert.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

64

du vinaigre

Zwelfer et Tackenius l'avaient retir

Werner Rolfink du

vert-de-gris,

le

quelque temps que

l'alcaest n'tait

admirable, qui dissout, ou,

charbon

la

distill

sur

Glauber pensa

autre chose que son sel

l'on veut, fait disparatre le

temprature rouge, en formant un sulfure et de

carbonique; mais

l'acide

si

tartre.

le sel

de Glauber n'avait rien qui

pt justifier l'ide d'un dissolvant gnral.

Au commencement du dix-huitime

sicle, les alchimistes

essayrent de rsoudre ce problme parla voie tymologique.

On

que Paracelse dguise souvent

sait

ces dont

veut dire, par exemple, que

lettres; lorsqu'il

utile contre les

tarus,

noms

les

des substan-

parle en employant certaines transpositions de

il

engorgements de

la rate,

au

le tartre

lieu

du mot

est

tar-

quand il prescrit pour les maladies


aroma phHosophorum il l'appelle aroph.

crit sutartrar;

il

des reins

le safran,

On chercha donc avec cette clef la composition de l'alcaest.


On s'arrta gnralement une seconde opinion de Glauber,
qui voyait l'alcaest dans

l'alcali

minral ou

la

potasse, d'aprs

de pro-

cette tymologie alcali est. Mais la potasse, qui jouit

prits dissolvantes trs-varies, est loin d'offrir toutes celles

do

l'alcaest.

On

eut donc recours quelques autres explica-

tions tymologiques.

Quelques-uns trouvaient

universel dans l'acide marin

voyaient

le spiritus

menstrue

le

ou muriatique; d'autres y

mttndi, d'aprs le mot allemand ail Geist.

Cependant, au milieu du dix-huitime

sicle, l'inutilit

des recherches entreprises pour retrouver l'alcaest,

donner

l'ide

du

tes ces discussions

quer que
de

le

si

aban-

par une rflexion fort simple.

l'alcaest et

jamais exist,

il

Il fit

remar-

et t impossible

conserver, puisque, dissolvant toutes les substances,

aurait

d dissoudre aussi

la

matire

Personne n'avait encore song


Si l'alcaest,

dre le vase qui


le

fit

dissolvant universel. Kunckel mit fin tou-

dit
le

du vase qui

cela.

Kunckel, dissout tout

renferme;

verre qui est form de

silice.

s'il

On

il

le contenait.

les corps,

dissout la silice,

il

il

doit dissou-

doit dissoudre

a beaucoup discut sur ce grand

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


dissolvant de la nature. Les

uns

tirent

le

du

65

latin alkali est, les

autres de deux mots allemands ail Geist (esprit universel)

font driver de ailes ist (c'est tout).

nom

au dissolvant universel, et je l'appelle de son vrai


heist

ou ailes Lgen

Depuis ce
Les

ist; tout cela est

moment

comme

ailes Ligen

palingnsie et Yhomunculus ne se

rattachent pas directement aux travaux

pendant,

*.

crois pas

n'a plus t question de l'alcaest.

il

faits relatifs la

mensonge

d autres

Pour moi, je ne

les alchimistes seuls

du grand uvre

ce-

en ont parl, nous de-

vons en dire quelques mots.

On

entendait par palingnsie

plantes de leurs cendres

ou un

homme

l'art

Yhomunailus

de

faire renatre

un

tait

en miniature fabriqu par

procds spagy-

les

riques. La premire opration est impossible


teint les dernires limites

donc tout simple que

la

seconde at-

de l'extravagance humaine

les alchimistes aient

les

animal

petit

il

est

trouv ces deux

problmes de leur got, que quelques-uns aient essay de


les rsoudre, et qu'un plus grand nombre encore ait prtendu y avoir russi.
La croyance la palingnsie a d probablement son origine cette circonstance, que, lorsqu'on dissout dans l'eau
les

cendres de quelques plantes,

elle-mme,

laisse

peuvent affecter
sicle, plus
folie

la dissolution,

la

forme d'arborescence. Au dix-septime

d'un imposteur eut l'adresse de

en semant dans

le sol les

tout le secret rsidait dans

que de

glisser

un

faire croire cette

cendres d'un vgtal, on

voyait plus tard renatre et se dvelopper.

gissait

abandonne

dposer des cristaux dont quelques-uns

le

On comprend que

tour d'escamotage;

il

ne

s'a-

adroitement quelques graines dans

cendres mises en terre. Malgr son absurdit,

la

les

palingnsie a

compt chez les alchimistes un grand nombre de partisans. Elle


s'est

maintenue jusqu'au commencement du dix-huitime

sicle,

en dpit des attaques de Boyle, de Van Helmont

et

de

Laboratorium chymicum.
i;

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

En 1716,
encore un ouvrage

Kunckel.

le

mdecin Frank de Frankenau crivait


pour la combattre 1 Convaincus

spcial

d'imposture, les alchimistes se tirrent d affaire en disant


qu'ils n'avaient pas

une plante

entendu dsigner une plante

relle,

mais

idale.

Amatus Lusitanus
Yhomunculus.

est

un des premiers qui


une

assure avoir vu, dans

11

aient parl de
fiole,

un

petit

homme

long d'un pouce que Julius Camillus avait fabriqu

par

procds alchimiques. Paracelse (de Natur, rerum)

les

soutient que les pygmes, les faunes, les

nymphes

tyres ont t engendrs par la chimie.

rapporte

Il

qui permet de prparer l'homunculus

peu de
mistes

frais

procd

de s'riger ainsi

et

en nouveau Promthe*. Cependant

eux-mmes ont combattu

et les sale

les alchi-

cette extravagance.

La

fa-

brication de l'homunculus est range par Kunckel parmi les

non entia chimica :

Homo,

scrta ratione, in vitro, vel

ampull chimic, arte fabricatus,

est

non

ens, nous dit-il

dans son Laboratorkim chymicum. Ce qui n'empchait pas


imposteurs et

les

profit.

Ils

des enfants

montrait

l'ide

qu'il est d'abord invisible et se nourrit alors

vin et d'eau de roses;

lus.

ambulants de mettre

les alchimistes

assuraientque l'homunculus se forme dans l'urine

un

annonce

petit cri

mme publiquement
on

disant que c'tait

les prsentait
le

de

On

formation de l'homuncu-

la

Le procd consistait glisser dans

selets d'ivoire;

sa naissance.

le

vase quelques os-

ensuite aux spectateurs en

squelette de l'homunculus,

mort faute

de soins.
4

H. Kopp, Geschichte der Chimie.


re
la fin du volume (Note l )

Voyez

le

passage original relatif

l'Jo-

munculus, extrait des uvres de Paracelse.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

CHAPITRE

67

III

PREUVES INVOQUES PAR LES ALCHIMISTES A

l'aPI'UI

DE LEURS DOCTRINES.

Passons l'exposition des preuves que

les

alchimistes in-

voquaient en faveur de leurs doctrines. Ces preuves taient


dduites de

la thorie, tires

des

faits

d'exprience, ou

em-

pruntes des tmoignages historiques.

Le principe

tabli

depuis Geber sur

la

composition des

mtaux, l'opinion gnralement admise sur leur mode de


gnration, sont
les

le

fondement thorique de l'alchimie.

mtaux sont dune composition uniforme, on

romme nous

l'avons dit, esprer, l'aide d'actions conve-

nables, les transformer les uns dans les autres.

d'auteurs comparent ce phnomne


nique;

la

la

Beaucoup

fermentation orga-

pierre philosophale jouant, selon eux, le rle d'un

ferment, provoque dans

gue

Si

peut,

celle

que

le

les

mtaux une modification analo-

ferment excite lui-mme dans

les

organiques. La comparaison est belle et l'ide

produits

plausible.

Plusieurs procds donns par divers auteurs pour

la

prpa-

ration de la pierre philosophale se rglent sur cette sorte de

fermentation ds mtaux, et

qu'invoquent de prfrence

c'est

encore

les partisans

l'argument

que l'alchimie con-

serve de nos jours.

Les

faits

d'exprience que les alchimistes prsentaient

l'appui de leurs opinions taient fort


vrais

nombreux.

presque tous, l'interprtation seule en

Ces faits varirent d'ailleurs

Ils

taient

tait vicieuse.

aux diverses poques de

la

science.

Dans

l'origine, les modifications

que subit

jntaux sous l'influence d'un grand

nombre

la

couleur des

d'actions hj

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

68

comme

miques, furent considres


tation.

des indices de transmu-

Le cuivre expos l'action des vapeurs d'arsenic,

prend une couleur blanche;


cadmie,

revt

il

une

trait

par l'oxyde de zinc ou

de couleur furent longtemps regardes

mutation

partielle.

Au

trans-

dans son Trait de V essence des

dit

du cuivre de

projetez sur

blanc sublim, vous verrez

le

cuivre blanchir;

la

l'arsenic

vous ajou-

Par cette opration,

une couleur d'un blanc

modification est due

si

vous transformerez tout

tez alors moiti d'argent pur,

cuivre en vritable argent.


effet

comme une

treizime sicle, par exemple, saint

Thomas d'Aquin nous


minraux : Si vous

prend en

la

belle teinte jaune d'or. Ces altrations

clatant,

le

le

cuivre

mais cette

formation d'un alliage d'arsenic,

d'argent et de cuivre, et non une transmutation.

On reconnut

plus tard que le changement de couleur d'un

mtal n'est point


couvrit en

mal

tour,

mme

l'effet

d'une transmutation

mais on d-

temps d'autres phnomnes qui,

interprts, vinrent fournir

esprances des faiseurs d'or. Parmi ces


surtout les prcipitations mtalliques.

lame de cuivre dans

la

leur

un appui nouveau aux


faits,

on doit

dissolution d'un

sel

d'argent, le cui-

vre se recouvre aussitt d'une couche d'argent; dans


dissolution d'un sel de cuivre, le fer est

vtu d'une couche de cuivre;


blanchissent

les

citer

Quand on plonge une


une

immdiatement re-

dissolutions de

un grand nombre de mtaux

et leur

mercure
donnent

un aspect argent, etc. Or, les chimistes ont ignor jusqu'au


commencement du dix-septime sicle que les sels renferment souvent des mtaux parmi leurs lments. On ne
souponnait pas alors que

substances mtalliques peu-

les

vent exister en dissolution dans


tions mtalliques taient

bles transmutations,

que

l'art

ou

un

liquide.

Les prcipita-

donc regardes comme de vrita-

comme

des transmutations partielles

pouvait perfectionner. Personne, par exemple, n'a

compris, jusqu'aux premires annes du dix-septime sicle,

que

le vitriol

bleu est

un compos de

cuivre, et qu'une dis-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


solution de ce
dissous. Aussi

proprement parler,

sel n'est,
le

que du cuivre

dpt de cuivre que l'on obtient en plon-

geant une lame de fer dans une semblable liqueur,

est-il

donn comme une preuve sans rplique de la transmutation


du fer en cuivre par Paracelse et Libavius.
Une circonstance qui a pu contribuer beaucoup accrditer les croyances aux faits de transmutation, et faire considrer

comme

moyen

desquelles les artistes hermtiques savaient produire

de

l'abri de tous les doutes les oprations au

l'or, c'est l'imperfection

que pour

des procds employs cette po-

l'analyse des alliages prcieux. Jusqu'au milieu

seizime sicle, on

s'est

du

born, dans les htels montaires,

analyser les alliages d'or et d'argent par l'ancien procd du

cment royal ou par


royal

le

sulfure d'antimoine

un mlange de

tait

sel

de fer ou de cuivre), de nitre


lange, par

une

commun

et

de

1
.

Le cment

vitriol (sulfate

do briques piles

suite de ractions

que

4
.

Ce m-

l'on peut analyser sans

peine, donnait naissance de l'acide chlorhydrique et

chlore qui formait avec

l'argent

un chlorure

du

fusible, tan-

dis

que

fut

presque exclusivement en usage au moyen ge, effectuait

la

l'or

demeurait inaltr. Le sulfure d'antimoine, qui

sparation de l'or en formant avec l'argent

un compos

que

l'or restait

fusible et qui rsistait la chaleur, tandis


l'tat

mtallique. L'or devait ensuite tre soumis une cal-

cination dans

un

creuset, afin de le dbarrasser de Fanti-

Recherches sur la mtallurgie des anciens, par L. Savot, chap. vm,

dans le Recueil des anciens minralogistes de France, par Gobet, 1779,


a
fet,

l'or

Ce cment royal

tait dj

connu des Romains. Pline nous

dit,

t. II-

en ef-

en parlant de l'exploitation des mines d'or en Espagne On place


sel commun, trois parties r mysi (sulfate de fer
:

avec deux parties de

ou de cuivre),

et,

de nouveau, deux parties d'un autre

sel (sans

doute

le

une partie d'une pierre appelle scliisle (terre argileuse) alors


le mlange s'empare de tout ce qui est tranger l'or, et celui-ci demeure pur Torretur aurum cum salis yemino pondre, triplici m^seo
et rursum cum duobus salis portionibus et una lapidis quem schistou i>o-

nitre) et

cant.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

70

moine qui

en partie combin avec

s tait

mire opration. Pour

un courant

flet,

cela,

on

pendant

lui

dirigeait, l'aide

d'air la surface

la

pre-

d'un souf-

du mtal fondu,

afin d'en

chasser l'oxyde d'antimoine mesure qu'il prenait naissance.

deux moyens d'analyse taient fort imparfaits, et il


fois que Yor alchimique, c'est--dire l'or

Or, ces

dut arriver bien des

obtenu pendant
considr par

comme

de

les oprations des artistes

les

pur, bien qu'il

l'or

d'une quantit notable d'argent.


d or et d'argent,

hermtiques, fut

essayeurs publics et les matres de

la

ft altr par la
Si,

en

effet,

monnaie
prsence

dans un alliage

quantit de ce dernier mtal n'est pas

trop leve, on conoit que la prsence de l'or en excs


puisse dfendre l'argent de l'action chimique des ractifs

employs pour

Nous n'hsi-

faire reconnatre sa prsence.

tons pas croire qu'une partie des transmutations de l'ar-

gent en or qui furent excutes avant

que

les

bonne

le

seizime sicle, et

auteurs de ces expriences prsentaient souvent de

foi,

peuvent s'expliquer par

la

formation d'un alliage

d'or et d argent, imitant par sa couleur l'aspect de l'or, et


rsistant

comme

lui Faction des procds

doeimastiques

alors en usage.

Au commencement ou au milieu du seizime

sicle,

on

substitua l'eau forte (acide azotique) au sulfure d'antimoine

pour l'analyse des alliages d'or

et d'argent.

Mais ce procd,

bien que de beaucoup suprieur aux deux prcdents, a

encore donner prise certaines erreurs. Tous


savent que l'acide azotique n'attaque pas

un

les

pu

chimistes

alliage d'or et

d'argent, lorsque l'or y figure dans une proportion un peu


leve. AUsSsi, dans l'analyse des alliages du commerce, est-

on

oblig,

lement

la

pour viter toute erreur, d'augmenter


quantit

artificiel-

d'argent existant dans l'alliage

ajoute l'or examin trois fois son poids d'argent


le

du

nom

'inquartation

pour

cette partie

on

de

des oprations

dpart. Si l'on ngligeait cette prcaution, l'acide azo-

tique resterait sans action

dissolvante sur l'argent con-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


tenu dans

l'alliage,

ou ne produirait qu'une action incom-

A une poque o

plte.

ignor,

71

ce fait remarquable

tait

encore

on a pu commettre un grand nombre d'erreurs dans

l'analyse des alliages prcieux, et souvent considrer

comme

de l'or pur des lingots d'or alchimique qui contenaient ce-

pendant une quantit notable d'argent.

Une autre
longtemps

catgorie de faits a encore servi entretenir

les

croyances alchimiques. Dans un grand nom-

bre d'oprations sur les

mer de toutes
nait de ce que

mtaux

vils,

on croyait voir se

for-

pices de l'argent ou de l'or. L'erreur proveles

matires employes renfermaient de petites

mtaux prcieux, que

quantits de ces

l'tat

actuel des

Ou
un exemple

connaissances chimiques n'avait pas permis de dceler.


trouve dans
assez

la

Somme de

curieux de cette erreur

J'ai vu, dit Gebcr, des

tites

perfection de Geber,
:

mines de cuivre dans lesquelles de pe-

parcelles de ce mtal furent entranes par

un courant d'eau

qui parcourait la mine. Cette eau ayant tari, les parcelles de cuivre

demeurrent

trois

ans dans du sable sec. Je reconnus, au bout de

ce temps, qu'elles avaient t cuites et digres par la chaleur


soleil et

changes en

nous faisons

la

Quand on
tites

mme
sait

paillettes

altration.

que tous

d'or pur...

En

du

imitant la nature,

les sables

renferment de trs-pe-

quantits d'or, on se rend aisment compte du phno-

mne rapport par Geber. Les


abandonnes au contact de
peu disparu en passant

paillettes
l'air et

l'tat

de cuivre, longtemps

de l'eau, avaient peu

de carbonate, grce l'oxy-

gne et l'acide carbonique contenus dans l'eau; plus tard,


les

sables, sans cesse lavs par le courant, avaient t entra-

ns leur tour, et avaient fini par laisser dcouvert, par


cette sorte

de lvigation naturelle,

qu'ils retenaient. Mais

sence de l'or dans les

les petites parcelles d'or

on ignorait au temps de Geber la prsables; l'explication que le chimiste

arabe nous donne de ce phnomne tait donc parfaitement


naturelle.

Une exprience du

clbre Boyle a t fort long-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

VI

temps
de

la

cite

comme une

dmonstration sans rplique du

transmutation des mtaux.

En

fait

dissolvant de l'or dans

une eau rgale contenant du chlorure d'antimoine, Boyle


une quantit d'argent assez notable. Ce mtal provedu chlorure d'antimoine qui retenait une certaine quand'argent. En 1669, Bcher proposa aux tats gnraux

obtint
nait
tit

de

la

Hollande de transformer en or

sable des dunes'.

le

Cette proposition, qui fut examine par des chimistes habi-

sur Tordre du gouvernement hollandais, ne fut rejete

les,

que par

la

considration

du mauvais

tat des finances

du

royaume, qui ne permettait point de consacrer aux oprations les dpenses

ncessaires.

Or

les

divers traitements

chimiques auxquels Bcher proposait de soumettre


marins, n'avaientdautre rsultat que de mettre

les

sables

nu la quan-

d'or infiniment petite renferme dans les sables. Bcher

tit

prtendait galement, en calcinant les argiles avec de l'huile,


les

changer en fer

c'est l'opration

qu'il

nomme Minera

arenaria perptua. Le mtal que l'on obtenait ainsi provenait de l'oxyde de fer

que contiennent

organique rduisant l'oxyde

l'tat

les argiles, la

matire

mtallique. Enfin, dans

un nombre infini de cas, on a cru avoir fabriqu artificiellement du mercure. Valerius, Grove et Teichmeyer rapporportent un grand nombre d'exemples de cette prtendue
mercurification. Juncker, dans son Conspectus chemix, les
rsume avec beaucoup de clart.
Ces erreurs, fondes sur l'imperfection de
lytique, se sont

maintenues pendant toute

dernier; elles ont

la

la

chimie ana-

dure du sicle

d contribuer beaucoup retarder la disEn 1709, Homberg assurait que l'ar-

parition de l'alchimie.

gent pur fondu avec

le

sulfure d'antimoine se change en or.

On ne reconnut que longtemps

aprs que l'or provenait

du

sulfure d'antimoine qui en retient toujours une certaine quantit.

En 1786, Guyton de Morveau, confirmant

Ph^mca sublerranea

l'assertion

B'chrrii

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TRAVAUX DES AL0HIM1STBS.

73

d'un mdecin de Cassel, annona que l'argent fondu avee


change en

l'arsenic se

or.

dmontr ensuite que

fut

11

de Salzbourg, que

l'arsenic

l'on avait

employ,

tait auri-

fre.

Ainsi les

prsents aux diverses poques de l'alchi-

faits

mie, pour justifier

le

principe de

la

transmutation, taient

tous rels; leur explication seule tait errone. A une po-

que o aucune thorie ne pouvait rendre un compte exact


de

la

vritable nature des altrations intimes des corps, rien

n'tait plus naturel

que de prendre pour des mtaux certains

composs qui offrent avec eux une ressemblance

d'aspect.

Les chimistes de notre poque n'ont-ils pas, pendant vingtsix ans, considr

comme

des mtaux

un oxyde,

le

protoxyde

d'urane, et une combinaison azote, l'azoture de

Ajoutons que

l'ide

de

la

titane.'

composition des mtaux n'avait

encore rien que de plausible en elle-mme. En prsence de


mille transformations, des modifications incessantes que sula

bit

matire, cette pense de

est la seule

qui

D'ailleurs, par

inspirer de
tifiques

du

ait

composition des mtaux

un revirement trange

la

et bien

rserve dans l'apprciation

de nature nous
des vues scien-

pass, la chimie de nos jours, aprs avoir

cinquante ans considr


la

la

se prsenter aux premiers observateurs.

comme

inattaquable

le

pendant

principe de

simplicit des mtaux, incline aujourd'hui l'abandon-

ner. L'existence,

dans

les sels

ammoniacaux, d'un mtal com-

pos d'hydrogne et d'azote,

nium,

est

qui porte

le

nom 'ammo-

aujourd'hui admise d'une manire unanime.

a russi depuis

On

quelques annes produire toute une srie

de composs renfermant un vritable mtal,

et ce

mtal est

constitu par la runion de trois ou quatre corps diffrents.

Le nombre des combinaisons de ce genre s'accrot chaque


jour et tend de plus en plus jeter des doutes sur
cit

des mtaux. Concluons de cet examen que

la

simpli-

faits

l'es

em-

prunts l'exprience offraient des caractres suffisants de


probabilit

pour donner

le

change

l'esprit des observateurs

7
r

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

au grand phnomne dont

et autoriser ainsi leurs croyances

poursuivaient

ils

Le dernier

la ralisation.

argument que

et le plus puissant

les partisans

de l'alchimie prsentaient l'appui de leurs doctrines tait


fourni par des faits historiques. La thorie et l'exprience
justifiaient

tation des

que

dans

l'esprit

mtaux

mais

des savants
si

l'autorit scientifique

dont

testable, n'est accessible qu'

certain

est

dogme de

le

la

transmu-

l'alchimie n'et appel son aide

que son rgne

le

tmoignage, toujours con-

un

petit

nombre

n'aurait joui

d'esprits,

il

que d'une dure

phmre. Aprs quelques sicles d'infructueux

efforts, elle

et disparu pour faire place des conceptions plus utiles

l'avancement et au bonheur de l'humanit.

Si,

ds le seizime sicle, l'alchimie pntra au


ts, si

elle

au contraire,

cur des

soci-

trouva dans toutes les classes et dans tous les

rangs des proslytes innombrables,


ligion scientifique

du

si

elle devint enfin la re-

vulgaire, c'est que, vers cette poque,

des vnements tranges vinrent tonner au plus haut degr


l'imagination des hommes. A la fin du seizime sicle et au
commencement du sicle suivant, se montrrent la fois sur
divers points de l'Europe un certain nombre d'individus se

vantant d'avoir dcouvert le secret tant cherch de

hermtique, et prouvant par des

faits,

la

science

en apparence irrcu-

sables, la ralit

de cette opration du grand uvre dont

science acceptait

la

On
cit

donne

la

et lgitimait l'espoir.

trouvera, dans la troisime partie de cet ouvrage, le r-

des vnements singuliers qui ont excit en Europe

si

longue motion,

la

croyance aux thories et

des mtaux.

Il

et ont

nous

contribu entretenir

suffit,

la

pratique de

pour

le

la

si

une

longtemps

transmutation

moment, de nous en rap-

porter aux souvenirs de nos lecteurs. Bornons-nous dire

que

les

pour

tmoignages historiques invoqus par

tablir l'existence

de

la

les alchimistes

pierre philosophale, consti-

tuaient leurs yeux la dmonstration plus clatante de


certitude

du grand uvre. Pour

los partisans

que

le

l'alchimie

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

75

continue de conserver de nos jours, ce genre de prouve

est

encore sans rplique. Schmieder, professeur de philosophie


Halle, qui a runi avec le plus grand soin tous les faits de

transmutation

dans tous

ser

n'hsite pas dclarer qu'

faut reconnatre qu'au dix-septime et


cle, le secret

que

les

de

faire

de

transmutations

au dix-huitimo

l'or a t trouv.

les

moins de rcu-

du tmoignage des hommes,

les cas l'autorit

Il

il

si-

remarquer

fait

plus tonnantes ont t excutes,

non par des alchimistes de

profession, mais par des person-

nes trangres qui reurent d'une main inconnue de petites

En rapprochant

quantits de pierre philosophais

Schmieder s'efforce de prouver que


mirent successivement leur

trois adeptes,

les dates,

qui se trans-

secret, ont t les seuls auteurs

des transmutations qui, au dix-septime et au dix-huitime


sicle,
Il

ont tonn l'Allemagne.

serait puril de prendre cette

et d'en faire

une rfutation en

argumentation au srieux

rgle.

Bornons-nous une

rflexion qu'ont faite d'avance tous nos lecteurs. L'impos-

ture et la fraude furent tout

en trompant avec

C'est
les

le secret

des hros alchimiques.

art la confiance des spectateurs

adeptes russissaient merveiller la foule.

de l'ignorance ou de
ser,

parmi

la

que

Ils profitaient

confiance de leur auditoire pour glis-

les ingrdients ncessaires

aux oprations chimi-

ques, des composs aurifres qui, dtruits par l'action du

Nous ne rappellerons pas

feu, laissaient apparatre l'or.

mille

manuvres employes par

ces artistes mrites

les

pour

assurer le succs de cette fraude, l'enumration en serait superflue.

de

On

connat suffisamment aujourd'hui les merveilles

l'art prestidigitatoire v et les

ont dvoil

la

nos aeux. Les nombreux


agit les esprits

tours de Robert Houdin nous

nature de bien des mystres qui tonnaient

pendant

faits

les

de transmutation qui ont tant

deux derniers

nent, selon nous, cette catgorie.

sicles appartien-

En admettant,

d'ailleurs,

Gttchiehte der lchemie. Halle. 1832.

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ET LES ALCHIMISTES.

r; ALCHIMIE

76

comme

il resterait expliquer comment ln dcouverte de la pierre philosophale, si elle a t faite


une fois, a pu tomber dans l'oubli comment, depuis un si-

vnements

ces

avrs,

ne

cle, elle

s'est

plus reproduite

comment

enfin la perte de

ce secret a prcisment concid avec le perfectionnement de


la

chimie.

CHAPITRE IV
DCOUVERTES CHIMIQUES DES PHILOSOPHES HERMETIQUES

est juste

Il

maintenant de considrer

vue

les

vait

eu d'autre rsultat que de

le

travaux des alchimistes. Si

mme

la

faire

un autre point de

tourner

cercle d'aberrations et de folies

crit plus haut, elle n'et poit

science hermtique n'ales esprits

dans

que nous avons d-

mrit d'attirer sur elle les sou-

venirs de l'histoire et de la philosophie. Mais, malgr les lon-

gues erreurs dont

elle a subi

la

triste influence, elle s'est

acquis notre reconnaissance des droits incontestables.


est

en

effet

directement contribu

la

cration et

aux progrs des scien-

ces physiques modernes. Les alchimistes ont les premiers

en pratique

Il

impossible de mconnatre que l'alchimie a trs-

la

mthode exprimentale,

vation et l'induction appliques

mis

c'est--dire l'obser-

aux recherches scientifiques

de plus, en. runissant un nombre considrable de

faits et

de

dcouvertes dans l'ordre des actions molculaires des corps,


ils

ont amen d'une manire ncessaire

la

cration de la

chimie.

Ce

que les alchimistes ont t les premiers inventeurs


mthode exprimentale, c'est--dire de l'art d'observer
fait,

de

la

et

d'induire, dans le but de parvenir

la

solution d'un pro-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


blme
time

77

scientifique, est l'abri de tous les doutas. Ds le huisicle, l'Arabe

Geber mettait en pratique

les rgles

de

l'cole exprimentale dont Galile et Franois

Bacon ne de-

vaient promulguer que huit sicles plus tard

code pratique

le

et les prceptes gnraux. Les ouvrages de Geber, la

de 'perfection

et le Trait des

Somme

fourneaux, renferment

des-

la

cription de procds et d'oprations en tout conformes aux

moyens dont nous


ches chimiques;
pliquant

faisons usage aujourd'hui pour les recher-

mme

le

Roger Bacon, au treizime

et

ordre d'ides l'tude de

ap-

sicle,

physique,

la

tait conduit des dcouvertes tonnantes pour son temps.

On ne

peut donc nier que

inaugur

les

alchimistes aient les premiers

de l'exprience.

l'art

Ils

ont prpar l'avnement

des sciences positives en faisant reposer l'interprtation des

phnomnes sur l'examen

des

rompant

faits, et

ainsi

d'une

manire ouverte avec les traditions mtaphysiques qui depuis


si

longtemps enchanaient

clure de

de

que

c'est

l'essor des esprits.

mrite

le

rvolution scientifique accomplie au dix-septime si-

la

cle, et

dont l'opinion gnrale rapporte

neur

Galile,

grands

hommes de

Bacon
la

crivain qui s'est tout


le

et Descartes

l'initiative et l'hon-

Faut-il dpouiller ces

haute reconnaissance dont

environne leurs noms,

que

Mais faut-il con-

aux alchimistes que revient

et dclarer,

la postrit

par exemple, avec un

rcemment occup de cette question


la mthode exprimentale, et par
!

point de dpart de

consquent

la

vritable cration des sciences modernes, ap-

partient Albert le Grand et son poque, c'est--dire au


petit

nombre d'hommes qui

cle, l'tude des

se consacraient,

sciences naturelles?

au treizme

Nous ne

le

point. Les recherches des alchimistes, diriges dans

unique, n'embrassaient qu'un champ des plus


tentatives, toujours isoles, restrent sans
*

si-

pensons

un but

troits.

Leurs

retentissement,

Pouchet, Histoire des sciences naturelles au moyen dge, ou Albert

Grand

et

son poque, considrs

comme

le

point de dpart de V cole expri-

mentale. 1853.
7.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

78

sans imitation au dehors, et ne donnrent naissance rien

mme

qui ressemblt,

de loin, une cole' philosophique.

des expriences, mais

Ils firent

demeura pour eux un mystre. Il


ici

mthode exprimentale
donc se tenir en garde

la

faut

contre les dangers de l'exagration. On tombe, selon nous,

dans une grave erreur de critique, quand on prtend rcla-

mer l'honneur

tout entier d'une ide philosophique pour

hommes

quelques

qui n'ont entrevu cette ide qu'

faveur

la

de quelque accident et sans pressentir en rien ses cons-

quences ni sa porte. Reconnaissons aux alchimistes


rite d'avoir les

tude des

comme

faits

l'-

physiques, mais n'essayons pas de les prsenter

les crateurs

de

la

mthode philosophique dont

plication devait, plusieurs sicles aprs eux,


le

m-

le

premiers eu recours l'observation dans

l'ap-

mtamorphoser

monde.
Si les titres des alchimistes la cration

de

la

mthode ex-

primentale ne peuvent tre srieusement soutenus,


tout autrement

quand on considre

il

en

les services qu'ils

est

nous

ont rendus en prparant les lments qui taient ncessaires


la cration de la chimie.-

d'un doute. Obligs, par

Ici,

la

rien ne peut devenir l'objet

nature de leurs explorations, de

soumettre une tude attentive toutes

les actions

molculai-

res des corps simples

ou composs,

conduits rassembler

un nombre considrable de faits

ils

ont t naturellement
;

et ces

observations, fruit de quinze cents ans de travaux opinitres,

constituent les matriaux de l'imposant difice dont nous ad-

mirons aujourd'hui

Un coup

la force et

l'harmonie.

d'il rapide jet sur les travaux des matres les

plus clbres de l'art hermtique va nous montrer que c'est

eux qu'appartiennent une grande

qui ont servi constituer

la

partie des dcouvertes

chimie.

Geber, l'un des crivains les plus anciens de l'cole her-

premier des descriptions prcises de

mtique, a prsent

le

nos mtaux usuels

du mercure, de

cuivre

et

du

fer

il

l'argent,

du plomb, du

a laiss sur le soufre et l'arsenic des ren-

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TRAVAUX DES

ALCHIMISTES.

saignements pleins d'exactitude. Dans son


on trouve des observations de
chimie. Geber enseigne

la

de l'eau rgale;

il

la

7>

de Alchimid,

trait

plus haute importance pour

la

prparation de l'eau forte, celle

signale l'action dissolvante que f'eau-forte

exerce sur les mtaux, et celle de l'eau rgale sur

mme

gent et le soufre. Dans le

pour

la

premire

fois,

l'or, l'ar-

ouvrage, on trouve dcrits,

plusieurs composs chimiques qui,

depuis des sicles, sont en usage dans les laboratoires

pharmacies

la pierre infernale, le

rouge,

cipit

Pendant

le foie

de soufre,

sublim

le lait

le sicle suivant, l'Arabe

et les

corrosif, le pr-

de soufre,

etc.

f
.

Rhass dcouvrit

pr-

la

paration de l'eau-de-vie et recommanda plusieurs prparations

pharmaceutiques dont l'excipient

piment,
avec

fre

le ralgar, le borax, certaines

citer l'or-

combinaisons du sou-

le fer et le cuivre, certains sels

de mercure forms

indirectement, plusieurs composs d'arsenic,

La matire mdicale d'Aben-Guefith

Parmi

est l'alcool.

composs nouveaux dont parle Rhass, on peut

les

et le

etc.

Hawi de Rhass

donnent une ide juste des ressources considrables que


mdecine

retirait dj

de

la

la

chimie naissante. Rhass, qui di-

rigeait les tudes scientifiques

Bagdad

et

Ray, avait

fait

tous ses efforts pour diriger ces dernires dans la voie exp-

rimentale.

L'art secret de la chimie, disait-il, est plutt pos-

sible qu'impossible

de travail

peut lever

On
4

la

et

un

coin

du

doit Albert le

Pour

faire

mdecine et

risation
liste

Ses mystres ne se rvlent qu' force

de tnacit mais quel triomphe quand l'homme


voile

dont se couvre

Grand

la

la

nature!

prparation de

la

usage des substances nouvelles dcouvertes par


les arts avaient besoin,

du gouvernement. Les

des mdicaments autoriss

potasse

la

chimie,

chez les Arabes, d'obtenir l'auto-

une
un tableau des substances reconnues

kalifs faisaient dresser, cet effet,

et

vnneuses. Lorsqu'au neuvime sicle Sabol-Ebn-Sahel, directeur de


l'cole
il

ne

de Dschondisabour publia sur Krabadin (tu Dispensaire magistrat,


qu'enregistrer mthodiquement ce que. les lois antrieures avaient
,

fit

arrt.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

8(1

caustiqw

la

laboratoires

*.

chaux

qu'on

tell*

met on pratique dans nos

la

mme auteur dcrit

Le

avec exactitude

la

cou-

pellation de l'argent et de l'or, c'est--dire la purification

deux mtaux au moyen du plomb.

ces

composition du cinabre en

la

moyen du

le

du mercure.

soufre et

la

prparation de

la

de

premier,

formant de toutes pices au


signale l'effet de la cha-

Il

leur sur les proprits physiques

exactitude

tablit, le

Il

du

soufre, et dcrit avec

cruse et du minium, celles

de l'actate de cuivre et de l'actate de plomb. Exposant avec

m-

soin les proprits de l'eau-forte et son action sur les

taux,

nous signale,

l'or et

de l'argent dans

Roger Bacon,
ait

premier,

le

que

le parti

dans l'opration du dpart pour effectuer

tirer

de

il

la

les alliages

l'on
la

peut en

sparation

prcieux.

plus vaste intelligence que l'Angleterre

possde, tudia

nature plutt en physicien qu'en

la

chimiste, et l'on sait quelles dcouvertes extraordinaires

excuta dans cette partie de


l'erreur

commise sur

l'anne solaire,

le

la science

physique de

et celle des verres convexes,

moyen ge

mie. La proposition parait


existe

lapide).

le

le

les

achromatiques,

Grand, M. Pouehel semble vouloir


du reproche d'avoir pratiqu l'alchi-

Grand

quand on se souvient

qu'il

de l'alchimie (de Alchimid

traitant

La citation suivante, emprunte au premier

de ces ouvrages, montre suffisamment que


ce point,

l'action des lentilles

l'invention des lunettes

difficile tablir,

deux ouvrages d'Albert

Phihsophorum

et de

celle des lentilles

Dans son ouvrage sur Albert

disculper l'Aristoledu

il

de

rectification

calendrier Julien, relativement

l'analyse

l'usage des presbytes,

La

le

grand Albert partageait, sur

croyances de ses contemporains

a J'ai

connu, nous

dit-i),

<t

de riches savants, des abbs, des directeurs, des chanoines, des physi-

ciens et des illettrs qui avaient perdu leur argent et leur temps dans les

recherches de cet

<(

travaillai sans relche, je

Si

la

chose est,

art.

Nanmoins cet exemple ne m'a pas dcourag. Je


voyageai de pays en pays, en me demandant

comment

ell<^

pas? Enfin,

que

la

j*ai

est-elle? et

si

elle n'est pas,

comment ne

l'est-

persvr jusqu' ce que je sois arriv connatre

transmutation des mtaux en argent

inveni esse possibilem

et

en or

transmutationem in solem

et

est

possible.

lunam.

Dnnec

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TRAVAUX DES
la

thorie, et peut-tre

ALCHIMISTES.

premire construction du

la

cope, etc. Des principes et des


vus, devait sortir,

de

comme

faits inattendus.

81

lois qu'il avait

le disait

il

tles-

poss ou entre-

lui-mme, un ensemble

Cependant ses investigations dans l'ordre

phnomnes chimiques ne sont pas restes sans profit


pour nous. Roger Bacon tudia avec soin les proprits du
des

salptre, et

si,

contrairement l'opinion commune,

point la dcouverte de

la

il

ne

explicites par Marcus Graecus cinquante ans avant lui

moins

gnant purifier

au moyen de

le salptre

tion sur le rle chimique de

Raymond

l'air

sel.

dans

Ars magna, tout un


principes

les

Il

au

la

dissolution dans

appela aussi l'atten-

combustion.

la

Lulle, dont le gnie s'exera dans toutes

branches des connaissances humaines,

mant

contribua-t-il perfectionner sa prparation, en ensei-

l'eau et de la cristallisation de ce

livre,

fit

poudre canon, dcrite en termes

et

les

qui exposa dans son

vaste systme de philosophie rsu-

encyclopdiques de

temps, ne pouvait manquer de

la

science de son

aux chimistes un utile


hritage. Il perfectionna et dcrivit avec soin divers composs qui sont trs en usage en chimie, telles que la prparation du carbonate de potasse au moyen du tartre et au moyen
des cendres du. bois,

laisser

la rectification

prparation des huiles essentielles,

gent et la prparation

la

de l'esprit-de-vin,

la

coupellation de l'ar-

du mercure doux.

Les ouvrages qui portent

le

nom

d'Isaac le Hollandais,

si

estims de Boy le et de Kunckel, renferment la description

d'un trs-grand nombre de procds de chimie, qui, bien

que dirigs d'aprs des vues alchimiques, sont


science

comme

d'maux

et

la suite

de pierres

rests

dans

la

des travaux de Geber. Habile fabricant

gemmes

artificielles, saac le

Hollan-

dais dcrivit sans arrire-pense ses ingnieux procds pour


la

prparation de ces produits

Tout

le

monde, connat

la

artificiels.

dcouverte remarquable que

renferme, relativement l'antimoine, l'ouvrage clbre de


Basile Valentin.

Currus triumphal anlimonii. L'alchimiste

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

32

allemand avait

si

bien scrut les proprits de ce mtal,

peine indiqu avant

ouvrage plusieurs

que Ton trouve consigns dans son

lui,

qui ont t considrs de nos jours

faits

comme des dcouvertes nouvelles.


lemme trait, plusieurs

Basile Valentin dcrit, dans

prparations chimiques d'une grande

importance, telles que Y esprit de


rhydrique, qu'il obtenait

ou notre acide chlo-

sel,

comme on

le fait

aujourd'hui, au

moyen du sel marin et de l'huile de vitriol (acide suif urique)..


Il donne le moyen d'obtenir de Teau-de-vie en distillant le
vin et la bire, et rectifiant le produit de la distillation sur du
tartre calcin (carbonate

bord en
l'air

vitriol

humide,

de

de sa pyrite

tirer le cuivre

potasse).

(sulfure),

Il

en

enseigne
la

mme

de cuivre (sulfate de cuivre), par Faction de

et

plongeant ensuite une lame de fer dans la

dissolution aqueuse de ce produit. Cette opration,


sile

re-

transformant d'-

que Ba-

Valentin indique le premier, fut souvent mise profit

plus tard par les alchimistes, qui, ne pouvant comprendre


le fait

de

la prcipitation

du cuivre mtallique, s'imaginaient

y voir une transmutation du fer en cuivre, ou du moins un


commencement de transmutation que l'art pouvait perfectionner. Le Trait sur les sels

du mme auteur (Ealiographia)

contient la description de beaucoup de faits chimiques intressants propos des composs salins.
la

On y trouve encore dcrites

prparation et les proprits explosives de l'orfulminant. En

calcinant diffrentes parties

maux,

et traitant le

du corps de l'homme

et

des ani-

produit incinr par de l'esprit-de-vin,

On

Basile Valentin obtenait plusieurs sels raction alcaline.

peut considrer cet alchimiste

comme ayant

le

premier ob-

tenu l'ther sulfurique, produit qu'il prparait en distillant

un mlange d'esprit-de-vin
parmi
en

est

les prparations

et d'huile

de

vitriol.

En un mot,

chimiques connues de son temps,

peu sur lesquelles Basile Valentin

n'ait observ

il

des

faits utiles enregistrer.

Ainsi, avant la renaissance,


taient

dj

sortis

du creuset des alchimistes

l'antimoine mtallique, le bismuth,

le

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TKAYAUX DES
foie

de soufre,

l'alcali volatil et les divers

c est--dire

80

composs mercules

plus actifs de

matire mdicale. Les alchimistes savaient

volatiliser le

riels,
la

ALCHIMISTES.

mercure, purifier
sulfurique;
d'thers;

ils

ils

les

et

composs chimiques

concentrer l'alcool

ils

obtenaient l'acide

prparaient l'eau rgale et diffrentes sorte*

purifiaient les alcalis fixes et carbonates;

avaient dcouvert

le

moyen de

ne le font les modernes. L'oxygne, dont Priestley

qu'

tra l'existence

la fin

ils

mieux que
ne dmon-

teindre en carlate

du sicle dernier, avait t devin au

quinzime sicle par un alchimiste allemand, Eck de Sulzbach


Paracelse, qui a le premier
tir
la

une rputation immense

fait

et

connatre

le zinc, s'est at-

mrite en introduisant dans

mdecine l'usage des composs chimiques fournis par

mtaux. A

la vieille thrapeutique des galnistes,

prparations compliques et souvent inertes,

il

les

surcharge de
substitua

u-

sage des mdicaments simples fournis par les oprations chimiques, et ouvrit le premier la voie audacieuse des applications
la physiologie de l'homme et la pathologie.
Van Helmont, qu'il est permis de ranger parmi les alchimistes, non qu'il se soit livr aux pratiques du grand u-

de la chimie

vre,

mais parce

qu'il

ne dissimulait pas sa croyance

la

de

la

possibilit des transmutations mtalliques, est l'auteur

dcouverte chimique

la

plus importante de son sicle, la d-

couverte de l'existence des gaz,

fait capital

sur lequel de-

vaient s'lever plus tard les thories de la chimie positive.

Rudolphc Glauher, qui,


la vrit

l'exemple

de Van Helmont, crut

de l'alchimie sans s'adonnera ses pratiques,

est

un

des crivains que l'ancienne chimie doit citer avec le plus d'orgueil. Ses ouvrages sont remplis

bles par leurs dtails pratiques.

de descriptions remarqua11

est

peu de points de

science sur lesquels l'auteur de la dcouverte

du

sei

la

admi-

rable, celui qui a le premier pos le prcepte de ne point rejeter

comme

inutile,

comme

capui mortutm,

oprations chimiques, n'ait apport

le

le

rsidu des

tribut de son exp-

rience et de sa sagacit.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

84

Le dernier auteur clbre qui

profess l'alchimie, est

ait

Bcher, qui, en coordonnant les

pars dans

faits

la

science,

en crant un essai de systme ou de thorie pour l'explication des

phnomnes, prpara

complie dans

chimie par

la

la

rvolution scientifique ac-

l'illustre

Georges Stahl.

Nous aurions pu tendre beaucoup


vertes chimiques

cette liste des

noms moins
l'art.

clbres que les prcdents dans


Nous aurions pu signaler, par exemple

les fastes

la

dcrivant

prparation des fleurs (oxyde) d'tain, et

manire de rduire

oxydes mtalliques,

les

nire de colorer l'argent, obtenant enfin, aprs

bach, l'arbre de Diane;

de

J.-B. Porta,

dcouvrant
la

dcou-

manes des alchimistes, en rappelant des

la

ma-

Eck de Sulz-

l'alchimiste Brandt, dcouvrant le

phosphore pendant qu'il cherchait

dans un produit du corps humain


Michel Sendivogius, s'attachant

pierre philosophale

la

Alexandre Sethon et

tout en cultivant l'alchi-

mie, l'tude des procds, chimiques applicables l'industrie, perfectionnant la teinture des toffes et
tion des couleurs minrales et vgtales

enferm

comme

confec-

la

enfin Botticher,

alchimiste rebelle dans une forteresse de la

Saxe, et dcouvrant
laine.

le secret

de

prparation de

la

Mais l'numration qui prcde

la

porce-

suffit l'objet

que

nous avions en vue.


C'est

donc avec

le

secours des dcouvertes nombreuses ef-

fectues par les alchimistes,

que

chimie moderne a pu se

la

constituer. Sans doute tous ces faits ne se rattachaient entre


'ux par

aucun

lien

commun,

ensemble systmatique,
les

et

caractres d'une science

ments indispensables
C'est grce

la

ils

ne composaient point un

ne pouvaient en consquence offrir


;

mais

ils

apportaient les l-

cration d'un systme scientifique.

au puissant empire qu'exera sur

pendant quinze cents ans,


mtallique, qu'ont

la

grande ide de

pu s'accomplir

qu'il fallait rassembler

monument de

la

les

la

les esprits,

transmutation

travaux prparatoires

pour asseoir sur une large base

le

chimie moderne. Avant d'arriver se con-

V
S.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


vaincre que

mre,

la

pierre philosophale tait dcidment

en revue tous

fallut passer

il

une chi-

faits accesssibles

les

l'observation, et lorsque, aprs quinze sicles de travaux,

un

vint

on

jour o

tomb,

tait

il
il

se trouva ce jour-l

il

dans laquelle

fallut reconnatre l'erreur

mme que

la

chimie

tait faite.

Chimistes de nos jours, ne portons pas un jugement trop


svre sur

philosophes hermtiques; ne nous dpouillons

les

de tout

pas

respect envers leur antique hritage

ou sublimes,

ils

insenss

sont nos vritables aeux. Si l'alchimie n'a

pas trouv ce qu'elle cherchait, elle a trouv ce qu'elle ne

cherchait pas. Si elle a chou dans ses longs efforts pour

dcouverte de
et cette

la

conqute

la

pierre philosophale, elle a trouv la chimie,


est

autrement prcieuse que

tant poursuivi par la

le

vain arcane

passion de nos pres. La chimie a

transform en sources inpuisable de richesses des prsents

de Dieu jusque-l sans valeur;

maux

poids des
les

elle a allg

le

pnible

qui psent sur l'humanit, perfectionn

conditions matrielles de notre existence et agrandi

limites de notre activit morale; et

si elle

les

ne renferme pas

la

pierre philosophale des anciens adeptes, elle constitue, on

peut

le dire, la pierre

philosophale des nations.

CHAPITRE V
ADVERSAIRES DE L ALCHIMIE.

il

nous

DCADENCE DES

reste rechercher de quelle

relatives la transmutation des

peu de

les

la

science,

progrs de

la

comment

mtaux

elles

OPINIONS IlEKMTlQCtS

manire

les thories

se sont effaces

peu

ont enfin disparu devant

raison publique.
8

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L ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

8G

l'alchimie ait constitu, pendant

Bien que
nombre de

un dogme

sicles,

un trs-grand

scientifique universellement

accepte, elle a cependaut, toutes les poques, rencontr

sur sa route de srieux adversaires dont


inutile, devait

finir

une poque o

sicle,

elle brillait

Au quatorzime

de tout son

ques esprits plus rigoureux s'efforaient de

nombre

ce

tait

un

la

la ville

province d'Istrie, un ouvrage chimique

Bon

pour attaquer

se servait,

la

Bon de

le

de Pola, de

Margarita pre-

tiosa (La perle prcieuse servant d'introduction

Pierre le

clat, quel-

combattre. De

physicien de Ferrare, Pierre

Lombardie, qui composa, en 1330, dans


la

longtemps

la voix,

par se faire couter.

la chimie).

chimie, des armes

de son poque, c'est--dire des arguments faonns par

la

philosophie scolastique. Voici, par exemple, l'un des syllo-

gismes que Pierre

le

Physicien oppose

la ralit

de

l'alchi-

Aucune substance ne peut tre transforme en une


autre espce, moins qu'elle ne soit auparavant rduite en
ses lments; or l'alchimie ne procde pas ainsi donc elle

n'est

l'argent naturels

mie

qu'une science imaginaire.


ne sont pas

donc, etc.

artificiels;

les

Mais ce

des arguments de matre Pierre


pitre suivant

Et ailleurs

L'or et

mmes que l'or et l'argent


qui te un peu la valeur

le

du mme ouvrage,

Bon,

c'est

que dans

l'auteur, afin de

le

cha-

montrer

toute son habilet dans l'emploi de la dialectique, s'attache


prouver,

une science

par des arguments inverses, que l'alchimie est


positive.

La posie essayait aussi,

la

mme poque,

d'apporter son

secours aux adversaires de l'alchimie. Les dernires ditions

du Roman de la Rose renferment deux crits alchimiques, en


vers, que l'on attribue Jean de Meung, surnomm Clopinel,
qui vcut, comme on le sait, la cour de Philippe le Bel en
qualit de pote du roi, et termina le Roman de la Rose,
commenc par Guillaume de Lorris. Dans les deux crits dont
nous parlons, Jean de Meung cherche mettre en vidence
les

erreurs contenues dans les ouvrage* des alchimistes de

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TRAVAUX DES
son temps.

Il

met en scne

trop nglige par

d elle

comme

Comme
Et

moyen d

engage s'occuper

arriver de bons rsultats

Nature se complaint
douleur et son plaint

dit sa

ung

87

Nature, qui se plaint dYtre

les alchimistes, et les

seul

le

VLCHIMISTES.

la

sot

soudeur sophisliquc

Qui n'use que d'art mcanique.

Tel est

le

sommaire de

Remontrances de
fait

entendre

ainsi

la

la

intitul

Les

quelques vrits un peu dures,

l'alchimiste

qu'on peut

du poe*mc

partie

Nature V alchimiste errant. La Nature

le voir

par le passage suivant

Je parle toy, sot fanatique,

Qui te dis et

nomme

en praetique

Alchimiste et bon philosophe-:

Et tu n'as savoir ne estoie,

Ne
De

thorique, ne science
l'art,

ne de moy congnoissance.

Tu romps

alambics, grosso beste,

Et tu bruslcs charbon qui t'entestc;

Tu

cuis alumn, nilre, alramens,

Fonds metaulx, brusles orpiments;

Tu

fais

grands et petits fourneaux,

Abusant de divers vaisseaux.


Mais au
'

faict

je te notifie

Que j'ai honte de


Qui plus

Pour

la

est,

ta folie.

granS douleur je souffre

puanteur de ton soufre.

Par ton feu si chault qu'il ard gent,


Cuides-tu fixer vif-argent,
.Cil qu'est volatil et vulgal,
,

Et non

cil

dont je

fais

mtal?

Povre homme, tu t'abuses bien


Par ce chemin ne feras rien,
Si tu

ne marches d'autres pas.

L'alchimiste reconnat ses torts, et

demande humblement

la Nature le pardon de ses erreurs. Cette rponse de

l'al-

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I/ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

88

chimiste est annonce en ces termes dans

seconde partie du pome

Comment

1/

sommaire de

la

l'artiste,

honteux et douh,

Est devant Nature genouh,

Demandant pardon humblement


Et

la

remerciant grandement.

L'alchimiste repentant attribue ses erreurs aux prceptes

faux contenus dans

mme

les livres

temps de prendre

la

de ses confrres;

Nature

comme

le

il

promet en

seul guide

dans

ses travaux.

Comment me
Si vous

ne

pourray-je guider

me

voulez aider?

Puis dictes que vous doiz en suivre,

Je

le

veulx bien: mais par quel livre?

L'ung dict

L'autre dict

Prends cccy, prends cela


:

Non,

laisse-le l

Leurs mots sont divers et obliques.


Et sentences paraboliques.

En effet, par eulx je voy bien


Que jamais je ne sauray rien.

Il

serait superflu d'ajouter

que dans

le sicle

o s'lev-

rent ces faibles rclamations, elles durent trouver peu de


faveur.

Ce n'est qu'au seizime

sicle

chimie commencrent se

deux

les adversaires

de

l'al-

par

voies diffrentes, de s'opposer la diffusion de ses doc-

trines et
suite.

que

faire couter, lis essayrent,

aux

tristes

D'une part,

consquences qu'elles amenaient leur


ils

s'attachrent dmontrer, l'aide

d'arguments scientifiques, qu'il


transmutation des mtaux
mettre nu

les

tait

impossible d'oprer

d'autre part,

ils

la

essayrent de

fraudes employes par les adeptes pour faire

croire l'existence de la pierre philosophale.

Thomas
est l'un

raste,

dont

le trait

Explicatio parut en 1572,

des premiers qui se soient attachs dmontrer

le

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TRAVAUX DES

ALCHIMISTES.

nant des opinions alchimiques. S*hvaiit avec force contre


doctrines de Paracelse,

les

guments,

combattit, par de puissants ar-

il

des alchimistes relative

la thorie

des mtaux, et s'effora de prouver ainsi que


tion tait

une uvre

la

composition

la

transmuta-

impossible.

Herman Conringius, dans

son ouvrage intitul Hermetica,

reproduisit les arguments de

Thomas

raste, et fut

un peu

mieux cout que son modle.


Verner Rolfink, mais surtout

le

savant jsuite Kircher, se

montrrent, dans divers ouvrages, ennemis dclars de

l'al-

chimie.

Cependant toutes

ces voix de la raison et

du bon sens ren-

contraient peu d'cho dans l'esprit des contemporains en

une passion

proie

ments invoqus par


ils

trop violente. Peut-tre aussi les argules adversaires

de l'alchimie manquaient-

des qualits suffisantes pour oprer une conversion

dif-

si

Afin de donner une ide fidle de ces discussions,

ficile.

nous allons dtacher de

la

Physique souterraine de Bcher

une curieuse page, dans laquelle

un argument que

cet crivain prtend rfuter

les adversaires

de l'alchimie avaient lev

contre la ralit de cette science.

dans quel esprit

On

et

On

verra par cet exemple

sur quel ton s'exeraient ces disputes.

avait oppos Bcher, contre la ralit de l'alchimie,

l'argument suivant qui avait produit, ce qu'il nous assure,

une impression considrable sur

les esprits

l'alchimie, avait-on dit, tait

Si

ment,

le roi

Salomon

l'aurait

un

art existant relle-

connue, puisqu'il possdait,

du

selon les critures, la sagesse runie de la terre et

ciel.

Cependant Salomon envoya des vaisseaux Ophyr pour y


chercher de l'or, et il leva des taxes sur ses sujets. Or, si Sa-

lomon
pas

avait

connu

transmutation des mtaux,

la

eu besoin, pour

se

procurer de

moyens prcdents. Ainsi Salomon

l'or,

il

n'aurait

de recourir aux

n'a pas eu connaissance

de l'alchimie. Donc l'alchimie n'existe pas.


Voici

comment procde l'auteur de

la

Physique souterraine
8.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

90

pour rfuter ce redoutable argument.

que

c'est--dire cette proposition

toute

sagesse de

la

de toutes

cialit

du

la terre et

douteux que

paraisse

la

accorde

Il

ciel,

majeure,

la

Salomon possdait

le roi

bien cependant qu'il lui

sagesse de ce roi embrasst la sp-

connaissances humaines, attendu, ce

les

qu'on peut nier, qu'il n'eut pas connaissance de l'imprime-

de

rie,
.

poudre

la

canon ni d'autres inventions qui

postrieures. Mais Bcher rejette formellement

que

c'est--dire

Ophyr,

et

Salomon ne possdt point

le roi

philosophale. De ce

que Salomon

lui sont

mineure,

la

la

pierre

envoy des vaisseaux

de ce qu'il a impos des contributions ses sujets,

on ne peut nullement conclure, nous

que ce

dit-il,

qui a

de

fait

minu

les

l'or,

comme chacun

l'on

ne

faisait

un

fait

bien tabli, une po-

raison

a fait

au

le secret

Ne voulant point fabriquer de

dans ses propres tats, Salomon

l'or

excuter cette opra-

dans un pays voisin, pour faire ensuite rapporter en Ju-

tion

de

En

elle s'entoure, elle serait plutt,

une preuve que Salomon possdait

pierre philosophale.

la

pas encore usage de la boussole? Con-

mystres dont

dire de Bcher,

de

er

pour cela di-

nat-on parfaitement le but de cette expdition?

mme des

charges qui pesaient sur ses sujets? D'ailleurs,

l'expdition d'Ophyr est-elle

que o

le sait, a-t-il

ne

roi

possdait point la pierre philosophale. L'empereur Lopold

l'or artificiellement

Salomon

aurait-il

pu

produit.

offrir

En

effet,

quels biens le roi

en change de cet

or,

que

l'on

prtend avoir t rapport d'Ophyr? Pourquoi ces expditions n'ont-elles point continu

sousRoboam, son successeur?

En rsum, Bcher demeure convaincu que Salomon a connu


le

secret de la science hermtique,

gesse
tion,
la

l'a

empch de

dont on avait

fait

le

mais que sa haute sa-

divulguer. Ainsi cette argumenta-

tant de bruit contre l'existence relle

pierre philosophale, est de tout point


C'est ainsi qu'au dix-septime sicle

controverss de
voit, la vieille

la

de

mal fonde.

on discutait

chimie. C'tait toujours,

les

points

comme on

forme du sophisme scolastique

Un

le

rat est

V
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TRAVAUX DES AU

IIIMISTKS.

une syllabe,

or une syllabe

Jonc un rat ne mange pas de

ne mange pas

lard.

ilr

la ni.

Argument qui ne

se r-

que par l'inverse Un rat mange du lard,


or un
une syllabe,
donc une syllabe mange du lard.
Au commencement du dix-huitime sicle, les adversaires
de l'alchimie procdrent un peu plus srieusement dans
torquait

rat est

leurs attaques. Les crits scientifiques dirigs contre ses principes

augmentrent en nombre, sans nanmoins produire


les moyens d'argu-

encore beaucoup d'impression. C'est que

mentation taient toujours bien indirects,

que

et

les

ouvrages

destins les propager portaient de bien singuliers

Kopp

M.

cette
J.

signale

les traits

poque contre

comme

suivants

de

les partisans

la

titres.

ayant t crits

science hermtique.

Ettner, nous dit M. Kopp, attaqua l'alchimie dans deux

ouvrages. Le premier parut sous ce

titre

Le Chimiste d-

voil d'Eckhard fidle, dans lequel sont relats la mchan-

V imposture des adeptes.

cet et

Sage mdicinal

Le

d'Ekhard fidle ou le Charlatan dvoil (4710). Un autre


ennemi des alchimistes, J. Schmid, crivait en 4706 V Al:

chimiste qui porte un mauvais jugement sur Mose, prouvant

dans une relation appuye sur


vid,

Salomon, Job

pas t adeptes de

intitul

l'alchimie.

Fanfares d'Elie

de l'Alchimie, crit par

mettre

nu Vhonneur

ceux qui sont bouffis

mie ne

la pieire

Schmid croyait donner

philosirphale, ouvrage par lequel

coup de grce

critures que Mose, Da-

les

et lie n'ont

En 1702,
l'artiste

parut

ou Purgatoire allemand

un enfant de

Vfalipuzli, qui veut

des gens honorables et la honte de

d' orgueil*

Les partisans de l'alchi-

laissrent pas ces crits sans rponse;

ils

rpliqurent

par des ouvrages orns de titres aus/i fantastiques que


prcdents. C'est ainsi qu'en 4703, parut
philosoplies

au
1

nom

le

un autre ouvrage

du purgatoire de

les

Dlivrance des

la chimie, c'est--dire critique,

des philosophes, de trois feuilles d'impressions vi-

Gtachichte der Chante.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

92

rcemment publies. Et en 1705, en rponse au mme


de Schmid Dmolition et conqute du purgatoire al-

rieuses
trait

chimique, annonce par l'ordre du pape chimique au son


,

d'une trompette d'Elie

et

de toutes

sur

les batteries leves

Vile des injures.

Mais

le

tre

moyen de

meilleur

amens par

aux

s'opposer

rsultats funestes

l'abus des pratiques alchimiques, c'tait de met-

en vidence

les

nombreuses fraudes employes par

adeptes fripons pour abuser de

une tche laquelle

les

crdulit

la

du

les

public. C'est

adversaires de l'alchimie ne tirent

point dfaut. Dans son Explicatif,

Thomas

raste avait dj

dvoil les impostures des charlatans alchimistes, et

fait

natre les tours d'escamotage l'aide desquels

savaient

mlanger de

l'or

aux mtaux

ils

con-

mis en exprience. Otto

vils

Tackenius, dans son Hippocrates chemicus, publi en 4666,


dvoila aussi les tours d'adresse de ces empiriques. Nicolas

Lmery, dont
mire

fois

le

clbre Cours de chimie, publi pour la pre-

en 1675, demeura

longtemps

si

mistes praticiens, s'attacha mettre les

le

mmes

code des chifaits

dans tout

leur jour. Mais ce qui produisit l'impression la plus profonde


et la plus utile

sous ce rapport, fut

un mmoire prsent en

1722 l'Acadmie des sciences de Paris, par Geoffroy l'an,


sous ce

titre

Des Supercheries concernant

la pierre philo

sophale.

que

11 serait souhaiter, dit Geoffroy,

faitement ignor des

hommes, dans

Mais puisque l'avidit insatiable du

hommes
frentes,

mettre cet art


il

est de la

trs- vaste

de tromper ft par-

gain engage une partie des

en pratique d'une

infinit

de manires dif-

prudence de chercher connatre ces sortes de

fraudes pour s'en garantir.

ouvre un

l'art

toutes sortes de professions.

Dans

chimie,

la pierre

pbilosophale

l'imposture. L'ide des richesses

menses qu'on nous promet, par


vement l'imagination

la

immoyen de cette pierre, frappe vides hommes. Comme, d'ailleurs, on croit faci-

champ

lement ce qu'on souhaite,

le

le dsir

de possder cette pierre porte

bientt l'esprit en croire la possibilit.

Dans cette disposition o se trouve

la

plupart des esprits au

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES

or

sujet

de cette

cette

fameuse opration ou quelque autre prparation qui

duise,

pierre,

survient quelqu'un qui assure avoir

s'il

fait

con-

qui parle d'un ton imposant et avec quelque apparence de

raison, et qui appuie ses raisonnements de quelques expriences,

on

l'coute favorablement, on ajoute foi ses discours, on se laisse sur-

prendre par ses prestiges ou par des expriences tout


santes,

que

la

chimie

lui

abondamment

fournit

fait sdui-

enfin,

ce qui est

plus surprenant, on s'aveugle assez pour se ruiner, en avanant des

sommes

considrables ces sortes d'imposteurs, qui, sous diffrents

prtextes, nous

dans le temps

demandent de

mme

l'argent, dont

se vantent

qu'ils

ils

disent avoir besoin,

de possder une source de

trsors inpuisables.

Quoiqu'il y

ait

quelque inconvnient mettre au jour

les

trom-

peries dont se servent ces imposteurs, parce que. quelques personnes

pourraient en abuser,

il

y en a cependant beaucoup plus ne les pas

faire connatre, puisqu'en les

nombre de gens de
C'est

dcouvrant on empche un trs-grand

se laisser sduire par leurs tours d'adresse.

donc dans

la

vue d'empcher

le

public de se laisser abu-

ser par ces prtendus philosophes chimistes,

que

je rapporte

ici

les

principaux moyens de tromper qu'ils ont coutume d'employer, et


qui sont venus

ma

connaissance.

Geoffroy numre alors

frauduleux employs par


tendues transmutations
Dvoiler
doute,

les

nombreuse

la

les

c'tait,

sans aucun

excellent de prouver tous l'inanit de

leur prtendue science. Ce fut

certain port

moyens

*.

fraudes des alchimistes,

un moyen

srie des

adeptes pour oprer leurs pr-

l,

en

effet, le

une science qui commenait

courager ses dfenseurs par

la

coup

le

plus

d'ailleurs d-

longue srie de dceptions

qu'elle avait inflige leurs esprances.

Un vnement

qui

produisit beaucoup de sensation en Angleterre, contribua

encore ouvrir

les

yeux du public

et

dmontrer

des accusations portes contre les adeptes.

la ralit

En 1783,

le

chi-

miste James Price, qui avait dix fois excut avec succs des
4

Voyez

la

fin

du volume (Note

II) le

texte entier de ce

Mmoire de

Geoffroy.

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94

ET LES ALC1IM1STES.

I/ALCII1MIE

transmutations publiques, soumis par les


cit royale

membres de

la

So-

de Londres une surveillance plus svre, et

press de manire ne pouvoir trdmper les assistants, s'em-

poisonna sous

les

tmoin de

tre

mme des

yeux

ses prodiges.

Ce

personnes convoques pour


produisit cette poque

fait

beaucoup d'impression en Angleterre, et l'on nous permettra


d'en rappeler les principaux dtails.

James

Price,

homme

11

dans

cette science,

eut

le

riche et savant, tait mdecin Guil-

nom

s'occupait de chimie, et son

ford.

est rest

attach,

quelques travaux intressants. Mais

travers de se jeter dans les folies alchimiques, et

il

s'i-

il

magina, en 1781, avoir russi composer une poudre propre

la

transmutation du mercure et de l'argent en or.

Cette poudre

avait

de

pouvait en retirer tait


nibles, qu'il hsita

faibles

si
si

vertus,

qu'on

profit

le

mdiocre, et les expriences

p-

si

pendant deux ans rendre publique sa

prtendue dcouverte.

11

se dcida

nanmoins

la confier

quelques amis. Le pre Amlerson, naturaliste zl

et chi-

miste habile, les frres Russel, conseillers Guilford, et


capitaine Grose,

connu par quelques

le

crits sur l'antiquit,

furent ses premiers confidents.

Cependant, mesure que


pandait au dehors,

il

le bruit

de ses oprations se r-

s'enhardissait davantage,

et

par acqurir une confiance en lui-mme qui lui avait

finit

il

manqu

jusque-l. De l'art de se tromper soi-mme l'art de trom-

per

les autres,

qui voulait
quelles
or.

Il

il

il

En 1782, Price montrait


deux poudres rouge et blanche avec les-

n'y a qu'un pas.

les voir

transmuait volont

les

mtaux vils en argent ou en

excuta plusieurs transmutations publiques, et

pour

rpondre d'une manire premptoire aux objections qu'elles


avaient provoques,

il

institua

une

srie d'expriences qui

furent excutes Guilford dans son laboratoire, en prsence

d'un grand nombre de personnes distingues de


expriences, qui durrent
agir sur le

la ville.

Ces

deux mois, consistrent surtout

mercure ou sur des amalgames, au moyen de

ses

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TRAVAUX DES

ALCHIMISTES.

95

deux poudres. L'oprateur transmuait volont ce mtal en


argent ou on or. Il faisait souvent usage d'huile de naphte
pour ajouter au mercure, qui devenait mat

mlange avec ce

son

un

bois jouaient aussi

Le borax

liquide.

comme

rle

rations. Les expriences

et

par

charbon de

ingrdients dans les op-

ne donnaient en gnral que de pe-

quantits de mtal prcieux-, mais, dans

tites

et pais

le

neuvime

la

30 mai 1782, et dans laquelle on


chimiste oprer seul, on obtint, avec soixante onces

sance, qui eut lieu


laissa le

de mercure,

un

le

lingot d'argent pesant

deux onces

et

demie.

La quantit de poudre philosophale employe fut de douze,


grains. Le lingot d'argent provenant de cette exprience fut
offert

en prsent au

en

fit

roi d'Angleterre,

Georges

III.

toute publicit ces expriences, James Price

Pour donner

imprimer, Londres,

procs-verbaux dtaills sous

les

le titre

de Relation de quelques eoepriences sur

l'or et

l'argent

1
.

Ces procs-verbaux portent

des principaux tmoins des expriences


Russel, Amlerson et Grose,

le

Robert Parker,

sir

signature

outre les

noms de

on y remarque ceux de

Onslow, lordKing, lord Palmenston,


sir

mercure,

le

la

Manning,

le chevalier

sir Polie, le

lord

Gartwaide,

docteur Spcnce,

capitaine Hausten, les lieutenants Grosc et Hollamby, les

sieurs Philippe Clarke, Philippe Norton,

Godschall, Gregory et Smith,

Fulham, Robinson,

noms aujourd'hui

tous in-

connus.

Cependant James Price


des sciences de Londres.

tait

membre

Comme

les

de

la Socit

royale

croyances alchimiques

avaient depuis quelque temps perdu leur prestige, la socit

voulut savoir

somm de
sion choisie

le

fond de

rpter ses

parmi

ses

l'affaire.

Le chimiste fut donc

expriences devant une commis-

membres

et

compose des deux

An account of nome expriment on mercury,

Uuilford in

may

1782,

silver

and

in the laboratory of James Price,

made at
M.D.F.K.S.

gold,

Oxford, 1782, in-4

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L'ALCUIMIE ET LES ALCHIMISTES


chimistes Kirwan

eux

pter devant

Higgins. James Price

et

de r-

refusa

expriences de Guilford.

ses

donnait

Il

pour prtexte que sa provision de pierre philosophale

tait

puise, et qu'il fallait beaucoup de temps pour en prparer


d'autre.

allguait encore que, faisant partie de la socit

Il

des Rose-Croix,

il

ne pouvait divulguer l'un des secrets de

sa confrrie. Mais toutes ces dfaites taient juges leur v-

amis

ritable valeur, et ses

d'obir au

lui faire

et celui

de

la

pressaient de toutes manires

le

Socit royale.

la

de cette Socit,

illustres

pour

vu de

sir

Un

des

membres

les plus

Joseph Banks, insista surtout

comprendre jusqua quel point son honneur


compagnie scientifique dont

il

tait

membre,

taient engags dans cette affaire.

Ainsi pouss bout, James Price se dcida


ses expriences afin

recommencer

de prparer une nouvelle quantit de sa

poudre transmutatoire. Au mois de janvier 1783,

pour Guilford,

ant son retour pour


Arriv Guilford,
suite,

s'enferma dans son laboratoire. En-

avant de rien entreprendre,

it

il

commena par prparer

laurier-cerise, poison trs-vio-

ensuite son testament, qui commenait par ces

Me croyant sur le
plus sr, je consigne ici mes
mots

partit

annon-

mois suivant.

le
il

uiw certaine quantit d'eau de


lent. Il criv

il

afin de s'y livrer ses recherches,

point de partir pour

un monde

dispositions dernires... Ce n'est

qu'aprs ces prliminaires sinistres qu'il se mit au travail.


Six mois se passrent sans que l'on entendt parler Londres

du chimiste

son retour; mais,

Price.

Au bout de

comme on

ce temps, on

apprit

assurait qu'il revenait sans

avoir russi dans sa tentative, tous ses amis les plus chers

l'abandonnrent au juste mpris que mritait sa conduite.

Ce ne fut donc point sans surprise que


reut de James Price

la

la

Socit royale

prire de se rendre en corps,

un

jour dsign du mois d'aot 1783, dans son laboratoire.

Deux ou
de

la

trois

personnes seulement, parmi tous

les

membres

Socit, crurent pouvoir rpondre l'invitation

de leur

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

97

collgue. James Prie ne put rsister cette dernire

que de mpris;

il

passa dans

un

marsou

petit cabinet attenant

laboratoire et avala tout le contenu du flacon d'eau de laurier-cerise qu'il avait rapport de Guilford.

nut,

l'altration

de ses

s'empressa de lui chercher des secours

mdecins qui accoururent

tard, et les

Le docteur Price

laissait,

Quand on recondu poison, on

les signes

traits,

le

mais

il

tait

trop

trouvrent mort.

par son testament, une fortune de

soixante-dix mille thalers, avec une rente de huit mille thalers qu'il distribuait ses

amis

1
.

A peu prs l'poque o cet vnement, dont le dnoment fut si tragique, venait de s'accomplir en Angleterre,
uiU3 autre aventure, qui n'eut

cependant rien que d'assez

rjouissant en elle-nim<*, se passait de l'autre cot


et prcipitait la

nant contre

elles

convenir qu'il avait


le

Un professeur

l'arme assure du ridicule.

d'une universit d'Allemagne

alchimiques,

du Rhin,

dcadence des opinions alchimiques, en tour-

t,

par

publiquement forc de

tait

le fait

de ses croyances aux ides

jouet d'iyie mystification grotesque.

Jean-Salomon Semler, savant thologien,


l'universit de Halle. Enfant,

il

tait professeur

avait bien des fois

entendu

un ami de son pre, l'alchimiste Taubenschusz, raconter


merveilles de
tion

en avait

ge,

il

la

les

pierre des philosophes, et sa jeune imagina-

vivement frappe. Lorsque, plus avanc en

aux travaux de
mnager quelques heures de loisir

se livrait ses tudes thologiques et

sa profession, il savait se

pour des expriences chimiques. Ces expriences n'arrivaient


jamais

lui

dmontrer

la ralit

par la science hermtique, mais


tirer

aucune conclusion contre

du grand
il

la

fait

se gardait

certitude

poursuivi

bien d'en

de ses prin-

cipes.

Lorsque, ses tudes termines,

Gentlemen magazine, 1791, p. 894.

tttujue,

17b3.

il

put disposer d'un peu

Magasin

-,

scientifique de (lot-

LALCUMHE ET LES ALCHIMISTES.

98

plus de temps,

du moyen

trouva dans
si

compulser

se mit

il

les

Nous ignorons ce que

ge.

vnrables in-folio

jeune thologien

le

mditation des crivains hermtiques; mais,

(a

mdiocres que fussent ses dcouvertes,

suffisantes

pour un

science, et

une

homme

foi si

robuste,

que Ton

en regrettant qu

respecter, tout

Un

pense par quelque miracle.


tard dans sa vie,

bien

elles taient

qui avait eu

la

foi

avant

la

de

la

est contraint

pas t rcom-

elle n'ait

incident, qui survint plus

ne put d'ailleurs qu'ajouter

fermet

la

de ses croyances.

Semler

depuis peu professeur de thologie Halle,

tait

amena

lorsqu'un juif de cette ville

un tranger

vers lui

venant d'Afrique qui lui demanda quelque secours.


tranger lui montra avec mystre

un

ou arabes.

taient turcs

ment

cet crit

comprenait,

Il

seulement

il

inexprimable.

Il

et Fez,

mots

disait-il, parfaiteil

ne

un tourment

raconta, en effet,qu'il existait Tripoli,

un grand nombre de

en hritage de leurs anctres,

qui avaient reu,

juifs

le secret

de

faire

prcieusement ce secret,

juifs conservaient

parti

les

y avait trois mots dont

pouvait saisir le sens, ce qui lui occasionnait

Tunis

une

papier portant

douzaine de lignes en caractres hbreux, mais dont

re.Cet

que pour leurs besoins

les

juifs, et

de

l'or.

Ces

n'en tiraient

plus urgents, afin de ne pas

Lui-mme

veiller l'attention des barbares.

temps chez un de ces

et

il

avait servi long-

aidait souvent son matre

dans ses travaux de transmutation. L'crit qu'il prsentait

Semler contenait une indication exacte des oprations pratiques par son juif

par malheur,

les trois

mots dont

il

avait

oubli la signification lui rendaient le reste inutile.


Avec

trois

mots qu'un juif m'apprit en Arabie,

Je guris autrefois l'infante du Congo,


Qui, vraiment, avait bien un autre vettiyo.

Les trois mots du Crispin de Regnard taient sans doute


les

mmes dont

cet aventurier se mettait si fort

en peine.

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


Le bon

Semler

et crdule

chiffrer ce logogriphe.

voqua
et

fit

tous ses efforts pour d-

A bout de

sa propre science,

celle des orientalistes les plus

renomms de

de l'universit; mais ce fut en vain.

cinq jours aprs,

le juif

vint le revoir,

il

l'in-

montra

s'en

se voyait,

in-

lorsque

Aussi,

ne put que

homme

former de ce rsultat ngatif. Notre


tout naturellement trs-affect, car

il

il

la ville

disait-il,

contraint de retourner en Afrique pour demander son ancien matre le sens des trois mots. Or, en ce temps-l

dans

on ne

le ntre,

faisait

Schmieder, qui nous transmet ce


rire alchimique

comme

pas pour rien le voyage de Tunis.


petit pisode

de

la car-

du thologien de Halle, ne met pas en doute

que ce juif ne ft un imposteur. Il remarque, en effet,


que don Domingo Badia, savant espagnol, qui, la fin du
dix-huitime
le

nom

plus vulgaires de

dues chez

la

le

nord de l'Afrique, sous

chimie s'taient presque entirement per-

les habitants

qu'en 1830, aprs


core

voyagea dans

sicle,

d'Ali-Bey, tmoigne qu' cette poque les notions les

mieux

de ce pays,

juifs

la prise d'Alger, les

difis

ou autres. Ajoutons
Franais furent en-

quant l'ignorance des Arabes.

11

est

donc constant que cette histoire d'alchimie africaine n'tait


qu'un honnte prospectus de mendicit prsent par la fourberie

du juif

Semler

du thologien.

la navet

tira

nanmoins de ce

fait

une consquence tout

oppose; loin d'en recevoir une atteinte, sa


la

vrit

rsultats

de

la

ne se

En 4786,

le

sel

robuste dans
les

firent pas attendre.

baron Lopold de Hirschen venait d'annoncer

au monde sa dcouverte d'une mdecine

nom de

foi

chimie y puisa une force nouvelle dont

qu'il dcorait

du

de vie. Semler s'adonna avec passion l'tude de

ce produit nouveau.

moires sur ce sujet.

11 fit
Il

paratre successivement trois

prtendait connatre

le sel

m-

de vie

mieux que celui qui l'avait invent. Renchrissant sur les assertions du baron de Hirschen, il y trouvait non-seulement
une mdecine universelle, mais encore un agent de transmu-

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100

ET LES AUlfIMISTES

I/ALCIIIMIE

tations mtalliques. Avec ce nouveau produit, ni charbon, ni

mercure n'taient ncessaires pour

creuset, ni
il

de

suffisait

le

de

faire

l'or

dissoudre dans l'eau et de l'abandonner

pendant quelques jours lui-mme dans des vases de verre,

un peu

entretenus constamment une temprature

Dans ces conditions,


sait

au fond de

Semler

la

par apparatre,

l'or finissait

il

leve.

se

dpo-

liqueur.

tait professeur

de l'universit

ses assertions

ne

pouvaient donc passer pour une opinion sans consquence.


Les

faits qu'il

annonait devinrent

le texte

rieuses. Les objections lui arrivrent

sarcasmes se mirent de
pait,

de

ne pouvait

il

lui

la partie.

les

de discussions s-

de tous

Dans

les cts, et les

ddaigner. Aussi, lorsqu'on exigea

dmonstration, par l'exprience, du phnomne

la

qu'il annonait, se montra-t-il trs-empress


il

occu-

la position qu'il

de

la

fournir;

procda cette dmonstration avec autant de bonne

foi

que d'assurance.
Le chimiste Fr. Gren
quer en
remit

s'tait

cette discussion;

un vase de verre contenant un

le

priant de vouloir bien

Il

assurait

dposer de

que

le

fait remarque Semler, en 1787,

particulirement

c'est lui

sel

de couleur brune,

prsenter l'Acadmie de Berlin.

ce sel, dissous dans l'eau, ne tarderait pas

l'or; le fait tait

d'autant plus sr que

liquide lui en avait dj fourni

une quantit

le

mme

notable. Gren

n'eut qu' examiner le sel pour reconnatre qu'il renfermait,


l'tat de simple mlange, quelques feuilles d'or. Mais,
ler

spontanment form au sein du liquide,


la

Sem-

ayant affirm, de son ct, que ce mtal tait un produit

difficuh serait soumise

il

fut dcid

que

l'apprciation de Klaproth,

professeur Berlin et l'un des premiers chimistes de l'l'

lemagne.
Klaproth soumit l'analyse

la

liqueur de Semler, et re-

connut qu'elle consistait en un mlange de


de sulfate de magnsie,

le

sel

de Glauber et

tout envelopp dans

un magma

d'urine et d'or en feuilles. Dsireux cependant d'claircir

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


tout

de

fait la

question, Klaproth pria

produit. Semler s'empressa de satisfaire ce dsir.


Berlin

deux

mS

l'or

semence de

qui contenait

chaleur, fconderait

la

Nais, au

l'or.

pein

d'or, et

cristallis

Ce

le

secours de

la

dissous dans le liquide

sel,

jours, devait fournir

premier examen, Klaproth n'eut pas de

reconnatre que

que

par

l'or et qui,

le sel.

maintenu chaud pendant quelques

et

de

brun

sel

adressa

Il

pas encore produit, l'autre une liqueur

brun

le sel

du

l'addition

ml de

Hait

paillettes

liquide envoy par Semler tait

parfaitement inutile pour en extraire


le

un

vases renfermant, l'un

s'tait

mme

de nouveaux chantillons du

faire parvenir

lui

101

professeur de Halle

le

le

mtal, attendu qu'on

sparait en le lavant simplement avec de l'eau.

L'alchimiste de Halle ne voulut point demeurer sous

coup de ce dmenti
de nouvelles
feuilles

de

envoya son

il

feuilles d'or produites

cet

aumm philosophicum

grande dimension, car

neuf pouces

carrs.

par

sel

areum

elles n'avaient

Semler

le

le

correspondant

illustre

de vie. Les

taient d'une

pas moins de quatre

priait le chimiste

de Berlin

de vouloir bien procder l'analyse de cet or au milieu

d'une assemble publique

et

avec tout l'clat d'une large

On comprend d'ailleurs son imperturbable assurance quand on sait que, de toutes les expriences qu'il

publicit.

avait excutes avec son sel de vie,

chou
tir

et

de son miraculeux produit de

Aussi crivait-il 9 Klaproth

Mes expriences sont

de For
fois

l'or

n'avait jamais

avait toujours re-

au premier

titre.

trs-avances.

je l'enlve tous les cinq

ou

Deux de mes vases portent

six jours, et j'en retire

de douze quinze grains. Deux ou

chaque

trois autres verres sont

en

on y distingue dj les feuilles de l'or qui percent par


bas. Tout cela me revient, quant prsent, assez cher ; car un

bonne voie
le

aucune

que l'heureux exprimentateur

grain d'or

me cote

deux, quelquefois

trois, et

mme quatre

thalers

mais cela tient sans doute ce que je ne connais pas encore trshien la manire d'oprer.

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I/ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

102

Suivant

le dsir

l'analyse

du professeur de

Halle, Klaproth procda

de cet or en prsence d'une brillante assemble.

De grands personnages, de hauts fonctionnaires de Berlin,


et

mme des

patients

ministres

du

de connatre

roi, assistaient cette

runion, im-

rsultat de la singulire discus-

le

sion scientifique dont tout Berlin s'occupait. Ce rsultat

aux premiers

fut tourdissant. Klaproth,

agir sur le prcieux mtal


feuilles d'or

ractifs qu'il

lit

du thologien, reconnut que ces

philosophique taient tout simplement du chry-

socale, c'est--dire

de

l'or

faux compos avec une varit de

laiton.

L'immense

rise

que

cette dclaration

provoqua dans

l'assemble fut bientt partage par tout le public de l'Al-

lemagne. Le bon Semler fut ainsi contraint d'ouvrir


yeux,,

informations prises,

et,

comme il

la

les

mystification s'expliqua

suit.

Semler

travaillait ses expriences

campagne o

il

avait

dans une maison de

pour domestique un

homme

trs-affec-

tionn sa personne. C'est ce dernier qu'appartenait le


soin d'entretenir la temprature de l'tuve o le sel d'or
fructifiait.
le

Le digne- serviteur avait remarqu l'ardeur que

philosophe apportait

prouvait toutes

les fois

. ses

que

le

expriences et la joie qu'il


succs venait les couronner.

Voulant donc contribuer au bonheur de son matre, cette

bonne tne

avait imagin de glisser des feuilles d'or

vases mis en exprience. Mais notre


forc de s'absenter, car, en

mme

homme

temps

tait

dans

les

quelquefois

qu'il tait le domesti-

que du professeur, il tait soldat du roi de Prusse, et devait se


rendre, de temps en temps, la revue de Magdebourg. Dans
ce cas, il passait la consigne et le mot d'ordre sa femme,
qui

le supplait

dans sa fraude innocente. La dame

finit,

nanmoins, par trouver que tout cela revenait un peu cher,


et,

en l'absence de son mari,

elle se

dcida remplacer l'or

le

chrysocale, qui cotait moins et produisait l'il la

mme

apparence. Les feuilles d'or philosophique analyses

par

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TRAVAUX DES

AI.UIIMISTKS.

par Klaproth devant l'assemble de Berlin taient du


de eette personne ingnue

Semler, qui
grce devant

tromp de bonne

s'tait

le public. 11

graphie, la confession

la

fait

nous a

foi,

s'excuta de

bonne

dans line autobio-

laiss,

plus candide de ses erreurs alchimi-

ques. Les habitants de Berlin ne se montrrent pas d'ailleurs

impitoyables envers

lui

on comprit tout ce qu'avait de p-

nible sa position, et on songea plutt


railler.

On

eut

mme

la justice, fort rare

plaindre qu'a

le

le

en pareille circon-

stance, de se rappeler les services qu'il avait rendus dans

des sciences plus utiles que celles o

long rve interrompu par une

si

il

venait de faire ce

lourde chute. C'tait

un louable effet de la bont native des 5mes germaniques.


En France, o le ridicule est un malheur pour lequel on
n'admet pas de compensation, l'honnte thologien n'et
pas t sans doute aussi facilement absous.

Cependant
publique

homrique mystification

cette

plus grave

le tort le

fit

dans l'opinion

l'alchimie. Le

dnoment

de cette longue comdie o un professeur d'une universit

d'Allemagne avait jou un

si

pitoyable rle, joint au

drame

qui s'tait pass peu d'annes auparavant Londres, ache-

vrent de dissiper

les restes

de confiance que beaucoup de

personnes continuaient d'accorder aux artistes du grand

uvre;
rel, fut,

le

gros du public, qui constituait leur appui natu-

ds ce moment, clair sur leurs mensonges.

Enfin, le dernier

fait

qui contribua provoquer l'aban-

don des opinions alchimiques


re

dans

voisier.
la

le

fut la rvolution salutaire op-

systme gnral de

Tant que

la

la

chimie par

une

prtexte de dure.
les

mtaux
ftewriu

sorte de justification, ou,

En

effet,

dans

taient considrs

tome

gnie de La-

pu trouver dans

science, les opinions alchimiques avaient

ses principes

le

thorie de Stahl s'tait maintenue dans

la

thorie

comme

XIII. Berlin,

si

du

l'on veut,

un

phlogistique,

des corps composs

1789

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les

ET LES ALCHIMISTES

J/ ALCHIMIE

04

principes de

la

science n'empchaient donc point d'ad-

mettre qu' l'aide d'actions convenables on pt modifier

composition des mtaux, de manire

uns dans

les autres.

transformer

les

la

les

qu'en 1784 Guy ton de Mor-

C'est ainsi

veau, qui demeurait encore fidle

la

thorie de Stahl, y

trouvait les motifs suffisants de proclamer la possibilit

changer l'argent en

que Bergman, dans son Histoire de


mettre en doute
pelant

la

la ralit

de

mme

par suite du

or. C'est

la

de

principe

Chimie, n'osait point

la

science hermtique,

et,

rap-

transmutation opre en 1667 par Helvtius, et les

vnements du

mme

genre attribus Van Helmont

et

Berigard de Pise, faisant enfin allusion aux projections faites

en 1648 par l'empereur d'Allemagne, -Ferdinand HI,


1658, par l'lecteur de-Mayence, ajoutait

en

en doute, sans refuser tout crdit

vons rvoquer ces

l'histoire. Mais lorsque Lavoisier eut renvers le

faits

et

Nous ne pousystme

d'ides qui avait prsid jusque-l l'interprtation des faits

chimiques,
avait

le

fondement scientifique sur lequel l'alchimie

pu continuer d'asseoir son hypothse,

d'un coup. Dans


d'annes

comme

la

thorie universelle, les

velle science

donc

de

lui

manqua

tout

de Lavoisier, qui devint en peu

mtaux

des corps simples, c'est--dire

indcomposables

C'est

la thorie

l l'impossibilit

de faire varier volont

taient considrs

comme

des lments

proclame par
la

la cration dfinitive de la

tribuer l'honneur considrable d'avoir

la

nou-

nature des mtaux.

chimie
fait

qu'il faut at-

disparatre les

derniers vestiges des opinions alchimiques. A dater de ce

moment,

les

savants srieux rompirent avec toute ide de ce

genre, et l'alchimie fut dcidment raye du domaine de


science.
Il

ne faudrait pas croire cependant que

chimiques aient .entirement cess depuis


sicle.

En

la

dpit des principes de

damnait leurs

tentatives,

un

la

les

pratiques al-

la fin

du dernier

chimie nouvelle qui con-

certain

nombre de personnes

ont continu de s'adonner jusqu' notre poque aux recher-

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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.


ches pratiques

la

transmutation

ces travaux se sont accomplis

les

IO.S

mtaux. Seulement,

dans l'ombre

et

peu prs ignors au dehors. L'institution

et

sont re>ls

progrs

les

d'une socit alchimique qui a exist en Westphalie au com-

mencement de

notre sicle, et qui n'a pris fin que vers l'an-

ne 1819, apportent l'appui de ce

ments curieux.

Comme

fait

travaux de

les

la

quelques renseigneSocit hermtique

de Westphalie montrent trs-bien avec quelle ardeur quel-

ques savants ont continu dfendre jusqu' nos jours

les opi-

nions des derniers sicles, on nous permettra, pour terminer

de rapporter, d'aprs M. Kopp

cet article,

de

histoire

*,

la

singulire

cette association des disciples attards

du dieu

Herms.

En 1796, un

journal alors fort rpandu en Allemagne,

le

Keichsanteiger, annona qu'une grande association hermtique venait de se constituer; les amateurs de l'alchimie
taient invits se mettre, sans retard, en rapport avec elle
et lui
lait

communiquer

le rsultat

appliquer aux progrs de

cipe

de

l'association dont

avantages dans toutes


pel

de

la

feuille

les

la

de leurs travaux. On vou-

science hermtique le prin-

on commenait
branches de

germanique

fut

comprendre

les

l'activit sociaje. L'ap-

promptement entendu.

Quinze jours aprs son annonce, arrivrent de tous

les cots

de l'Allemagne des lettres d'individus qui appartenaient aux


professions les plus diverses. Il y avait parmi les- signataires
de ces ptres des mdecins et des cordonniers, des jurisconsultes et des tailleurs, des conseillers intimes et des serruriers,

des officiers et des matres d'cole de village, des prin-

ces et des barbiers. Quels

rang

et le

que fussent

qu'ils occupaient

ptres tait la
n'avait rien

dans

mme. Chacun

le

la

teneur de leurs

s'empressait de dclarer qu'il

dcouvert; tous priaient avec instance qu'on

voult bien leur communiquer, par


*

A)

d'ailleurs leur qualit

monde,

GAchickttt d*r

le

retouT du courrier,

chem

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

106

un procd sr pour prparer

la pierre philosophale,

avec

promesse, sous serment, de ne point divulguer cet utile


secret.

La Socit hermtique acquit promptement de l'importance

elle entretint

une correspondance

beaucoup de diplmes. Seulement

membre

de

correspondant,

active et distribua

elle n'accordait

et voici

que le

titre

pour quel motif.

La Socit hermtique ne se composait en ralit que de

deux membres,
cus tous

les

les

nanmoins que

la

KortUm

docteurs

deux de

de

la vrit

dcouverte de

et

Baehrens. Convain-

alchimie,

la pierre

ils

nombre de
un seul

pouvait se faire que par le concours d'un grand

recherches effectues en

commun.

pensaient

philosophale ne

Afin de runir en

faisceau les travaux isols de leurs confrres,

ils

avaient ima-

gin de faire croire en Allemagne l'existence d'une vaste


association d'alchimistes.

temps

cette opinion, et

Ils

eurent

l'art d'entretenir

parmi leurs nombreux

sonne ne souponna jamais

la

per-

la vrit.

La Socit de Westphalie provoqua dans plusieurs


de l'Allemagne

long-

affilis,

villes

formation d'acadmies semblables.

Les

plus importantes sont celles de Knigsberg et de Carlsriihe.

On

institua

dans

cette dernire ville des cours publics d'al-

chimie.

L'enseignement de

la Socit

alchimique de Carlsrhe tait

bas sur les principes d'un livre fort singulier d'un certain

Eckartshausen, dont on nous permettra de dire urf mot. Cet


crit, intitul

Le Nuage qui plane au-dessus du sanctuaire,

appartient au plus mauvais ct de l'cole alchimique, c'est-dire

aux doctrines qui invoquaient surtout

cultes

dans l'interprtation des phnomnes matriels.

fait

de ridicule

et d'extravagance,

ce qu'il est possible d'imaginer.

il

les qualits oc-

En

dpasse d'ailleurs tout

11 traite

de

la

composition

chimique des pchs. Basile Valentin, dans l'un des accs

les

plus bizarres de son mysticisme alchimique, avait considr

d'une manire gnrale

les

pchs de l'homme

comme

le

\
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TRAVAUX DES ALCHIMISTES.

107

rsidu de Ui sublimation de ses parties clestes


sen va plus loin,

nos pchs.

On ne

produit en nous

que

dtermine

il

dans

le

le sait,

Eckartshau-

composition de chacun de

devinerait jamais quelle est la matire qui

au mal. Notre auteur assure

les dispositions

c'est le gluten*

comme on

la

Suivant

dans

la farine

sang de l'homme,

substance qui existe,

lui, cette

des crales, se trouve aussi

et c'est elle qui,

en se modifiant

diversement sous l'influence des dsirs sensuels, provoque


tous ses mauvais penchants.

Bans notre sang,

dit-il, est

que, le gluten, qui a plus


prit.

Ce gluten

cache une matire tenace,

d'affinit

est la matire

du pch.

11

diffrentes

pour

il

nak dans

pch. Dans son tat de

le

dilatation le plus, grand, ce gluten produit en nous l'orgueil

son

tat d'attraction, l'avarice et l'gosme; dans

sion, la rage et la colre


la luxure

la

dans

son tat de rpul-

dans son tat de rotation,

dans son tat d'excentricit,

l'es-

peut tre modul par les

dsirs sensuels, et, selon la modification qu'il subit,

l'homme des dispositions

lasti-

pour l'animalit que pour

la

lgret et

gourmandise et l'ivrogne-

rie, etc.

Ce

qui ferme glorieusement dans notre sides productions alchimiques, tait pris pour base

livre bizarre,

cle la liste

de renseignement dans

les

cours publics de Carlsrufee.

chimie continua d'tre professe dans


1811
"

L al-

cette ville jusqu'en

sous la direction d'un certain baron de Sthernhavn

adepte fougueux qui se disait plus

lier

de son

bre correspondant de la Socit de Westphalie

titre

de

mem-

que des par-

chemins de sa noblesse.

Pour confirmer

la croyance gnrale l'existence

grande Socit hermtique, Kortum

et

de la
Baehrens entreprirent

Tour nous, pauvres humains, nous sommes sales sur la terre


cause
no3 pchs (ce que nous avons bien mrit), jusqu' ce que, putrfis
par le temps, nous soyons ranims par la chaleur divine. Alors, suffisam1

<lc

nous pouvons

nous lever par la sublimation cleste qui


ment clarifis,
spare tous nos /cm, tous nos pchs et toutes nos impurets. [Char
de triomphe de V antimoine.)

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V ALCHIMIE ET

108

LES ALC IMITES

publication d'un journal alchimique. Le premier

la

de ce recueil a paru en 1802.


dont voici

Sur

les titres

Sur

la Dissolution

cd universel d'aprs Toussetaint;

Josaphat

la valle de

philosophique;

Description du pro-

la Thosophie chimico-mystique ;

aux plerins de

volume

contient les dissertations

Il

ptre de Josua Jobs

Systme de

hermtique. C'est par ces manuvres singulires que


cit

de Westphalie continua de prosprer

et

Vart

la

So-

de s'enrichir

de nouveaux membres, toujours correspondants. Ses travaux


ont t poursuivis jusqu' l'anne 1819; vers cette poque,
alchimistes, dtromps de leurs esprances,

les

cessrent

tout rapport avec elle.

ne

11

serait pas difficile

de conduire jusqu' nos jours

trop longue srie des derniers partisans

Dans un long
propos de

article insr

la publication

dans

le

Journal des Savants,

d'un ouvrage sans valeur

peu digne de tant d'attention

la

du grand uvre.
et fort

M. Chevreul assure avoir

connu plusieurs personnes bien convaincues de la vrit de


l'alchimie, parmi lesquelles il cite des gnraux, des m

decins, des magistrats et des ecclsiastiques. Ajoutons

qu'en 1852, parut une brochure intitule Herms dvoil,


:

dans laquelle l'auteur, M.

C...., assure avoir enfin russi,

aprs trente-sept ans de travaux, excuter une transmutation

en or. L'opration eut lieu

Restons-en,

ami

le

jeudi saint 485-1

douce impression de cet

lecteur, sur la

vnement bienheureux.

Nous avons rsum, dans


nes de
1

la science

cette

hermtique,

premire partie,

les

les doctri-

considrations et les

faits

Couru de Philosopha hermtique ou d'Alchimie en dix-neuf leons, par

LA*. Gabriel, 1843. in-18

tle

200

liages.

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THAVAUX DUS
que les adepte prsentaient
on embrasse l'ensemble d ces

100

ALCIIIMISTKS.
l'appui de leurs vues.
ides,

on ne peut

d'un regret amer. L'alchimie a longtemps arrt


de l'esprit humain dans

les.

ce

la

marche

connaissance des vrits naturel-

la

encouru une

titre elle a

Quand

se dfendre

juste rprobation. Cepen-

dant celui qui voudrait instruire son procs impartial aurait


rechercher

si

consquence de

la

plupart de ses erreurs ne furent point

la

mauvaise philosophie du temps.

la

L'institu-

tion dfinitive de l'alchimie, le beau temps des pratiques de


l'art

correspondent

moyen

rique du

seconde moiti de

la

la

priode histo-

Age, c'est--dire l'poque o le platoni-

cisme restaur et l'aristotlisme nouveau dominaient exclusi-

vement dans

les coles.

Les proprits dynamiques attribues

la pierre philosophalc, les


les

adeptes pour

moyens

bizarres employs par

recherche de cet agent merveilleux, ne

la

comme la suite namme que les

doivent aujourd'hui nous apparatre que


turelle

de

la

philosophie de cette poque, de

spculations de l'alchimie mystique sont


l'exagration des passions religieuses
n'est

pas seulement en

du

la

consquence de

mme

dans l'alchimie que

effet

que ces aberrations tranges. Jusqu'au seizime


mdecins ont attribu aux
organes du corps humain
lune agissait sur

le

thrapeutique du

astres
;

cerveau,

moyen

remar-

sicle

les

une action directe sur

le soleil
etc.

temps. Ce

l'on

les

influenait le cur, la

Qui ne connat

la singulire

ge, fonde sur les ressemblances

extrieures des mdicaments et des organes malades, ou sur


ce

que

l'on appelait avec

Oswald

Croll et Cardan, les signa-

tures extrieures des clwses ? La physique et l'histoire naturelle

taient remplies

toutes les sciences, au


rveries,

mune de

il

faut
la

de chimres analogues. Si presque

moyen

ge,

ont particip de ces

videmment reconnatre

l l'influence

philosophie de cette poque. Cependant

chimie rachte une partie, tant faible

soit-elle,

coml'al-

de ses lon-

gues erreurs, par deux minents services qu'elle a rendus


la philosophie naturelle. Elle a
.

eu sa part incontestable
10

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HO

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

d' util it, la fois

a manifest

dans son origine

premire

la

l'veil

Europe. Les alchimistes ont

grand art d'arriver

les

de

et

dans son rsultat. Elle

la

pense scientifique en

premiers mis en pratique le

dcouverte d'une vrit physique

la

par un systme d'observations et d'inductions raisonnes.

mo-

Enfin leurs travaux ont donn naissance la chimie

derne

et toutes les sciences

qui s'y rattachent.

est

donc

juste de faire

remonter jusqu' eux quelques-uns des bien-

faits raliss

par

leur rserver

une certaine

les sciences

dans

la

socit

moderne, de

part de gloire dans ces conqutes

prcieuses de l'humanit.
Telles sont les considrations qui peuvent, selon nous, re-

lever

en partie

les

l'on veut, de l'oubli

travaux alchimiques du mpris, ou,

ils

excuse pour avoir essay de rveiller

est aussi notre

ici

croyances oublies qui n'appartiennent, en

vieilles

si

sont tombs de nos jours. Telle

lin

ces

de

compte, qu'au domaine immense de nos erreurs. On a toujours attach de l'importance marquer le chemin suivi par
les ides

qui portaient les grandes vrits au monde. Par-

venu au but

dsir,

on aime mesurer

carrire heureusement franchie. C'est ce

Lucrce

lerr

magnum

C'est le secret et involontaire plaisir

contre les

flots

plaisir plus

tentis,

allrius spectarc laborcm.

tranquille rivage, contemple les luttes

cueils

de la

Suave mari magno lurbantibus quora

un

les cueils

charme dont parle

du spectateur qui, <lu


du navire en dtresse

soulevs. Mais le pote n'a pas tout dit.

pur

et plus vif la fois

aux navigateurs

c'est

1!

est

de signaler

les

venir.

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L'ALCHIMIE
PANS \\ SOCIT DU MOYEN AGE ET DE LA RENAISSANCE

<

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L'ALCHIMIE
LA SOCIT DU MOYEN AGE ET DE LA RENAISSANCE

DANvS

CHAPITRE PREMIER
IMPORTANCE DE

L' ALCHIMIE

PENDANT LES TROIS DERNIERS SIECLES.

PROTECTEURS ET ADVERSAIRES DE CETTE SCIENCE.


SOUVERAINS.

L* ALCHIMIE

ET LES

LES MONNAIES HERMTIQUES.

Ce n'est qu'au quatorzime sicle que l'alchimie a commenc prendre de l'importance en Europe. Les crits d'Albert le Grand et de Raymond Lulle, composs au treizime
sicle, avaient jet dans le monde savant les premiers principes de cette science

pendant

le sicle suivant, les richesses

de Nicolas Flamel, attribues par


hermtique, avaient rpandu
prit

du peuple.

les

le

vulgaire

mmes

une origine

croyances dans

Enfin, au seizime sicle, les

nombreux

l'es-

disci-

ples de Paracelse popularisrent par leurs discours et par

leurs crits les

nombre
profit

mmes

l'uvre de

tous les

ides dans tout l'Occident.

Un

certain

d'adeptes, qui se vantaient d'avoir ralis leur


la

transmutation, et qui le tmoignaient

yeux par des

couraient alors

les

faits

en apparence irrcusables, par-

grands tats de l'Europe, excitant sur leur

passage une motion universelle. C'est donc au seizime sicle

qu'il faut

se reporter, si l'on veut

prendre une ide

exacte de l'tonnante influence que les ides alchimiques

ont exerce sur l'esprit des hommes.

cette

poque, en

ef-

10.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

114

passion des travaux hermtiques avait pntr dans

fet, la

tous les rangs. Depuis le paysan jusqu'au souverain,

monde

le

chesses,

contagion de l'exemple, excitaient partout

la

dsir de se consacrer ses pratiques.

dans

Dans

le

comme

le palais

comme dans

chaumire, chez l'humble artisan

la

tout

croyait la vrit de l'alchimie. Le dsir des ri-

la

maison du riche bourgeois, on voyait fonctionner des apo

pareils

l'on

l'incubation

pendant des annes entires

entretenait

La

de Y uf philosophique.

mme

grille

monastres n'opposait point d'obstacle cette invasion


selon

un

moderne,

crivain

n'existait point

il

des
car,

de cou-

vent dans lequel on ne trouvt quelque fourneau consacr

l'laboration de l'or

Les mdecins, en raison

de

leurs connaissances plus tendues, prouvaient pour l'alchi-

mie une prdilection toute

particulire, et leurs ides, sous

ce rapport, sont suffisamment caractrises par le

prima au seizime sicle

le

vu

qu'ex-

savant docteur Joachim Tancke de

une chaire d'alchimie, et de


commenter publiquement Gber et Raymond Lulle

crer dans toutes les universits


faire

cot d'Hippocrate et de Galien.


Cette diffusion extraordinaire des procds

dplaisait

sieurs

eux ont exhal en prose

d'entre

ce sujet. C'est

plaintes

dans son

Examen

Presque tout

Un

monde veut

et

plu-

en vers leurs

que Franz Gassmann

ainsi

alchemisticum
le

et

dit

tre appel alchimiste,

grossier idiot, le garon et le vieillard,

Le barbier,

la vieille

Le moine tondu,

le

femme, un

conseiller factieux.

prtre et le soldat.

Ce qui avait contribu augmenter


mistes, c'est
texta

de leur science

beaucoup aux alchimistes de profession,

que

les

le

nombre des

alchi-

adeptes s'emparaient du plus lger pr-

pour enrler sous leur bannire tous

les

personnages

\.o

Mnym

dge

et la

Renaissance,

tome

T.

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L'ALCHIMIE

MOYEN AGE.

Ai;

1 1 r

remarquables de leur temps. Ainsi se trouvrent faussement


les sectateurs de l'art hermtique, un grand
nombre d'hommes minents qui ne durent ce dangereux
honneur qu' la clbrit de leur nom ou la saintet de

rangs parmi

leur vie. Vincent de Beauvais fut ce seul titre dclar al-

XXH,

chimiste. Le pape Jean

qui l'on attribua

un ouvrage

d'alchimie, Ars transmutatoria, publi en 1557, fut con.

vaincu de

la

mme manire

d'avoir transform son palais d'A-

vignon en un laboratoire immense consacr


de
la

l'or.

la fabrication

Saint Jean l'vangliste fut proclam possesseur de

pierre philosophale, parce qu'il existait dans l'ancienne

liturgie

une hymne compose par Adam de Saint-Victor en


saint, o Ton trouvait une mtaphore sus-

l'honneur de ce

ceptible d'une interprtation alchimique. Ce fragment, trs-

court d'ailleurs, est

le

suivant

Inexhaustum

fert

Qui de virgis

fecit

'Gemmas de

du

C'est par suite

thesaurum
aurum,

lapidibus.

mme

malgr son aversion pour

principe que le roi Charles VI,

les faiseurs d'or,

fut

plac dans

leur catgorie; on lui attribua l'un des ouvrages hermti-

ques publis dans


titre

Flamel

uvre
et

la collection

du Cosmopolite, qui

pour

royale de Charles VI, roi de France. Nicolas

Jacques

Cur

furent rangs parmi les adeptes heu-

reux, parce que, dans ces sicles de crdulit et d'ignorance,

on ne savait expliquer que par

la possession

de

la pierre phi-

losophale de grandes richesses acquises rapidement.

Lorsque
pruntait

les

noms contemporains

l'antiquit ses

faisaient dfaut,

on em-

plus clbres personnages pour

abriter, sous leur imposante gide, les plus absurdes rveries.

C'est ainsi

d'Hiram

et

que furent invoqus

de Salomon, parmi

les rois

les
;

noms d'Herms,

de Pythagore, de Zo-

roastre et de Dmocrite, parmi les philosophes; de Galien


et

d'Hippocrate, parmi les mdecins de l'antiquit.

On

lit

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

110

au seizime

paratre,

ditions de livres

diverses

sicle,

plume de quelques moines ignorants, et qui


dcoraient des noms emprunts de Dmocrite, d'Hippode

sortis

se

la

Pour expliquer

orate et de Galien.
ces documents,
ainsi

dcouverte tardive de

la

on avait recours, des contes

que Paracelse assure qu'on

lui

ridicules. C'est

montra Braunau

un

long de six palmes, large de trois et pais d'une et

livre

demie, contenant

de Galien et d'Avicenne.

commentaires alchimiques

les vritables

S'il

mme

faut en croire le

au-

teur, ces manuscrits originaux de Galien et d'Avicenne, crits

sur descorces de poirier

et

t recueillis et conservs

dans

Hambourg.

C'est

qu'on avait

fini

de

la

sur des tablettes de cire, avaient

en multipliant

d'un bourgeois de
mensonges de ce genre

la famille

les

par prter la science hermtique le prestige

plus haute antiquit, et ajout ainsi

aux autres lments

de sa puissance.
Cette puissance,

tait d'ailleurs

immense. Pour mettre

hors de doute l'empire universel que l'alchimie exera sur

pendant

les esprits

consulter

la

la

priode qui nous occupe,

des prjugs des socits teintes.


la

Renaissance,

la

Au moyen

tique judiciaire, on admettait

transmutation des mtaux,

le

et

ge et pendant

de l'alchimie. Dans

comme incontestable
et la discussion

daires partait de ce principe fondamental.

seizime sicle,

de

suffit

murs

jurisprudence de l'Allemagne avait reconnu

et consacr la vrit des principes

la

il

jurisprudence, ce miroir fidle des

les

de

des faits secon-

Du quatorzime au

tribunaux dcidrent bien des

sens affirmatif la question de savoir

pra-

la

le fait

si l'or

fois

dans

fabriqu par

l'alchimie pouvait tre assimil en valeur l'or ordinaire,

quand
entre

la pierre

ces

de touche ne signalait aucune diffrence

deux mtaux. La seule

temps embarrass

difficult

les jurisconsultes, c'tait

dchimiquo possdait aussi

les

qui

ait

de savoir

longsi

l'or

vertus secrtes de l'or na-

turel.

M. Kopp rapporte, dans son Histoire de la Chimie, qu'en

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MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE AU
1

668,

de

le

matre tailleur Christophe Kirchof de Lauban reut

chancellerie de Breslau

la

d'argent qui

le lgitimait

pensait pour avoir

117

prit universel,

un parchemin revtu d'un cachet

comme

alchimiste et qui

non-seulement rvl

le

le secret

rcomde

l'es-

mais encore pour l'avoir dcouvert avec

l'aide de Dieu et surtout par le secours de longs travaux

de laboratoire.

Le

mAme

ment pour

un
un juge-

crivain ajoute qu'en 1680,

jurisconsulte autrichien, G. -F. de Rain, pronona

dclarer que tous ceux qui douteraient de l'exis-

tence de la pierre philosophale se rendraient coupables du

que plusieurs empereurs

crime de lse-majest, attendu


d'Allemagne avaient

de zls alchimistes. Le

roi d'Angle-

une

terre Henri VI, le plus mfiant des souverains, avait mis


telle

confiance dans l'habilet des alchimistes, qu'il accorda

plusieurs d'entre eux l'autorisation de faire de

furent Fauceby, Kirkeby et Ragny,

Tels

l'or.

qui obtinrent du roi,

en 4440, l'autorisation de fabriquer dans

ses tats de l'or et

En 1444, Henri VI accorda les


mmes privilges John Cobler, Thomas Trafford et Thomas Asheton; en 1446 et en 1449, Robert Bolton; et

de

l'lixir

de longue

vie.

en 1452, John Metsle; ces derniers avaient


travailler sur tou3 les

mtaux,

de concession,

l'acte

indistinctement tous

ils

les

parce que,

ont trouv

mtaux en

le

le privilge

tait-il dit

de

dans

moyen de changer

or.

L'alchimie n'en tait pas cependant arrive ce degr d'autorit et

de crdit sans avoir rencontr quelques obstacles sur

Un

sa route.

certain

nombre de souverains

avaient essav

d'opposer une barrire ses dbordements, mais leur pouvoir s'tait bris contre l'nergie

premier

dit

produire l'action

la

bulle

le

universel.

Le

plus efficace, parce que son empire s'-

tendait toute la chrtient,

En 1317,

du courant

rendu contre l'alchimie, celui qui aurait pu

mana de

la

cour pontificale.

pape Jean XXII fulmina contre l'alchimie

Spondent pariter, qui condamnait

les

la

alchimistes

des amendes, dclarait infmes les laques qui s'adonnaient

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

ILS

aux recherches de

cet art, et

ecclsiastiques convaincus

du

privait de toute dignit les

mme

cas

*.

de cette bulle ne fut pas de longue dure. Dans

L'effet

les

annes qui suivirent sa promulgation, quelques poursuites


furent diriges, en Allemagne, contre des ecclsiastiques qui

occups d'alchimie; mais bientt l'arrt pontifi-

s'taient

son crdit, et l'alchimie fut de nouveau

cal perdit tout

ouvertement

En 1380,
loi

et

impunment professe.

Charles V, roi de France, avait proscrit par une

recherches alchimiques dans toute l'tendue de son

les

royaume,

et interdit,

mme chez les particuliers,

la

possession

d'instruments et de fourneaux propres aux oprations de

la

chimie. Des officiers furent institues pour rechercher les

contrevenants cette ordonnance, qui avait t rendue en


partie sur le reproche gnral adress

chercher altrer

nomm
1

<i

aux

alchimistes, de

Un malheureux

Voici

traduction du texte de cette bulle

la

Les malheureux alchimistes promettent ce

Ils ko

chimiste,

qu'ils n'ont pas

Quoiqu'ils

tombent dans l'abme qu'Us creusent pour les autres.


donnent, d'une manire risible, comme les matres de l'alchimie,
ils

prouvent leur ignorance, en citant toujours des crivains plus an-

a ciens;

monnaies.

Jean Barilon, que l'on trouva dtenteur d'appareils

c se croient sages,

t et

les

bien qu'ils ne puissent dcouvrir ce que ceux-ci n'ont pas

et

trouv non plus,

ils

regardent encore

comme

possible de le trouver

a l'avenir. S'ils

donnent un mtal trompeur pour de

vritables.,

le font avec

ils

Leur audace a t trop

monnaie,

hommes

de

et

trompent

l'or et

de l'argent

une quantit de mots qui ne signifient rien,


loin; car, par ce moyen, ils frappent de la fausse

ainsi les peuples.

Nous ordonnons que tous ces

quittent pour toujours le pays, ainsi que ceux qui se font faire

l'or et

de

l'argent,

payer cet or, et

ou qui sont convenus avec

les

trompeurs de leur

nous voulons que, pour les punir, on donne aux pau-

Ceux qui produisent

de faux or

argent,

vrcs leur or vritable.

sont sans honneur. Si les moyens de ceux qui ont enfreint

leur permettent pas de payer cette amende, cette punition pourra tre

change en une antre.

parmi

de

la

Si

les alchimistes, elles

ainsi

et

la loi

ne

des personnes du clerg sont comprises

ne trouveront point grce

et seront prives

dignit ecclsiastique.

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L'ALCHIMIE AU

de fourneaux chimiques, fut

et

par sentence
zle

du 5 aot 1380

MOYEN AGE.
en prison

jet

dant, aprs la mort de Charles V, cette

loi

lana

il

un

la

conu

Nul ne s'avisera dsor-

multiplier

pour russir dans

comme

ou d'employer

l'or et l'argent

la

cette tentative. * Mais cette

pas mieux coute en Angleterre que ne


Italie,

plus profonde

dit contre l'exercice de cet art. Cet acte d'une

brivet tait ainsi

mais, sous peine d'tre trait et puni

en

le

Cepen-

de l'anantir. En 1404,

s'tait flatt

<

fut

ses jours.

tomba ondsutude.

Henri IV, roi d'Angleterre, anim de

extrme

condamn

et

toutes les dmarches et tout

de ses amis suffirent peine sauver

aversion pour l'alchimie,

iy

F dit dirig contre

les

flon,

de

supercherie
dfense ne

le fut,

en 1418.

alchimistes parle conseil de

Venise.

Ce qui contribua surtout


ces

rendues par

les

empcher

souverains contre

l'effet,

les

des ordonnan-

fauteurs de l'alchi-

mie, c'est que les successeurs et les hritiers de ces priin


ces

donnrent

les

premiers h signal de contrevenir aux arrts

de leurs prdcesseurs, en s'oceupant eux-mmes avec

grande ardeur de travaux d'alchimie


quefois les protecteurs dclars de

que, pendant

le

plus

l'art

hermtique. C'est

seizime sicle, l'Europe tait merveilleuse-

sement dispose pour


gne tous

la

et se constituant quel-

les coffres

accueillir les faiseurs d or.

En Allema-

royaux taient vides; l'Angleterre

et la

France, ruines par leurs longues guerres, se trouvaient,

sous le rapport financier, dans

le

plus triste tat. Avec les

croyances unanimes qui rgnaient alors sur

pour

la science,

de fabriquer volont

ou comprend avec quelle faveur


cueillir les artistes

taine

les

les

la possibilit,

mtaux prcieux,

souverains devaient ac-

hermtiques qui s'taient acquis une cer-

renomme.

Parmi

les

souverains qui ont accord l'alchimie une

protection toute particulire,

il

faut citer

au premier rang

l'empereur Rodolphe H, qui monta en 1576 sur

le

trne

d'Allemagne.

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ET LES ALCHIMISTES.

1/ ALCHIMIE

Quoique n Vienne, Rodolphe avait t lev en Espagne

cour de Philippe

la

c'est l qu'il avait

II, et

got des sciences occultes. Devenu empereur,

il

puis le

tablit sa

rsidence Prague. Dans les premires annes de son rgne,


il

aux

se consacra tout entier

soins

cordant que ses instants de

Mais

l'astrologie et l'alchimie.

devenue plus

du gouvernement, n'acses tudes

loisir

embarras ayant augment par

difficile, et ses

suite de la guerre qu'il eut

soutenir contre les Turcs,

trouva plus simple d'abandonner en entier


l'tat, et

pire,

la direction

il

de

confiant ses ministres le gouvernement de l'em-

s'enferma dans

il

favorites,

gestion des affaires tant

la

le

chteau de Prague pour ne plus

s'occuper jusqu' la lin de ses jours que de la pierre philosopliale.

Rodolphe avait eu pour matres, dans l'astronomie, TychoRrah

et Kepler; le

cret des esprits, et

mie de

ses

docteur De lui avait ouvert


il

le

inonde se-

avait reu les premires leons d'alchi-

mdecins ordinaires, Thaddiis de Hayec,

et plus

tard Michel Mayer et Martin Ruhland. Dans l'intrieur

chteau de Prague, tout


valets de

du

personnel tait spagyrique. Les

chambre du prince

ses travaux
les

le

taient

eux-mmes attachs

de laboratoire; on a conserv parmi ces derniers

noms de Hans Marquard, surnomm Durbach, de Jean


et de Martin Rutzke. Un emploi plus noble encore tait

Frank

rserv l'un des valets de

chambre du prince,

Mardoche de

la

Dlie. Pote

de

cour,

il

tait

l'Italien

charg de c-

lbrer en rimes allemandes les exploits de ses confrres et de

traduire en vers beaucoup d'crits alchimiques; les artistes

del cour enluminaient ses manuscrits.

Tous

les alchimistes, quels

que fussent leur nation

rang, taient srs d'tre bien accueillis

la

et leur

cour de l'empe-

reur Rodolphe. Aprs avoir reconnu, par un examen pralable,

qu

diis

ils

les

jamais de

possdaient la science requise, le mdecin


introduisait auprs
les

du

prince, qui ne

rcompenser dignement quand

ils

Thad-

manquait
avaient su

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L'ALCHIMIE AU

MOYEN

A(iE

121

rendre tmoin d'une exprience intressante. Souvent

le

mme

l'empereur appelait auprs de

renomme
daient

lui les artistes

que leur

dsignait son attention. Presque tous rpon-

Quelques-uns cependant y restaient

cet appel.

un

sourds. Tel fut, par exemple,

artiste franc-comtois

homme

l'empereur avait dpch un

conduire Prague. Le Franc-Coin lois

qui

de confiance pour

le

rsista toutes les pro-

messes de l'envoy, se bornant cette rponse pleine de


sens

si

je

Si je suis adepte, je n'ai pas besoin

ne

Dans ce
trait

cas,

d# l'empereur;

l'empereur n'a pas besoin de moi.

le suis pas,

Rodolphe

11,

ne se tenant pas pour battu, en-

en correspondance avec

l'artiste rcalcitrant.

Les alchimistes ne se montrrent pas ingrats envers leur


protecteur couronn.

de Allemagne,
fut

rang par

possesseurs de

Ils lui

les crivains,
la

dcernrent

et vantrent partout

nom d'tfrrm&

au nombre des heureux adeptes

pierre philosophale. Ce

hors de doute lorsque, aprs

le

son mrite. Rodolphe

la

lait

parut d'ailleurs

mort de l'empereur, en 1612,

on trouva dans son laboratoire quatre-vingt-quatre quintaux


d or et soixante quintaux d'argent, couls par petites masses

en forme de brique.

ct de ce trsor se trouvait dpose

une certaine quantit d'une poudre de couleur grise. Personne ne douta que ce produit secret ne constitut les restes
de

la

pierre philosophale de l'empereur. Mais l'vnement

prouva que cette croyance

tait

mal fonde. Le

valet

bre liutzke s'tant empress de voler ce trsor,

par hritage sa famille. Or, quand on voulut

le

la

de chamtransmit

soumettre

l'exprience, la pierre philosophale de l'empereur se trouva

sans vertu.

Parmi
le

les artistes

hermtiques que Rodolphe il honora

plus particulirement de sa faveur, on peut citer Kcllev,

lui au rang de marquis de Bohme et


combl de faveurs; Sebaldschenser, qui, aprs avoir travaill avec l'lecteur Auguste de Saxe et avec Chrtien, son

qui fut lev par

successeur, s'attacha, en 1591,

la

cour de Rodolphe, qui


11

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

1^2
L'anoblit et le

il

nomma

directeur des mines de Roachimistadt,

mourut en 1601

enfin, le Polonais Sendivogius, dont

nous aurons plus loin

raconter l'histoire.

L'un des princes allemands qui,

mme

la

poque, pro-

tgeaient le plus l'alchimie, tait l'lecteur Auguste de Saxe.


I

travaillait

de ses propres mains aux oprations alchimi-

ques dans un laboratoire qu'il possdait Dresde,


peuple dsignait sous
s'est

le

nom

et

que

le

de Maison d'or. Ce prince

vant, dans quelques lettres qui sont venues jusqu'

la pierre philosophale. Sa femme.


Anne de Danemark, partageait ses prdilections pour les
travaux du grand uvre, et elle entretenait, dans son chteau de Hanaberg, un laboratoire, que Kunckel nous vante

nous, d'avoir possd

comme

le plus

beau

et le plus vaste qui ait

jamais exist.

Cependant l'lecteur de Saxe n'ouvrait point


l'exemple de l'empereur Rodolphe, tous
l'univers.

Il

les

porte,

sa

alchimistes de

tenait sa solde quelques artistes attachs ses

travaux. Beuther et Schweitzer taient les plus marquants.

Son successeur,

l'lecteur Chrtien de Saxe, s'occupa aussi

d'alchimie.

la fin

lemagne

de

la

guerre de Trente ans,

dans

se trouvaient

le

de

les finances

plus triste tat;

l'Al-

aussi

les

alchimistes furent-ils encore, cette poque, recherchs

par les souverains et

les

princes allemands, qui espraient

rparer avec leur aide les vides

d'Allemagne, Ferdinand
loin, le

III,

du

trsor public.

qui eut,

comme on

bonheur d'oprer lui-mme

mercure en or avec

la pierre

L'empereur

le verra plus

transmutation du

la

philosophale qui lui fut remise

par Richstausen, honora beaucoup les alchimistes. Ainsi agit

encore l'un de ses successeurs, l'empereur Lopold

combla de faveurs

nomma

le

er
I

moine augustin Venzel Zeyler,

marquis de Reinersberg (de

pour avoir transform sous

ses

la

montagne

yeux de

l'tain

qui

et le

purifie),

en

or.

On

quelque temps aprs, que cette opration n'avait t qu'une fraude de l'adepte; mais il tait trop

reconnut,

il

est vrai,

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L'ALCniMIK
tard, le

marquisat

mme

au

Grand se

le

II.

soit

dans

dresse, ainsi

que

les
le

qui,

en 1751, vint

sous

recherches sur

la

12*

pourrait citer encore

son succes-

I", et

de son rgne, Frdric

la fin

beaucoup moqu des alchimistes,

et s

livra,

On

de Prusse, Frdric

Rien que, sur

avait port,

MOYEN AGE.

lui tait acquis.

titre le roi

seur Frdric

Ali

premires annes,

prouve

de

l'histoire

s'installer

il

leur

une certaine

ten-

madame

avec ses deux

filles

Potsdam,

du

protection et aux frais

la

de Pfuel,

des

roi,

prparation artificielle de for.

Ce n'tait pas seulement auprs des princes de l'Allemagne

que l'alchimie rencontrait un solide appui. On peut

citer

plusieurs autres souverains qui, en Europe, fondaient

un

espoir srieux sur les travaux alchimiques pour rparer les

dsastres de leurs finances. Tel fut, par exemple, AlphonseX.


roi

de

Castille,

pliqua

Alphonse

le

aux recherches de

savant, mort en 1284, qui s'apl'alchimie,

comptent parmi leurs crivains, pour

et

que

les adeptes

composa

le trait qu'il

sous le titre de Clef de la sagesse.

La reine d'Angleterre Elisabeth s'adonna


de

la

recherche

la pierre philosophale.

En

France, un certain Jean des Galans, sieur de Pezerolles.

se vantait

de fabriquer d"

Charles IX

fit

livres,

pour tre mis en possession de son procd. L'adepte

fut plac

dans un laboratoire,

u bout de huit

Mais,

Sduit par cette assurance,

l'or.

compter au sieur de Pezerolles cent vingt mille

et

jours,

il

il

commena

prit

Poursuivi par l'ordre de Charles IX,


II

dans

existe,

la collection

thque impriale de Paris,


roi

et

son

frre, le

la

ses oprations.

la fuite
il

avec l'argent.

des manuscrits de
copie

pendu.

fut arrt et

du

trait

la biblio-

que

le

jeune

duc d'Anjou, passrent avec Jean des

Galans avant de lui faire commencer ses oprations. Cet


acte stipule des avantages trs-considrables en faveur

sieur de Pezerolles

s'il

russit

dans son uvre, on

du
lui

accorde une rente annuelle, perptuelle, de cent mille livres


tournois, et

une somme

df>

cent mille cus d'or en espces.

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/ALCHIMIE ET LES AMHIMISTES.

Eu attendant l'poque

comme

qu'il a fixe

le

terme de ses

somme de
duc d'Anjou,

oprations, on doit lui dlivrer chaque mois la

douze cents cus. Charles IX

son frre,

et

le

taient fort jeunes alors; bien qu'investi de l'autorit royale,

Charles IX n'avait que seize ans.

Il

est

du jeune

tions, fut l'ouvrage secret

donc probable que cet

dans sa forme

acte, assez irrgulier d'ailleurs

roi et

et ses disposi-

de son frre, qui

n'avaient voulu prendre ni tmoins ni confidents pour rgler cette importante affaire

l'inexprience et de
le lui

Mais

*.

crdulit

la

rendit bien, puisqu'il le

Guy de Crusembourg,

fit

charlatan abusa de

si le

du jeune

roi,

ce dernier

la Bastille,

avait reu,

pendre.

prisonnier

en 1616, de Marie de Mdicis, vingt mille cus pour travailpour

ler,

le

compte de

Mais,

au bout de

tille,

et

malgr toutes

la reine,

mois,

trois

les

il

la pierre philosophale.

russit s vader de la Bas-

recherches qui furent ordonnes,

Marie de Mdicis ne put jamais recevoir

la

moindre nouvelle

de son alchimiste ni de ses vingt mille cus.


Ces msaventures n'empchrent point d'autres princes

de conserver beaucoup de sympathie pour

En 1646,
alchimiste

le roi

les alchimistes.

de Danemark,

Chrtien IV,

un

Gaspard

particulier

certain

en 1648, son successeur. Frdric

III

nomma

Harbach

son
et,

avait accord l'aven-

turier Borri cette confiance singulire dont

nous avons dj

rapport les rsultats.

Pour rechercher avec tant d'ardeur


tistes

du grand uvre,

les

le

souverains du

commerce des armoyen ge et de la

renaissance devaient avoir des motifs bien srieux


incontestables avaient

du leur prouver

cours. L'histoire nous apprend, en effet,

Nous reproduisons, dans

les notes

l'utilit

que

la

AeYAthmmum

franniK,

faits

tel se-

des

III), le texte

de

Bibliothque impriale.

I/existence de ce document curieux nous a t signale par


obligeant directeur

des

les rapports

de ce volume (Note

cet acte d'aprs le manuscrit qui se trouve

d'un

le

savant et

M. Lndovlc Lalanne.

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L'ALCHIMIE AU

MOYEN AGE.

12:,

alchimistes avec les princes de l'Europe ne se bornrent pas

toujours amener des msaventures et des dceptions du

genre de celles que nous avons rapportes plus haut. Les

Raymond

nobles la rose fabriqus par

compte du

roi d'Angleterre,

qus en 1722 pour Charles


miste Paykull,

XII,

pour

Lulle,

de Sude, par

roi

le

ducats fabri-

les

III,

l'alchi-

mdailles commmoratives frappes par

les

l'empereur Ferdinand

ment que

Edouard

III,

nous montrent suffisam-

etc.,

des alchimistes auprs des sou-

l'intervention

verains ne fut pas toujours infructueuse. Mais quelle interprtation

faut-il

donner de ces

apparence? C'est ce que

le lecteur

inexplicables en

faits

comprendra

nous rap-

si

un exemple assez frappant, ce qu'il


fait en 1436 aux alchimistes par le roi

pelons, pour prendre

advint de l'appel

Henri VI,

d'Angleterre,

pour combler

les

vides de

son

trsor.

la

des embarras qu'avaient

suite

amens dans

ses

finances les victoires de Charles VII et de ses lieutenants,

Henri VI avait song invoquer

le

secours des faiseurs d'or.

Ce monarque n'accordait pas personnellement un grand crdit

l'alchimie

mais

tenter ce moyeu.

aux

souvenir des services que

le

avait rendus l'un de ses anctres,

Lulle

En 1436,

aux nobles

prtres,

et

s'occuper d'alchimie, afin

royaume. Le

l'dit

il

un

les

engager

de venir en aide aux besoins du

il

esprait, disait-il, qu'ayant la facult


le

corps et

le

de Henri

la

des

de

sang de Jsus-

leur serait facile de changer en or les

Or, voici les consquences qu'amena

John Pctty

dcid

dit adress

aux docteurs, pour

transformer le pain et le vin dans

vils

publia

roi invoquait particulirement le secours

ecclsiastiques;

Christ,

il

Raymond

l'avait

mtaux

publication de

VI.

a cit cette

ordonnance d'Henri VI dans son

livre

Fodime

Morhof assure que, de son temps, les pices


Epintota ad Langehttum,
conserves Londres.

rgales, cap. xxvn, p. 1, et

originales

taient

p. 125.)

11.

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I/ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES


Les ecclsiastiques, trouvant avec raison que

de

la religion tait offense

majest

la

par la comparaison impie que

roi avait os tablir entre les rsultats

le

de l'uvre herm-

du christianisme, refusrent de rles laques ne manqurent


au vu du roi, qui, peu de temps aprs,

tique et les mystres

pondre

son dsir. Cependant

pas pour satisfaire

toutes les mains les

reut de

C'est alors qu'il accorda

dons

qu'il avait rclams.

aux diverses compagnies que nous

le droit de fabriquer de l'or avec les mtaux vils.


demande maintenant quel emploi reurent toutes

avons cites

On

se

ces richesses suspectes. Le silence

que

l'histoire d'Angleterre

garde sur cette question, pourrait dj servir de rponse

mais nous

la

formulerons d'une manire plus prcise en di-

sant que l'or fabriqu par les alchimistes anglais servit

fabriquer de

la

fausse

monnaie sous

Est-il permis, aprs les sicles

poque, d'tablir quelle


qui servit

la

l'gide

nature de

tait la

du

roi.

qui nous sparent de cette


l'alliage

D'aprs Barchuysen, cet or sophistique consistait en

game de

cuivre,

que

l'on obtenait

parle procd suivant. Dans

mercure

un peu

et

du

chimique

confection de la fausse monnaie d'Henri VI?

vitriol

un

un amal-

d'une manire indirecte

creuset de fer on plaait

du

de cuivre (sulfate de cuivre) contenant

d'eau. Le sel de cuivre, se dissolvant dans l'eau, se

trouvait rduit l'tat mtallique par Faction dsoxydante

du

fer, et le

cuivre, ainsi rduit, se combinait au

mercure

en formant un amalgame pais. Le produit de cette opration tait lav

pour en sparer

les parties solubles

on

le

soumettait ensuite la compression pour en faire couler


l'excs

de mercure non combin. Enfin, l'amalgame tait

fondu, en ayant soin de ne pas atteindre


d'ailleurs assez leve, laquelle

game,

trs- mallable

balancier,

offrait

la

seulement sa densit

et

il

se

la

temprature,

dcompose. Cet amal-

qui recevait aisment l'action du

couleur jaune et brillante de l'or,


diffrait

notablement de

celle

de ce

mtal.

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I/ALCH1M1E
Telle fut

On

la

AI'

MOYEN MX.

nouvelle monnaie que

tait sans cloute

parvenu

fit

obtenir

127

frapper Henri VI.


le

des es-

silence

sayeurs publics, car aucune plainte ne s'leva en Angleterre


contre

fraude royale. Cependant, pour causer inoins de

la

prjudice l'Angleterre, on s'effora de rpandre, surtout


l'tranger, les produits de cette honteuse industrie.

L'Ecosse, qui les reut


fraude,

et,

en 1449,

premire, reconnut aussitt

la

la

parlement de ce pays prescrivit

le

d'exercer une surveillance continuelle sur les frontires, afin

d'empcher toute introduction del fausse monnaie anglaise.

En 1450,

mme

le

parlement ordonna' de soumettre

vrification attentive tout l'or des

de doubler l'avenir

qu'on ne pot

La

mme

Enfin,

les

une

l'Ecosse,

et

poids ordinaire des pices, afin

le

confondre avec

les

monnaies d'Angleterre.

prescription fut porte pour les monnaies d'argent.

comme en

dpit de tout, ces frauduleuses importa-

tions continuaient, le parlement

venir

monnaies de

une mesure extrme

d'Ecosse fut oblig d'en

et d'interdire tout

commerce

avec l'Angleterre.

En

France, on procda autrement.

On y

naies de mauvais aloi, qui furent passes


les

fabriqua des

aux Anglais;

mon-

ceux-ci

acceptrent sans difficult, parce qu'elles ne portaient

point la marque, justement suspecte, de leur pays. Lorsque


l'Anglais fut dfinitivement expuls de la France,

il

resta

dans notre pays une assez grande quantit de cette fausse

monnaie indigne,

et la juste indignation

du peuple

se porta

contre l'argentier du roi, Jacques Cur, accus d'avoir prsid cette altration

du numraire.

C'est en vain que,

change l'opinion, Jacques Cur

donner

le

pandre

le

immenses richesses

Bourges, sur le frontispice de son htel,

dans

pour
de

r-

bruit qu'il avait trouv dans la dcouverte de

pierre philosophale l'origine de ses

ter,

s'efforait

il

la
:

avait fait reprsen-

emblmes de l'alchimie. Mais le


du pieux Nicolas Flamel cette sym-

cette intention, les

peuple, qui avait accept

bolique explication, refusa

la

mme confiance au puissant

mi-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

128

du

nistre

roi

de France;

que mdiocrement
Charles VII

En

le

et la vindicte

condamna

publique ne se trouva

en 1453, un arrt de

satisfaite lorsque,

un bannissement

perptuel.

Angleterre, la fabrication de l'or fut encore autorise,

par charte royale, sous l'un des successeurs d'Henri VI.


1

468, Edouard IV accorda l'alchimiste Richard Carter

mission de s'occuper pendant trois ans de


des mtaux. L'adepte travaillait aux frais

dans

install par lui

mme monarque
quatre annes
et

trer

chteau de Wostock.

mercure en
les

le

la liste des

or.

On ne

peut pas dmon-

travaux de ces divers oprateurs

aient servi l'altration des

monnaies

!
.

souverains qui ont mis profit

alchimique pour fabriquer


jets

En 1476,

pour s'occuper de philosophie naturelle

le

cependant que

Sur

roi, et avait t

accorda une compagnie un privilge de

transformer

le

transmutation

la

du

En

la per-

de For de mauvais

et

aloi

l'impratrice Barbe, seconde

faire

la

science

accepter par leurs su-

on peut ajouter

le

nom

femme de l'empereur

de

Sigis-

mond, connue dans l'histoire de l'Allemagne pour avoir,


en 1401 aid son poux reconqurir le trne de Hongrie.
L'impratrice Barbe, femme hardie et savante, avait pour
l'alchimie une prdilection toute particulire elle tira parti
,

de ses connaissances chimiques pour prparer et vendre


ses sujets l'alliage d'arsenic et
et l'alliage d'or,

de cuivre

comme de l'argent,
comme de l'or pur.

de cuivre

et d'argent,

Cette fraude serait sans doute reste ignore de l'histoire,


si la

conscience

de nous

et

l'honntet d'un adepte n'avaient pris soin

la rvler.

Un

alchimiste de la

Bohme, Jean de

Laaz, qui visitait les principales villes de l'Europe pour se

perfectionner dans son art, eut l'occasion de soumettre

un

examen svre les oprations de l'adepte impriale, et, dans


un de ses ouvrages, il nous rvle le fait dans les termes
suivants

II.

Kopp, Gechehte der Chemi*.

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AU MOYEN AGE

L'ALCHIMIE

Ayant entendu dire do tous

12<>

que l'pouse du grand

les ctes

empereur Sigismond possdait de trs-hautes connaissances dans


sciences naturelles, je lui

fis

demander de me permettre
une femme trs-habile

ses travaux. L'impratrice tait

mesurer ses paroles avec beaucoup de prudence


elle fit

de

prit

en

ma

d'assister

et qui savait

de finesse.

Un jour

prsence une transmutation du cuivre en argent. Elle

l'arsenic,

du mercure

me

dit pas

une poudre qui blanchit

aussitt

et autre

(quas ipsascivit benc). Elle en


le

et

les

fit

chose qu'elle ne

cuivre. Elle trompa ainsi beaucoup de monde.

De mme

je vis

chez elle qu'elle mla du cuivre, chaud avec une

certaine poudre qui changea

fondu,

est

le

cuivre en argent

Mais, lorsqu'il

fin.

redevient du cuivre. Elle trompa encore beaucoup de

il

ses sujets avec cet argent faux.

Une

autre fois elle prit du safran, du vitriol de cuivre et une autre,

poudre, et en
le

mtal

en perdait

mlangeant,

la couleur. Elle

en

elle

de

l'or

trompa

fit

pur
ainsi

de

de reproches. Elle voulut

me

l'or et

de l'argent. Alors

mais lorsqu'on

le fondait

il

beaucoup de marchands.

Lorsque j'eus reconnu ses mensonges

fis

les

offrait l'apparence

et sa tromperie, je lui

faire jeter

en prison

en

mais, grce

Dieu, les choses n'allrent pas jusque-l.

11

serait facile

de montrer, par d'autres

faits, les vritables

consquences de

la

protection accorde par les souverains

du

moyen ge

la

renaissance aux artistes hermtiques.

On

et

de

montrerait sans peine, par exemple, que

Ton

vit

poques o

les

s'accomplir chez les diffrentes nations les plus

graves altrations des monnaies, concident avec le temps o


l'alchimie brillait de son plus vif clat.
le

En France,

rgne des rois Philippe de Valois, Jean

c'est

sous

et Philippe le Bel,

dnoncs par l'opinion publique comme ayant gravement


altr les monnaies,

que Ton

mistes clbres,

que Rupescissa, Orthulain

En

tels

Angleterre, Edouard

sation, fut l'hte et

III,

vit fleurir

beaucoup d'alchi-

sur lequel plane

ami de Raymond Lulle;

et

Odomar.

mme

accu-

et tout

con-

la

court prouver que les nobles la rose de ce dernier

narque taient du

mme

aloi

que

les

mo-

monnaies sophistiques

de son descendant Henri V.

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i; ALCHIMIE

1-.0

ET LES ALCHIMISTES.

CHAPITRE
I.A

L'histoire

VIE PRIVKF

II

DES ALCHIMISTKS

ne possde qu'une vue d'ensemble, en confor-

mit plus ou moins relle avec

les faits,

au milieu de

vie des alchimistes

la

relativement

la

socit de leur temps.

Dans sou Histoire des Franais des divers tats

Alexis

Monteil n'a trait ce sujet que d'une manire superficielle,


et

a
*

Ton peut sans doute infrer del que la science historique


manqu jusqu'ici de renseignements prcis sur ce curieux
Pour jeter sur

sujet.

suffisait

une certaine lumire,

cette question

cependant de chercher dans

les dtails

les crits

il

des alchimistes

qui se rapportent leur existence individuelle.

Plusieurs d'entre eux ont navement expos les particularits

de leur carrire, et

est

il

permis de reconstruire, avec ces

lments, les traits oublis de leur physionomie.

Nous prendrons pour guide

et pour texte de cet examen


De alchimi attribu Albert leGrand,
l'auteur numre les diverses conditions que

un passage du
dans lequel

trait

au grand uvre.

l'alchimiste doit remplir pour parvenir


1 l/alchimiste,

nous

dit Albert le

il

ne rvlera

Il

habitera, loin des

cieux

laquelle

il

oprations
3

11

ait

deux ou

choisira le

coagulation
6

Il

de ses oprations

hommes, une maison

trois pices

particulire dans

exclusivement destines

se?,

temps et

les

heures de son travail

assidu et persvrant

excutera, d'aprs les rgles de l'art, la trituration, la su-

blimation, la fixation,

nisse

Grand, sera discret et silen-

le rsultat

4 11 sera patient,
5* Il

personne

la calcination, la

solution, la distillation et la

ne se servira que de vaisseaux de verre ou de poterie ver-

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AU MQYKN AGE

L'ALCHIMIE
7
rations

151

sera assez riche pour faire la dpense qu'exigent ses op-

Il
;

8 Il vitera, enfin, d'avoir

seigneurs

....

aucun rapport avec

Nous allons montrer, en invoquant divers


la vie

les princes et les

de quelques

artistes clbres,

faits

emprunts

sur quels motifs taient

fondes ces rgles traces par Albert le Grand pour

les diri-

ger dans leur carrire.

ha us son premier prcepte, Albert recommande

l'adepte

silence et la discrtion sur le rsultat de ses travaux. Les

le

faits

suivants vont faire comprendre

si

ce conseil tait mal

fond.

En 1483, un
Silsie, avait

alchimiste,

nomm Louis de

expriment,

la

Neus, natif de

la

cour de Marbourg, devant un

grand nombre de tmoins, une teinture philosophique dont


y

une partie transformait,

son dire, seize parties de

mercure

en or trs-pur. Jean Dornberg, courtisan et ministre du


landgrave Henri
prolt le fils

III, et

qui devait plus tard dpossdera son

de son matre, avait

assist

exigea que l'adepte lui rvlt son secret,

aux oprations.
et,

sur

le refus

Il

de

il le fit jeter en prison. N'ayant rien pu obtenir


du prisonnier par ses menaces ni ses violences, il le laissa
mourir de faim.
En i 570, un moine alchimiste, nomm Albrecht Beyer, fut

ce dernier,

assassin dans sa maison, parce

trouver chez lui

la pierre

que

les

meurtriers espraient

philosophale, qu'il se vantait de

possder.

L'alchimiste provenal Delisle. qui brilla sous Louis XIV,


avait acquis sa poudre de projection en assassinant, dans

Opra

omma

vol.

XXI.

y
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L'ALCUIMI ET LES ALCHIMISTES


les

gorges de

un philosophe hermtique dont

la Savoie,

il

tait le serviteur.

Sbastien Siebenfrund, n Schkeuditz, prs de Leipsick,


et

d'un fabricant de draps,

fils

gneur polonais,

et voyageait

attach

tait

avec lui en

Italie.

tant mort pendant le voyage, Siebenfreund se

un

sei-

Ce seigueur

dans

retira

un couvent de Vrone. Un vieux frre du couvent, qui


conut pour lui une vive affection, l'initia aux procds
hermtiques,

et,

son

de mort,

lit

lui

lgua

le secret

d'une

certaine poudre propre la transmutation des mtaux. Sie-

benfreund reviut alors dans son pays


d'Oliva, situ prs d'Elhing.

et entra

au couvent

Aprs s tre suffisamment exerc

prparer cette panace merveilleuse, Siebenfreund quitta

couvent, alin de jouir, avec sa libert, des fruits de son

le

Se trouvant Hambourg, en 1570,

travail.

d'un gentilhomme cossais qui

talit

il

tait

reut l'hospi-

en proie un

violent accs de goutte, ce qui jetait tout son entourage dans

une grande

mde qui

le

affliction.

frappa tout le

Dans
plus
1

un

monde de

maison

la

diants de

Siebenfreund

mit aussitt sur pied,

administra un re-

lui

et cette

gurison

de

l'cossais,

habitaient

Wittenberg, Nicolas Clobes et

troisime, dont

auteur de ce rcit

merveilleux

prompte

le

nom

deux

tu-

Jonas Agricola,

n'a pas t dvoil

par

Les trois tudiants pensrent que ce

*.

remde ne pouvait

pierre philosophale

si

surprise.

que

le

moine

tre

autre chose que

se vantait

la

de possder. In-

terrog sur ce point, Siebenfreund eut l'imprudence de con*

du

venir
trois

fait,

et

pour mieux en convaincre son hte

compagnons,

frotta

il

la

de sa poudre de projection, qui n'tait sans doute

qu'un amalgame d'or,

Cet auteur est

le l'ait

et ses

devant eux une cuiller de zinc,

prit

le

et,

l'ayant chauffe au-dessus de la

domestique

dans un crit imprim

mme

de Siebenfreund, qui a raconte

Hambourg en 1705, Quadratum cUchymi-

ticum, cite par Schmicdcr.

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AU MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE

flamme d'un fourneau,

il

rendit

la

aux tmoins de

prience, transforme en or, ou, pour

par suite de

en vain que

la
le

qu'il

mieux

cette ex-

parler, dore

dcomposition de l'amalgame aurifre. C'est

gentilhomme

accorder un peu de

lui

133

put obtenir fut

cossais pria son savant

cette

ami de

bienheureuse poudre; tout ce

l'objet prcieux

qui provenait de l'ex-

prience.

Pour

se drober

au bruit importun que

cette aventure oc-

casionnait Hambourg, Siebenfreund quitta cette ville et

retourna en Prusse par un chemin dtourn.


cessivement Lunebourg et Magdebourg,
tenberg, o

il

passa quatre mois dans

professeur Bach. Cependant

le

tilhomme

traversa suc-

Wil-

maison de son ami,

la

les trois

11

et s'arrta

tudiants et

le

gen-

cossais avaient secrtement suivi ses traces;

ils

demeurrent cachs Wittenberg, pour y attendre une occasion favorable. Le

moment

leur parut propice l'excution de

leurs sinistres projets, lorsque

le

domestique de Siebenfreund,

oblig de se rendre chez ses parents, quelque distance de

Wittenberg, laissa son matre seul dans


S'tant introduits dans sa

chambre

quatre complices l'assassinrent

un souterrain, o

il

ne

L'histoire ne dit pas

cherchs

et punis.

la

maison de son ami.

la faveur de la nuit, les

cachrent son corps dans

et

dcouvert que deux annes aprs.

fut

si les

assassins de l'adepte furent re-

D'aprs l'auteur

du

rcit, le

nard Thurneysser, dont nous avons parl


figur parmi les meurtriers

mais ce

docteur Lo-

ailleurs, aurait

fait est loin d'tre tabli,

car Thurneysser ne se trouvait pas en Prusse l'poque

que

l'on assigne cet

vnement,

et

Thobald de Hoghe-

lande, dans son Histoire de quelques transmutations, donne

des

noms

diffrents

Lin alchimiste,

aux meurtriers de Siebenfreund.

nous

dit Albert le

cepte doit habiter, loin des

Grand dans son second pr-

hommes, une maison

particulire, dans

12

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

loi
laquelle

y ait deux ou trois pices exclusivement destiues aux su-

il

blimations, aux solutions et aux distillations.

Ce n'est pas uniquement pour y trouver


se renfermer dans

une habitation

le

calme

et la tran-

que l'alchimiste devait

quillit ncessaires ses oprations,

Un

isole.

certain

danger

se rattachait ncessairement l'excution des oprations chi T

iniques une poque o, procdant sans rgles prcises,

ne comprenait point

la

on

nature des phnomnes dont on pro-

voquait l'accomplissement.

Comme

l'existence des gaz tait

encore ignore, on ne prenait d'avance aucune prcaution

pour donner issue aux fluides lastiques


se produire

au sein des appareils. De

lorsqu'ils venaient

une cause permanente

d'accidents: des explosions de cornues, des ruptures de pli-

cans

et

de retortes, des incendies provoqus par

rants

hermtiquement

tal

clos,

subite in-

ballon et

le

le

etc.

du mercure ou des amalgames,

pour exposer imprudemment


lent

la

Combien de fois d'ignooprateurs n'ont-ils pas renferm dans un ballon de m-

flammation des gaz combustibles,

le

tout Faction d'un feu vio-

fourneau, volant en clats avec un bruit

pouvantable, mettaient fin l'exprience.

Entre beaucoup d'autres du

de

nous emprunterons

mme

genre qu'il serait facile

un

CuMmoires
de la nouvelle Atalante, ouvrage publi la fin du dixseptime sicle, et d la plume, assez connue dans l'hisciter,

riosits

toire

de la littrature, qui

littraire

de

la

ici

le

fait

l'auteur des

raconte d'aprs les

Grande-Bretagne, de mistriss Marie

Manley.

Une

princesse, prise de ralchimie,

l'auteur des Curiosits

dait avoir la puissance de


le

fit

rencontre

la

de la littrature, d'un
changer

le

plomb en

homme

nous

dit

qui prten-

or, c'est--dire,

dans

langage alchimique, de convertir les mtaux imparfaits en m-

taux parfaits. Ce philosophe hermtique ne demandait que les matriaux et le temps ncessaires pour excuter la conversion qu'il avait

promise.
truisit

11

fut

emmen

la

campagne de

pour lui un vaste laboratoire, et, afin

sa protectrice,
qu'il

l'on

con-

ne pt pas tre drang

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AU MOYEN AUE.

L'ALCHIMIE

17m

dans ses travaux, les ordres les plus exprs furent

personne n'y entrt.


pivot,

de sorte

Il

donns pour que

imagin de faire tourner sa porte sur un

avait

manger sans

qu'il recevait

voir ni tre vu, et sans

que rien pt le distraire de ses sublimes contemplations. Pendant


le

sjour de deux ans qu'il

que ce

qui

ft,

pour

introduite

mme

pas
la

fit

au chteau,

ne consentit parler

il

sou infatue protectrice. Lorsqu'elle fut

premire

fois

dans son laboratoire,

elle vit,

avec un

agrable tonnement, des alambics, des chaudires immenses, de


longs tuyaux, des forges, des fourneaux et trois ou quatre feux d'en-

allums aux diffrents coins de cette espce de volcan. Elle ne

fer

contempla pas avec moins de vnration

dcharn et

cien, ple,

alaibli

obtenus

elle vit

figure

un jargon

continuelles, qui lui rvla, dans


qu'il avait

la

enfume du physi-

par ses oprations de jour et ses

veilles

inintelligible, les succs

ou crut voir des monceaux de mine d'or

rpandus dans son laboratoire. Souvent l'alchimiste demandait un


nouvel alambic ou des quantits normes de charbon. Cette princesse
voyant nanmoins qu'elle avait dpens une grande partie de sa fortune
fournir

aux demandes du philosophe, commena rgler l'essor de

son imagination sur les conseils de la sagesse. Deux ans dj s'taient


couls, de vastes quantits de
voyait toujours que

physicien

celui-ci lui

plomb avaient

du plomb.

ne

t fournies, et elle

Elle dcouvrit sa faon de penser au

avoua sincrement

lenteur de ses progrs, mais qu'il

allait

qu'il

de

tait surpris

la

redoubler d'efforts et hasar-

der une laborieuse opration, laquelle jusqu'alors

il

ne

avait cru

pas tre oblig d'avoir recours. Sa protectrice se retira, et les visions

dores de l'esprance reprirent tout leur premier empire.

Un jour

qu'elle tait diner,

un

cri affreux, suivi

d'une explosion

semblable celle d'un coup de canon du plus fort calibre, se


tendre
rent

elle se rendit

avec ses gens auprs du chimiste

deux larges retortes

flammes, et

Albert

le

Grand, dans

l'adepte la patience et
1

brises,

le physicien grill

le

ils

fit

en-

trouv-

une grande partie du laboratoire en

depuis les pieds jusqu'

prcepte qui suit,

la

tte

de

l'artglais,

recommande

une persvrance assidue dans

Curiosits de la littrature, traduction

l'ex-

par M. T.

Ber-

tin. t. I er .

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

156

cution de ses travaux. C'est

mandation laquelle
fidles.

Il

est

l,

sans aucun doute, la recom-

les alchimistes se

sont montrs le plus

presque impossible de comprendre aujourd'hui

jusqu' quel point

ils

ont pouss cette qualit prcieuse.

Mditations sur les crits des grands matres et comparai-

des diffrentes autorits, poursuivies sans interrup-

son

pendant des annes entires;

tion

diverses contres de l'Europe

de

la

bouche des

voyages entrepris

ou de

artistes clbres la

l'Orient,

en

pour recevoir

communication de leurs

dcouvertes; travaux incessants, oprations interminables,


expriences ternellement prolonges et dont rien ne pouvait

ne
la

interrompre

cours; sacrifices de tous genres,

le

se laissaient arrter ni

ruine de

la

engag dans

sant
la

par

les pertes

est le tableau

tel

de

qui

de fortune ni par
la vie

d'un adepte

recherche du grand uvre. Cette persv-

dont l'alchimiste du moyen ge

tait le

vivant emblme, allait jusqu' dpasser les limites

mmes

rance tonnante,

du tombeau.
a

f/oprateur qu'une mort prmature enlevait ses travaux, dit

M. Hoefer,
son

laissait

souvent une exprience commence en hritage

fils; et il n'tait.

ment,

le secret

pas rare de voir celui-ci lguer dans son testa-

de l'exprience inacheve dont

il

avait hrit

de son

pre. Les expriences d'alchimie taient transmises de pre en

comme des

biens inalinables 1 .

fils

Rien n'est plus propre nous donner une ide exacte de


persvrance ou plutt de

la passion

chimistes apportaient dans leurs travaux, que


etsi agite
les traits

la

extraordinaire que les alla

vie si curieuse

de l'adepte Denis Zachaire. Nous allonsen rappeler

principaux. Les dtails qu'il nous a lui-mme trans-

mis sur ce sujet dans

la

premire partie de son Opuscule

de la philosophie naturelle des mtaux, nous fourniront en

mme

temps l'occasion de signaler plusieurs particularits

Uoeler, Uiitoirt de la chimie,

t.

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MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE AU
intressantes sur la

vit

157

des alchimistes franais au seizime

sicle.

Denis Zachaire appartenait une famille noble de

Guyenne; mais son vritable

nom

de beaucoup de ses confrres,


ges,

sous

le voile

il

est

[1

tait

n en 1510. Aprs
la

maison pater-

envoy Bordeaux pour y tudier les lettres et


philosophie dans le collge des Arts. On avait confi sa

nelle,

fut

il

jeunesse

la

surveillance d'un prcepteur. Malheureuse-

ment, ce dernier

tait

duire son lve dans


il

dans ses ouvra-

s'est abrites

d'un pseudonyme.

avoir reu la premire instruction dans

la

la

inconnu; car, l'exemple

ne

l'initia

un adepte d'Herms. Au

les tranquilles sentiers

de

de con-

lieu

la littrature,

gure qu aux pratiques du grand uvre. Le

jeune Zachaire frquentait beaucoup d'coliers qui, ngligeant

comme

du

lui les tudes

alchimique, avaient dj

pour

pour

ample

celles

il

en avait rempli tout un gros

livre, et

son gr fabriquer de For toute espce de

ou vingt

carats,

de

l'or

soutenir l'preuve de

Mme

du

laboratoire

collection de

receptes

transmutation des mtaux. Avant de quitter Bor-

la

deaux,

collge
fait

rsultat

la

il

pouvait

titres,

dix-huit

de ducat ou de For d'eu, propre


fonte

ou de

la

pierre de touche.

pour l'argent on pouvait, avec ces bienheu:

reuses formules, obtenir de l'argent dix ou onze deniers,

de l'argent de teston, de l'argent blanc de feu ou de l'argent


la touche.

Ces diverses formules portaient les nomsd'AEu-

vre de la reine de Navarre,

uvre du

Cardinal de Lor-

raine ou du Cardinal de Tournon. Les jeunes coliers, au


collge de Bordeaux, employaient

une

partie de leur

temps

ces utiles occupations.

Au

sortir

du

collge des Arts, le jeune Zachaire fut

envoy

Toulouse, en compagnie de son prcepteur, pour y tudier


mais le matre et l'lve n'avaient d'autre dsir que
le droit

d'y faire

promptement l'preuve des prcieuses receptes de


11 se mirent donc ds leur arrive placer dans

Bordeaux.
leur

chambre plusieurs

petits

fourneaux propres aux oprn-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

13*

ou en vint aux grands,

tions chimiques. Des petits fourneaux


si

bien que la chambre en fut bientt remplie. Sur certains,

on

dans d'autres, on calcinait diverses matires

distillait;

ici,

l'on excutait la fusion; l, la sublimation prescrite

les

formules.

que

cus,

fallu acheter

erre

gent,

somme

la

pendant deux annes,

de Toulouse,

s'tait dissipe

de deux cents

lui

son matre, en

et

la

en fume. C'est qu'il avait

une quantit considrable de charbon, diverses

drogues d'un prix lev,


v

an,

jeune Denis avait reue de ses parents pour

le

s'entretenir
ville

Au bout d'un

par

et

pour

que l'une des formules

cus de vaisseaux de

six

sans compter deux onces d'or


avait

marcs d ar-

fin et trois

recommands comme

in-

dispensables l'excution de l'uvre, et qui finirent par

s'vanouir en entier force de combinaisons et de mlanges.


Il

ne

faisait

gure moins chaud dans

licenci s droit,
nise, et le

que dans

la

les fonderies

chambre du jeune
de l'arsenal de Ve-

digne prcepteur, qui ne sortait pas

de cette fournaise, tant


travail, fut pris,

pour avoir trop

il

quand

souffl

vint l't, d'une fivre continue,

en buvant chaud.

sement sur son champ de

un moment

apportait de zle et d'ardeur son

bataille,

11

mourut glorieu-

au grand chagrin de son

lve, qui comptait sur son habilet

pour

gent que ses tuteurs commenaient

lui refuser.

se procurer l'ar-

Ainsi livr lui-mme, Denis Zachaire ne vit rien de

mieux que de

se rendre dans son pays, afin d'obtenir le libre

usage de ses biens, administrs par ses tuteurs depuis

mort de son pre. Moyennant quatre cents cus,

une partie de

ses proprits

sVmpressa de revenir

somme

a l'excution

lui avait

pour un espace de

trois ans, et

Toulouse, afin d'appliquer cette

d'une recepte

infaillible

qu'un

Italien

enseigne aprs en avoir vu de ses propres yeux

merveilles. Ce procd consistait dissoudre de


l'argent

dans une eau

la

afferma

il

forte,

et

l'or et

calciner le produit

les

de

pour

faire une poudre de projection. Mais deux onces d'or et


un marc d'argent, traits pendant deux mois suivant les

en

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L'ALCHIMIE AU
procds de

quantit d'or et d argent qu'il

la

aussi nous dit-il

Tout Yaugment que

je

reus,

ce fut la faon de la livre diminuante. Ses quatre

cents cus se trouvrent ainsi rduits


et

13

Zachaire ne put recouvrer qu'un demi-

avait employe,

mare

De

sans vertu.

fait

MOYEN AGE.

ne donnrent qu'une poudre tout

l'Italien,

comme

l'Italien offrait

de

vait l'auteur

de

se

deux cent

pour obtenir de

cette recette,

trente,

rendre Milan, o se trou

lui des clair-

cissements complets, Zachaire lui remit vingt cus, et de-

meura

tout l'hiver Toulouse pour attendre son retour.

Mais, ajoute-t-il

tendre, car je ne

j'y

serais encore si je l'eusse

le vis

Une grande pidmie

depuis.

s'tant dclare

chaire se dcida abandonner

pas se sparer de ses amis,


che?,

les suivit

il

un bon

trouvait

la

le

compagnons de

nom du

que

l'on

du

ne connaissait Toulouse

Phibsoplie. Zachaire lui

demanda

reux de s'en rapporter l'exprience

communiqua

ses conseils,

et

heu-

au savoir d'un

qui avait mani tant de simples en sa vie. Le philo-

sophe en nota dix


la cessation

ses recher-

vieillard, adepte blanchi sous le poids

collection de ses recettes, et

homme

Toulouse, Za-

mais, ne voulant

la ville;

dans leur pays, Cahors. Parmi eux se

travail et des annes, et

que sous

voulu at-

comme les

meilleures;

et, six

mois aprs,

de l'pidmie, notre jeune adepte tant revenu

Toulouse, s'empressa de

Ainsi se passa l'hiver entier

les
:

soumettre l'exprience.

mais aucune des recettes mises

en pratique ne fournit de rsultat; dtelle sorte qu'


Saint-Jean ses cus se trouvrent rduits au

nombre de

la

cent

soixante-dix.

Cet chec, prouv en dpit des conseils


sophe, aurait sans doute dcourag

une circonstance heureuse


rendre
la

la

le

du vieux

philo-

jeune alchimiste,

n'tait fort propos

confiance et l'espoir. Zachaire avait

venue

fait

si

lui

Cahors

connaissance d'un jeune abb qui, possesseur, aux envi-

rons de Toulouse, d'une riche prbende, consacrait honora-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

140

blement ses

revenus

loisirs et ses

la

uvre. Cette conformit de gots avait

une vive sympathie. De retour


l'un de ses amis, attach

communication d'une

recherche du grand
fait

natre entre

eux

Toulouse, l'abb reut de

Rome au cardinal d'Armagnac,

recette excellente

la

pour l'uvre her-

mtique. Ce procd consistait chauffer pendant un an de

poudre d or calcine avec de l'eau-de-vie

la

grand nombre de

distille

un

son excution ne devait entraner

fois;

qu'une dpense de deux cents cus. Les deux amis rsolurent de runir, pour cet important travail, leurs efforts

que leur bourse,

ainsi

et, les

tion bien arrts entre eux,

termes de cette petite associa-

ils

se mirent aussitt l'uvre.

importait d'abord de se procurer

Il

pure.

Ils

pour en

qu'ils placrent,

alambic.

une eau-de-vie

trs-

achetrent donc une bonne pice de vin de Gaillac,


retirer Feau-de-vie,

On employa un mois

eau-de-vie dans

le

plican

dans un vaste

distiller plusieurs fois cette

on

la

vaisseaux de verre. Ainsi amene

rectifia ensuite

dans des

un haut degr de con-

centration, l'eau-de-vie leur parut propre la dissolution

de

prirent quatre marcs de ce liquide, qu'ils pla-

l'or. Ils

crent dans une cornue de verre contenant


l'on avait

une

forte calcination.

conde plus grande,


stalla

un marc

d'or,

pralablement soumis, pendant un mois,

que

Cette

cornue, place dans une se-

et tout l'appareil tant bien clos,

on Y in-

sur un grand fourneau, et Ton se disposa entretenir

au-dessous

le feu

pendant une anne entire. L'abb acheta,

dans ce but, pour trente cus de

En attendant

menu

charbon.

l'expiration de ce long intervalle, les

deux

oprateurs occupaient leurs loisirs essayer quelques petits

procds qui ne donnrent pas d'ailleurs de meilleur rsultat

que ne devait en fournir

Au bout d'un

an, en

la

effet, les

grande opration.

deux amis reconnurent avec

douleur que l'eau-de-vie n'avait pas dissous un atome d'or.

Le mtal

mme

tait
il

demeur au fond de

la

cornue dans Ftt

y avait t plac. On essaya de s'en servir

comme

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L'ALCHIMIE AU

MOYEN AGE.

poudre de projection, en oprant sur du mercure chauff


comme l'indiquait la recette; mais ce fut

dans un creuset,
en vain.

On comprend

le

dsappointement des deux alchimistes.

Le plus contrari tait l'abb, qui, se croyant sr du rsultat, l'avait annonc d'avance aux moines de son couvent, et
avait crit la confrrie, la veille

mme de

l'opration, qu'il

restait plus qu' fondre la balle fontaine

ne

ornait

cour du monastre pour en

la

de plomb qui

tirer des lingots d'or.

La belle fontaine fut donc rserve pour une autre occasion


elle ne faillit point, du reste, sa destine, car quelques annes aprs, on la fit passer au creuset d'un alchimiste am:

bulant qui

tait

venu montrer son savoir dans l'abbaye.

Cependant, loin de dcourager l'abb, cet chec ne


redoubler son ardeur. Pour tenter un grand coup,

il

fit

que

proposa

Zachaire de se rendre Paris avec huit cents ecus, dont


ils

fourniraient chacun

la

moiti, et d'y continuer l'uvre

en profitant des lumires des innombrables

commune

artis-

hermtiques qui remplissaient alors la capitale de la


France. Ayant accept la proposition de son ami, et trouv,
tes

en affermant

la

somme

ncessaire, Zachaire se

ou d-

la pierre philosophale.

couvrir

En vain
projet.

ses biens,

se rendre Paris, dcid perdre tout

disposa

ses parents essayrent-ils

Pour

de

viter leurs remontrances,

le

dissuader de ce

prtexta

il

que son

voyage n'aurait d'autre but que d'acheter la cour une


charge de conseiller. Ds lors sa famille, qui avait toujours

reconnu en

lui l'toffe

d'un grand

lgiste,

ne s'opposa plus

son dessein. Zachaire partit de sa province le lendemain

de Nol

il

De toutes

arriva Paris le jour des Bois de


les

frquente par

villes

de l'Europe, Paris

les alchimistes.

Tanne 1539.

tait alors la plus

Aussi l'adepte de

Guyenne

y demeurait-il tout un mois inconnu, perdu dans cette foule


immense d'artistes de tout genre qui s'adonnaient en com-

mun ou

en particulier

la

recherche du grand uvre. Mais.

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L'ALUIME ET LES ALCHIMISTES.

14c2

au bout de ce temps,

il

s'tait

mis en rapport avec un

grand nombre d'ouvriers de toute profession,

si

que fon-

tels

deurs, orfvres, artisans de divers mtaux, fabricants de


verre et de fourneaux, etc., qu'il avait
termdiaire,

fait,

grce leur in-

connaissance de plus de cent adeptes.

la

Il

trouva des enseignements utiles tre tmoin des diverses


oprations qu'excutaient ces derniers

aux

travaillaient

a dit-il,

teintures des

par cimentation,

((

lion, les autres

les

delemeri,

travaillaient l'extraction

or

autres la fixation d'iceux.

L'glise

qui habitaient

le rsultat et l'tat

de

les

les ftes,

les

communiquer

se

logis

le

rcipro-

d'avancement de leurs travaux.

chaque jour,

mme

le

rendez-

les

dimande

pour parlementer des besognes qui

aux jours prcdents.

s'taient passes

grandes

se rencontraient sous les votes

ils

vieille basilique,

au

tat, et

les

jours sous

de Notre-Dame-la-Grande, Paris, tait

ches t

disaient)

les alchimistes

vous des gens de cet

aussi

ils

du mercure des mtaux,

avaient l'habitude de se runir tous

quement

((

(comme

autres par longues dcoctions; les autres

les

pristyle des 'cathdrales, afin

la

autres par dissolution,

autres par conjonction de l'essence

Au moyen ge
villes

les

Les uns, nous


mtaux par projec-

de l'un d'entre eux.

On

s'assemblait

La maison

de

Za-

chaire fut quelquefois le lieu de leurs runions, et c'est l

que
les

l'on pouvait

entendre s'exhaler l'envi

desschs au feu d'une passion


le

les

plaintes,

hommes ardents
commune, courbs sous

esprances et les regrets de tous ces

poids d'un

mme

joug. Cependant ces entretiens ne

brillaient point par la varit, car les paroles

dait taient toujours les

mmes

nous avions

qu'on y enten-

Les uns, nous dit Za-

moyen de recommen-

chaire, disaient

cer,

notre vaisseau et tenu, nous tions dedans. Les autres

Si
*

Si

le

nous ferions quelque chose de bon. Les autres

nous eussions eu notre vaisseau de cuivre bien rond

bien ferm, nous aurions fix

le

mercure avec

la

Si
:

et

lune

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U5

L'ALCMMI AU MOYEN AGE.

tellement qu'il n'y en avait pas un qui

qui ne ft accompagn d'excuse.


Il

fallait

cependant

faire

fit

rien de bon, et

un choix parmi un

grand nom-

si

bre d'oprateurs. Zachaire se dcida accorder sa confiance

un Grec

arriv pendant l't, et qui prtendait savoir chan-

ger en argent

en poudre

cinabre mis en forme de clous.

marcs d'argent,

de clous

la

fai-

forme

dans un vase bien couvert. Ensuite

fondait le tout et soumettait


restait alors

Il

d'argent, c'est--dire

employ. Dans
l'artiste,

donnait

il

mlant ensuite ces clous avec du cinabre pulvris,

les faisait scher

fusion.

rduisait

Il

avec un peu d'eau,

et,

de cette poudre une pte laquelle

sait

il

le

trois

dans

la

la coupelle

le

artificielle

il

produit de cette

plus de trois marcs

un poids suprieur

cette opration,

production

coupelle

du mtal

celui

y avait donc, au dire de


d'une certaine quantit d'aril

gent. Selon lui, l'argent que l'oprateur avait ml au ci-

nabre
de

la

envol en fume, et celui qui restait provenait

s'tait

transmutation du cinabre. Mais on devine quelle

tait

nature de cette opration. Le cinabre (sulfure de

la vritable

mercure) tant

volatil, disparaissait

au feu du fourneau de

y avait dans certains cas une faible augmentation du poids primitif de l'argent mis en exprience, ce

coupelle, et

rsultat

s'il

tenait

la

prsence accidentelle d'une certaine

quantit d'argent dans


C'est ce
car,
a

le

cinabre dont on avait

fait

usage.

que Zachaire dut reconnatre, mais un peu tard

nous

dit-il, si c'tait profit,

Dieu

qui dpendis des cus plus de trente.


Cette affaire de la transmutation

beaucoup de bruit parmi

connu eu

nous

tant

suivant,

travailler en la science, qui

parler des clous de cinabre

il

mercure avec

Paris,

n'tait fils

fut parl des


la

aussi

du cinabre

fit

cependant

dit Zachaire,

qu'avant

le

Nol

de bonne mre, s'entremlant de

pommes de
lune,

moi

les alchimistes parisiens. Cela fut

il

le sait, et

ne
;

savait,

ou

comme un

n'avait

entendu

autre temps aprs

cuivre, pour fixer l dedans le

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LALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

-44

Zachaire, qui n'avaii frquent jusque-l

teurs honntes, et

comme

lui, travaillant

que des opra-

de bonne

loi,

eut

aux fraudes des faux adeptes.


Un gentilhomme tranger, venant du Nord, et qui tait peuttre Venceslas Lavin, arriva cette poque Paris. 11 n'tait
bientt l'occasion d'tre initi

expert qu'aux sophistications hermtiques, et vivait de ce

genre de ressources, vendant aux orfvres


ses oprations suspectes. Zachaire suivit

les

produits de

quelque temps

la

fortune de cet aventurier, sans vouloir cependant s'associer

ses

belle,

manuvres.

homme,

Possesseur d une fortune encore assez

ne perdant jamais de vue sa dignit de gentil-

et

du com-

Zachaire, loin de chercher s'enrichir

merce de

cet tranger, dpensait

largement avec

lui

soi

argent en expriences. Au bout d'un an, son compagnon

comme

consentit enfin lui rvler son secret; mais,

Za-

chaire s'en tait bien dout, ce secret n'tait qu'un leurre.

Cependant

il

le

tenant au courant de ses succs et des

progrs de son entreprise.

annes dans
cus

la capitale;

et d'autres

une correspondance

toujours

entretenait

avec son cher abb,

passa de cette manire trois

Il

au bout de ce temps,

sommes que

huit cents

les

envoys l'abb taient

lui avait

entirement dissips.
.

Sur ces

entrefaites, Zachaire reut

une

lettre

de son ami,

qui l'engageait revenir sans retard Toulouse.


aussitt, et ds

son arrive,

il

fut

mis au

fait

de

11

la

partit

circon-

stance importante qui avait ncessit son dpart. Le roi de

Navarre, Henri H, grand-pre de Henri IV, aimait s'occu-

per d'alchimie. Le bruit des merveilles ralises par

le

gen-

tilhomme tranger, compagnon de Zachaire, avait pntr


de Paris jusqu'au fond du Barn, et

le roi

Henri

s'tait

em-

press d'crire l'abb toulousain, le priant d'envoyer Za-

chaire dans ses tats, avec

la

promesse d'une rcompense de

quatre mille cus en cas de succs. Ce

cus avait tellement chatouill


croyait dj

tenir

la

mot de quatre mille

les oreilles

somme dans

de

abb, qu'il

son escarcelle.

Il

n'eut

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L ALCHIMIE

AU MOYEN

AliE.

145

point de repos que son cher Zachaire ne se ft mis en route

pour

la

Navarre. Notre adepte arriva Pau au mois de

mai 1542,

et fut parfaitement accueilli par le roi.

que

travail, parce

au

les

simples qu'il

fut ce-

Il

pendant oblig de demeurer six semaines avant de

se mettre

fallait cueillir

pour

commencement des oprations ne croissaient point au


pays de' Navarre. Au bout de ce temps, il se mit l'uvre.

le

Mais

le

succs rpondit mal aux esprances du roi, qui,

content de

rcompense. Et

m-

renvoya avec un grand merci pour

l'artiste, le

comme

Zachaire, se plaignant d'un

tel

pro-

cd, rclamait l'excution des promesses qu'on lui avait

rponse

faites, le roi lui fit cette

mes

terres qui

a rien en

confiscation, prison

donnerais volontiers.

pouvaient s'entendre

Advisez, messire,

vous puisse convenir,

ou autre chose semblable;

Zachaire et

le

l'un demandait

roi

un

je

n'y

s'il

tel

que

vous

les

de Navarre ne

alchimiste qui

le

mt promptement en possession du secret de fairedel'or; l'aucherchait

tre

un

aux

roi

frais

duquel

il

pt continuer ses ex-

priences tout son aise. Aussi l'adepte reprit-il incontinent


le

chemin de
C'est

la

Gascogne.

pendant ce retour que Zachaire eut

rencontrer

le

la

fortune de

bienheureux conseiller qui devait

tre sur la route

de

la vrit

qu'il

le

met-

poursuivait depuis

si

longtemps. C'tait un moine trs-savant, vers dans toutes


les

connaissances de

la

philosophie naturelle, et qui avait

pass sa vie entire sur les crits des anciens matres. Za-

chaire l'ayant mis au courant de tous

excuts jusque-l,

le

les

travaux qu'il avait

savant religieux le plaignit grandement

d'avoir dpens tant d'argent et de fatigues en des recherches

mal

inspires.

I)

lui conseilla

de s'en tenir dsormais

la

mditation des anciens philosophes, ajoutant qu'il tait f-

cheux qu'un gentilhomme aussi instruit que lui, qui avait


fait Bordeaux ses actes de philosophie, et avait t reu
matre en cette science, se ft toujours priv des hautes lu-

mires que nous ont transmises sur cette question

les sages

15

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U6

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

des temps passs. Ainsi ramen, par

les conseils

du bon

reli-

gieux, dans une voie certaine, Zachaire s'empressa d aller


rejoindre son ami pour rgler dfinitivement avec lui

comptes de

qui avait

cette association

Tout bien calcul,

il

restait

une somme de cent quatre-

vingts cus, qu'ils partagrent loyalement


sociation fut dclare

rompue,

les

tristement chou.

si

la

grande

aprs quoi

l'as-

de l'abb,

tristesse

qui aurait voulu pousser plus loin l'entreprise, et n'approu-

changement de systme qui

vait point le
l'esprit

opr dans

s'tait

de son compagnon. Lui, cependant, dcid s'en

tenir dsormais la mditation et la comparaison des crits

des anciens philosophes,


Paris

Le jour de

dans

la

la

rsolution de revenir

Toussaint de l'anne 454-6, Zachaire rentra

o son premier soin

la capitale,

nant dix cus, divers

traits

Tourbe des philosophes,


visan

prit

il

pour mettre son projet excution.

et les

fut d'acheter,

philosophiques,

tels

Complainte de Nature,

la

uvres de Raymond

Lulle.

moyenque la
bon Tr-

le

Ayant lou une pe-

chambre au faubourg Saint-Marceau,

s'y

enferma,

n'ayant auprs de lui qu'un petit garon pour

le servir.

tite

Puis, sans vouloir frquenter


millait encore la capitale,

sur ses auteurs.

Il

il

il

aucun des adeptes dont four-

s'appliqua jour et nuit mditer

employa dix-huit mois ce

travail pnible,

sans russir nanmoins s'arrter dfinitivement au choix


l'aucun procd.
port,

non avec

Il

crut alors ncessaire de se mettre en rap-

les artistes

empiriques qu'il avait frquents

sept ans auparavant dans les runions tenues sous les votes

de Notre-Dame,

mais avec de vritables philosophes qui

opraient d'aprs les vreeommandations des anciens. Cepen-

dant leur commerce ne


raison de

la diversit

lui

fut

que d'une

faible utilit, en

extrme des procds dont

usage. Ces oprateurs employaient en effet des

nombreux

et si

opposs que l'esprit courait

garer dans leur inlinie diversit.

Si

le

l'un,

ils

faisaient

moyens

si

risque de s'-

nous

dit

Za-

chaire, travaillait avec l'or seul, l'autre travaillait avec or

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AU MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE
et

mercure ensemble;

y mlait

l'autre

147

du plomb

qu'il ap-

cornue avec

pelait sonnant, parce qu'il avait pass

de l'argent

<(

gent vif avec diversit desimpies parla sublimation; l'au-

vif

tre travaillait
r

l'autre convertissait

avec un atrament noir

la

ar-

artificiel, qu'il disait

Raymond

tre la vraie matire, de laquelle

la

par

aucuns mtaux en

composition de cette grande uvre.

Lulle usa, pour


l'un travaillait

Si

en un alambic, l'autre

divers vaisseaux de verre, et l'autre d'airain, et Pautre de

travaillait

en plusieurs autres

et

cuivre, l'autre de plomb, l'autre d'argent, et aucun

en

vaisseaux d'or. Puis l'un

de

gros charbons, l'autre de bois, l'autre de raisins, l'autre de

chaleur de

soleil, et

faisait sa

dcoction en feu

d'autres au bain-marie.

Cette varit d'oprations, jointe

fait

aux contradictions

conti-

nuelles qu'il dcouvrait dans les anciens auteurs, avait

par rduire au dsespoir


le

le

fini

malheureux alchimiste, lorsque

Saint-Esprit lui inspira, nous dit-il, la pense d'tudier

les

uvres de Raymond Lulle,

et le

Codicile de cet auteur.

ment

et avec

du bon

moment
suivi.

en particulier

ptre de

Testament

si

parfaite-

Raymond

Lulle

un manuscrit du mme auteur,

religieux, son

certain d'avoir

Tous

le

russit adapter

deux ouvrages avec une

ces

au roi Robert,
tenait

et

Il

mis

conseiller,

main sur

la

qu'il

le secret tant

les livres qu'il consultait taient

qu'il

fut ds ce

pour-

en concordance

parfaite avec son systme, et tel tait, par exemple, le pro-

cd ou rsolution que donne,

nauld de Villeneuve, qui

Raymond
et

Lulle. Zachaire passa

nuit sur son procd

louse pour

la fin

de son Rosarium, Ar-

comme on

fut,

un an

au bout de ce temps,

soumettre l'exprience.

le

vince pendant

le

le sait, le

matre de

entier mditer jour

11

il

revint Tou-

arriva dans sa pro-

carme de 4549; son premier soin

fut de

s'approvisionner de fourneaux et des appareils ncessaires,


et, le

lendemain de Pques,

il

commena

sa

grande opra-

tion.

Cependant

sa famille et ses

amis ne voyaient pas sans un

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

148

profond chagrin toute cette ardeur apporte un travail inutile, et les folles

sion

dpenses auxquelles une malheureuse pas-

avait entran depuis sa jeunesse.

amer

leur part plus d'un reproche

un

eut endurer de

Il

Que prtendez-vous

voisin, et n'avez-vous pas dpens as-

laire? lui disait

sez d'argent en de telles folies? Prenez garde qu'

voir acheter ainsi tant de

comme on

cuse,

monnaies.

qu

vous refusiez encore de

afin

tant docte

l'a

fait

N'est-il

vous

menu

charbon, on ne vous ac-

dj,

d'tre auteur de fausses

pas trange, reprenait

comme vous

l'tes, et

de

faire profession

de parvenir a quelque

office

un autre,

dj licenci s droit,
la

robe longue,

honorable en

Survenaient des parents, qui l'autorit de


mettait des remontrances plus svres

la

la ville?

famille per-

Pourquoi,

lui di-

ne pas mettre un terme tant d'inutiles dpenses?

t sait-on,

Ne vaudrait-il pas mieux payer vos cranciers ou acheter


quelque bonne charge? Il ne tient rien, si vous ne vous

arrtez,

que nous n'envoyions en votre


pour y briser tout votre

justice
dits.

Hlas! reprenait

sentiments plus doux,

rien faire,

si

un

logis des

gens de

d'ustensiles

attirail

mau-

autre, faisant appel des

pour vos parents vous ne voulez

ayez au moins gard vous-mme. Gonsidrez-

A peine g de trente ans, vous semblez en avoir


commence blanchir votre barbe, qui vous

vous.

cinquante, tant

reprsente tout envieilli des longues fatigues que vous avez

endures en

la

poursuite de vos jeunes

folies.

Tous ces discours ne faisaient qu'ajouter l'impatience de


Zachaire;

il

ls supportait

avec d'autant plus de dplaisir, qu'il

uvre

voyait de jour en jour se perfectionner son

cher l'heure dcisive qui devait


d'ennuis. Aussi tout

le

demeura impuissant

La peste, qui clata Toulouse pendant


terrible,

que tout march, tout

trafic

nuit occup attendre

<r

s'appro-

d'une

fort

l'carter de son but.


l't

en

ne put l'arracher du feu de ses fourneaux.


et

et

payer de Unit de travaux et

fut

11

et

qui fut

interrompu,

si
i>

y demeurait jour

grande diligence l'ap-

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L'ALCHIMIE Al

que

parition dos trois couleurs

voir apparatre avant la

MOYEN AGE.
les

149

philosophes ont crit de-

perfection de la divine uvre.

Ces trois couleurs attendues se montrrent enfin aux yeux


ravis

du philosophe, indiquant la perfection dfinitive de la


que le jour de Pques de l'anne

pierre philosophait*. Si bien

1550, avec un peu de


qu'il

cette divine pierre,

il

nous assure, du mercure en trs-bon

Si j'en fus aise, ajoutc-t-il, Dieu lsait. Si ne

pour cela

mais je rendis grce

convertit, ainsi

or.

m'en

vantais-je pas

notre bon Dieu qui m'avait tant

fait

de faveurs et de grces par son Fils notre rdempteur Jksus-Christ,


et le priai qu'il

m'illumint par son Saint-Esprit, pour en pouvoir

user son honneur et louange.

Ds

le

lendemain, Zachairc se mit en route pour aller an-

noncer son triomphe son ami


aprs lequel
accord.
et jeta

Il

ils

avaient

Mais une

cette fontaine

six

triste

le seuil

du monastre,

de plomb qui aurait

aux pieux habitants de

aller

si

bien servi

la

maison.

nouvelle l'attendait. Le pauvre abb tait

mois auparavant, sans avoir prouv

suprme que
dont

le trsor

commun

et

franchit d'un pas joyeux

ment vide de

moins

partager avec lui

longtemps soupir d'un

en entrant un coup d'il de regret sur l'emplace-

tmoigner sa science

mort

si

lui

apportait son

tmoigner

les conseils lui

sa reconnaissance

avaient t

la

consolation

ami. Zachaire voulait au

si

au docte religieux

profitables;

religieux venait aussi de mourir dans

mai* 'le bon

un autre couvent o

il

s'tait retir.

Zachaire se dcida alors passer l'tranger pour y ter-

miner en paix une

carrire qui avait t

seme de tant de

Toulouse un de ses cousins pour y


vendre tous ses biens, et payer ses cranciers avec les sommes

traverses.

11

envoya

provenant de cette vente. Son dsir fut accompli, mais non


sans exciter beaucoup de lamentations et de plaintes de

la

part de ses parents, qui avaient depuis longtemps prvu

la

ruine de cet obstin dissipateur.


13.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

150.

Ce dernier acte excut, Zachaire quitta

compagnie de son jeune cousin,


pour y vivre, nous dit-il,
ne plaide pas en faveur de
tive la

dcouverte de

France en

la

Lausanne

et se rendit

avec fort petit train,

la pierre

ce qui

de son affirmation rela-

la vrit

philosophale.

Nous pourrions terminer l l'histoire de l'adepte Zachaire,


que nous n'avons raconte avec tant de dtails qu'afin de
montrer par un frappant exemple quel degr

les

chercheurs

alchimistes poussaient la patience, leur apanage essentiel.


D'ailleurs,

dans

la

dernire partie de sa vie, notre hros se

montrerait moins digne de l'intrt qu'il a pu inspirer nos


lecteurs. La possession

de ce trsor prtendu semblait trou-

bler ses sens et garer sa raison.

messe

qu'il s'tait faite

louange de Dieu

le

II

nouveau pouvoir

bandonnant au courant de tous


pendant

les

d'une belle jeune

" la

pro-

et la

qu'il avait acquis. S'aplaisirs,

les

comprimes par

libre essor ses passions,


vail

devint infidle

de faire tourner l'honneur

donna un

il

du

l'pret

annes de sa jeunesse. pris

tra-

Lausanne

quitta avec elle la Suisse pour aller

fille, il

mener en Allemagne une vie de dissipation et de folies. Aprs


avoir suivi les bords du Rhin, il s'arrta Cologne en 155(5.
C'est l que l'attendait un triste sort. Amoureux la fois de
la jeune compagne de Zachaire et des trsors qu'il lui supposait, le tratre cousin l'trangla

pendant qu'il

dans un lourd sommeil occasionn par


dpouilles de sa victime,

vnement

fit

put retrouver
le

pote de

sujet

la

il

s'enfuit

de

l'assassin.

cour de Rodolphe

II,

plong

Charg des

avec sa complice. Cet

beaucoup de bruit en Allemagne


les traces

tait

l'ivresse.

mais on ne

Mardoche de Dlie,

composa plus tard sur ce

une pice devers que nous rapporterions

ici,

si

nous

ne craignions de donner une ide peu favorable des mrites


de

la

posie hermtique.

En numrant

les

conditions que doit remplir

un

alchi

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L'ALCHIMIE AU
miste, Albert

der de

Grand nous

le

fortune.

la

MOYEN

dit qu'il doit

151

avant tout poss-

de cette recommandation du

L'utilit

matre pourrait dj ressortir de ce


des adeptes, l'or obtenu par

IE

la

que, de l'aveu

fait,

mme

transmutation revenait un

prix plus lev que l'or ordinaire. Mais

sens de ce pr-

le

cepte et sa signification vritable paratront encore plus clairs

pour nos

lecteurs,

si

nous rappelons

ici

srie de travaux

la

accomplis par un alchimiste trs-connu dans

Bernard

Part,

le

les

fastes

de

Trvisan, qui employa soixante ans s'oc-

cuper sans interruption de

la

recherche du grand uvre. La

conclusion laquelle arrive cet adepte, quant aux moyens


qu'il a

reconnus

les seuls

propres faire de

nous don-

l'or,

nera une explication satisfaisante du prcepte d'Albert le

Grand.
L'adepte que l'on dsigne dans

que sous

le

nom

de Bernard

le

bibliographie alchimi-

la

Trvisan ou du bon Trvisan,

appartenait une famille noble de Padoue. N en cette

en 1406,

il

tait

do T rvise dans
ans,

il

comte de Trvigo,

petit

comt de

la

ville

marche

Ds l'ge de quatorze

les tats vnitiens.

s'occupait d'alchimie sous fa direction et avec

eonseils de sa famille, et dater de ce

moment

jusqu'

de ses jours, cette tude constitua l'unique occupation de


vie.

line

chronique allemande

dit

propos

Sultzbourg, mort Nuremberg en i28(>

alchymi

beaucoup

et

devait tre bien dpass par son

Encore sous
dia,

Le

dissip.

mule

l'aile paternelle, le

sire

sire

sa

de

beaucoup

de Sultzbourg

d'Italie.

jeune comte Bernard tu-

pour s'initier/aux premiers principes de

Rhass.

Il

du

les

la lin

l'art,

Geber

et

Les travaux qu'il excuta sous l'inspiration de ces

auteurs,

occasionnrent une dpense d'environ

lui

trois

mille cus. Archelas et Bupescissa occuprent ensuite son


attention,

et

quinze annes furent employes ces tudes

prliminaires,
a
<i

pendant lesquelles

sure-t-il, tant
tre,

je

dpendis, nous as-

par trompeurs que par moi pour

les

conna-

environ six mille cus.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

152

Comme

il

commenait

marin; mais
et

demi

un

perdre courage,

ce procd. Aprs l'avoir essay

Ce moyen

le sel

quinze

fois,

il

se

un autre moyen enseign par

consistait dissoudre

sparment dans

du mercure. Ces dissolutions,


abandonnes pendant un an elles-mmes,

de l'eau-forte de l'argent
aprs avoir t

de son

en vain qu'il s'appliqua pendant un an

c'est

dcida l'abandonner pour


le bailli.

bailli

philosophale avec

la pierre

pays lui enseigna faire

et

taient ensuite mlanges et

concentres sur des cendres

chaudes, de manire tre rduites aux deux tiers de leur

volume

Le rsidu de cette opration, plac dans

primitif.

une cucurbite

fort troite, tait

solaires; ensuite

duist de petits cristaux

vingt-chux

expos l'action des rayons

on l'abandonnait

On

fioles.

on

l'air, afin qu'il s'y

patiemment

attendit

de ces cristaux. Cette attente dura cinq ans

dmes cinq ans que ces pierres

fond des

tait

fioles.

la
:

formation

Nous

pro-

mlange

avait rempli de ce

atten-

cristallines se crassent

au

Mais, au bout de cet intervalle, rien ne s'-

produit, et le comte Bernard,

que toutes ces recherches

avaient conduit l'ge de quarante-six ans, dut songer

essayer

un

autre procd.

Ce nouveau procd

lui

fut rvl par

teaux, matre Geofroi le Leuvrier, qui en


prience.

Ils

un moine de Cfit

avec lui l'ex-

achetrent deux mille ufs de poule

durcir dans l'eau bouillante,

et

qui furent calcines au

On

feu.

jaune de ces ufs durcis, et on

les firent

enlevrent les coquilles

les

spara
fit

dans du fumier de cheval. Ensuite on

blanc et

le

le

pourrir sparment

distilla trente fois le

produit pour en retirer en dfinitive une eau blanche et une

rouge. Mais toutes ces oprations, bien que rptes un trs-

grand nombre de
boutirent rien,

un

fois et varies

et le

de plusieurs manires, n'a-

Trvisan se dcida enfin abandonner

travail qui lui avait cot huit

annes de sa

vie.

Le Trvisan besogna ensuite avec un grand thologien,


protonotaire de Bergues,qui prtendait retirer

la

pierre phi-

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AU MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE
losophalc de

couperose, c'est--dire du sulfate de

commenait par calciner pendant


Ton

plaait alors

et

dans du vinaigre

Ton

distillait

mois

trois

lange de couperose et de vinaigre

un alambic,

lfr.

la

fer.

On

couperose, que

Ce m-

distill huit fois.

tait ensuite introduit

dans

ce produit quinze fois jmr jour.

Ces quinze distillations devaient tre rptes chaqde jour

pendant un an.

On
la

n'est pas surpris

suite de ce

fivre quarte qui

A peine
pays que

il

dont il

et

fut pris

d'une

mourir.

faillit

comte Bernard apprit d'un clerc de son

pierre phUosophale.

la

s'achemina donc vers

par grands

moyens

mettre en rapptrt avec matre Henri,

se

mis

Trvisan nous apprend qu'

confesseur de l'empereur, matre Henri, savait

l'Allemagne, et tant parvenu

amis

le

travail des Danades,

dura quatorze mois

rtabli, le
le

prparer

quand

nouveau

et

grands
fut ad-

il

connaissance de son procd moyennant dix marcs

la

d'argent, qu'il apporta

comme

ingrdient indispensable de

l'uvre. Voici en quoi consistait

procd du confesseur

le

imprial.

On

mlait ensemble

d'olive et

du

soufre.

On

du mercure, de

muant sans cesse. Aprs deux mois,


trois

un

de l'huile

feu modr, et

lentement ce mlange au plican, en re-

l'on faisait cuire

fiole

l'argent,

fondait le tout

de verre recouverte

le tout

futsch dans une

d'argile, et le produit plac

pendant

semaines sur des cendres chaudes. Alors on ajouta du

plomb au mlange, que

dans un creuset,

l'on fondit

et le

produit de cette fusion fut soumis l'affinage. Selon matre


Henri,

les

dix marcs d'argent que l'on avait employs de-

vaient, la suite de ces oprations,

mais

le fait

termin,

les

augmenter d'un

ne rpondit point cette attente, car

tiers;

l'affinage

dix marcs d'argent se trouvrent rduits

quatre.

Cet chec fut

si

dant deux mois,

douloureux pour
il

le

abandonna tous

Trvisan, que, pen-

ses travaux,

et

jura

d'y renoncer l'avenir. Ses parents s'applaudissaient de

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

154

mais leur

heureuse rsolution,

cotte

joie

de courte

fut

dure, car l'adepte obstin ne tarda pas reprendre sa

nanmoins de trouver

chane. Desesprant

ambitionnait

s'il

demeurait

vants de son pays,

il

aux

livr

secret qu'il

le

seuls conseils des sa-

se dcida aller chercher des leons

auprs des docteurs trangers. Le comte Bernard parcourut


successivement l'Espagne, l'Angleterre, l'Ecosse,
l'Allemagne et

cette question la science

de l'Orient,

passa plusieurs an-

il

nes en Egypte, en Perse et en Palestine.

lirement dans
parties,

la

de ce pays

Hollande,

la

France. Enfin, dsirant approfondir sur

la

Il

sjourna particu-

Grce mridionale, parce que


tait

les

autres

continuellement inquites par

l'in-

vasion des troupes turques. S'attachant surtout visiter les

couvents,

prparation de l'uvre avec les

travaillait la

il

moines que leur renomme dsignait


ddaignait pas cependant

le

efforts, toutes ses investigations

rien.

Il

son attention.

Il

ne

savoir des laques. Mais tous ses

incessantes n'aboutirent

avait ainsi atteint l'ge de soixante-deux ans et dis-

sommes

sip la plus grande partie des

de ses biens.

En 1472,

il

rsultant de la vente

Rhodes sans argent, mais

arriva

conservant toujours, dans toute sa vivacit, sa

merveilleux qu'il poursuivait depuis

les

foi

dans l'agent

premires annes

de sa jeunesse.

A Rhodes

habitait

un

grand clerc

reconnaissait dans tout l'Orient,

d tre en possession de
mettre en rapport avec

la

difficults

duquel on

n'tait

que Bernard

pour aborder

pas admis

d'un marchand, ami de

8,000

les

d'ailleurs son argent n'avait

Trvisan

et

il

ayant

que

l'on

bonheur

le

pour se

s'tait arrt

dans

aurait rencontr beau-

savant adepte, auprs

le

mains

sa famille,

florins, lui facilita l'accs

e'est le religieux rie

religieux

pierre philosophale. C'est

lui

cette le. Mais, priv de ressources,

coup de

et

comme

vides.

La gnrosit

qui consentit

lui prter

de ce savant homme. Jamais

reu

un meilleur emploi, car

Rhodes qui devait

ouvrir enfin ses veux

;i

fixer les doutes


la

ri

u bon

vritable lumire.

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MOYEN

L'ALCHIMIE Al
Aprs

avoir induit,

\oU

Alifc.

annes durant, en dpenses

trois

travaux inutiles pour l'excution d'un procd de

la

et

pr-

du magistre, au mo\en de l'or et de l'argent mls


du mercure, le vieux prcepteur de ce vieil lve lui

paration^

rvla

en
.

grand secret de toute

le

par ses conseils que

effet

science hermtique,

la

tout travail pratique, trouva

dans

Tourbe des philosoplies)

maxime qui donne

clef

cette

des mystres alchimiques

Nature

tt

En

stvle

de l'or

cette
et

l'or,

la vrit (ta

maxime
que

veut dire que pour faire

procds hermtiques ne

les

fournissent jamais de ce mtal prcieux que

qu'on

voulu en introduire dans

a hien

Grand

la

pierre philosophale,

l'alchimiste, que,
il

quantit

donn par Albert

pour se livrera

faut

la

les oprations.

Ainsi se trouve justifi et expliqu l'avis


le

tous la

de Nature,

s't'jouit

de

Code de

le

Nature contient Nature.

commun,

faut

il

(l'est

Trcvisan, abandonnant en lin

le

la

recherche de

commencer par possder de

grands biens.
Lorsque, dans Tanne 1485,

le

comte Bernard,

l'ge

de

soixante-dix-sept ans, se trouva de cette manire initi au vritable secretde la science hermtique,

il

voulut se rendre utile

aux innombrables adeptes engags dans


il

aVait

but qu'il consacra

sur

les

la

mme

carrire

tristement us sa propre existence, et c'est dans ce

si

les sept

principes de

lbre o pour

titre

l'art,

dernires annes de sa vie crire,


ses divers traits dont le plus C-

Le Livre de

ld philosophie naturelle des

mtaux Les alchimistes, qui ont si souvent invoqu les paroles du bon Trvisan et cherche dans ses crits la confirmation de leurs vues, n'ont pas compris que le but de l'aul

Le

Livre de la philosophie naturelle des mtaux, de messire Bernard,

comte de

la

Marche Trvisanne.

chimiques, tome

Dans

la

Bibliothque des philosophes

II.

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et les alchimistes.

l* alchimie

IjC

leur tait seulement de mettre en relief, l'inutilit de tous


leurs efforts. Mais, en dpit des voiles dont

Trvisan enve-

le

loppe sa pense pour rester fidle aux traditions* de son


cole,

il

souvent

est

facile

de comprendre qu'il

chose en vue que de convaincre

fameuse maxime qui rvle

le

na

rien autre

lecteur de la vrit de la

ses convictions tardives

Nature s'jouit de Nature,

Nature contient Nature.

Cette ide est clairement reconnaissablc dans le passage

suivant de

la

Philosophie naturelle des mtaux, o Fauteur

conclut que toutes les oprations des alchimistes ne peuvent

aboutir rien, et que pour faire de For

chose faire qu' prendre de


Par quoi je conclus, nous

et tous

tications

conjonctions

dit-il,

ot nie croyez. Laissez sophis-

ceux qui y croient

sparations

fuyez

conglations

n\v a rien autre

il

l'or.

lions, connexions et autres dceptions. Et se taisent

ment

autre teinture que

profit. Et se taisent

que

le

ntre,

la

non

sublimations,

leurs

prparations

disjonc

ceux qui

affir-

ne portant quelque

vraie,

ceux qui vont disant et sermonnant autre soufre

ntre, qui est cach dedans la magnsie, et qui veulent tirer

autre argent vif que du serviteur rouge, et autre eau que la ntre,
qui est permanente, qui nullement ne se conjoint qu' sa nature, et

ne mouille autre chose, sinon chose qui


ture. Car

il

n\

a autre vinaigre

que

que

soit la

propre unit de sa na-

le ntre, ni

autre rgime que le

sublimation que

la

ntre, ni autre solution que la ntre, ni autre putrfaction que

la

ntre, ni autres couleurs

ntre.

les ntres, ni autre

Dans

le

dernier des prceptes d'Albert

nous appellerons

l'attention, l'auteur

le

Grand, sur lequel

nous

dit

devra surtout viter toute espce de rapport avec


et les princes. Albert le

pense

Grand dveloppe en

que
les

l'adepte

seigneurs

ces termes cette

Si tu as le

malheur,

|>rinces et des rois, ils

dit-il l'adepte,

de t'introduire auprs des

ne cesseront pas de te demander

Eh

bien,

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LALCIIIMI AL

matres comment va l'uvre?

chose de bon ?

MOYEN AGE.

i7

Quand verrons-nous

enlin quelque

Et, dans leur impatience d en attendre la lin,

ils t'ap-

pelleront filou, vaurien, etc., et te causeront toutes sortes de dsa-

grments

1
.

Et

si

tu n'arrives pas bonne lin, tu ressentiras tout

reflet de leur colre. Si

tu

russi,

au contraire,

te garderont

ils

cbez eux daus une captivit perptuelle dans l'intention de

b ur

travailler

Albert

le

prcdent

cour des

Grand

les

rois.

te l'aire

profit.

a parfaitement

rsum dans

dangers qui attendaient

Tous

les

souverains, en

qui

les lignes

alchimistes

les

la

ne se sont pas

effet,

mpris

contents de traiter

les faiseurs d'or

que montra envers

l'un d'eux le pape Lon X, qui Aur-

lius

avec

le spirituel

Augurelle avait ddi son pome latin Chrysopoa. L'a-

depte pote reut pour rcompense du souverain pontife une

bourse vide, attendu,

disait le pape, qu'

pouvoir de fairedel'or, on ne peut

un homme ayant

le

chose qu'une

offrir autre

bourse pour le serrer. Les souverains du moyen ge furent loin


de s'en tenir
artistes

cette critique innocente.

Leurs rapports avec

hermtiques furent toujours compris entre

termes suivants

les

avouant

Si l'adepte se prsentait la cour,

avec sincrit qu'il n'avait pas encore parfaitement


clair la

prparation de

la pierre

les

deux

philosophale, on

au

tir
le

ban-

nissait avec mpris. S'il tmoignait, v au contraire, par des

preuves plus ou moins satisfaisantes, que


lui

tait

connu,

on

le

soumettait un

vre, qui aboutissait toujours au

mme

trs-cruelles et quelquefois la mort,

si

grand secret

le

examen plus

rsultat
l'on

s-

des peines

dcouvrait

les

moyens frauduleux dont l'artiste avait fait usage la torture,


un emprisonnement perptuel, s'il refusait de dvoiler son
;

secret.

Un grand nombre
triste

d'adeptes ont eu l'occasion de faire

exprience de ceUe vrit,

et l'histoire

sous ce rapport des tmoignages dplorables de


1

Magister,

quomodo

la

a enregistre
la

cruaut

succedit libi?Quando videbimusaliquid boni? Et

nonvolentos expectare finem operis, dicent:

Niliil est,

trulTam esse,

etc.)

14

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ET LES ALCI11M1STES.

L' ALCHIMIE

158

des souverains. C'est ainsi qu'en 1575,

Brunswick de Luxembourg

une femme alchimiste, Marie


tromp ce prince en
de

tion

Au moyen

l'or.

allaient

de

ville

en

ge,

duc Jules de

convaincue d'avoir

Ziglerin,

promettant

lui

le

brler dans une cage de fer

fit

la recette

beaucoup

de

souvent de foire en

ville et

montrer leurs tours d'adresse, luttant d'habilet


peries avec les

bohmiens

prpara-

la

ambulants

d'artistes

foire,
et

pour

de trom-

bateleurs, et cherchant

et les

voler de crdules spectateurs l'argent qu'ils ne pouvaient

honorablement gagner. Beaucoup d'entre eux, qui osrent


s'aventurer la cour des princes, y trouvrent des punitions

souvent terribles.

Nous avons rapport plus haut la triste lin de Bragadino,


Munich en 1590. George Honauer eut le mme

pendu

en 1597,

sort

laisser

et le

duc Frdric de Wurtemberg ordonna de

debout pendant plusieurs annes l'instrument du

supplice de cet adepte pour servir d'avertissement ses confrres.

Guillaume de Krohnemann, vers 1G8G, avait tromp,

en fabriquant de

l'or faux,

la

cour du margrave George

Guillaume de Beireuth. Lorsqu'on reconnut que


avait

vendu comme pur

qu'il avait
n'tait

obtenu de

la

qu'un

n'tait

alliage, et

l'or qu'il

que

l'argent

prtendue transmutation du mercure

qu'un amalgame,

fut

il

pendu par

l'ordre

du mar-

grave, et cette ironique inscription fut place sur son gibet

Je savais autrefois fixer

maintenant qui suis

fix.

le

mercure, et

On trouvera

en 1709 par l'ordre du


de

roi

de Prusse, Frdric

cet aventurier clbre fut

moi
de

fort, qui,

e
I *.

Un

rival

Hector de Klettenberg de Franc-

oblig de quitter son pays la suite d'un duel mal-

heureux, essayait de gagner sa vie par


hermtiques,

la

c'est

le rcit

carrire extraordinaire de l'avnturier Catano, supplici

la

plus loin

et avait russi faire,

les

tours d'adresse*

Mayence, Prague

et

Brme, un grand nombre de dupes. Aprs avoir exploit de

mme

manire

la

confiance

du duc de Weymar,

senta en 1720 au roi de Pologne, Auguste

II,

il

se pr-

promettant de

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du

l'enrichir

messe,

roi

le

MOYEN AGE.

L'ALCHIMIE AU

Sur

secret do la pierre philosophale.

de Pologne

chambre ;'mais comme

il

cette pro-

nomma gentilhomme

le

demeurait impuissant

de

duire des merveilleux rsultats qu'il avait annoncs,


outr de fureur,

le fit

conduire

capit. Les aventures de l'cossais


tes

Kumigstoin, o

la

rien pro-

il

le roi,

fut

d-

Alexandre Sethon, rappor-

dans une autre partie de cet ouvrage, nous montreront

un autre exemple des vengeances

terribles

que

les

souve-

rains allemands savaient tirer des adeptes rebelles leurs

exigences. Pour en finir avec ce genre de


terons la mort d'un adepte

qui

fut, la

mme

faits,

nous rappor-

non moins clbre, David Beuther,

poque, victime de

la

vengeance d'un

autre petit souverain d'Allemagne.

Dans son Jjiboratorium chymicim, Kunckel, dont


digne de

rit est si
tifs

foi,

donne

l'auto-

le rcit suivant les faits rela-

cet alchimiste.

David Beuther, n en Saxe, avait t lev sous

mmes-de

l'lecteur

les

yeux

Auguste de Saxe, qui passa une partie de

sa vie s'occuper avec

Anne de Danemark,

sa

femme, de

recherche du grand uvre. Le prince travaillait dans un

la
la-

boratoire magnifique qui faisait partie du chteau lectoral.

Devenu habile en

cette science,

Beuther fut admis, en 1575,

l'honneur d travailler avec son prince.

Un jour

qu'il se trouvait seul

dans

le laboratoire,

David

Beuther dcouvrit, par hasard, cache dans un coin, une certaine quantit d'une poudre grise

que son

comme

Telle n'tait point

dant

la

la

pierre philosophale.

tiquette dsignait

nature de l'objet dcouvert par

l'adepte;

cepenc'tait

sans doute un amalgame d'or ou un compos aurifre qui


pouvait jouer

le rle

de cet agent prcieux, puisque, en se

dtruisant par l'action de


l'or.

Mais,

comme

la

la

chaleur,

il

laissait apparatre

quantit de cette poudre tait consid-

rable, quelque titre

que ce

ft, elle constituait

un

trsor,

que dut penser Beuther lorsque, aprs avoir lu sur


une feuille de parchemin qui enveloppait sa trouvaille, |a ma-

(l'est l

ce

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MO

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

nire d on faire usage,

il

mtal prcieux se -multiplier

vit le

entre ses heureuses mains.

communiqua

Il

deux jeunes compagnons de

mirent bientt mener ensemble joyeuse vie, grce

et ils se

au produit de leur

Cependant, l'lecteur de

facile industrie.

Saxe, ayant quitt Dresde,

amena avec

des ressources auxquelles

les

du

exploitation

pour rclamer de
ther, dont la
se,

sa dcouverte

ses travaux, Vertel et Heidler;

trsor
lui

lui Beuther. Privs

commune

avait habitus la

de Beuther, ceux-ci

une part dans

crivirent

lui

ses richesses. Mais

Beu-

prcieuse provision s'tait sans doute pui-

de rpondre leur demande.

se trouvait hors d'tat

Outrs de ce refus, et pour se venger de sa conduite, ses


ingrats

compagnons

au prince pour

crivirent

lui tout d-

noncer. Press de questions et oblig de se rendre


dence, Beuther avoua les

l'vi-

faits.

L'lecteur dclara qu'il pourrait la rigueur contraindre


le

coupable lui dvoiler son secret, mais qu'il consentait

lui

pardonner, exigeant seulement qu'il lui remt

avait d'excellentes raisons

impose par
fut arrt.

Il

l'lecteur.

pour ne pas accepter

Sur

la

le

dixime

fabriquerait. Beuther

des quantits d'or et d'argent qu'il

la

condition

dclaration de son refus,

il

entra dans sa prison, maudissant l'alchimie et

jurant d'y renoncer jamais. Mais

le

terme de ses infortu-

nes n'tait pas arriv. Le prince espra d'abord obtenir de


lui
il

quelque chose avec des promesses

assura l'adepte de toute sa faveur

et

de flatteuses paroles;

s'il

voulait consentir

cder ses prires. Mais tout fut inutile, et


le

sa rsistance,

ordonna de

le

le

prince,

irrite'

traiter avec la dernire ri-

gueur.

Beuther, qui avait t laiss libre par intervalles, fut


rintgr dans sa prison, sur l'avis qui fut transmis Tlecteur

que

l'adepte prenait ses

dispositions pour

En mme temps, l'lecteur demanda


deleipsick un jugement contre la flonie de son
l'Angleterre.

1580,

la

gagner

la

cour

lve.

En

cour prussienne rendit un jugement contre Beu-

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AU MOYEN

L'ALCHIMIE

161

A(iE.

double grief d'avoir manqu sa parole

ther, sur le

et d'a-

voir rempli avec ngligence ses fonctions d'alchimiste auprs

de l'lecteur. Ce jugement portait que Beuther devait tre

comme

considr

possesseur de la pierre philosopliale,

qu'en consquence, son secret

son

pour

que,

ture;

rait battu

montr

et passerait

et,

tor-

la

infidle son prince,

de verges, perdrait deux doigts

le reste

secret

s'tre

arrach par

lui serait

se-

il

en pri-

de ses jours, afin de l'empcher d'enrichir de son

quelque souverain tranger.

Cependant
svre.

Un

un

l'lecteur hsitait faire excuter

reste de tendresse

pour

le

homme

jeune

arrt

si

qui avait

grandi sous ses yeux, un vague espoir de conqurir son


prcieux secret, faisaient chanceler sa rsolution. C'est un

samedi soir que


rt

lettre ainsi

Beuther

et la justice
et

le

de Leipsick,

conue
!

condamn

avait reu signification de l'ar-

lundi matin

le

rends-moi ce que tu m'as

m'ont donn; sans cela

je

pris,

rends-moi ce que Dieu

prononcerai lundi sur ton sort,


T

peut-tre m'en repentirai-je plus tard.

me

IS e

conjure, pousser les choses cette extrmit.

En rponse

du

cet appel

caractres, sur les

murs de

promettant

Ayant cout
de prison,

dans

la

et

de tout

force point, je t'en

prince, Beuther traa en gros

sa prison

mme temps

trape pas de souris! En

lui

du prince une

recevait

il

Chat enferm notil

crivit

au prince,

on

le

rendait

cette proposition, l'lecteur

fit

sortir

on

Maison

le

dvoiler

si

libre.

Beuther

rintgra dans le laboratoire de Dresde,

d'or, ainsi qu'on l'appelait.

tous les privilges, tous

les

honneurs, dont

On
il

lui

rendit

avait prc-

demment joui seulement l'lecteur exigea qu'un homme


de sa maison, charg de le surveiller, demeurt constam;

ment prs de

lui, assistant toutes ses

oprations et ne

le

perdant jamais de vue.


C'est
traint

dans ces conditions nouvelles que Beuther fut con-

de se remettre

l'uvre.

Le dsespoir

lui inspirait

des

14.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

162

surhumaines pour parvenir trouver

forces

ble d'o son existence dpendait.

bre de

moyens

Il

chaque

divers, cherchant

le secret terri-

un grand nom-

essaya

fois

persuader de

son succs imaginaire l'inflexible gardien toujours attach

ne pouvait que

ses pas. Mais celui-ci, difficile convaincre,

transmettre au prince

Un

jour, le gardien, s'tant loign pour quelques in-

stants,

tour,

ngatif des expriences.

le rsultat

il

laissa

Beuther seul dans

trouva

le

le

laboratoire.

malheureux adepte tendu sans

plancher David Beuther


:

drob par

s'tait

le

A son

re-

vie sur le

aux

suicide

fortures de sa situation.

Aprs avoir vu tant de leurs malheureux confrres tomber


victimes de l'avarice des souverains,
tre

prir

par

le

glaive,

soumis aux plus affreux tourments, ou terminer leurs

jours

dans l'ombre

ternelle

d'un

cachot,

les

adeptes

avaient compris toute l'tendue des prils attachs l'exer-

beaucoup d'entre eux,

cice de leur art, et

versits, avaient fini


Ils

clairs par l'in-

prdcesseurs, ou par leurs propres ad-

fortune de leurs

par perdre toute croyance l'alchimie.

n'hsitaient plus alors redire,

dangereuse science,

les

pour caractriser

cette

nergiques paroles de l'abb de Wie-

zenberg, Jean Clytemius, qui crivait au seizime sicle


nitas, fraiis, dolus, sophisticatio, cupiditas, falsitas,

Va-

men

dacium^stultitia, paupertas, desesperatio, fuga, proscriptio


et

mendicitas, perdisxque sunt chemix. Parvenus au bout

de leur carrire, ayant perdu biens


inutile et dcevante poursuite,
ter l'adage bien

ils

et

repos dans

cette

pouvaient tristement rp-

connu de l'Allemagne au seizime

sicle

Propter lapident istam dilapidavi bona mea.


Gabriel Pnot, alchimiste franais, n dans

Guyenne, avait pass sa vie entire

la

et dissip

province de

une fortune

considrable dfendre les ides de Paracelse et les principes

de Thermtisme.
et

Il

avait crit dix ouvrages sur ces questions,

voyag dans une partie de l'Europe

comme

le

champion

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L'ALCHIMIE AU

MOYEN AGE.

dvou de ces doctrines. En 1617, rduit


sre,

il

mi-

la dernire

mourir, rong de vermine, en Suisse, l'hpital

alla

d'Yverdun. Beaucoup de personnes qui, sur

nom,

167.

le

bruit de son

taient accourues pour le voir l'hospice, se pres-

saient autour de son

lit

moments,

ses derniers

juraient, les mains jointes et la prire

aux

dont

laisser en hritage le secret prcieux

il

et le

con-

de leur

lvres,

tait possesseur.

malheureux aurait bien voulu satisfaire un tel dsir,


mais il ne pouvait que protester de son ignorance sur ce su-

Le,

jet, et

verser des larmes amres sur le triste tat o l'avait

rduit sa passion funeste pour une fausse science qu'il ne


devait plus que maudire et dtester. Son refus exaspra

les

cette scne dchirante qui aurait

tmoins impitoyables de

attendrir leurs curs. Les injures et la menace succdrent

aux supplications
a

avaricieux

secret

et

enfin on l'abandonna avec colre

mchant, qui veux emporter dans

inutile

la

tombe!

briel

Pnot, se dressant sur son

tion

suprme

Meurs,

mort un

la

Alors, demi expirant, Galit,

envoya,

comme

geance, Dieu leur inspirt un jour

maldic-

pour

ses perscuteurs, le vomi que,

sa

ven-

rsolution de se faire

la

alchimistes.

Une scne peu prs de ce genre se passa au lit de mort


du clbre ncromancien thosophe Corneille Agrippa, qui,
ses derniers moments, dplora avec amertume les folies de
sa

condamna solennellement les erreurs et les


Au reste, Agrippa n'avait pas
moment pour condamner l'alchimie, et, dans ce

carrire, et

mensonges de
attendu ce

ses confrres.

magnifique pamphlet, Dclamation sur l'incertitude, vanit et abus des sciences,

plus tranges

du seizime

l'une des uvres littraires les


sicle,

il

avait trac

une pein-

ture trs-expressive des conditions misrables rserves aux

alchimistes de son

temps.

Les

traits

suivants sont parti-

culirement dignes d'tre reproduits pour caractriser


tristes

dconvenues qui attendaient

les

adeptes

les

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

H',4

Los dommageables charbons, dit Corneille Agrippa,

fiente, les poisons, et tout

dur

miel, tant que vous ayez

consomm

travail

le

soufre, la

vous semblent plus doux que

le

tous vos hritages, meubles et

patrimoines, et iceux rduits en cendre et fume, pourvu que vous

vous promettiez avec patience de voir, pour rcompense de vos longs


labeurs, ces beaux enfantements d'or, perptuelle sant et retour

jeunesse. Enfin, ayant perdu le temps et l'argent que vous y aurez

mis, vous vous trouvez vieux, chargs d'ans, vtus de haillons, affa-

ms, toujours sentant


bon, et par
et n'ayant

le

le soufre, teints et souills

retenu que du nez toujours distillant

reux, que vous vendriez vos vies et vos


souflleurs exprimentent en

ment
ils

qu'ils

de zinc et de char-

frquent maniement de l'argent vif devenus paralytiques,

eux-mmes

entreprennent de

faire

au reste,

si

malheu-

mes mmes. En somme,


la

mtamorphose

et

ces

change-

sur les mtaux; car, de chimiques

deviennent cacochymes, de mdecins mendiants, de savonniers

taverniers, la farce

du peuple, fous manifestes,

et le

passe-temps d'un

chacun. Et n'ayant pu se contenter en leurs jeunes ans de vivre en


mdiocrit, ains s'tant abandonns aux fraudes et tromperies des
alchimistes toute leur vie,
blistrer

et misricorde,
ils

ils

en grande pauvret
en

sont contraints, tant devenus vieux, de


;

en sorte que, au lieu de trouver faveur

l'tat calatiiilcux et

n'ont que le ris et

la

misrable o

moquerie d'un chacun.

Ce tableau, tout

fait pris

ils

se.trouvent,

sur nature, rend inutile tout

autre dveloppement dans lequel nous pourrions entrer au


sujet de la vie des alchimistes;

il

complte

sionomie de ces

hommes dont nous avons

quelques

peu connus.

traits

la

curieuse phy-

essav de retracer
*

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HISTOIRE
DES PRINCIPALES TRANSMUTATIONS MTALLIQUES

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HISTOIRE
DES PRINCIPALES TRANSMUTATIONS MTALLIQUES

Pour dvelopper avec


historique,

thme

favori

les dtails

convenables l'argument

invoqu par

les

adeptes en faveur

de leur science, nous allons rapporter les vnementsplus remarquables parmi ceux que l'on a dsigns sous

nom

de faits de transmutation mtallique.

tendu que nous ne prendrons


vains srieux qui ont eu
,

le

ici

Il

les
le

est bien en*

pour guides que

les cri-

soin d'appuyer leurs narrations

sur des documents et des renseignements prcis. Tels sont


G. de Hoghelande, dans son Historix aliquot tvansmutatio-

nis metallic, Lenglet-Dufresnoy, dans son Histoire de la

philosophie liermtique, et Sehmieder, dans son curieux ou-

vrage Geschichte der Alchemi. Des


allons essayer de faire revivre,

nous de

le dire, la

preuve que

il

faits

singuliers

que nous

ne sortira point, htons-

la pierre

philosophale a t

trouve. Sur cette question notre opinion est fort arrte


ctj

bien que

l'tat

ne repousse point d'une manire formelle


tel rsultat,

de

la possibilit

nous ne broyons nullement que

la science

dans

prsent de nos connaissances chimiques

le

d'un

grand secret

liermtique ait jamais t rvl aucun lu

longue srie de sicles o

il

a t l'objet

de tant de

recherches ardentes. Nous aurons soin de placer, ct de

chacun des vnements que nous aurons

raconter, lexpli-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

cation qui, selon nous, permet le

Dans un grand nombre de

que

faciles signaler

mieux d'en rendre compte.


par l'emploi de fraudes

cas, c'est

peut s'expliquer.

le fait

Aussi con-

seillons-nous au lecteur, avant d'entreprendre la lecture des

mmoire de

pages qui vont suivre, de se reporter au clbre

Geoffroy sur tes supercheries concernant la pierre philoso.phale.

Ce mmoire se trouve reproduit dans

ouvrage

comme un
main

ver sous la

bonne

et consulter

Dans

d'hsitation.

foi, et les

que

correctif

les notes

de cet

pourra toujours trou-

l'on

dans un

moment de doute ou

d'autres cas, les adeptes agissaient de

rsultats merveilleux qu'ils voyaient se pro-

duire tenaient des circonstances trangres qui leur chap-

que

paient, mais

aujourd'hui de

que

fois la

l'tat actuel

saisir.

des sciences chimiques permet

Nous aurons

soin de montrer cha-

le

source d l'erreur involontaire dans laquelle tom-

baient les adeptes et les spectateurs tmoins de ces prodiges.

Cs rserves tablies, nous pouvons aborder l'histoire des

transmutations mtalliques.

On comprendra,

lecture, l'motion profonde

que

en Europe dans

les sicles

de crdulit

milieu desquels

ils

ces

et

d'ignorance au

ont apparu, et l'influence qu'ils durent*

exercer cette poque sur l'imagination des


crdit universel, l'empire
si

aprs cette

vnements ont excite

immense dont

longtemps en Europe n'aura ds

hommes

le

l'alchimie a joui

lors plus rien

qui doive

tonner.
Les crivains qui se sont attachs nous transmettre les
divers faits

que Ton considre comme de

vritables trans-

mutations, rapportent un certain

nombre de

qui se seraient passs pendant

les

sicles. Ils attribuent des projections

Thomas d'Aquin,

et

treizime

couronnes de succs

divers alchimistes de cette poque, tels

neuve, saint

ces vnements,

douzime

que Arnauld de

Ville-

Alain de Lisle et Albert le

Grand. Nous ne remonterons point des temps

si

loigns,

parce que les tmoignages qui nous restent concernant ces


faits,

seraient insuffisants

pour

la sincrit et l'utilit

d'une

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\W

HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

discussion historique. C'est seulement du quatorzime sicle

que nous ferons

partir la revue qui va

nous occuper.

leurs, c'est cette

poque qu'appartient

qui marquent

plus dans les fastes de

le

mtique. C'est alors

qu'apparat

Flamel, chronique trange,


rit et

et

la

l'un des
la

D'ail-

vnements

philosophie her-

chronique de Nicolas

qui a donn tant de popula-

de retentissement aux ides alchimiques.

C'est

donc

par l'examen des transmutations attribues Nicolas Flamel

que nous commencerons

l'histoire

des transmutations

m-

talliques.

CHAPITRE PREMIER
NICOLAS FLAMEL

Ce

n'est pas

seulement dans l'ordre chronologique que

Nicolas Flamel doit tre plac

le

premier sur

luns souffleurs. L'adepte heureux qui

la liste

laissa

des for-

une mmoire

non-seulement vivante, mais presque vnre pendant plus de


quatre

sicles

celui dont le

nom

populaire s'est incrust

profondment dans

les traditions et les

mrite, bien des

titres,

les rcits

de

la

d'occuper

si

lgendes de notre pays,


la

premire place dans

science transmutatoire. Tandis

que

la

plu-

part des adeptes dont nous aurons rappeler l'existence, ne

trouvent dans
ruine ou

la

pratique de leur art que

le dsespoir, Nicolas

carrire

que bonheur

vaillant

au grand uvre, on

trsors sa fortune.

pour

le

et srnit.

Il

le

la

dception,

la

Flamel ne rencontre dans sa


Loin de se ruiner en tra-

voit ajouter

subitement des

dispose de richesses considrables

temps, et que l'opinion populaire lvera bientt

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

170

des proportions fabuleuse*.

Il

emploie ces richesses en dota-

tions charitables et en fondations pieuses nui lui survivront.


btit des glises et des chapelles sur lesquelles

Il

fait

il

gra-

ver son image accompagne de symboliques ligures et de


croix mystrieuses que les adeptes des temps futurs s'effor-

ceront de dchiffrer pour y retrouver l'histoire de sa vie et

amen

description cabalistique des procds qui l'ont

du magistre.

ralisation

Dans un manuscrit de
trouve rsums,

main de Nicolas Flamel, ou


le nombre

la

par des indications prcises,

succession des oprations qu'il faut accomplir

et la

parvenir au grand uvre

donne

leur

il

dchiffrer dans

roglyphiques du charnier des Innocents


Saint-Jaeques-la-Bouchcric.

enchanement de
confirmes

Qui ne

ralits si bien

unes par

les

pour

Nicolas Flamel explique dans

*.

ce manuscrit, l'adresse des alchimistes, ce qu'

poque

les

les
et

du

quer

la

d'un

entre elles,

si

de
tel

bien

autres? De grandes richesses

source, de nombreuses fondations qui en attestent

l'importance, et des

monuments

divers qui, dans leurs dco-

u-

rations symboliques, en attribuent l'origine au grand

vre; puis
4

un

livre,

contemporain de ces symboles, qui vient

C'est le manuscrit qui existe encore

que

l'on dsigne quelquefois sous le

ainsi

El

hi-

portail

serait frapp

lies

mme

la

ligures

rapidement acquises sans que personne en puisse indi-

ses

la

la

la

tait

Cy commence

connatre

le

prparation de

la

Bibliothque impriale, et

Trait des lavures;

il

dbute

la vraie pratique de la noble science d'alkmie... r

nombre

la

nom de

et la succession des lavuret excuter

pour

pierre philosopliale. La critique est force d'aban1

donner
de

sa

la

composition de cet ouvrage Nicolas Flamel, car

main, et Ton ne trouve pas d'autre auteur

buer. Or, ce manuscrit contient dans son

'i

il

est crit

qui Ton puisse l'attri-

litre, crit

de

la

mme

main, et

consquemment authentique au mme degr que le reste du texte, une


sorte de sommaire rsumant, par des indications trs-ncltes, les divers
sujets traits dans la plupart des livres que la tradition a mis sous le nom
de Flamel. Ce manuscrit devait

suffire lui seul, tous les traits

qu'on

lui

attribue fussent -ils apocryphes, pour confirmer l'opinion gnrale, qui a

si

longtemps rgn, du triomphe de Nicolas Flamel dans l'uvre hermtique.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

leurservirde commentaire,
qu'
tes,

do

la fin, se

et le tout,

rapportant l'histoire du

nous reconnaissons

et

depuis l'origine jus-

mme

personnage. Cer-

nous entendons rserver

mais nous ne comprenons gure

la critique,

171

les droits

celle qui,

dans

ses prventions systmatiques contre toute histoire orne par


la

lgende, n'a pas craint de contester Flamel jusqu'au

d'alchimiste.
l'crivain'
et les

de

Saint-Jacqucs-la-Boucherie

travaux qui en sont

voir trouv le .secret de

la

la

le

Mais

consquence. Quant au

fait d'a

possd

la pierre

la

penait

philosophale, au moins faut-il reconnatre

qu'aucun autre alchimiste

nombre de preuves pour


et

science hermtique, nous expose-

ne peut admettre que Nicolas Flamel

l'on

si

d'adepto

litre

rons les motifs qui empchent d'en laisser subsister


se.

titre

nous parat donc impossible de dnier

Il

pour implanter

cette

un plus grand

rassembl

n'a

faire croire la ralit

opinion dans

les .esprits

de ce

fait,

de ses con-

temporains.

On ne
sur

graphes
lix

possde aucun renseignement prcis sur

le lieu

de

la

la

date ni

naissance de Flamel. La plupart de ses bio-

le font natre

Pontoise

mais nul d'entre eux n'a

l'poque de sa naissance. Cependant, en rapprochant

quelques dates

plus faciles

runir,

on trouverait sans

doute que l'poque de sa naissance ne doit pas s'loigner

beaucoup de Tanne 1550. Bien que d'une fortune trs-mdiocre,

ses parents purent lui

nous appellerions aujourd'hui


sances dans
venir,
tale

donner une ducation que


librale.

les lettres lui taient,

comme

il

le

du royaume en

fit,

s'tablir,

en

Certaines connais-

effet,

ncessaires pour

jeune encore, dans

la

capi-

qualit d'crivain public, profession qui

embrassait alors beaucoup de travaux d'une nature varie.


Plusieurs tmoignages nous montrent que Nicolas Flamel
exera. cette profession dans toute son tendue

succs qui peut

gu parmi

le faire

les artistes

considrer

comme un

du quatorzime

et

avec un

clerc distin-

sicle.

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L'ALCMMIE ET LES ALCHIMISTES.

172

Comme aucun document


annes de sa
nous, qu'au
cents,
rial,

vie, l'histoire

moment o

parmi

il

ne peut

clairer les premires

de Flamel ne commence, pour


apparat, au charnier des Inno-

les crivains publics qui,

de temps immmo-

avaient adoss leurs choppes contre ces vieilles con-

structions. Cependant, les gens de sa corporation tant alls

plus tard s'tablir sous les piliers de l'glise Saint-Jacques-

la-Boucherie, Flamel, leur exemple, y transporta son budu jeune crivain commenaient dj

reau. Les affaires

prosprer

choppes

car on lui voit, dans ce nouveau quartier,

Tune occupe par des

les lves qu'il

formait dans son art, l'autre o

ordinairement lui-mme. Cette choppe, laquelle


et

il

deux

ou par

copistes ses gages

se tenait

modeste

le

laborieux crivain demeura toujours fidle au milieu des

richesses qu'il acquit plus tard, n'offrait de particulier

que son

excessive exigut. D'aprs Sauvai,

plus de

elle n'avait pas

demi de long sur deux de large; aprs

deux pieds

et

de Flamel,

elle resta

Jacques-la-Boucherie ne put qu'avec peine trouver

neur raison de huit


troit espace

sols

que l'honnte

la

mort

louer, et la paroisse de Saint-

longtemps

parisis par an.

C'est

un

pre-

dans

dans son nouvel tablissement du quartier Saint-

Install

,1acques-la-Boucherie, Nicolas Flamel contracte bientt

union qui vient ajouter beaucoup


laquelle
croit

cet

artiste vit s'couler sa vie.

il

est dj

ne Paris,

parvenu.

Il

comme on

cette

une

premire aisance

pouse une veuve que l'on


croit

Flamel lui-mme n

Pontoise, l'origine de l'une n'tant pas plus certaine que


celle

de l'autre. Mais, ce dtail prs, dame Pernelle

est

une personne de mrite, conome, prudente, sage et exprimente belle 'ou du moins agrable encore, autant que
peut le paratre, aux yeux d'un jeune mari, une femme
,

deux
et

fois

veuve, ayant quarante ans passs, point d'enfants

une dot dont

chiffre
effets

les

biographes oublient de nous donner

le

mais qui doit tre estime assez honnte d'aprs ses

immdiats sur

la situation

de

la

communaut.

Il

se

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

un

prsenta

terrain vacant l'un des angles de la vieille rue

de Marivaux

maison en
sie

les

poux l'achetrent

y firent btir une

et

face do leur choppe. Or, btir,

du quatorzime

c'est

sicle,

comme dans

fortune de Flamel cette poque

annes aprs leur union,

don mutuel de tous


a

bourgeoi-

la

de nos jours,

les

un

existe toutefois

11

qui fournit quelques claircissements sur


la

dans

celle

Tindice assur, l'emblmatique manifestation d'une

fortune en train de se consolider.

trois

173

le

deux poux

leurs biens, afin

par lequel,

c'est l'acte

un

se firent

que chacun d'eux

avoir Iwnntement sa vie selon son tat.

titre

vritable tat de

pt

D'aprs rnu-

mration des biens qui composent cette dotation mutuelle,

on

voit

encore

que
la

les ressources

du mnage ne dpassaient gure

mdiocrit.

Ainsi Nicolas Flamel, tabli dans


crivains, vient de faire
tr

en cela

homme

nouveau quartier des

le

un mariage de

raison

positif, et cette qualit

ne

s'est

il

lui fera

dfaut, bien qu'elle doive paratre originale chez


chimiste.
loin

est

Il

vrai qu'il

aux pratiques de

d'tendre

le

cette

science occulte. Si,

cercle de ses affaires,

bre considrable de travaux dans


il

un

encore touch que de

d'crivain l'industrie de libraire,

excelle,

mon-

jamais

il

alfort

dsireux

a joint sa profession

s'il

entreprend un

l'art

nom-

de l'criture, o

il

ne travaille encore qu'au grand jour et sur des

matires connues. Tandis qu'une laborieuse activit rgne

dans ses choppes, sa maison se remplit de beaux

chement enlumins

et

qui trouvent

un

livres ri-

excellent dbit

il

nombreux lves qui rtribuent ses leons en


raison de la vogue et du talent de leur matre. En tout cela,
Flamel trouve les moyens de s'enrichir, mais fort peu d'occas'entoure de

sions de se mettre en contact avec la science des philosophes

hermtiques. Ce qui peut seulement seconder

le dsir qu'il

prouve, l'exemple de tous les

hommes

temps, de devenir expert dans

pratiques de l'alchimie,

les

clairs

de son

ce sont les occasions qui lui sont souvent offertes d'acheter.


l.\

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

de vendre, de copier, peut-tre


vrages hermtiques, alors

mme

faut

mme

de

nombreux

si

lire

quelques ou-

et si recherchs.

Il

admettre que notre artiste avait commenc de

s'adonner quelques lectures de ce genre,

pour expliquer

inclinait vers ces ides,

et

que son

la vision

esprit

qu'on

lui

attribue et qui devint l'origine de ses travaux hermtiques.

Une nuit donc, raconte la lgende laquelle l'histoire va


frquemment cder la parole, Nicolas Flamel
dormait d'un profond somme, quand un ange lui apparut,
tenant la main un livre d'une antiquit vnrable et d'une

dsormais

magnifique apparence
a livre,

tu y verras

comme

Flamel, lui dit l'ange, regarde ce

tu n'y comprends rien, ni

un jour

Flamel tendait

bien d'autres, mais

main pour recevoir

la

le

voir. Et

don prcieux

l'ange et le livre disparurent

qu'il croyait lui tre offert,


la fois

toi ni

que nul n'y saurait

ce

dans un nuage d'or.

Cependant

la

prdiction cleste tardait beaucoup s'ac-

complir. L'ange semblait avoir

si

bien oubli sa promesse,

que Flamel n'y eut point sans doute song davantage,

un vnement qui

sans

vint rveiller ses souvenirs en

temps que ses esprances.


acheta d'un inconnu

il

ds

la

la

au sujet de

un vieux

livre,

tradition lui attribue

qu'il reconnut,

prcise et de nature faire ajouter


dcrit, avec

quelques

foi

moy, Nicolas Flamel,

de mes parents, je gagnais

ma

s'explique avec

la ralit

prcieux sur

dtails

notre artiste cette poque de sa vie


Donc

*, il

Nous citerons quelques


qui renferment une description trs-

cette trouvaille.

lignes de son texte,

les

mme

certain jour de l'anne 1557,

premire inspection, pour celui de son rve. Dans un

des ouvrages que


dtails

Un

de

l'objet

la position

de

oscrivain, ainsi qu'aprs le dceds

vie en nostre art d'escriture, faisant

inventaires, dressant des comptes, et arrcstant les dpenses des


-

e,i

Le livre des figures hiroglyphiques de Nicolas Flamel, traduit de latin

franais par P. Arnauld, sieur de la Chevalerie, gentilhomme poictevin

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


tuteurs et mineurs,

deux

un

florins,

point en papier

ment

il

il

me tomba

entre les mains, pour

dor fort vieux

livre

et

les autres,

(comme

de dlies et corces

somme

la

beaucoup large

ou en parchemin, comme sont

tait fait

175

me

il

il

de

n'estait

mais seule-

semblait) de

tendres arbrisseaux. Sa couverture estait de cuivre bien dli, toute

grave de lettres ou ligures estranges, et quant


pouvaient bien

les

esti

moy

je croy qu'el-

e des caractres grecs ou d'autre semblable

langue ancienne. Tant y a que je ne

les savais

pas lire, et que je scav

bien qu'elles n'estaient point notes ny lettres latines ou gauloises,


car nous y entendons un peu. Quant au dedans, ses feuilles d'escoree
estaient graves et d'une trs-grande industrie,

pointe de

en

fer,

eserites avec

belles et trs-nettes lettres latines colores.

tenait trois fois sept fueillets, car iceux estaient ainsi

du

fueillct, le

septime desquels

lieu

de laquelle

sans

il

y avait peint

estait tousiours

une verge

une
con-

Il

compts au haut

sans escriture, au

et des serpents s'engloutis-

au second septime, une croix o un serpent

estait crucifi

au dernier septime estaient peints des dserts, au milieu desquels


coulaient plusieurs belles fontaines, dont sortaient plusieurs serpents

qui couraient par cy et par


crit

en

lettres

l.

Au premier

grosses capitales dores

des fueillets

Abraham le

il

y avait es-

Juif,

prince

PRESTRE, LVITE, ASTROLOGUE ET PHILOSOPHE, A LA GENT DES JuiFS, PAR


l'ire de

Dieu disperse aux Gaules, salut. D.

I.

Aprs

cela,

estait

il

remply de grandes excrations et maldictions (avec ce mot Maranatha, qui y estait souvent rpt), contre toute personne qui y jetteyeux sur iceluy, s'il n'estait Sacrificateur ou Scribe.

rait les

Puisque
ce

livre,

les sacrificateurs

l'innocence et
ft scribe.

rible

le

pouvaient ouvrir

droit d'y jeter les yeux,

point sacrificateur, ce qui et rpugn

car, s'il n'tait

ne

et les scribes

Nicolas Flamel avait

la

bont de son me, on ne peut nier qu'il

Ce qui

l'arrtait, ce n'tait

donc point

le

ter-

Maranatlia, mais bien l'impntrable obscurit du

texte. Tout ce qu'il y comprenait


c'est que l'art de la
transmutation mtallique que l'auteur rvlait aux gens de
,

sa nation,

comme moyen

de payer

les tributs

romains, se trouvait contenu au troisime


le

premier

feuillet tait

nous avons

cit,

et le

aux empereurs

feuillet.

rempli tout entier par

le

En

effet,

titre

que

second ne contenait que des remon-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

176

trances et des consolations

dans

cette partie

du

trouvait explique dans

des vases employer

aux

malheureux. Mais,

Isralites

livre, l'excution

du grand uvre

un langage ordinaire avec

se

le dessin

des couleurs qui devaient

et l'indication

apparatre. Seulement, l'ouvrage ne disait rien sur la nature

de

la

matire essentielle, c'est--dire sur ce que nous avons

appel ailleurs

La
et

clef

le

premier agent de

de ce mystre

cinquime

tait

feuillets, tout

la pierre philosophale

contenue dans

quatrime

les

remplis de belles figures enlu-

mines, mais sans aucun texte

crit.

Ces figures reprsen-

taient intelligiblement, nous ditFlamel, la composition

premier agent; mais, ajoute- t-il,

comprendre, tre

fort

avanc dans

il

du

aurait fallu, pour les

la cabale

des Juifs

et

avoir

bien tudi les crits des philosophes hermtiques.


Voici quelles taient, d'aprs Nicolas Flamel, ces impor-

du

tantes figures

livre

d'Abraham.

La premire figure du quatrime

homme

jeune

feuillet reprsentait

caduce, autour duquel s'entortillaient deux serpents,


il

une salade (un casque) qui

frappait sur

tte; ce

homme

jeune

logie.

Contre

dues,

un grand

vieillard portant sur sa tte

comme la

feuillet reprsentait,

belle fleur

dont

la

mytho-

courant et volant, bs ailes ten-

une horloge

mort; terrible

voulait trancher les pieds Mercure.

mme

et

lui couvrait la

ressemblait au Mercure de

lui s'avanait,

dans ses mains Une faux


il

un

avec des ailes aux pieds, tenant en main un

et

et furieux,

Une autre

figure

du

au sommet d'une montagne, une

rudement branle par

l'aquilon.

Elle avait le

pied bleu, les fleurs blanches et rouges, les feuilles reluisantes

comme

de

l'or

l'entour de cette fleur les dragons et

griffons aquiloniens faisaient leur nid et

Au cinquime
lieu duquel un
creux

leur

feuillet,

demeure.

on voyait un beau jardin, au mi-

rosier fleuri

un chne
une fontaine d'eau trs-

s'appuyait contre

pied bouillonnait

"blanche, qui allait ensuite se prcipiter dans des abmes.

Avant de disparatre

ainsi, ces

ondes avaient pass entre

les

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

mains d'une

infinit

de

cherchant, mais qui, tant aveugles, ne

la

point, except quelques-uns d'entre

poids.

Au

revers

177

peuples, nui fouillaient la terre en

du mme

feuillet,

la

reconnaissaient

eux qui cemidraient

on trouvait un

le

roi qui,

arm d'un coutelas, faisait tuer en sa prsence, par des solune multitude de petits enfants dont les mres pleuraient aux pieds des impitoyables excuteurs. Recueilli par

dats,

d'autres soldats, le sang de ces enfants tait plac dans

grand vaisseau o venaient se baigner

un

la fois le soleil et la

lune.

On ne

peut savoir ce qui

tait

livre d' Abraham le Juif. Nicolas

termes

contenu dans

motifs de son silence cet gard

les

Je ne reprsenteray point, nous

reste

le

du

Flamel nous donne en ces

dit-il,

ce qui estait escrit en beau

et trs-intelligible latin en tous les autres feuillets escrits, car Dieu

me

punirait

celuy

d'autant que je commettrais plus de mchancets que

(comme on

dit)

qui dsirait que tous les

n'eussent qu'une teste, et qu'il

Une

fois

la

hommes du monde

pt couper d'un seul coup.

en possession de ce livre prcieux, Flamel passa

les

jours et

et,

bien qu'il n'y pt rien entendre,

les nuits l'tudier

il

le

cachait tous les yeux,


il

n'en

tait

pas moins

jaloux de sa possession. Seulement, dans sa tendresse inquite, sa

femme bien-aime

s'alarmait de le voir triste et

de l'entendre souvent soupirer dans

la

solitude. Devant la

douce insistance des pressantes questions de Pernelle,


put se dfendre de lui confier son secret. Elle
lement,

et si

dans

cette occasion elle

ne

lui

le

fut

il

ne

garda fid-

d'aucun se-

cours, contrainte de partager son admiration strile pour ces


belles figures auxquelles elle

ne comprenait rien

cura du moins son mari

la

consolation d'en parler en tte

tte avec ravissement, et

de chercher ensemble

d'en dcouvrir

le

qu'il

elle

les

pro-

moyens

sens cach.

Cette situation d'esprit tait d'autant

Flamel,

plus pnible pour

croyait lire trs-clairement dans les premiers

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

178

mettre en pratique,

feuillets toutes les oprations

se voyait arrt

que par son ignorance sur

mire. Ce

savait le moins,

pas

du

qu'il"

tout, c'tait

de sa vision

la

ou plutt ce

ne

et

matire pre-

qu'il

ne savait

son commencement. Le secours de l'ange


propos

serait ici arriv fort

vention surnaturelle,

si

mais

cette inter-

formellement annonce, manqua

toujours notre alchimiste, qui l'et cependant bien mrite,

car

Eu

il

homme

tait

de bien

homme

et

de

foi.

l'absence de l'ange dont les promesses ne semblent lui

avoir inspir qu'une confiance mdiocre, Nicolas Flamel s'adressa directement Dieu. Cette invocation l'autorit di-

vine pour

succs de son uvre ne

le

traordinaire,

si

point

paratra

l'on se rappelle qu' cette

ex-

poque beaucoup

de savants docteurs et de pieux vques s'occupaient de recherches alchimiques sans scrupule de conscience, et que

Flamel

les

poursuivait avec

Voici donc la belle prire


et qu'il aurait

cabalistiques

faite poiy*

du

livre

un

que

esprit

exempt de

cupidit.

l'on prte Nicolas Flamel,

obtenir l'intelligence des figures

d'Abraham

Dieu tout-puissant, temel, pre de

la

lumire, de qui viennent

tous les biens et tous les dons parfaits, j'implore votre misricorde
infinie

laissez-moi connatre votre ternelle sagesse

environne votre trne, qui a cr et


Daignez

me

l'envoyer du

ciel

fait,

c'est celle qui

qui conduit et conserve tout.

votre sanctuaire, et

gloire, afin qu'elle soit et qu'elle travaille

en moi

du tronc de votre

car c'est elle qui est

matresse de tous les arts clestes et oceultes, qui possde


et l'intelligence

toutes

la

mes uvres que, par son


;

esprit, j'aie la vritable intelligence

que je procde infailliblement dans

l'art

noble auquel je

me suis

sacr, dans la recherche de la miraculeuse pierre des sages,

avez cache au

Que

ce grand

uvre que

je le poursuive et l'achve

j'en jouisse

toujours.

Je vous

le

j'ai faire

con-

que vous

monde, mais que vous avez coutume au moins de

couvrir vos lus.

commence,

science

de toutes choses. Faites qu'elle m'accompagne dans

d-

ici-bas, je le

heureusement ; que, content,

demande par Jsus-Christ

la

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

U<>

pierre cleste, angulaire, miraculeuse et l'onde de toute ternit, qui

commande

et

rgne avec vous 1 .

Cette prire

ne fut point d'abord exauce

cependant

Flamel ne se rebuta pas. Peut-tre pensa-t-il que sa de-

mande

tait tmraire, et

mme aux

que,

lus qu'il daigne

dons extraordi-

favoriser de son secours, Dieu n'accorde des


-

naircs qu'au prix

du

travail

du temps.

et

donc

se remit

Il

travailler avec ardeur.

Le peu de succs que Nicolas Flamel


res recherches, lui

fit

retira

comprendre que

de ses premi-

ses seules lumires

seraient insuffisantes pour pntrer le secret de la science

hermtique.

Il

prit

donc

la

rsolution d'invoquer

de quelques personnages plus clairs que


le

plus apparent de sa maison,

mme qu'il

il

le

savoir

Dans

le lieu

exposa, non point

le livre

voulait toujours drober tous les yeux, mais

une copie, fidlement excute par


figures. Plusieurs

eurent le

lui.

loisir

de

de ses principales

lui,

grands clercs, qui frquentaient son


les

admirer tout leur

ne put russir en dchiffrer

aise,

le sens. Et,

logis,

mais personne

comme

est

il

d'u-

sage de se montrer sceptique et railleur l'endroit des choses

que Ton ne comprend pas ou qu'on ignore, lorsque Flamel


dclarait

que

philosophalc,

ces figures enseignaient le secret de la pierre

chacun

se

moquait du bonhomme

et

de sa

pierre bnite.
l\

se rencontra cependant

en mdecine, ayant

nom

parmi

les visiteurs

un

matre Anseaulme, qui prit

licenci
la

chose

au srieux. Grand amateur d'alchimie, matre Anseaulme


bien

avait

envie

de connatre

le

livre

du

Juif,

et

il

en

cota Flamel beaucoup de protestations et de mensonges

pour

lui

persuader

qu'il

ne

l'avait pas.

copie qu'il avait sous les yeux,

la

Raisonnant donc sur

le licenci

donna

l'explica-

tion suivante des figures cabalistiques.

'

t.

Hydrolicus sophicus, seu aquarium tapientium. Theat. chim. Mangeti,

II, p.

557.

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LALCU1M1E ET LES ALCHIMISTES.

180

D'aprs matre Anseaulme,


le

Temps, qui dvore

<r

pierre; aprs quoi


plus.

du

cette explication tait ct

vritable sujet des figures,

comme

que pour dmontrer

le livre,

il

tait dit

comme un

second agent.

Il

express-

et enseigner le pre-

mier agent, matre Anseaulme rpondait que


six ans tait

crits signi-

pour parfaire

Flamel se permettait d'objecter que

lesquelles n'avaient t peintes,

ment dans

six ans

tourner l'horloge et ne cuire

fallait

il

comme

Et,

premire figure reprsentait

employer l'espace de

fiaient qu'il fallait


la

la

tout, et les six feuillets

cette action de

ajoutait qu'au sur-

plus, le premier agent tait vritablement figur aussi par


l'eau blanche et pesante (sans doute le vif argent),

ne pouvait

fixer,

-dire ter

un sang

auquel on ne pouvait couper

la volatilit

que par

cette

trs-pur de jeunes enfants

vif argent, se

combinant avec

longue dcoction dans


que, dans ce sang,

le

l'or et l'argent, se convertissait

premirement avec eux en une herbe semblable


tait peinte, puis aprs,

que Ton

les pieds, c'est-

celle qui

par corruption, en serpents, lesquels,

enfin, tant parfaitement desschs et cuits par le feu, se

rduisaient en une poudre d'or qui serait

demande quel

Si l'on

la pierre.

fut le succs des travaux entrepris

sur cette explication triomphante, nous avons

que Flamel

s'en est

donn

du

licenci

Anseaulme

sagacit

un

le

certificat

lui-mme pour immortaliser

la

Gela fut cause, nous dit-il, que durant le long espace de vingt-

ans, je

mchant

fis

mille brouilleries, non toutefois avec le sang, ce qui est

et vilain

car je trouvai dans

phes appelaient sang,


cipalement dans

l'esprit

le soleil, la

mon

livre

que

les philoso-

minral qui est dans les mtaux, prin-

lune et Mercure, l'assemblage desquels

je tendais toujours.

Ainsi Nicolas Flamel employa plus de vingt ans vrifier

par ses recherches


ci. Si

un

tel

les

commentaires hermtiques du licen-

chercheur ne trouve rien, on

n'a, certes, au*

cun reproche lui adresser. Bien qu'entrepris en vue d'une


uvre chimrique, un travail excut avec une telle con-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


stance, nous semble aussi digne d'intrt

peut produire
notre poque.

patience et

la

Comme

181

que tout ce que

gnie dans les sciences de

le

temps anciens,

l'alchimiste des

savant de nos jours se consacre

la

le

poursuite passionne

d'une ide; on qualifie cette ide de chimre tant qu'elle

comme un premier

u'a pas t ralise, c'est

agent dont

le

gnie devine l'existence sans pouvoir la dmontrer, un principe qui rgne dj, mais pour lui seul, et dont l'obscure

aperception

fait,

pendant de longs jours

gues nuits l'occupation


,

On ne

et le

et

pendant de lon-

tourment de sa pense.

peut attendre trop longtemps une bonne inspiration,

pourvu qu'enfin

Celle qui se

elle arrive.

prsenta, aprs

vingt ans de travaux, l'esprit de notre alchimiste, tait aussi

heureuse que naturelle. Rflchissant sur l'origine de son


Nicolas Flamel s'avisa' qu'il devait en demander

livre,

membre

sens quelque

expliquer un

juif,

il

est

de

le

nation d'Abraham, car, pour

la

bon de prendre un autre

juif. Mais,

dans toutes ses entreprises, notre pieux personnage ne perdait


jamais de vue
div ine.

Il

le

secours qu'il pouvait tirer de

rsolut donc de faire

la

puissance

un vu de plerinage

Dieu

Monsieur Saint Jacques de Galice, afin d'obtenir la fa-

et

veur de dcouvrir dans

les

synagogues d'Espagne quelque

docte juif capable de lui donner la vritable interprtation

des ligures mystrieuses dont

il

poursuivait en vain la signi-

lication cache.

Muni

Voil donc notre adepte en route pour l'Espagne.

du consentement de Pernclle,

du

plerin,

comme

il

des

monde,
ne

il

peintures

porte le bourdon et l'habit

convient celui qui voyage pour

complissement d'un vu.


trait

il

Il

n'a pas oubli d'emporter

du fameux

livre

tat si dcisif

pour

fit

ex-

que, pour rien au

ne voudrait ni montrer ni dplacer.

378 que Flamel

l'ac-

un

C'est

en Tan-

ce voyage qui devait tre d'un rsul-

sa destine.

Son vu accompli avec toute

la

dvotion ncessaire,

cl

Monsieur Saint Jacques dment dsintress, notre alchi10

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182

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

miste put s'occuper librement de l'affaire qui l'attirait en

Kspagne. Mais, en dpit de

la protection

de Saint Jacques,

il

ne trouvait pas sans doute l'homme qu'il cherchait, car son


sjour dans ces contres se prolongea prs d'un an.
il

s'acheminait vers

le

Comme

Nprd, afin de rentrer en France,

traversa la ville de Lon, o

il

il

rencontre d'un mar-

la

fit

chand de Boulogne, qui avait pour ami un mdecin juif de


nation,

mais converti au christianisme. Sur renonciation de

ces qualits, Nicolas

avec

le

donne,

mdecin
tait

Flamel s'empressa de

juif.

un

cahaliste

sciences sublimes.

lier

Matre Canches, c'est le

A peine

consomm,

connaissance

nom

trs-vers

eut-il jet les

yeux sur

qu'il lui

dans

les

l'extrait

des figures conserv par Flamel, que, ravi d'tonnement et

de

joie,

il

demanda

l'adepte

s'il

avait connaissance

du

qui les contenait. Matre Canches s'exprimait en latin

mel

lui

rpondit dans la

mme langue qu'il

livre
:

Fla-

pourrait donner

de bonnes nouvelles de ce livre celui qui parviendrait


en expliquer

les figures.

Sur

cela, et sans plus

lui

de discours,

matre Canches se mit aussitt donner l'explication de tous


ces

emblmes de manire

ne laisser

aucun doute son

in-

terlocuteur sur l'exactitude de son interprtation.

Le cur de Flamel battait avec violence pendant qu'il coutait le

merveilleux commentaire depuis

Mais,

si

celle

du

grande que
juif.

En

si

longtemps attendu.

fut sa joie, elle tait encore loin d'galer

effet, si l'alchimiste

parvenu au but suprme de

pouvait se croire enfin

ses longs et

douloureux travaux,

ce premier agent, cette pierre philosophale qui renfer-

mait tant de vertus naturelles


matre Canches se voyait sur
tre tous les livres,

et

de miraculeuse puissance,

la trace

d'un

livre

prcieux en-

unique, introuvable, uvre perdue de

l'un des princes de la cabale, et dont le litre, la seule chose

que

l'on

tait rest
la

en connt depuis un grand nombre de

en vnration parmi

les

sicles,

plus savants docteurs de

nation d'Abraham.

On devine que Flamel n'prouva

pas grande rsistance

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


isralite

livre.

France. Mais

que

tait crit

il

mme

le texte

mirent donc ensemble en route pour

se

Ils

185

do raccompagner

pour complter son explication sur

Paris

du

mdecin

proposa au

lorsqu'il

pauvre

le

prouvant

juif,

la

le

sort de l'antique fondateur de sa religion, ne pourrait entrer

dans

la terre

nes de Taris,

ne cessa de

lui

promise. Arriv Orlans, peu de jour-

tomba malade,

il

malgr tous

et,

prodiguer son ami,

les soins

que

expira entre ses bras

il

aprs sept jours de maladie. Flamel lui rendit pieusement


derniers devoirs.

les

Au mieux que

je peus,

Car

mourut bon

il

dit-il,

Saincte-Croix, Orlans,

il

je le

fis

enterrer

chrtien. Et certes,

si

je ne suis

ompesch par

mort, je donneray cette glise quelques rentes pour

me

son

tous les jours quelques messes.

De retour
trois

du

juif.

les instructions

Au bout de

faire dire

la

pour

Flamel fut encore oblig de travailler

Paris,

ans sur

en l'glise

repose encore. Dieu ayo son me.

incompltes qu'il avait reues

ce temps,

il

toucha au but si ardemment

dsir; et avec l'aide de Pernelle, qui prenait part toutes


ses oprations,

il

composa enfin

Finalement, nous

reconnus aussitt par

ment le magistre

mon

suivant aprs

dit-il,
la

la

sublime pierre des sages.

jetrouvay ce que

je dsirois, ce

que je

senteur forte. Ayant cela, j'accomplis ais-

sachant

aussi,

la

prparation des premiers agens,

livre la lettre, je n'eusse

pu

faillir,

encore que je

Tousse voulu.

Donc,

la

premire

fois

que je

fis la

projection, ce fut sur

du Mer-

cure, dont j'en convertis une demi-livre ou environ, en pur argent,

meilleur que celuy de

par plusieurs

en

ma

fois.

Ce

comme

j'ay essay et faict essayer

17 janvier,

un lundy, environ midy,

minire,

la

fust le

maison, prsente Pernelle siule, Tan de

main lignage mil

vant toujours de mot

la restitution

de l'hu-

cent quatre-vingt-deux. Et puis aprs, en sui-

trois

mot mon

livre,

je

la fis

avec

la

pierre rouge,

sur semblable quantit de Mercure, en prsence encore de Pernelle,


seule en
la

mme

la

mme maison

le

vingt-cinquime jour d'avril suivant de

anne, sur les cinq heures du

soir,

que

je

transmuay vrita-

blement en quasi autant de pur or, meilleur trs-certainement que l'or

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

184

commun,

plus doux et plus ployable. Je peux le dire avec vrit. Je

l'ay

parfaicte trois fois avec l'ayde de Pernelle, qui l'entendait aussi bien

que moy, pour m'avoir ayd aux oprations,

et sans doute, si elle et

voulu entreprendre de la parfaire seule, elle en serait venue bout.

Quand on

mme

a lu ce procs- verbal,

lui-

de son propre succs, on n'est pas trs-avanc dans

connaissance du procd qui

la

que Flamel dresse

pierre philosophale.

accomplir

lui servit

Pour comprendre,

il

manque au

la

lec-

teur ce qui manquait Flamel lui-mme avant son voyage

en Espagne. On pourrait
matre Anseaulme

agent?

Nous avons

lui dire,

quel

Mais

lu avec

une

comme
est

il

donc

son

du tableau qui

trait, et

la

les diverses

de frontispice

sert

nous pouvons affirmer que

en vain l'explication du secret de

y chercherait

l'on

science hermtique. Ce

qui n'empche pas notre adepte, imitant en cela


ses confrres,

de s'applaudir de

ses rvlations

touchant

le

premier

attention scrupuleuse les

neuf chapitres o l'auteur reprend une une


figures hiroglyphiques

disait alors
le

la

mystre du grand uvre

Et vraiment, dit- il, en s'adressant au lecteur dont

reste de

le

de

la sincrit et

il

clart de
:

vient d'em-

brouiller l'esprit en parlant de siccitet d'humidit, tfalbification et

de rubification, de laict virginal solaire et de mercure citrin


rouge, iVuf philosophique et de poulet,
ici

un secret que tu trouveras bien rarement

et

vraiment je

eserit

aussi je

te dis

ne

suis

point envieux. Pleust Dieu que chacun sceut faire de l'or sa volont, afin

que Ton vescut menant

paistre ses

gras troupeaux, sans

usure et procs, l'imitation des saincts patriarches, usans seule-

ment, comme

les

'pour laquelle avoir

premiers pres, de permutation de chose chose,


il

faudrait travailler aussi bien que maintenant.

Quelle que soit l'opinion laquelle on

nement remarquable de
certain

que

partir

de l'poque que

tions. Les

sa fortune se

la

vie

s'ai'rte

sur cet v-

de notre alchimiste,

il

est

montra prodigieusement multiplie


l'on fixe

comme

celle

de ses projec-

deux poux, dj gs, sans enfants etsans esprance

d'en avoir, voulurent reconnatre les grces que

leur

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

avait accordes, et rsolurent de consacrer leurs richesses

des uvres de bienfaisance et de misricorde. D'abord, leur


petite

maison de

la

rue Marivaux devient un

ouvert aux veuves et aux orphelins dans

lieu d'asile

dtresse. Les

la

deux poux prodiguent des secours aux pauvres,

ils

fondent

des hpitaux, btissent ou rparent des cimetires, font relever le portail de Sainte-Genevive-des-Ardents, et dotent

rtablissement des Quinze-Vingts, qui, en mmoire de ce


venaient chaque anne, l'glise Saint-Jacques-la-Bou-

fait,

cherie, prier pour leurs bienfaiteurs,

et ont

qu'en 1789 ce pieux plerinage. Flamel

et

continu jus-

Pernelle accordent

encore des dotations un grand nombre d'glises, mais particulirement celle de Saint-Jacques-la-Boucherie.

trouv dans les archives de cette paroisse, outre

On

testament

le

de Nicolas Flamel, plus de quarante actes qui tmoignent


des dons considrables qu'il avait
Nicolas Flamel

numre dans

faits cette glise.

les

termes suivants

vers tmoignages de sa pieuse libralit

En Tan mil quatre cent treize,

le

trespas de

ma

ma

vie, elle et

fidelle

moy

les di-

nousdit-il, sur la fin de Tan, aprs

compagne, que je regretterai tous

les jours

de

avions dj fond et rente quatorze hpitaux en

cette ville de Paris, basti tout

de neuf

trois

chapelles, dcor de

grands dons et de bonnes rentes sept glises, avec plusieurs rparations

en leurs cimetires, outre ce que nous avions

qui n'est gures moins que ce que nous avons faict

cette liste des fondations

de Flamel,

il

faict

Boulogne,

ici.

faut ajouter ses

constructions au charnier des Innocents qui retraaient par


leur dcoration symbolique les
la

emblmes de

l'art

qui, selon

tradition, fut l'origine de sa fortune.

Cdant, en cela,

sculpter sur les divers

la

faiblesse

humaine, Flamel

monuments dus

fit

sa libralit, son

image accompagne d'un cusson o se voyait une main


tenant unecritoire en forme d'armoiries.

On trouvait une de

ces statues Sainte-Genevive-des-Ardents, sous le portail


qu'il

fit

construire; on en trouvait

deux

Saint-Jacques-la16.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

180

Boucherie, savoir
crivains, et

une sur

de sa maison; une au

le pilier

charnier des Innocents, dont

du

porte de l'glise, rue des

la petite

une autre sur

il

avait

ct de la rue de la Lingerie;

il

fait

une des arcades

btir

y en avait encore une

l'ancienne glise de l'hpital Saint-Gervais, petite chapelle

que Flamel
sur

la

avait fait lever rue de la Tixeranderie, et

faade d'une belle maison qu'il

fit

deux

construire dans

la

rue de Montmorency.

Flamel

tait

presque toujours reprsent, sur ces petites

genoux et les mains jointes.

statues,

On

le voyait

Sainte-

Genevive-des-Ardents, dit l'abb Villain, avec une robe

longue,

le

longue et pendant

quelle tait attache l'critoire, signe de

l'crivain se faisait

Dans
trit,

On

un manteau long

sur l'paule droite,

et retrouss

chaperon demi abattu autour du


trs- bas

honneur.

cette galerie, leve

col,

avec la cornette

avec cela une ceinture,


la

la-

profession dont

en vue des souvenirs de

la

pos-

Flamel n'avait pas oubli l'image de sa chre Pernelle.

la voyait

reprsente avec son mari, sur le fronton de

genoux aux pieds de

saint

genoux aux pieds de

saint

l'arcade des charniers. Elle tait


Pierre, tandis

que Flamel

tait

Paul; au milieu se tenait

la

Vierge portant l'Enfant Jsus.

Au-dessous se trouvait une corniche charge de tableaux de


sculpture reprsentant

femme y
les

le

figuraient encore.

deux sur

les

jugement dernier;

On

les voyait

le

mari

et la

encore partout tous

vitraux ou sur la faade des difices tenant

du charnier
du chiffre de

leur place dans diverses allgories. Sur l'arcade

des Innocents, on
Nicolas Flamel;

Les voici

tels

lisait

des vers au-dessous

taient sans doute de sa composition.

ils

qu'on put
Hlas!

les dchiffrer

en

homme

et

femme

Nous en souvienne
I

760

mourir convient

Sans remde
Hlas

mourir convient

Le corps

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


Dmain peut-tre dampns

faute

Mourir convient,

homme

et

femme.

Toutes ces constructions, que

le

temps n'a pas encore en-

Sans remde

tirement dtruites, tous ces bienfaits dont

la

mmoire

vit

encore, toutes ces libralits du pieux Flamel, quelque arith-

mtique dont on se serve pour

les

diminuer

et les rduire,

supposent toujours de trs-grandes richesses. Essayons d'en


rechercher

la vritable origine.

Un jeune

savant de

cole des Chartes, M. Auguste Valet,

qui s'est livr de curieuses recherches sur lesujetdont nous

nous occupons, termine son


cieuse
<r

En

gnral,

travail par cette rflexion judi-

une

partout o vous voyez

dit-il,

l-

gende, quelque errone, quelque amplifie quelle soit, vous

ff

pouvez tre sr, en

trouverez une histoire.

allant

au fond des choses, que vous y


Ajoutons que,

s'il

en

tait

autre-

du domaine des faits positifstous les


vnements qui ne sont pas attribus aux princes et aux seigneurs, aux gnraux et aux ministres, c'est--dire aux
ment,

il

faudrait rejeter

hommes qui,

dans leur

sicle, exeraient

de grandes charges

publiques. L'histoire proprement dite n'accorde son attention


et ses

honneurs qu'

de personnages

cette classe

quant

la

modeste existence de ceux qui n'occuprent aucun rang dans


l'tat, elle

mmoires
sont,

ou

ne nous

est transmise

la tradition,

par des

ou des biographies qui

qui, avec le temps, deviennent des lgendes. Parce

que l'on se

dfie des dtails trangers dont la tradition a charg

leur histoire, ou de

la fausse

va-t-on dclarer que ces


est

que par

particuliers, par des notices

chronologie qui les obscurcit,

hommes

n'ont rien

et

fait,

que tout

controuv dans les ouvrages crits sur leur compte,

comme

dans ceux qu'on leur attribue? Va-t-on prononcer enfin que


leur existence
la

mme

est

problmatique? Telle

consquence extrme laquelle on

critique o

le

est

cependant

serait conduit par

scepticisme l'emporterait trop sur

le

une

discerne-

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L ALCUIMIE ET LES ALCHIMISTES.

188

ment. C'est dans

une
la

question

cette ide

un

examen

rapide

controverse de la source des richesses

si

clbre crivain de

On

qu'une lgende cache toujours

que nous allons soumettre

histoire,

la

du

rue de Marivaux.

se trouve, en ce qui concerne la fortune de Flamel, en

deux opinions qui s'excluent l'une

prsence de

l'autre,

bien qu'on les rencontre runies chez les critiques, qui,

l'exemple de l'abb Villain et de Gabriel Naud, se sont appliqus dcouvrir l'origine de l'opulence de Flamel. Dans
la

ou bien on

crainte d'accorder trop de foi la lgende,

essaye de dpouiller Flamel de sa qualit de philosophe her-

mtique, ou bien Ton conteste ses richesses, c'est--dire

qu'on
le

les

amoindrit au point de leur ter

proportions

les

et

caractre d'une fortune. C'est cette dernire opinion sur

laquelle l'abb Villain a le plus insist dans son Histoire cri-

tique de Nicolas Flamel. Les petites raisons, les petits chiffres

plume pour amoindrir l'importance des

se pressent sous sa

dotations des

que

deux poux
de

le portail

l'glise

l'abb Villain a lu quelque part

Sainte-Genevive-des-Ardents,

construction duquel Flamel participa, fut fait des

de plusieurs

*.

cette poque, la toise

murs, en y comprenant tous


vingt-quatre sous.

1399

qu'en

les

11

les

rsulte

de construction de

matriaux, ne cotait que

du testament de

point,

si,

du quatorzime

de l'argent ne

s'tait

considrable pour

mdiocre pour

un

fait

c'est

la

sicle

bonne

la

au dernier

au dix-huitime,

la

pas tellement dprcie, qu'une

valeur

somme,

un bourgeois du temps de Flamel,

les lecteurs

de l'abb Villain.

11

ft

est toutefois

qui dtruit compltement cette objection du critique,


date qu'il cite

ne 1399, en

faudrait cependant se demander, quant

il

Pernelle,

deux poux n'avaient qu'environ quatre

mille trois cents et quelques livres de revenu.

heure;

la

aumnes

effet, les

du testament de

Pernelle.

dotations, les rentes

En

l'an-

aux hpitaux

et

Histoire critique de Xieolas Flamel, Paris, 1761.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


glises se trouvaient faites, les

accomplies; toutes

constructions, tant Boulogne qu'

les

aux

Paris, s'taient leves

douze ou
il

frais

du

libral crivain, sauf le

de Sainte-Genevive-des-Ardents

portail

181

uvres de misricorde taient

treize ans plus

tard, aprs la

et

une arche que,

mort de

Pernelle,

ajouter au charnier des Innocents. Si, en 1399,

fit

restait

peu de fortune aux deux poux,

par

c'est

la

toute simple qu'ils avaient prodigieusement dpens. Ce

que l'abb

trait,

Villain oublie de signaler, avait cependant son

importance dans

question.

la

moyen

Mais par quel


tant

il

raison

Nicolas Flamel avait-il

pu subvenir

de dpenses?

C'est ici

que

la

critique a besoin de tirer parti de l'opinion

contraire sur les richesses de Flamel.


qu'elles ont

tre considrables;

jeter leur origine hermtique,


illicite et

mme

On

veut bien convenir

mais aussitt,

et

pour re-

on leur cherche une source

criminelle. Flamel, dit, aprs d'autres cri-

vains, M. le docteur Hoefer, dans son Histoire de la chimie,

Flamel a

fait l'usure,

il

a prt

la petite

semaine

trouv en rapport avec un grand nombre de

bablement,

il

se sera enrichi

en 'attribuant

il

s'est

juifs, et,

pro-

dpts que

les

ceux-ci lui confirent aux temps de leur perscution. Or,

non-seulement ces imputations sont entirement dnues de


preuves, mais encore tout ce que l'on connat historique-

ment du caractre et des actes de Flamel, concourt


mmoire d'une telle accusation.
Nous sommes, certes, fort loign de penser que

laver

sa

le

bon-

homme

Flamel

nous

croyons d'autant moins, que nous trouvons chez

le

ait

jamais dcouvert

toutes lesqualitsettous les

la

pierre philosophale;

moyens qui rendent

la

lui

pierre phi-

losophale superflue pour l'acquisition de grandes richesses.

Que Y o

se -rappelle l'honnte et solide position

Flamel occupait dj bien avant l'poque o, selon


il
il

fit

que Nicolas
la

lgende,

sa premire projection. L'art de l'crivain, dans lequel

tait pass matre

avait l'importance et tenait la place

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

190

de l'imprimerie avant que

mme

qu'en

temps Flamel

celle-ci

l'Universit, autre profession

dans laquelle

lement. Si l'on ne peut contester qu'il y

ment,

et qu'il

ait

On

ft invente.

a vu

de

tait libraire, et libraire-jur


il

prosprait ga-

eu ancienne-

ait

encore aujourd'hui, tant dans

la librairie

que dans l'imprimerie, plusieurs maisons millionnaires,


quelle difficult trouvera-t-on admettre que, runissant les

deux

industries, la

maison des poux Flamel se

un mme degr de fortune pour

le

Tout en s'occupant, l'exemple de

temps o
ses

soit leve

ils

ont vcu?

contemporains, de

la

culture (Tun art chimrique, Nicolas Flamel ne ngligeait


point pour cela les travaux d'un produit plus assur, et cette

choppe de Saint-Jacques-la-Boucherie, qui n'est

petite

louer qu'aprs sa mort, peut

que

le

mme

passer pour

une preuve

prudent crivain public n'avait jamais renonc son

mtier. Ainsi, moins qu'il n'y

ait parti pris

de

le traiter

en

coupable, on ne doit point chercher son opulence une autre

source que cette longue carrire de travaux

dans

le

cours de laquelle un

lui, aid

homme

et d'affaires,

habile et actif

du concours d'une femme entendue

comme

et vigilante, a

pu chaque anne raliser des bnfices considrables qu'aucune grande charge domestique ne venait entamer. Dans
maison, point d'enfants lever

cette

habitudes d'ordre qui rendent

fructueux en
oit

lui

le

pourv oir

de plus

des

mnageant l'impulsion croissante qu'il

une

re-

rit, soit

que

ces habitudes fussent conformes


l les

aux gots de

haines jalouses

dangereuses auxquelles taient alors en butte

geois

Tu

que
fait,

la

que

tait

les

bour-

fortune levait trop au-dessus de leur caste.


l'histoire

nous

que, dj de son vivant,

Flamel

simplicit de vie qui allait jusqu' l'aust-

Flamel, soit qu'il voult conjurer par

fois

en plus

de ses propres produits soigneusement conomiss

ajoutez enfin

et

et

travail

une chose notoire,

a conserv,
la

et

prouve tout

la

fortune extraordinaire de

qu'en

mme

temps l'hon-

nte crivain avait gard au milieu de ses richesses

une mo-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS,

loi

dration plus extraordinaire encore que sa fortune. Frapp

de tout ce que Ton racontait des richesses, des libralits

de Flamel,

Charles VI crut devoir envoyer chez lui un

le roi

matre des requtes pour s'assurer du

fait.

qui fut charg de cette mission, trouva

pauvrement dans

sa

modeste choppe,

dinaire de vaisselle de terre,


tisans. Cramoisi rendit

comme

compte au

Monsieur Cramoisi,

le

philosophe vivant

et se

le

roi

servant son or-

plus

humble des

ar-

des rsultats de son

enqute, et l'honnte artiste ne fut point inquit. L'usure,


cette imputation odieuse

ser sur la

que

telle simplicit

de

murs

ou nier compltement

de

l'on n'a pas craint

mmoire de Flamel, ne

et d'habitudes.

11

ritable,

comment un homme

l'histoire

Nicolas Flamel,

mme

religieux,

pe-

une

faut d'ailleurs

ou bien

l'existence d'un personnage,

nous

l'accepter avec les traits sous lesquels la tradition

prsente. Or,

faire

se concilie point avec

le re-

humain, cha-

ne conteste aucune de ces vertus

aurait-il

voulu s'enrichir par un moyen

que rprouvent galement la religion et la charit?


On prtend encore que Nicolas Flamel a pu s'enrichir en
s'appropriant les dpts ou les crances des juifs proscrits.

un court examen. Du vivant de

Cette opinion ncessite

mel,

du royaume, puis

rappels,

moyennant

date de la premire perscution,

finance. Or, en 154G,

Flamel

n'tait

garon de quinze ou seize ans. En 1354, date de


il

commenait peine son

blic, et
te

Fla-

les juifs furent perscuts trois fois, c'est--dire chasss

la

homme,

((

de leurs biens?

juifs, si

Ce hon-

Dufresnov, aurait-il t en Espagne

dit Lenglet

chercher des

pu*

petit tablissement d'crivain

personne ne parlait encore de sa fortune,

qu'un

seconde,

lui-mme

On

les avait vols et

pourrait ajouter que

trouver des juifs en Espagne,

c'est qu'il tait

mesure de leur rendre bon compte du mandat

si

dpouills

Flamel

au-

qu'ils lui

raient confi leur dpart de France. Mais tout .ee

que

pourrait avancer cet gard manquerait de preuves,


particulier, cette opinion

alla

sans doute en

l'on

et,

en

que Flamel aurait reu, comme

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ET LES ALCHIMISTES.

i; ALCHIMIE

une

sorte de banquier, la procuration

pour toucher leurs crances,

En

quelle on ne peut gure s arrter.

avant

le

des juifs proscrits

qu'une conjecture

n'est

effet,

voyage de Flamel en Espagne,

les juifs taient ren-

en France, o leur bannissement, leur rappel,

trs

firmation et

Du

reste,

troy

un

moyens

con-

financiers

gouvernements seuls dpouillaient

les

les juifs.

de prolongation en prolongation, on leur avait oc-

non interrompu de plus de

sjour

royaume, lorsque, en 1594, Charles VI

le

la

prolongation de leurs privilges, taient,

la

avec l'altration des monnaies, les grands

de l'poque

la-

bien longtemps

trente ans dans


les

en bannit

perptuit. Cette troisime perscution des juifs eut lieu,

du vivant de Flamel, mais


grand nombre de ses fondations.
vrit,

qu'en cette circonstance

il

politique.

En

les

une

il

aux

que toutes leurs crances du-

leur fallut ncessairement

juifs, reut

raient t accordes sur les

un agent ou

que Flamel, dont

connues devaient inspirer

d'eux

put s'enrichir beaucoup de toutes

on n'a rien

cet

les

important mandai,

remises qui lui au-

sommes recouvres par

ses soins,

objecter cette nouvelle conjecture, si ce n'est

son entire gratuit, car elle n'appartient pas


et elle n'est

la tradition

confirme par aucune induction historique.

Mais ce que nous voudrions dtruire et effacer dans tous


esprits, c'est le

Flamel se

'

et
et,

Or, pour oprer le recouvrement

et la solvabilit bien

toute confiance
et

purement religieux

sorte de banquier. Si l'on veut croire

la probit

honntement

L'ordonnance de

prcdemment por-

celles

caractre

c'est

rent leur tre payes 1

de ces crances,

faire

bannissant, elle ne les dpouillait pas,

ce qui le prouve bien,

un

pu

les juifs.

1504, diffrente en cela de toutes

la

un

faut convenir toutefois

Il

aurait

quelque gain considrable avec

tes contre eux, avait

elle est postrieure

soit

les

soupon, non pas gratuit, mais absurde, que

appropri

les

crances ou les dpts des juifs

Des Juifs en France, par M. Thophile llalley, in

8*,

1817.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


proscrits. Est-ce que,

dans ce

193

de nombreuses plaintes ne

cas,

se seraient pas leves contre lui? Et le dpositaire infidle,

avait

s'il

pu ne pas compter avec

sa conscience,

pas eu compter svrement avec


les VI,

qui n'avait prononc que

n'et point, sans doute,

laiss

un acte de

il

spoliation dont

la

bannissement des

juifs,

impuni chez un particulier

avait voulu s'abstenir lui-mme.

Les dernires annes de


cres

le

n'aurait-il

du roi? Char-

la justice

vie de Flamel furent consa-

la

composition de divers ouvrages hermtiques, au

moyen desquels

se flattait de rpandre

il

dans

public

le

l'o-

pinion, qui a d'ailleurs compltement prvalu, du haut degr

de ses connaissances dans


il

rdige, dit-on, pour

la

la

fois,

V Explication des

figures hiroglyphiques, livre qu'il compltera en

ne

mme de

son

Sommaire

dans

le

mort de Pernelle. En 1409,

la

du Roman de

composs

des Lavures. Arrtons-nous


vrage. Nous avons dj cit
nuscrit, qui dbute ainsi
la noble science

sous-titre

de tous

les

le

Tan

la Rose.

On ignore
le

Trait

instant sur ce dernier ou-

les

premires lignes de ce ma-

Cy commence

et le

la vraie pratique

qui continue par ce

et

prix que nul ne peut priser,

philosophes compos, et des livres des anciens


passage du manuscrit des Lavures,

etc. C'est ce

main de Flamel, qui

de

mer en abrg

les titres

composs par

ou publis sous son nom

lui

Htons-nous de

te

la

paru renfer-

ou dsignations des autres

livres

diverses poques.

dire, la plupart des ouvrages dont

nous

apocryphes; seulement on y
vrais concernant Flamel. Pour les

citer les litres sont

trouve beaucoup de

auteurs de ces

-415,

Dsir dsir et

crit tout entier

n'a pas

compose en vers

un

d'alkymie;

Le Dsir dsir

pris et tirs ,

venons de

il

philosophique, qui a t rimprim en 1755

troisime volume

en quelle anne ont

de

En 1599,

science hermtique.

premire

faits

livres, c'tait l

une condition du succs qui

tre plus nglige qu'elle

ne

l'est

dans divers m-

moires pseudonymes de notre poque, lesquels, remplis de


faits

irrcusables, ne pchent souvent

que par

l'authenticit.

17

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

que

C'est ainsi

Livre des figures hiroglyphiques est g-

le

nralement regard

comme

l'uvre propre du traducteur

P. Arnauld, car le latin, d'o


t

vu nulle

part.

une traduction
figures

il

prtend l'avoir traduit, n a

Cependant, quand on trouve dans ce livre

une

si fidle et

que Flamel

fit

laborieuse explication des

si

peindre ou sculpter sur

arche du charnier des Innocents,

comme absolument

sidrer

il

est

la

quatrime

impossible de

faux dans tout

con-

le

le reste, et

no-

tamment dans ce qu'il rapporte des travaux et de la vie intrieure des deux poux. L'ouvrage du P. Arnauld est sans
doute

la

paraphrase d'un manuscrit perdu de Nicolas Flamel.

Nicolas Flamel fut enterr dans l'glise Saint-Jacques-laliouclierie.

Il

ture, dont

il

avait,

sainte Vierge,

de son vivant, pay

les frais

de sa spul-

avait dsign la place devant le crucifix et la

douze

et o,

fois l'anne,

fonds son intention, tous

surplis, lui jeter de l'eau bnite.

aprs les services

prtres devaient aller,

les

Il

avait aussi d'avance

en

com-

pos et figur l'inscription qui devait tre place l'un des


piliers

au-dessus de sa tombe, et qui, selon sa

fut excute

comme

il

suit

Le Sauveur tait figur tenant


saint Pierre et saint Paul.

Feu Nicolas Flamel,

volont,

On

lisait

la

monde

boule du

entre

au-dessous de cette image:

jadis crivain, a laissic par

son testament,

l'uvre de cette glise, certaines rentes et maisons qu'il a acquestes


et achetes

de son vivant, pour faire certain service divin, et distribu-

tions d'argent

chacun an par aumne, touchant

les

Quinze-Vingts,

pour

Htel-Dieu, et autres glises et hpitaux de Paris* Soit pri

Trpasss.

les

Sur un rouleau tendu on

lisais ces

paroles

Domine DeuS, in tud misericordid speravi.

Au-dessous se voyait l'image d'un cadavre demi con-

somm,

et cette inscription

Do

terre suis

L'amc rends

venu

et

toi, J.

en terre retourne

H. V., qui les pchis pardonne.

Pernelle, qui avait prcd son

mari au tombeau,

s'tait

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

195

mme

occupe

aussi

rgl la

dpense du luminaire y consacrer. Mais Per-

de

ses propres obsques;

donne pas

nelle ne nous

une haute ide de

ici

selon

sa

du dner du jour de

ficence. Elle avait fix le prix

rement, auquel,

elle avait

magnil'enter-

coutume, devaient tre invits

la

tous les parents et voisins, quatre livres seize sols pari-

La dpense totale de

sis.

crmonie devait se monter dix-

la

huit livres dix deniers parisis, et

que huit

Nicolas Flamel fut donc,

de ce chapitre,
a

mme

le

bout de Tan ne coter

livres dix-sept sols.

le

comme nous l'avons

dit

au dbut

plus heureux des souffleurs. Son bonheur

ne pouvaient entrer dans

atteint des limites qui

ses

esprances, car les adeptes, enthousiastes de ses succs, lui

ont accord

de l'immortalit.

le privilge

faut en croire

S'il

Flamel mourut en 1418; mais beaucoup d'cri-

l'tat civil,

vains affirment que, plein de vie cette poque,

il

ne

fit

que

disparatre de Paris pour aller rejoindre Pernelle, laquelle,

cinq annes auparavant, avait disparu de son cot pour se

rendre en Asie. Cette opinion se rpandit jusqu'en Orient,

elle existait

ce

que Paul Lucas rapporte dans

encore au dix-septime

Asie Mineure. Ce touriste s'exprime ainsi

au moins

sicle. C'est

la relation

de son voyage en

Bournous-Bachi, ayant eu un entretien avec le dervis dos

Usbecs sur

la philosophie

hermtique, ce Levantin

me

que

dit

les

vrais philosophes possdaient le secret de prolonger jusqu' mille

ans

le

terme de leur existence

de se prserver de toutes

et

les

maladies. Enfin, je lui parlai de l'illustre Flamel, et je lui dis que,

malgr

pierre philosophale,

la

nom, il se
presque commenc
A

ce

mit
de

il

rire

tait

mort dans toutes

ma

de

croire sur le

le

les

formes.

Comme

simplicit.
reste, j'tais

j'avais

extrmement

tonn de le voir douter de ce que j'avanais. S'tant aperu de

ma

surprise,

il

me demanda

sur

pour croire que Flamel ft mort.

le

trompez, Flamel est vivant

que

l'un et l'autre aux Indes, et c'est

c'est

que

la

mort.

Il

mme

ton

Non, non,

ni lui, ni sa

si

me

femme ne

j'tais assez
dit-il,

bon

vous vous

savent encore ce

n'y a pas trois ans que je les ai laisss

un de mes

plus fidles amis.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

m>

Aprs ce prambule,

de

Paris, et de la vie qu'ils

dervis

le

manire dont Flamel

la

Ce

rcit, ajoute le naf

JVn

gulier.

une longue

fait

mnent tous deux en

Lucas, me parut, et

Orient.

en

effet, fort sin-

fus d'autant plus surpris qu'il m'tait (ait par

je croyais n'avoir jamais mis le pied en France.

porte qu'en historien, et je passe

moins croyables,

me

est

il

qu'il

me

mme

Au

un Turc que

reste, je

une ide trop

un homme

Ajoutons qu'au mois de mai 1818

un

se trouva Paris

il

Flamel, l'adepte fortun qui avait

22

il

un

fou qui se donnait pour le vritable Nicolas

projection quatre

fait la

sicles auparavant. L'alchimiste s'tait tabli

le rap-

encore

raconta cependant d'un ton affirmatif. Je

basse de la science des Turcs, et que celui dont je parle est

plaisant ou

ne

plusieurs choses

contenterai de remarquer que l'on a ordinairement

d'un gnie suprieur.

histoire

sont clipss de

et Pernelle se

faisait

de For volont

rue de Clry,

et se proposait

un

d'ouvrir

cours de science hermtique, pour lequel chacun pouvait se


faire inscrire

moyennant

la

modique somme de

cnit

trois

mille francs. Aprs cette dernire rclame, on n'a plus en-

tendu parler de l'adepte de

rue Marivaux.

la

Heaucoup de personnes s'imaginrent, aprs

la

mort de Ni-

colas Flamel, qu'il devait exister des trsors enfouis

maison

qu'il avait toujours habite.

pouvaient avoir puis

les

dans

la

Toutes ses dpenses ne

sommes innombrables que

cet

adepte avait accumules chez lui, ayant la facult de pro-

duire de l'or au gr de ses dsirs. Ces personnes

dans Diodore de

avises avaient sans doute lu

Symandius,

roi

environner son

du

d'Egypte, possesseur

tombeau d'un

cercle

mme

bien

si

que

Sicile

secret,

d'or massif,

fit

dont

la

circonfrence (Hait de trois cent soixante-cinq coudes,

et

dont chaque coude formait un cube d'or. Le

Symandius

s'tait fait

reprsenter sur

de ses palais, offrant aux dieux


briquait

chaque anne,

et

dont

ronds, s'levait cent trente et

le

mme

pristyle de l'un

l'or et l'argent
la

qu'il

fa-

somme, en nombres

un milliards deux cents mil-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


lions de mines.

Un

fond ses auleurs hermtiques, alla trouver


ville

de Paris,

Flamel

comme un

et dclara,

l'avait fait dpositaire

11)7

de Flamel, qui possdait

ancien ami

le

prvt de

cas de conscience,

la

que

de certaines sommes, sous con-

dition de les employer des rparations dans les maisons

qui avaient appartenu au dfunt.


dpenser trois mille livres

rue de Marivaux.
les

Gomme

magistrats prirent au

cette

se mit

il

s'offrait

particulirement

maison

faire

mditer les

la

maison de

qui, au comble

excuter des fouilles; en-

hiroglyphes

pierres et scruter le joint des moellons.

fendre les

Mais l'histoire

rapporte qu'il en fut pour ses peines et pour ses

par Flamel en faveur de ceux qui soupirent aprs


la

frais.

Il

compose

n'avait pas sans doute connaissance de l'oraison

de

la

tait fort dlabrer,

mot notre homme,

de ses vux, s'empressa de


suite

Il

pour restaurer

les

biens

terre.

CHAPITRE
KDUARD

II

KKt.LF.T

du seizime

sicle, poque o 1rs gens de loi


mal fams en Angleterre, il y avait Lancastre, d'autres disent Londres, un notaire dcri' entre
tous par les industries productives qu'il joignait aux actes

Vers

la fin

taient dj assez

de son ministre. Talbot

en 1555,

il

s'tait

tait

son nom. N Worcester,

appliqu dans sa jeunesse l'tude de

l'ancienne langue anglaise, et y tait devenu fort habile.


Nul ne s'entendait mieux que lui dchiffrer les vieux
titres,

ressusciter, au profit de

ses

clients,

des

droits

17.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

198

dans

enterrs

pouvait

lire

la

poussire des greffes. Non-seulement

il

mais

il

excellait les imiter.


licitations

d'critures anciennes,

toutes sortes

Ce dernier talent l'exposa des

dangereuses que, pour son malheur,

il

sol-

ne sut pas

toujours repousser. Trop bien rcompens, son zle ne connaissait plus

mme

de bornes Talbot en vint


;

en fabriquer dans

falsifier

de ses

l'intrt

raison de ces faits, et convaincu de faux,


la ville.

mme

fut

il

ordonn qu'on

banni de

Ce fut sans doute dans

le

pays de Galles, dont

gue.

Il

s'arrta

tait

la notorit,

fugitif rsolut

que Talbot
peu recomde se retirer

entendait parfaitement la lan-

dans un village des montagnes. A l'auberge

descendu, on

un vieux manuscrit que


dchiffrer.

il

les

cette circonstance

mandable, de son aventure. Le


dans

coupt

lui

excut

oreilles, et cet arrt fut

changea de nom, afin d'chapper

il

titres, et

Les magistrats, voulant faire sur lui une leon tous

ses confrres, avaient

deux

des

clients. Poursuivi

lui

montra,

comme

objet curieux,

ne pouvaient parvenir
L'ayant examin, l'ex-notaire reconnut au pre-

mier coup d'il

qu'il tait crit

pays et avait pour objet


laisser paratre

les habitants

une

la

dans l'ancienne langue du

transmutation des mtaux. Sans

curiosit qui et veill des dfiances,

il

s'enquit de l'origine de ce livre et apprit qu'on l'avait trouv

dans

le

tombeau d'un vque catholique inhum

autrefois

dans une glise du voisinage. La dcouverte de ce manuscrit se rapportait

une des dernires

l'Angleterre

et

des plus tristes p-

marqurent

riodes de ces guerres religieuses qui

le

passage de

du catholicisme au protestantisme. Sous

la

reine

Elisabeth, la fureur impie de l'exaltation religieuse entranait

quelques fanatiques jusqu' violer


excs de ce genre qui avait
crit.

amen

les spultures.

la

C'est

un

dcouverte du manus-

L'aubergiste de ce village, s'imaginant,

comme

tout

le

monde, que l'vque tant mort extrmement riche, on


1

Morhof. Epittola a Langelottum de metaUorum transmvtaliotie.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

199

pouvait trouver des trsors cachs dans sou tombeau, avait


bris, avec le secours

de ses amis,

le

pieux monument. Mais

leur attente sacrilge fut trompe, car

On y

nait rien de prcieux.

le

tombeau ne conte-

trouva seulement

un

livre

ma-

nuscrit accompagn de deux petites boules d'ivoire. Furieux

de voir leurs esprances dues,

une de ces boules qui, en

ils

jetrent avec violence

chapper une

se brisant, laissa

poudre rouge trs-lourde contenue dans son

intrieur. La

plus grande partie de cette poudre fut ainsi perdue. L'autre


boule, galement creuse
tenait

et

soude

une poudre blanche qui

comme

la

premire, conet par cette

fut ddaign*,

raison, conserve entirement. Tout ce butin parut

de chose, qu'on

le laissa l'aubergiste

devin. Le seul parti que ce dernier en

comme on

l'a

vu plus haut,

le

manuscrit que

importante.
te

la boule reste intacte,

11

offrit

comme un

jouet,

ses enfants.

L' ex-notaire faisait cas

dans

tirait se rduisait,

depuis longtemps abandonne,

pour l'amusement de

peu

montrer aux trangers qui

Quant

s'arrtaient dans sa maison.


elle tait

le

si

moyennant un coup

de ces deux objets, car

les

deux boules

avait lu

il

taient d'une valeur

ngligemment une guine qui

fut accep-

avec empressement par l'aubergiste, heureux de cder

pour ce beau grain de mil

cette relique inutile.

Talbot, dans beaucoup d'ouvrages hermtiques, est qualifi

de savant. On a dj vu en quoi consistait

c'tait celle

bile.

Mais

il

d'un bon archiviste

ne possdait pas

et

la

il

tait

lisant merveille

de trouver un associ expert dans

hermtiques. Son ancien ami,

honorable autant que savant,


rle. Il lui

crivit, et

trouver Londres.

On

le

il

les

travaux

docteur Jean De,

homme

lui

parut propre tenir

sur sa rponse favorable,


sait

donc dpourvu de tout moyen

d'en tirer parti, et pour mettre en valeur son acquisition,


avait besoin

premire notion de chimie

ou de philosophie transmuta toi re. Tout en


son vieux manuscrit,

sa science

d'un palographe trop ha-

positivement qu'il

fit

il

ce

alla le

ce voyage

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

2(10

sous

le

nom

de Kelley,

pour

c'est

et

dans le rcit de ses aventures, on

le

la

premire

fois

que,

trouve dsign sous ce

nom

d'emprunt. Cette prcaution d'un pseudonyme adopt pour


entrer Londres, semblerait indiquer que cette dernire
ville, et

avec

non Lancastre,

malheurs

avait t le thtre de ses

la justice.

Le docteur De n'eut point de peine reconnatre

la

na-

ture et la valeur de la trouvaille de son ami. C'tait, bel

une riche provision de pierre philosophale,

bien,

et

pour parler d'une manire plus conforme aux


tait

un compos

aurifre dans

lequel

faits,

ou,
c'-

dissimul par

l'or,

une combinaison chimique, permettait de reproduire tous

En

prodiges attribus cet arcane fameux.

les

premier

Toutefois les

deux

pour Talbot.

Ils

de

la

les

un

imprudent de conti-

Londres Kelley y craignait sans


quittrent donc la ville et s'embar

qurent pour l'Allemagne

Nous ne

effet,

orfvre, russit merveille.

associs jugrent

nuer leurs oprations


cesse

un

excut chez

essai,

!
.

retrouverons qu'en 1585, Prague, capitale

Bohme,

et

on peut

pendant une succession de

le

dire aussi de l'alchimie, qui,

trois

empereurs dans ce

sicle et

suivant, rencontra dans cette ville des encouragements,

le

des honneurset des perscutions du plus grand clat. Kelley

y arrivait tout form,


initi

car,

pendant

le

par son ami aux principes de

voyage,

l'art, et

il

avait

t'

n'avait plus

besoin de son matre que pour modrer son ardeur excessive.

A Prague, toutes

les reprsentations

de ce sage mentor fu-

rent oublies. Les conseils de la sagesse auraient cependant


t bien utiles cet alchimiste

de hasard;

auraient servi

ils

temprer l'impatience indiscrte avec laquelle

ses projections.

Mais Kelley n'coutait rien

avait tourn la tte.

dpenses,

'

il

soufflait

11

soufflait

pour tous

pour
les

il

multipliait

le

succs

lui

l'entretien de ses folles

besoins de ses fantaisies

Morbof, Epistola ad Langelottum de metallorum transmutation*.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


effrnes,

non content de

et,

201

pour lui-mme,

souffler

il

souf-

pour ses amis, pour les courtisans, pour les seigneurs,


en gnral pour tous ceux qui pouvaient l'approcher

flait

et

pour

assez

lui

dire qu'ils l'admiraient. Le train extraor-

dinaire de ses dpenses et


saient l'entretien de

bruit de ses oprations,

le

ville entire.

la

On

fai-

dans

l'invitait

les

assembles pour lui demander des projections, qu'il excusans se faire prier, et qu'il ritrait

tait d'ailleurs

lontiers

quand on

son art.

ainsi par

11 fit

mme

vo-

savait lever propos quelques doutes sur

complaisance beaucoup d'or

et d'ar-

gent qu'il distribuait aux spectateurs de ses oprations.

gnreux envers

se montrait surtout

lui

rerait,

un peu de
pour

II

grands personnages,

marchal de Rosemberg, qui recul

et l'on cite entre autres le

de

les

pierre philosophale. C'tait qui s'empa-

l'exploiter son tour, de ce Midas vaniteux et

sans oreilles.

De ce qui prcde,
teur De

rsulte

que

l'lve

Prague.

Ce

mancip du doc-

fait,

qui n'a plus rien

admet avec nous que la poudre troutombeau de l'vque n'tait qu'une combinai-

de merveilleux
ve dans

il

beaucoup d'or

fit

le

son aurifre,

si

l'on

est attest

par un grand" nombre d'historiens

qui donnent divers dtails sur ses projections. La mieux


confirme,

comme

cute dans

la

maison du mdecin imprial Thade de Hayek

(Agecius).

On

prtend qu'avec une seule goutte d'une huile

la

plus singulire, est celle qui fut ex-

changea tout une

livre

de mercure en bel or;

on trouva au fond du creuset un

petit rubis, qu'il assura

rouge,

il

provenir de

employe

la

quantit surabondante de pierre philosophale

l'opration. Sauf l'interprtation

du

fait

prsente

par l'adepte, on ne peut gure mettre en doute cette histoire,

rapporte par des crivains srieux

*,

et

corrobore par

un

important tmoignage, celui du mdecin Nicolas Barnaud

Gassendus, de Metallis.

tlircus

de Brandau, de

la

L'auteur de

la

Rrcreatio mrntalis.

Ma-

Mdecine unwertrlle.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

qui vivait alors dans la maison de Hayek,

mme

de

l'or

avec l'aide de Kelley

provenant de

Sur

fut

cet essai

mdecin Hayek, qui


le bruit

le

et

qui a

fait lui-

Un morceau du mtal

conserv par les hritiers du

montraient qui voulait

le voir.

de tous ces prodiges, Kelley fut appel

cour d'Allemagne.

Il fit

devant l'empereur Maximilien

projection qui n'tait, dit-on, que

dante, et qui eut de

mme un

la

II

la

une

rptition de la prc-

trs-grand succs. Ravi de Ren-

contrer enfin cette merveilleuse teinture qu'il cherchait lui-

mme

depuis

si

longtemps, l'empereur

et

nomm marchal

de Bohme, ce qui ne

quelque jalousie parmi


ct,

les

mesure que l'adepte

dration lui devenait plus

seigneurs de
s'levait

dans

difficile, et,

de

prit la rsolution

combl de faveurs

s'attacher ce prcieux souffleur. Kelley fut

laissa

pas d'exciter

la cour.

les

D'un autre

honneurs,

la

mo-

moins que jamais,

il

du bon docteur De. Un


dans un moment sans doute o son orgueil ordinaire

tait dispos couter les sages avis

jour,
tait

encore exalt par

l'ivresse,

vait jamais fait jusque-l,

il

osa se donner, ce qu'il n'a-

pour un vritable adepte,

l'imprudence jusqu' se vanter de savoir prparer

moment
moyen de le

qui servait ses oprations. Dans ce


nait de fournir ses

ennemis

le

poussa

et
la

poudre

d'oubli,

il

ve-

perdre.

Les courtisans, jaloux de sa fortune, n'eurent point de

peine faire comprendre l'empereur tout l'intrt qu'il


avait mettre la
tait

main sur ce

que trop dispos

trsor vivant. L'empereur n'-

couter cet avis.

Tant que

l'on put

esprer de l'alchimiste la rvlation de son secret, on n'usa


pas envers lui d'une grande rigueur.
\r

faire

On

se contenta de

garder vue, aprs lui avoir intim l'ordre, sous

peine de prison, de fabriquer, pour Sa Majest Impriale,


plusieurs livres de sa poudre philosophale. Kelley, pour de

trs-bonnes raisons, avant refus d'obir, fut enferm dans

chteau de Zobeslau.

le

f.ibavii

censura sentent iarum schofo Parisiensis.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

Une ressource

restait

au faux alchimiste,

203

de recou-

c'tait

aux lumires du docteur De. Confiant dans cet espoir,


s'engagea satisfaire au dsir du prince si on lui rendait

rir
il

la libert.

Les portes de sa prison s'ouvrirent; on

commena

ramena

le

travailler avec son

ami. Mais,

quoique trs-savant sur beaucoup de matires,

l'excellent

Prague, et

il

docteur tait loin d'tre un adepte expriment.

S'il

avait pu,

l'aide de ses connaissances chimiques, comprendre, sur le

manuscrit de l'vque,
dre,
la

il

manire de

la

faire

usage de

la

pou-

n'avait point trouv dans ce manuscrit la manire do

prparer. Toutes leurs tentatives, les nombreuses opration*

qu'ils excutrent ensemble dans le laboratoire de l'empereur,

On

restrent donc vaines.


les

deux amis

prits

assure que, dans leur dsespoir,

se rsolurent alors appeler leur aide les es-

infernaux

on a

mme

trouv

et les vo-

les prires

cations qu'ils adressrent l'esprit

du mal. Mais l'abb Lenglet

Dufresnoy nous apprend que

dmons ne savent pas de

semblables secrets, ou que,

les
s'ils

les savent,

sont trop

ils

russ pour les dcouvrir, surtout de tels personnages: les

dmons

restrent sourds l'appel des

Cependant le temps
dplorable, car

il

messe qu'il avait


apparence,
sir

il

tait

dans l'impossibilit de tenir

faite

l'empereur,

se voyait trop bien gard

dans une tentative de

dsespoir,

charg de

odieux

il

tua

deux alchimistes.

s'coulait; la situation de Kelley tait

un

fuite.

certain

le surveiller, et

et,

quoique

la

pro-

libre en

pour esprer de rus-

gar par

la

fureur et

George Hunkler,

qui

le

tait

aggrava sa position par ce meurtre

et inutile.

Aprs ce coup, on enchana Kelley, qui fut conduit au


chteau de Zerner, o on
crivains auxquels nous

le

garda de trs-prs. Quoique

empruntons

les faits

les

de son histoire

ne nous fournissent aucune date qui permette de fixer

la

dure de cette seconde captivit, elle dut tre fort longue.


Kelley en consacra les premiers mois crire un trait latin
sur la Pierre des sages, qu'il envoya l'empereur

le

14 oc-

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L*AU:illM ET LES ALCHIMISTES.

mmoire tait jointe une lettre o il


que le marchal de Bohme ft, pour
dtenu dans une prison de Bohme. Mais,

tobre 1596. A ce

se

plaignait beaucoup

la

seconde

fois,

cloquent qu'il

du monarque

prit

rapprochement ne

ft, ce

l'effet qu'il

point sur

fit

en attendait.

si

l'es-

en advint

Il

autant de l'assurance qu'il renouvela de dvoiler enfin son


secret

on

si

sion de
tait

On ne

se laissa pas pren-

on ne voulut pas

lui fournir l'occa-

lui rendait sa libert.

dre cette promesse

donner une suite

cette

premire comdie qui

s'-

termine par un assassinat.

Heureusement pour
trouv

le

moyen

le

prisonnier, le docteur De avait

d'intresser

son sort

la reine

Londres, avait dj veill l'attention de


les esprits

chimiste

comme un

de ses sujets.

On

la reine,

prince, mais la justice

l'al-

par un

pour un manque

car ce n'tait point

du pays qui

et dispos

rclamer

fit

lui rpondit

refus qui ne pouvait d'ailleurs passer

d'gards envers

cour

la

en sa faveur. Elisabeth

d'avance

d'Angle-

parvenu jusqu'

terre Elisabeth. Le bruit de ses projections,

le

caprice du

retenait Kelley dans les

prisons de l'empire.

Certains historiens s'expliquent autrement sur ce dernier


fait.

D'aprs eux, Elisabeth, instruite par

la

renomme

des

prodiges que deux de ses sujets opraient l'tranger, les


aurait rappels en Angleterre
libre aussi bien

sa libert

s'il s

une poque o Kelley

tait

que son ami. Mais, craignant toujours pour


exposait toucher de nouveau les terres de

son pays, Kelley aurait refus d'obir, tandis que

le

docteur

De serait retourn Londres, o, malgr son impuissance

composer

la pierre

philosopliale,

il

aurait t, pour prix

de son obissance, combl des bienfaits de


choisir entre ces

deux

versions,

la

reine

f
.

On peut

ou mme, ce qui ne parait

pas absolument impossible, essayer de les concilier.


peut, en effet,

que

les

Il

se

choses se soient d'abord passes con-

Lcnglct Dulrcsnoy.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

formment ce dernier
ayant appris Londres

gnon,

rcit, et

qu'ensuite

amen

docteur De,

nouvelle infortune de son compa-

la

ait suppli Elisabeth d'intervenir

ce qui aurait

le

205

pour

sa dlivrance,

rclamation de cette princesse et

la

le

refus de l'empereur.

Ce qui
seul

est certain,

qu'en i589 Jean De retourna

c'est

en Angleterre, o

il

vcut et mourut en paix, bien que,

vers ses dernires annes, la petite pension qu'il tenait des

bonts d'Elisabeth lui et t retire par

Quant
les

son

compagnon

mains de l'empereur,

donner,

et rsolurent

le roi

Kelley, qui tait

ses

Jacques

1".

demeur entre

amis ne voulurent pas l'aban-

de faire une tentative pour

le tirer

de

moyen
tour du

prison de Zerner.On parvint placer une corde, au

la

de laquelle
chteau;

il

l,

devait descendre jusqu'au pied de

la

quelques gentilshommes l'attendaient, ayant

tout dispos pour assurer sa fuite. Par malheur, la corde se

rompit

les

Kelley tomba et se cassa la jambe. Le cri d'effroi

n'avait

pu

gardiens.

On

qu'il

en se voyant prcipit,

retenir,
le

des suites de sa chute, en 1597.

deux ans. Le pote, ou plutt

Il

attira

y mourut,
n'avait que quarante-

remit dans sa prison;

le versificateur

Dlie, clbra la fin tragique de cet aventurier

il

Mardoche de
dans des vers

qui tmoignent de l'entire croyance de l'empereur aux capacits hermtiques de Kelley.

Cette opinion cependant tait fort gratuite, et l'ex-notaire

de Lancaslre ne saurait,
tabilits

de l'alchimie.

11

aucun
ne

titre, figurer

fallait

rien

parmi

moins que

les
le

no-

con-

cours d'un singulier hasard, pour faire de l'homme dont

nous venons de parler une espce de saint de

la

lgende

philosophique. Kelley n'eut rien de saillant que son orgueil.


Il

sacrifia sa libert et

mme

tion, et sa vanit seule

l'a

sa vie l'attrait de la rputa-

sauv de l'oubli auquel

le

con-

damnait son ignorance philosophique.


Le Trait de la pitre des sages, que Kelley envoya de

sa

prison l'empereur, en 1590, a t imprim dans le recueil


18

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

200
d'lias

Ashmole

chose que

*.

L'diteur pense que ce trait n'est autre

mole possdait encore


le

de l'vque anglais, que Kel-

simplement traduit en

ley aurait tout

mme

manuscrit

le

le

latin.

Le

mme

Ash-

manuscrit d'un journal trs-curieux,

docteur De et son

compagnon

avaient crit, jour par

jour, le dtail de leurs oprations et not la quantit d'or


qu'ils avaient fait

agenda, qui

ensemble dans

les villes

renfermait beaucoup

d'Allemagne. Cet

de notes intressantes

pour leur histoire, a t publi par Mric Casaubon, long-

temps aprs

la

mort de De, arrive en 1604.

CHAPITRE
TRANSMUTATIONS ATTRIBUES A
DE PISE.

MARTINI.

VAIS

111

HLMONT, A 1IELVETIUS ET A BERIGAHD

RICHTAUSEN ET L EMPEREUR FERDINAND

III.

LK PASTEUR GROS.

Le retentissement immense des succs hermtiques de


Nicolas Flamel eut pour rsultat, avons-nous dit, de donner

aux ides alchimiques une grande popularit. Un certain


nombre de faits de transmutation sont cits, dans l'histoire
de la philosophie hermtique, pendant les deux sicles qui
suivirent la mort de Flamel, c'est--dire pendant les quin-

zime

et

l'histoire

seizime sicles. Nous venons de rapporter, dans

de Kelley,

le

plus

connu de

ces faits. Le reste ne

nous semble pas appuy sur des tmoignages suffisamment


authentiques; aussi les passerons-nous sous silence pour ar-

tiealrum

brUamucum

clicmicm. Londres, 1652.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


river

au dix-septime

au dix-huitime

et

une poque assez rapproche de


documents qui concernent ces faits

207

sicles,

la

les

soient

c'est--

pour que

ntre,

dire

nombreux

et

d'un contrle ais.


Les philosophes hermtiques ont toujours

grande confiance, l'appui de


transmutations,
ficile,

en

effet,

plus digne de

dont

la

juste

sa rputation

lui-mme

du

gmirai des

tmoignage de Van Helmont.

le

avec une

cit

fait

11

tait dif-

de trouver une autorit plus imposante et

que

foi

de

celle

mdecin-chimiste

l'illustre

renomme comme savant n'avait d'gale que


d'honnte homme. Les circonstances mmes

dans lesquelles
tonner tous

la vrit

transmutation fut opre avaient de quoi

la

les esprits, et l'on

comprend que Van Helmont

conduit proclamer, d'aprs l'opration

ait t

singulire qu'il lui fut donn d'accomplir, la vrit

principes de l'alchimie.

des

que Van

Voici d'ailleurs le fait tel

le rapporte dans un de ses ouvrages.


En 4618, dansson laboratoire de Vilvorde prs de Bruxelles, Van Helmont reut, d'une main inconnue, un quart de

Helmont

grain de pierre philosophale. Elle venait d'un adepte qui,

parvenu

la

dcouverte du secret, dsirait convaincre de sa

ralit le savant illustre

dont

les

travaux honoraient son po-

que. Van Helmont excuta lui-mme l'exprience, seul dans


son laboratoire. Avec

reu de l'inconnu,
cure.

11

le

il

quart de grain de poudre qu'il avait

transforma en or huit onces do mer-

faut convenir qu'un

que sans rplique

Van Helmont,

pierre philosophale.

de son temps, tait

difficile

incapable d'imposture, et

il

puisqu'il ne tira jamais le


tion. Enfin, l'exprience

de l'alchimiste,

il

tel fait tait

un argument

pres-

invoquer en faveur de l'existence de

le

chimiste

tromper;

n'avait

moindre

il

le

intrt mentir,

parti

de cette observala

prsence

de comprendre comment

fraude eut pu s'y glisser. Van Helmont fut


ce sujet, qu'il devint partisan

lui-mme

tait

aucun

ayant eu lieu hors de

est difficile

la

plus habile

si

la

bien difi

avou de l'alchimie.

Il

donna.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

en l'honneur de cette aventure,


fils

le

nom

de Mercurius son

nouveau-n. Ce Mercurius Van Helmont ne dmentit

d'ailleurs,

son baptme alchimique

cette opinion

pendant toute sa vie

chercha

il

pas,

convertit Leibnitz

il

losophai, et mourut sans l'avoir trouve,

il

la

pierre phi-

mais

est vrai,

en fervent aptre.

Un vnement presque semblable

Jean Frdric Schweitzer, connu sous


vtius, tait

mie

il

en 1666, Hel-

arriva,

mdecin du prince d'Orange.

vtius,

un des

s'tait

le

nom

latin d' Hel-

adversaires les plus dcids de l'alchi-

mme

rendu clbre par un

crit contre la

poudre sympathique du chevalier Digby. Le 27 dcembre


1666,

reut

il

comme un

la

Haye

la visite

bourgeois du nord de

d'un tranger, vtu,


la

dit-il,

Hollande, et qui refusait

obstinment de faire connatre son nom. Cet tranger an-

nona

de sa dispute avec

Helvtius que, sur le bruit

chevalier Digby,

il

tait

accouru pour

matrielles de l'existence de

la

pierre philosophale.

longue conversation, l'adepte dfendit


tiques, et,

pour lever

les

lui porter les

par

le

la

il

lui

pierre philososoufre.

Helvtius conjura-t-il l'inconnu de lui dmontrer

feu les vertus de sa poudre, l'alchimiste rsista tou-

en promettant de revenir dans

tes les instances, et se retira

trois

herm-

doutes de son adversaire,

une poudre d'une mtalline couleur de

phale. C'tait

En vain

Dans une

les principes

montra, dans une petite bote d'ivoire,

le

preuves

semaines.

Tout en causant avec cet homme

et

en examinant

la pierre

philosophale, Helvtius avait eu l'adresse d'en dtacher quel-

ques parcelles

et

fut-il seul qu'il

de

les tenir

plomb en fusion dans un creuset


se dissipa en

de plomb

et

fume;
de terre

il

et

fit

ne resta dans

la projection.
le

Il

peine

mit du

Mais tout

creuset qu'un peu

vitrifie.

Jugeant ds lors cet


tius avait

caches sous son ongle.

s'empressa d'en essayer les vertus.

homme comme un

imposteur, Helv-

peu prs oubli l'aventure, lorsque,

trois

semai-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

209

ns aprs et au jour marqu, l'tranger reparut.

lui-mme

core de faire

du mdecin,

il

lui

l'opration

prs la grosseur d'un grain de millet. Et,

exprimait la crainte qu'une

pt avoir
le

plomb. En

mme

comme

de substance ne

la

moiti, disant

pour transmuer une once

temps,

au moment de

surtout,

et

la

de l'uvre,

ment pourquoi
la

et

la

ga-

fumes du plomb. Helvtius comprit en ce mo-

chou entre
dans de

ses

transmutation qu'il avait essaye avait

la

mains

n'avait pas envelopp la pierre

il

cire, et nglig

par consquent une prcaution

indispensable. L'tranger promettait d'ailleurs de revenir

lendemain pour

Le lendemain, Helvtius attendit inutilement


venu,

la

le

assister l'exprience.

que

s'coula tout entire sans


soir

le

projection, d'enve-

lopper la pierre philosophale d'un peu de cire, afin de


rantir des

que

demie de

eut soin de faire connatre avec

il

dtails les prcautions ncessaires la russite

recommanda

peu

Helvtius

l'alchimiste, trouvant encore

cadeau trop magnifique, en enleva

reste tait suffisant

prires

sa pierre,

petite quantit

si

moindre proprit,

la

aux

mais, cdant

cadeau d'un peu de

fit

refusa en-

Il

la

journe

l'on vit paratre personne.

femme du mdecin, ne pouvant

Le

plus contenir

son impatience, dcida son mari tenter seul l'opration.

en prsence de sa femme et

L'essai fut excut par Helvtius

de son
le

fils. Il

une once

fondit

mtal en fusion

la

la

du

feu.

demie de plomb, projeta sur

pierre enveloppe de cire, couvrit le

creuset de son couvercle et


l'action

et

le laissa

Au bout de

belle couleur verte de l'or

expos un quart d'heure

ce temps, le mtal avait acquis

en fusion

coul et refroidi,

devint d'un jaune magnifique. Tous les orfvres de

estimrent trs-haut

le

la

il

Haye

degr de cet or; Povelius, essayeur

gnral des monnaies de

la

Hollande,

le traita

sept fois par

l'antimoine, sans qu'il diminut de poids.

lui-mme de
minutieux de son

Telle est la narration qu'Hclvtius a faite


cette aventure. Les
rcit

termes

et les

dtails

excluent de sa part tout soupon d'imposture.

Il

fut

18.

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l/AIXHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

210

tellement merveill de ce succs, que c'est cette occasion


qu'il crivit son

Vitulus aur-us

dans lequel

dfend l'alchimie. Cette transmutation

fait et

chacun put

la Haye, et

raconte ce

il

fit

grand bruit

se convaincre de sa ralit.

Spi-

nosa, qui n'est pas rang parmi les gens crdules, dit, dans

une de

ses lettres, qu'il a pris

les plus dtaills cet gard,

comme

clarer convaincu

lui-mme

tout le

renseignements

les

qu'il n'hsite pas se d-

et

monde 3

Le philosophe italien Brigard de Pise fut converti

l'al-

chimie par un vnement en tout analogue aux prcdents.

Nous ne pouvons gure expliquer aujourd'hui


admettant que
set

que

mercure dont on

le

l'on employait, reclait

faisait

ces faits qu'en

usage, ou le creu-

une certaine quantit d'or

dissimule avec une habilet merveilleuse.


Je rapporterai, nous dit Brigard de Pisc, ce qui m'est arriv autrefois

lorsque je doutais fortement qu'il ft possible de convertir le mer-

cure en

or.

Un homme habile,

voulant lever mon doute cet gard,

donna un gros d'une poudre dont

Vitulus

Mangeti,
*

p.

net, je

me

et

orat.

In bibliothecd chemied

196.

mmes de

Ayant parl

s'tonnant de

me

Voss de

cette lettre de Spinosa, adresse Jarrig


l'affaire d'Hclvlius,

voir occup de telles bagatelles.

rendis chez le

se

il

moqua de moi,
le cur

Pour en avoir

monnayeur Brechtel, qui

avait essay l'or.

Celui-ci m'assura que, pendant sa fusion, l'or avait encore

poids quand on y avait jet de l'argent.


4

me

couleur tait assez semblable

aurus quem mundus adort


I,

Voici les termes

Jcllis

t.

la

chang l'argent en de nouvel

fallait

Il

augment de

donc que cet or, qui

d'une nature bien particulire.

or, ft

Non-seulement Brechtel, mais encore d'antres personnes qui avaient

assist

l'essai,

m'assurrent

que

chose

la

s'tait

passe ainsi.

me montra

me

creuset contenant encore un peu d'or attach ses parois.

rendis ensuile chez Hclvtius lui-mme, qui

qu'il avait jet

peine sur

le

plomb fondu

le

Je

l'or et le
11

me

dit

quart d'un grain de bl de

ajouta qu'il ferait connatre cette histoire tout

pierre pbilosophale.

le

Amsterdam, o

l'on pourrait encore le trouver. Voil toutes les infor-

malions que

pu prendre

monde.

lU ued.

11

parat

j'ai

11

que

cet adepte avait dj fait la

ce sujet

Spinoza? Opera)posthumti f p.

mme

exprience

(Boorbourg, 27 mars 1667.)

557.

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flISTOIRE DES

du pavot sauvage, et dont l'odeur rappelait

elle

TRANSMUTATIONS.

Pour dtruire tout soupon de fraude,

cin.

creuset, le

charbon

et le

si

et

sel

marin

cal-

moi-mme

mercure chez divers marchands,

afin

le

de n'a-

aucune de ces matires,

souvent les charlatans alchimiques. Sur dix gros de mer-

un peu de poudre

cure j'ajoutai

du

j'achetai

voir point craindre qu'il n'y et de l'or dans

ce que font

celle

211

en peu de temps

ne

fait

j'exposai le tout

comme

gros d'or, qui fut reconnu


orfvres. Si ce

un

feu assez fort,

masse se trouva toute convertie en prs de dix

la

me

trs-pur par les essais .de divers

ft point arriv sans

tmoins

hors de

la

prsence d'arbitres trangers, j'aurais pu souponner quelque fraude

mais je puis assurer avec confiance que


je la raconte 1

la

chose

s'est passe

Ces sortes de dmonstrations pratiques, fournies par


matres de

l'art

aux incrdules ou aux ennemis de

la

Beaucoup d'artistes, voyageant endivers pays,

dans

les universits

ou dans

les

grandes

les

science

transmutatoire, taient assez frquentes au dix-septime


cle.

comme

si-

s'arrtaient

villes

pour

cette

espce de propagande scientifique. Ce qui arriva Helmstedt,

Un
tait

en

en est un exemple assez piquant.

certain Martini, professeur de philosophie Helmstedt,

renomm

par ses diatribes contre l'alchimie.

dans une de ses leons publiques,

comme

il

Un

jour,

se rpandait

en

injures contre les souffleurs, et en arguments contre leurs


doctrines,

un gentilhomme

tranger, prsent la sance,

l'interrompit avec politesse, pour lui proposer

publique. Aprs avoir rfut tous


seur, le

un

gentilhomme demanda qu'on

creuset,

un fourneau

transmutation

la

son

les

il

et

une dispute

arguments du profeslui procurt aussitt

du plomb. Sance tenante,

convertit le

adversaire stupfait, en lui

il fit

plomb en or, et l'offrit


disant Domine, salve mi
:

hune syllogismum.
Cette dmonstration de fait opra l'entire conversion

Hoc

iiisi

in

loco solo et

aliquid subesse fraudii

:nam

du

remoto ab arbitris comprobassem, suspicarc


fidenter teslari

possum rem Un eue. (Cirent ux

Pisanus. 25.)

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ET LES ALCHIMISTES.

i: ALCHIMIE

212

professeur, qui, dans l'dition suivante de son Trait de lo-

comme un homme

gique, s'exprime

dont l'incrdulit en

matire d'alchimie a t fortement branle

Mais arrivons des

lons parler des oprations


les

1
.

plus remarquables

faits

nous vou-

dans lesquelles on a fabriqu, par

procds alchimiques, assez d'or pour en battre monnaie

ou pour en frapper des mdailles commmoratives. Parmi


les

vnements de ce genre,
qui

est celui

magne, entre Ferdinand

Un

III et

connu sous

adepte,

le

plus singulier et le plus

en 1648,

s est pass,

la

Richtausen.

nom videmment

le

Labujardire, tait attach la personne

seigneur de

la

Bohme. On

le citait

En 1648,

pierre philosophale.

crivit l'un de ses amis,

connu

cour impriale d'Alle-

suppos de

du comte de

comme

se sentant prs de

nomm

Schlik,

possesseur de

mourir,

la
il

Richtausen, qui habitait

Vienne, lui lguant sa pierre philosophale, et l'invitant


venir au plus tt
trop tard

la

recevoir de ses mains. Richtausen arriva

l'adepte tait mort.

matre d'htel du palais


l'on s'empressa

au

lit

de

lui

Il

demanda cependant au

dfunt n'avait rien laiss, et

si le

montrer une cassette, que l'alchimiste,

de mort, avait recommand de respecter. Richtausen

se saisit

de

la cassette et

remporta. Sur ces entrefaites, arrive

comte de Schlik qui, connaissant tout

le

de son alchimiste, vient


tre d'htel

Richtausen,
chargs, lui

de

mettant sur

lui

marque

le

prix de l'hritage

rclamer, en menaant son ma-

pendre. Celui-ci court aussitt chez

le faire

et,

le

qu'il faut

la

poitrine

mourir ou

deux

drob. Richtausen feignit de rendre le dpt


stitua
suite,

muni de son

trsor,

l'on

il

sub-

il

alla se prsenter

l'empereur,

mt ses talents l'preuve. Ferdi-

Je ne dirai rien contre

jeler les
leurs

mais

adroitement une poudre inerte celle de l'adepte. En-

demandant que
*

pistolets

restituer ce qu'il a

la vrit

de cet

art, car je

ne peux pas re-

tmoignages de tant d'honntes gens qui assurent avoir vu de

propres yeux l'anoblissement des mtaux et l'avoir opr cux-

mmes. Mentir

serait ici

une

folie,

surtout pour un lve de

la

Sagesse. >

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

213
i

nand

III,

trs-vers dans la philosophie hermtique, prit

toutes les prcautions ncessaires pour n'tre pas tromp.

L'opration se

fit

sa prsence, hors des yeux de Richtaudu comte de Rutz, directeur des mines.

en

sen, et par les soins

Avec un grain de
dit-on,

deux

L'empereur
tait

encore

tait le

pied,

la

poudre de Richtausen, on transforma,

demie de mercure en or

livres et
fit

la trsorerie

dieu du soleil portant

pour rappeler

l'une des faces,

fin.

une mdaille, qui exisde Vienne en 1797. Elle reprsen-

frapper avec cet or

on

la

un caduce avec

formation de for par

lisait cette

inscription

le

des ailes au

mercure; sur

Divina metamorphosis exhibita Praguse, 1C janr. a. 1C48, in presentid


ocr. Cses. majest.

Ferdinandi

Et sur l'autre face

tertii.

Raris ho ut hominibus

est

ars,

Deus in splernum qui partent susc

ita raro in

infinitse

lucem prodit

laudetur

potenti nolns suis ahjectissimis

nommunicat.

crt uris

Avec

la

poudre

qu'il tenait

de Richtausen, Ferdinand

une seconde projection Prague en 1650. La mdaille


fit

frapper cette occasion porte cette inscription

III fit

qu'il

urea progenies plumbo prognata parente.

On

la

montrait encore au sicle dernier dans la collection

du chteau imprial d'mbras, dans

En reconnaissance de
Richtausen.
sous ce

nom

Il

lui

le

Tyrol.

ces hauts faits, l'empereur anoblit

donna

le titre

de baron du Cfiaos. C'est

bien trouv qu'il a couru toute l'Allemagne, en

faisant des projections. L'opration la plus clbre

du Chaos

est celle qu'il

fit

du baron

excuter en 1G58, l'lecteur do

Mayence, qui convertit lui-mme quatre onces de mercure


en or trs-pur.
Monconis, dans ses Voyages, raconte ainsi
tion opre par l'lecteur de

Mayence

la

transmuta-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

L'lecteur

lui-mme

fit

cette projection avec tous les soins

peut prendre une personne entendue dans

un

petit

gomme

bouton gros

comme une

adragante, pour joindre

poudre

mme

entour de

mit ce bouton dans

il

que

philosophie. Ce fut avec

qui tait

lentille,
la

la

qui tait allume, mit cette cire dans le fond

cire d'une bougie,

la

du

creuset, et par-dessus quatre onces de mercure, et mit le tout dans

couvert de charbons noirs, dessus, dessous et aux environs.

le feu,

Puis,

ils

commencrent

mais qui

Chaos

verts.

souffler d'importance, et tirrent l'or fondu,

des rayons fort rouges qui, pour l'ordinaire, sont

faisait

lui dit alors

que

l'or tait

encore trop haut, qu'il

rabaisser en y mettant de l'argent dedans

lait

lors,

le fal-

Son Altesse, qui

en avait plusieurs pices, en prit une qu'il y jeta lui-mme, et ayant


vers le tout en parfaite fusion dans une lingotire, il s'en fit un lingot d'un trs-bel or, mais qui se trouva

dans

la lingotire,

fut fait
la

un peu

procder de quelque odeur de laiton qui

dit

on

et

monnaie

le

dit

qu'il tait plus

qu'il tait,

ce

il

mais qu'on l'envoyt fondre

la

Son

Altesse que jamais

beau,

*.

rsum des transmutations observes au dix-sep-

Tun

fait

rapport par Manget,

des acteurs

mme

Dans l'anne 1658, un voyageur arrivant


du Cygne de

dit l'htel

avec M. Gros, alors

fig

la

la ville et

Croix-Verte.

de vingt ans

Pendant quinze jours

de l'vne-

ils

et

*.

d'Italie,
Il

qui tudiait

visitrent

descen-

se lia bientt

ensemble

la

tho-

les curio-

Au bout de ce temps, l'compagnon que l'argent commenait

des environs.

tranger confia son

manquer, ce qui ne

lui

si

comment d'aigre

ment, M. Gros, pasteur du saint Evangile Genve

de

ce qui

devenu parfaitement doux par une seule fusion

d'aprs le tmoignage de

sits

matre de

le

n'en avait vu de

il

et qu'il tait tonnant,

time sicle, on peut ajouter un

logie.

que Chaos

monnaie

rapporta trs-beau et trs-doux. Et

de 24 carats,

tait

aigre, ce

s'tait .trouv peut-tre

laissa

pas d'inquiter l'tudiant, dont

bourse un peu lgre redoutait un appel importun. Mais

la

ses craintes

ne furent pas de longue dure. L

demander qu'on

i\

Voyages,

t.

Itibliotheca

II, p.

le

conduisit chez

un

Italien se

orfvre

borna

qui

pt

579.

rhnmica curiosa. Prefatia ad hrlorem.

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MST01RE DES TRANSMUTATIONS.


mettre sa disposition son atelier

et ses outils.

chez un M. Bureau, qui, consentant

procura de

lui

pour ne pas gner

un ouvrier de
fondu et

deux

M. Gros

creusets, plaa

et

du

de rtain dans l'autre. Lorsque l'tain

et

mercure lgrement chauff,

le

cure sur l'tain


entoure de

demande,

creusets, et se retira

ses oprations. Rest seul avec

l'atelier, l'Italien prit

mercure dans l'un


fut

satisfaire sa

du mercure, des

etain,

215

On remmena

cire.

calma presque

dans

et jeta

Une

le

il versa le mermlange une poudre rouge

vive effervescence se produisit et se

aussitt.

Le creuset tant rtir du feu, on

coula le mtal et on obtint six petits lingots du plus beau


jaune. L'orfvre tant rentr sur ces entrefaites, s'empressa

d'examiner
qu'il et
la

les lingots

c'tait

de

l'or, et

du plus

fin, dit-il.

jamais travaill, La pierre de touche, l'antimoine,

coupelle, justifirent sa nature et l'lvation de son

Pour payer
sent

du

naie,

plus petit des lingots;

o son or

d'Espagne.

compte

Il

titre.

ft

se rendit ensuite la

pr-

mon-

chang contre un poids gal de ducats

fut

l'htel et prit

un

il

l'Italien lui

donna vingt ducats au jeune Gros, paya son

tour trs-prochain.
arrive

de sa complaisance,

l'orfvre

Il

cong de ses amis, annonant son re-

commanda mme pour

le

jour de son

repas magnifique qu'il paya d'avance.

11

partit,

mais ne revint plus.

CHAPITRE

IV

LE COSMOPOLITE
(Selhon.

Semlivogius.

Nous dsignons sous ce mme nom de Cosmopolite les


deux personnages qui font successivement port, et qui, en

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

216
fait,

stant trouvs troitement unis pendant quelques an-

nes de leur carrire hermtique, se sont ensuite continus


l'un par l'autre avec des circonstances qui ajoutent encore
la confusion produite par

mme

l'homonymie. En runissant sous

deux noms d'Alexandre SethonetdcSendivogius, nous avons dj prmuni l'esprit de nos lecteurs conle

titre les

tre l'erreur

trs-rpandue qui consiste ne faire de ces deux

alchimistes qu'un seul et

mme personnage. Notre

vera delesdistinguer.Si,en certains points,

ensemble dans

la

soin le point o

narration, nous
ils

se sparent

sous

la

mme

rcit ach-

doivent figurer

marquerons avec assez de

pour que

mme

histoires bien distinctes sous le

ils

l'on trouve

titre,

ou,

si

deux

l'on veut,

raison philosophique, qui est et doit rester

le

Cosmopolite.

Alexandre Selhon

Pendant

l't

de l'anne

601 un pilote hollandais,


,

nomm

par une tempte dans

la mer
du Nord, et jet sur la cte d'Ecosse, non loin d'Edimbourg,
une petite distance du village de Ston ou Seatoun. Les
naufrags furent secourus par un habitant del contre qui
possdait une maison et quelques terres sur ce rivage il

Jacques Ilaussen, fut

assailli

russit sauver plusieurs de ces

beaucoup d'humanit
les

le pilote

malheureux,

dans sa maison,

moyens de retourner en Hollande. Ce

de l'Ecossais,

la

sans doute aussi

accueillit avec
et lui

trait

reconnaissance qu'en prouva


le plaisir

qu'ils avaient ressenti

procura

d'humanit
le

pilote, et

dans

le

peu

de jours qu'ils avaient pass ensemble, leur firent promettre,


en se sparant, de se revoir encore une

On ne

sait rien

l'homme qui

fois.

ni sur l'ge ni sur les antcdents

de

vient de se rvler par cette action gnreuse.

Son nom mme, qu'il quitta de bonne heure et dessein


pour le surnom sous lequel il voyagea en Europe, est devenu
un sujet de controverse pour les historiens de la philosophie

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'

HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

217

hermtique. L'usage alors presque universel de latiniser

noms propres

variantes sur le

qu'on

nom

les

amener de nombreuses

a surtout 'contribu

de Sethon ou de Sidon. C'est ainsi

trouve successivement appel Sethonius Scotus, Si-

le

toniiis,

Sidonius, Suthoneus, Suehtonius, et enfin Seehtho-

nius.

n'est pas d'ailleurs

Il

d'une grande importance histori-

que de savoir laquelle de ces formes se rapproche

nom

le

plus

du

original. L'pithtede Scotus, dont toutes sont invaria-

blement accompagnes, indique suffisamment qu'il


d'un

mme

glais

Campden, dans

droit

de

personnage, cossais de nation

la cte

tion qu'il

s'agit

comme

l'An-

sa Britannia, signale, tout prs de l'en-

le pilote

nomme

et

Hkussen fit naufrage, une habita-

Setfwn Honse, rsidence du comte de

Winton, on a pu en infrer avec assez de fondement que Sethon appartenait cette noble famille d'Ecosse.

Quoi qu'ilen

soit, cet

meure inconnue,
septime

form
art,
lit

et,

et

sicle, est

comme on

homme, dont

dont

sement.

l'on
Si,

antrieure est dele

dixtout

le

verra bientt, pass matre dans son

de quelque manire

que

la vie

commence avec

un alchimiste qui nous apparat

l'histoire

dans tous

Une autre qua-

qu'il l'ait appris.

peut admirer en

lui,

o rappellent

les lieux

de sa propagande hermtique,

son dsintres-

c'est

il

justifie

sa

les

besoins

mission

par

des succs qui pourraient, bon droit, passer pour des miracles,

s'il fait

n'est pas

de

l'or et

pour ajouter

de l'argent toute rquisition, ce


ses richesses,

mais pour en

offrir

ceux qui doutent, et convaincre ainsi l'incrdulit. Tel est

d'ailleurs le caractre singulier

que nous prsentent

la

plu-

part des adeptes cette poque. L'alchimie parat leurs

yeux une science dsormais

constitue, qu'il ne s'agit plus

que de recommander, non


l'admiration claire des

la

cupidit

hommes

du

vulgaire, mais

d'lite et des savants. Ils

vont, de ville en ville, prchant cette science

comme on

pr-

che une religion, c'est--dire que, tout en ne ngligeant rien

pouf en dmontrer

la vrit, ils s'abstiennent

d'en profaner

19

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHTMfSTES.

218

un mot, une

mystres. C'est, en

les

de lumires, apostolat toujours

et

leux,

que

sorte d apostolat

au milieu* d'un

ces adeptes accomplissent

sicle

difficile,

de critique

souvent pril-

dans lequel Alexandre Sethon devait trouver

et

le

martyre.

Ds

les

premiers mois de Tanne 4602, notre philosopha

inaugure ses prgrinations par un'voyage en Hollande.


alla visiter

Il

son hte et son ami Haussen, qui habitait alors

d'Enkuysen. Le matelot

la petite ville

retint plusieurs

le

reut avec joie et

le

semaines dans sa maison. Pendant ce sjour,

leurs curs achevrent de se lier d'une amiti toute fraternelle. Aussi

l'cossais

ne voulut-il point quitter son hte

sans lui confier qu'il connaissait


taux, et pour le lui prouver,

l'art

il fit

de transmuer

une projection en

m-

les

sa pr-

45 mars 4602, Sethon changea un morceau de


plomb en un morceau d'or de mme poids, qu'il laissa
comme souvenir son ami Jacob Haussen.

sence. Le

Frapp du prodige dont

il

put s'empcher d'en parler

kuysen
Cet

ami

il

lui

tait

fit

mme

avait t tmoin,

un de

ses amis,

Haussen ne

mdecin

En-

prsent d'un morceau de son or.

Venderlinden, aeul de Jean Venderlinden, au-

teur d'une Bibliothque des crivains de mdecine, et qui,

ayant hrit de cet or,

le

montra au clbre

mdecin

George Morhof, qui a lui-mme compos un ouvrage bien

connu
de

1
,

dont nous avons extrait toute cette premire partie

l'histoire

En

dit sans
rait,

du Cosmopolite.

quittant la ville d'Enkuysen, Alexandre Sethon se ren-

doute Amsterdam, puis Rotterdam.

jections que, suivant

dans ces deux

fit

sau-

un ouvrage d'une date postrieure, il


Nous savons encore, mais d'une

villes.

manire tout aussi indirecte, qu'en quittant

s'embarqua pour
1

On ne

sans cela, rapporter aucune poque de sa vie les pro-

l'Italie.

O. MorlK, Bptola ad

la

Hollande

il

Aucun renseignement ne nous

LcngthUum de

iransmutatione metallorum.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


connatre cependant quelle partie de

fait
*

219
traversa,

l'Italie il

ce qui lui advint pendant son court sjour dans ces

ni

contres:

Nous le retrouvons dans la mAme anne, arrivanten Allemagne par

la Suisse,

en compagnie d'un professeur de Fribourg,

Wolfang Dienheim,
de

la

lequel, tout adversaire dclar qu'il tait

philosophie hermtique, fut contraint de rendre tmoi-

gnage du succs d'une projection que Sethon excuta Ble


lui et plusieurs

devant

personnages importants de

ville.

la

En 4 602 /.crit le docteur Dienheim, lorsqu'au milieu de l't je


Rome en Allemagne, je me trouvai ct d'un homme

revenais de

singulirement spirituel, petit de

la

taille,

mais assez gros

d'un visage

temprament sanguin, portant une barbe brune

color, d'un

mode de

France.

Il

taille

tait vtu d'un habit de satin noir et avait

pour toute suite un seul domestique, que Ton pouvait distinguer entre
tous par ses cheveux rouges et sa barbe de

mme

couleur. Cet

s'appelait AlcxanderSethonius.il tait natif de Molia,dans

l'Ocan*.

homme

une

le

de

Zurich, o le prtre Tghlin lui donna une lettre pour l

docteur Zvinger, nous loumes un bateau et nous nous rendmes par

eau Ble. Quand nous fmes arrivs dans cette

gnon me

dit

ville,

Vous vous rappelez que, dans tout

mon compale

voyage et

sur le bateau, vous avez attaqu l'alchimie et les alchimistes. Vous

vous souvenez aussi que je vous

ai

promis de vous rpondre, non

par des dmonstrations, mais bien par une action philosophique.

J'attends encore quelqu'un que je veux convaincre en

que vous,

afin

sur cet art.

On

que

les adversaires

temps

fut alors chercher le personnage

en question, que je con-

seulement de vue et qui ne demeurait pas loin de notre

naissais

htel. J'appris plus tard

famille

mme

de l'alchimie cessent leurs doutes

compte tant de

que

c'tait le

docteur Jacob Zvinger, dont

naturalistes clbres.

la

Nous nous rendmes

tous les trois chez un ouvrier des mines d'or, avec plusieurs plaques

de plomb que Zvinger avait emportes de sa maison, un creuset que

nous prmes chez un orfvre, et du soufre ordinaire que nous ache-

On

verra, par

tia), c'est

la

suite, que, si

Dienheim ne

nomme

pas l'cosse {Sco-

probablement par discrtion.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCT11MISTES.

tmes en chemin. Sethon ne toucha rien.

donna de mettre

plomb

le

couvercle et d'agiter

du

faire

11 fit

dans

et le soufre

le creuset,

feu, or-

de placer

Au

bout d'un quart d'heure,

il

causait avec nous.

Jetez ce petit papier dans le

tchez que rien ne tombe dans le feu

nous

il

dit

!...

de bons yeux pour

fallait avoir

il

incrdules que saint

Dans ce papier

la distinguer.

Thomas lui-mme, nous fmes

command. Aprs que

tait

plomb fondu, mais bien au milieu,

la

et

une

tait

poudre assez lourde, d'une couleur qui paraissait jaune-citron


reste,

le

masse avec des baguettes. Pendant ce temps,

la

du

Quoique aussi

tout ce qui nous

masse eut t chauffe environ un

quart d'heure encore, et continuellement agite avec des baguettes de


reut Tordre d'teindre

fer, l'orfvre

dessus

mais

trouvmes de
surpassait

mme

en qualit

stupfaits

que

le

de

le bel or

plomb, dont

d'tonnement;

il

c'tait

la

dit-il,

du

<

mes,

o en

fait,

Hongrie et de l'Arabie.

peine

si

tes- vous avec vos pdanteries ?

et elle est plus puissante

Alors

il

fit

que

Quant

vous, incrdules,* vous vous

j'cris.

dire ce

Mais je

vis encore, et je suis

que j'ai vu. Mais Zvinger

Nous

11

res-

nous osions en croire

Maintenant,

vous voyez

mme

vrit

la

que vos sophis-

donna en

l'or, et le

un morceau qui pesait peu


en mmoire de cette journe.

prs quatre ducats, et que je conservai

tout,

couper un morceau de

souvenir Zvinger. J'en gardai aussi

que

nous

de l'orfvre,

avait pris la place.

nos yeux. Mais Sethonius, se moquant de nous:


a

plomb

l'or le plus pur, et qui, d'aprs l'opinion

pesait tout autant

tmes

en rpandant de l'eau

le creuset

n'y avait plus le moindre vestige de

il

moquerez peut-tre de ce

un tmoin toujours prt

vit encore,

il

ne

se taira pas et ren-

dra tmoignage de ce que j'affirme. Sethonius et son domestique


vivent encore, ce dernier en Angleterre et le premier en Allemagne,

mme

comme

on

le sait.

meure,

s'il

n'y avait pas trop d'indiscrtion dans les recherches aux-

quelles

il

homme,
Il

Je pourrais

faudrait se livrer

dire l'endroit prcis

il

de-

pour savoir ce qui est arriv ce grand

ce saint, ce demi-dieu

1
.

faut reconnatre, la gloire de notre aptre,

convertis de sa faon ne l'taient pas demi.

que

les

Ce Jacob

Zvinger, dont le docteur Dienheim invoque le tmoignage,


tait
*

mdecin

et professeur Ble

J.-W. Dienheim,

tfo

en dehors de ces

titres,

Minerait medicind, Argentorati, 1610.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


il

de science,

jouissait d'une haute rputation

nom

ds l'anne 1600,

et

il

la

moind ras

de Jean Wolfang Dienheim, dans une

dtails le rcit

un

peste en 1610. Mais,

avait confirm jusqu'en ses

il

laissa

mdecine allemande.

trs-respect dans l'histoire de la

Cet irrprochable tmoin mourut de

221

lettre

qu'Emmanuel Konig, professeur Ble, fit imprimer


dans ses phmrides 1 La mme lettre nous apprend qu'avant de quitter Ble, Se thon fit un second essai dans la ma isoi) de l'orfvre Andr Bletz, o il changea en or plusieurs
onces de plomb. Quant au morceau d'or qu'il avait donn
latine

Zvinger, on

que

lit

la famille

dans

temps aux trangers

Tous

la

Bibliothque chimique de Manget,

de ce mdecin
et

le

conserva et

le fit

voir long-

aux curieux.

ces tmoignages, fournis par de graves personna-

ges, recueillis par des

contemporains dont on ne peut sus-

pecter ni la vracit ni les lumires, seraient certainement

considrs
vrit

d'un

comme
fait

des preuves suffisantes pour tablir

de l'ordre

commun

et ordinaire. Si

la

Ton ne

peut s'en contenter pour prouver

la

qui a un caractre merveilleux,

sont cependant de nature

ils

certitude d'une action

susciter quelques embarras la critique.

On

n'ose ni ad-

mettre ce qui, bon droit, semble un prodige, ni rejeter ce


qui s'impose

nous

dit sans

la

croyance avec tant d'autorit. La raison

doute qu'un

un tour d'adresse

artifice habile,

ingnieusement dissimul, rend compte des diverses transT


mutations de notre cossais
prsence d'une question de

mais

fait

ici la

raison se trouve en

qui n'est pas prcisment de

son ressort, et qu'il fautrsoudre, non par des thories, mais


par des tmoignages, sous peine de ruiner

le

toute certitude historique. Les alchimistes

du dix-septime

sicle

fondement de

semblent avoir adopt pour programme de se rserver

le

secret de la prparation de la pierre philosophale, mais de

le

rvler au dehors par ses effets. La preuve Vritablement

Epistoa ad doctorem Schobinger.

10

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.


dmonstrative, la preuve

plus

la

difficile, tait ainsi

mais

la

dmonstration empirique

heur

et

une abondance

tait

fournie avec

d'actions qui ne laissaient

lude

un bonaucune

ressource aux contradicteurs. La science actuelle permet de

de ces

rectifier le sens

ces preuves de la

ne s'adressaient qu'aux yeux; mais

fisantes, parce qu'elles

ce qu'il faut admirer, ce dont


c'est

que

il

faut s'tonner aujourd'hui,

adeptes aient su les fasciner

les

nous montre que

faits singuliers, elle

transmutation mtallique taient insuf-

si

longtemps

et si

constamment, une poque de critique souponneuse

et

d'incrdulit clairvoyante.

Cependant Alexandre Sethon entre en Allemagne, et il entre

mme temps dans la

en

Baie,

fut alors sans doute qu'il

jection dont
le

il

considrer

dans

fit

cette ville impriale la pro-

On s'accorde aussi
fut ml un
bien funestes un orfvre

parla plus tard Cologne.

comme

vnement dont
allemand

En sortant de
un nom emprunt, et ce

carrire des aventures.

se rendit Strasbourg sous

il

l'alchimiste

les suites furent

inconnu qui

nomm Philippe Jacob Gustenhover.

Ce Gustenhover

tait citoyen

ait sa profession d'orfvre.

de Strasbourg, o

un tranger se prsenta chezluisous


demandant

travailler

lui accorda.

matre, lui

En

il

exer-

Au milieu de l't de Tanne 1605,


le

nom

de Hirschborgen,

dans sa maison, ce que Gustenhover

partant, l'tranger, pour rcompenser son

donna une poudre rouge dont

il

lui enseigna

l'usage.

Aprs
ler

le

dpart de son hte, l'orfvre eut

de son trsor, et

la vanit plus

la vanit

de par-

malheureuse encore de

s'en servir devant plusieurs personnes, auprs desquelles

voulait se faire passer pour


tait

un

pass entre voisins et amis; mais,

Schmieder qui nous fournit

un

voisin,

et^haque

de bouche en bouche
la ville

comme

cette pisode,

voisin avait
et

il

adepte. Tout, la vrit, s'le dit fort

chaque ami

bien
avait

un ami. La nouvelle courut

de maison en maison,

de Strasbourg, chacun de s'crier

et bientt,

dans

Gustenhover a

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


trouv

des alchimistes

le secret

La renomme
de l'vnement,
fut bien

et

trois

comprend

l'on

le

fait

de

Prague

celui

l'or

bruit

le

qui l'apporta
la

conseil de Strasbourg avait dput

de ses membres pour

nom

si

reu par l'empereur Rodolphe U. Dj, sur

premire rumeur,

le

Gusicnhover

rapidement parvenir

fit

enqurir du

fait.

On

cite

mme

de ces dlgus, qui firent travailler l'orfvre sous

leurs yeux, et qui, d'aprs ses indications, oprrent eux-

mmes,

l'un aprs l'autre, avec

un

Paris en 1647,

gal succs. L'un de ces

de Strasbourg, qui vint

trois dlgus, Glaser, conseiller

montra un morceau de

cet or, fabriqu

chez

Gustenhover, au docteur Jacob Heilman, de qui Ton tient


tous ces dtails et ce qui va suivre

*.

L'empereur Rodolphe ne perdit pas son temps expdier


des commissaires l'adepte;
l'orfvre

il

ordonna qu'on

lui

ament

en personne. Admis en prsence de Y Herms

alle-

mand, Gustenhover fut bien forc de convenir qu'il n'avait


pas lui-mme prpar cette poudre merveilleuse, et qu'il
ignorait absolument la manire de l'obtenir. Mais cet aveu

ne

fit

qu'irriter contre lui l'avide souverain.

Le pauvre or-

fvre ritra ses protestations sans tre davantage cout.


se vit

condamner

fabriquer de l'or

vision de poudre tait puise.

quand toute

Cette poudre,

sa

Il

pro-

prsent de

son hte, et qui n'tait sans doute qu'un compos aurifre, lui aurait fourni les

moyens de

temps

mais

le dsir imprial

en vains

il

satisfaire

pour quelque

l'avait dissipe tout entire

essais, et se trouvait ainsi rduit l'impuissance.

Pour chapper la colre de l'empereur, le malheureux


artiste n'avait donc plus qu' prendre la fuite; mais, poursuivi et

ramen,

il

fut

enferm dans

la

tour Rlanche, o

l'empereur Rodolphe, toujours convaincu que l'alchimiste


s'obstinait lui cacher

son secret,

le retint

prisonnier toute

sa vie.

Theairutn chemicum Mange li.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

Cet adepte inconnu, cet1Iirschborgen,qui

Strasbourg un prsent

si

que dous l'avons

ainsi

qu'Alexandre Sethon. Depuis son

dit,

entre en Allemagne,

il

avait toujours soin de se cacher.

Arriv Francfort- sur-le-Mein, o


il

excuta des projections

il

chercha d'abord un gte, non dans

mme, mais
A Francfort,

la ville

Offenbach, bourg populeux du voisinage.

il

un faux nom, chez un marchand nomm Goch,


instruit et pour lequel il conut autant de sym-

logeait, sous

homme assez

que pour

pathie

l'orfvre de

fit

funeste, n'tait autre, sans doute,

le pilote

Haussen. Cet honnte marchand

raconte ainsi lui-mme, dans une lettre Thobald de

Hoghelande, comment
philosophe

sous le
ses.

il

honor de

fut

Offenbach

nom

demeurait depuis quelque temps un adepte qui,

Avant son dpart de Francfort,

me

Il

il

peu prs jusqu'

la moiti, et

un peu de

main

la

me laissa

l'uvre et

gris rougetre, qui pesait

sur deux demi-onces mercurii


le creuset

de potasse

nous chauffmes lentement. Aprsquoi

je trouvai

on en

Il

trs-fort, ce qui

le creuset fut tout

cire jaune.

onces trois grains.


et

la jetai

en entier dans un feu

une demi-heure. Quand

lation,

la

fourneau de charbon jusqu'au haut du creuset, en sorte

qu'il tait tout

et le cassai

voulut m'enseigner l'art de

un creuset. Je remplis ensuite

vivi plac dans

je remplis le

il

ne mit pas

donna une poudre d'un

peu prs trois grains. Je

jeter

du

d'un comte franais, acheta chez moi beaucoup de cho-

transmutation des mtaux


tout faire.

confiance

la

rouge,

je

m'ordonna d'y

Aprs quelques instants, je pris

au fond un

fut fondu en

petit

le creuset

morceau d'or qui pesait

ma prsence et soumis la

six

coupel-

retira vingt-trois karats, quinze grains, d'or et six

d'argent, tous deux d'une couleur trs-brillante.

morceau d'or

dura peu prs

il

me suis

fait faire

Avec une partie du

un bouton de chemise.

ble que le mercure n'est pas ncessaire pour l'opration 1

Il

me sem-

Les particularits de cette projection autorisent suffisam-

ment

Tun

penser que Sethon en fut l'auteur, et que ce fut l

des essais que notre alchimiste rappelait plus tard

4
Th. de Hoghelande, prface du
mutatmia metallicfe.

livre intitul Hiitorise aliquot

trans-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS


Cologne. Elle
Partout
sition

en

est,

donne de

il

partout

Enfin, partout

conforme

manire d'agir.

sa

poudre sans en enseigner

sa

opre par

il

que personnage

effet,

qu'il veut convaincre de la ralit

il

compo-

la

de son hte ou de quel-

la raain

de son art.

n'emploie qu'une trs-faible quantit de sa

prcieuse pierre, calcule pour obtenir un petit morceau d'or,


qu'il

abandonne ensuite aiix

assistants, titre

ou de pice de conviction; aprs


ment. Heureux

s'il

qitoi

avait toujours us de la

en manqua Cologne pour

11

la

de rcompense

s'esquive discrte-

il

mme

premire

prudence!

fois.

L, sans

doute, les souvenirs de Zachaire, de Thurneysser et d'Albert


le

Grand avaient

exalt son esprit et port

degr de ferveur son zle apostolique.


celte ville,

il

commena par

au plus haut

peine arriv dans

s'enqurir des personnes qui

s'occupaient d'alchimie. Son domestique William Hamilton,


cette

se

bonne

remarque Ble par

tte si

mit en campagne

tillateur.

et

docteur Dienheim

le

ne dcouvrit d abord qu'un


7

Cet industriel leur

dsigna

comme

dis-

alchimiste

amateur, un certain Anton Bordemann, chez lequel Sethon


alla

sur-le-champ

cet intervalle,

s'tablir.

Il

Bordemann put

tions ncessaires

pour

y demeura un mois, et dans


fournir toutes les indica-

lui

se mettre

en rapport avec

les autres

alchimistes de la ville. Mais ces amateurs qui se laissaient

chercher par

un

philosophe

tel

valaient gure la peine qu'il se


est

qu'Alexandre Sethon, ne

donna pour

les trouver.

permis de porter sur eux ce jugement, d'aprs

discrdit

l'art,

par leur

fait, tait

cotte ville savante, la noble science

tomb

le

Cologne.

de l'alchimie

Il

profond

tait

Dans
deve-

nue un objet de rise, non-seulement pour les gens clairs,


mais pour les ignorants et les sots, ce servum pecus, toujours empress de mler sa voix l'expression du blme ou

de l'loge public. Sethon avait donc lutter, dans

la ville

de Cologne, contre de trs-fortes prventions; aussi jugeat-il

ncessaire d'employer

essais.

un dtour pour commencer

ses

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%
.

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

226

Le 5 aot 4633, un tranger entra chez l'apothicaire

demanda du

Marshishor, et
lui prsenta

en montrer de plus belles


personnes

se

un

le

trouvaient en

que, entre autres


et

lapis-lazuli. Les pierres

lui

lendemain. Plusieurs autres

moment dans

ce

un vieux

qu'on

convenu, on promit de

lui ayant pas

ne

apothicaire

la

bouti-

nomm Raymond

ecclsiastique, qui entrrent, ce propos,

sation avec l'acheteur. L'un d'eux prtendit

en conver-

que Ton

avait

dj essay en vain de faire de For avec le lapis-luzidi.

L'autre ajouta que Ton s'occupait beaucoup d alchimie dans


la

de Cologne, mais qu'au surplus personne n'a-

ville

vait

jamais dcouvert

Chacun

prtendu secret de

le

n'tait pas

mensonge dans

science.

cette

partageait cet avis; l'tranger seul soutint

que

tout

consigns dans les livres

les faits

hermtiques, et qu'il se pourrait bien qu'il existt certains


artistes capables

de

prouver. Tous les assistants ayant

le

clatde rire cette affirmation, l'tranger, qui parut vive-

ment

bless, sortit

brusquement de

la

boutique.

Cet acheteur inconnu n'tait autre que le philosophe Sethon, qui rentra furieux chez son hte. L'excellent Borde-

mann

le

consola de son mieux, et le dcida se venger

plus tt possible par

un

succs qui

ft taire les

le

moqueurs.

Le lendemain, Sethon retourne chez l'apothicaire,

il

paye

demande

les

nouvelles pierres de lazuli qu'on lui montre, et

du

verre d'antimoine. Elevant des doutes sur la qualit de

ce produit,

il

exprime

le dsir

de s'assurer lui-mme par

exprience que ce verre d'antimoine rsistera

d'un feu violent. Pour procder cet

dans

conduire Sethon par son

fils

Lohndorf, situ prs de

l'glise

plaa le verre d antimoine dans

Pendant ce temps, Sethon


nant une poudre dont
couteau

il

ordonne

il

tire

fait

l'action

essai, l'apothicaire fit

l'atelier

de l'orfvre Jean

Sainte-Laurence. L'orfvre

un

creuset rougi

de sa poche

un

au

feu.

papier conte-

deux parts avec la pointe d'un


une moiti sur le

l'orfvre d'en jeter

verre d'antimoine fondu.

Au bout de quelques

instants,

on

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ni

HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

du

retire le creuset

bule d'or. Le
et

un

feu, et l'on trouve

au fond un beau glo-

de l'apothicaire, deux ouvriers de

fils

l'atelier

voisin furent tmoins de cette transmutation,

qui

parut d'autant plus merveilleuse que l'tranger n'avait pas

mme

touch au creuset.

Cependant

ne voulut pas s'avouer convaincu.

l'orfvre

Matre Lohndorf tait

un de

ces incrdules

de

parti pris qui

un

se trouvent trop bien d'un tel tat pour ne pas conspirer

peu contre

le

succs des preuves qu'ils demandent.

posa de faire avec


le

plomb

ft

mme temps
creuset

le reste

de

employ au

le

poudre un second

pro-

essai

du verre d'antimoine; en

lieu

malicieux artiste

un morceau de

glissait

zinc, mtal qui

furtivement dans

rend

le

l'or cassant et

Se croyant bien sr d'avoir compromis

difficile travailler.

d'avance l'opration, notre


la

la

Il

homme

se*

prparait jouir de

confusion de l'adepte. Mais son attente fut trompe, car

cette fois encore,

on ne trouva dans

le

creuset que de l'or

parfaitement mallable et ductile.

Dans ce moment,

homme

pas,

plus

fier,

il

un

n'y avait pas dans tout Cologne

plus triomphant que Bordemann.

la vrit, l'artiste

Il

n'tait

vengeur qui couvrait de honte

les

incrdules, mais c'est lui qui l'hbergeait. Alchimiste lui-

mme,

et sans doute aussi

ville,

avait

il

vulgaire avant l'arrive


droit

avanc qu'aucun autre de

eu sa part des quolibets

et

du savant tranger.

de s'enorgueillir de

cette hospitalit

la

du

des railleries
11

avait

donc

le

donne l'homme

dont les victorieuses expriences, en rhabilitant

l'art,

rha-

bilitaient tous les adeptes. Aussi ce fut sans doute l'instiga-

tion

de son hte que, peu de jours aprs, Sethon

taquer
avait

un

eu encore

Dans

nomm

la

s'tait

affaire

valle

il

en Allemagne.

de Katmenbach, habitait un chirurgien

Meister George,

autorit sur

alla s'at-

incrdule plus srieux que tous ceux qui

homme

savant dont l'opinion

beaucoup de matires,

pos devant

le

et qui,

faisait

depuis longtemps,

public en adversaire outr de l'alchi-

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

mie. Pour n'tre ni sottes ni dloyales,

comme

celles

de

Lohndorf, ses prventions contre cette sciece

l'orfvre

donc

n'taient .gure plus traitables; notre philosophe jugea

ncessaire de prendre

un dtour pour arrivera

Le 11 aot 1603, Meister George

et

ses fins.

l'alchimiste

Sethon

eurent ensemble une entrevue sous F artificieux prtexte

d'une confrence hippocratique. H n'y fut question, en


effet,

que de mdecine

Entre autrs choses,

et d'anatomie.

Sethon demanda au chirurgien

s'il

connaissait la

mortifier la viande sauvage, assurant que,


vait enlever l; viande

manire de

pour

jusqu'aux os sans dranger

lui,

il

sa-

les nerfs.

Meister George tmoigne son dsir de voir excuter cette


opration.

Rien de plus simple,

dit le philosophe.

rez-moi seulement du plomb, du soufre

Le barbierde Meister George va qurir ces


il

faut encore l'oprateur

un

soufflet et

et

un

Procu-

creuset.

trois objets.

Mais

un fourneau. On

n'a pas ces objets sous la rnain, et Sethon propose d'aller

un

oprer chez
tes suit,*

orfvre qui

Voil donc l'incrdute


laboratoire de l'orfvre
n'tait pas chez lui,

vriers et

demeure prs de

l.

Le barbier

portant le creuset et les ingrdients;

un

mdecin adroitement

Hams de K'empen,

attir

dans

le

Maret. L'orfvre

mais son fils y travaillait avec quatre ou-

apprenti. Pendant

que

barbier arrive avec le

le

soufre et le plomb, l'tranger enjre en conversation avec les

moyen de changer du
un ouvrier va chercher

ouvriers, et s'offre leur enseigner le


fer

en

acier.

Pour prouver ce

secret,

dans un coin de vieilles tenailles casses, qu'il place, sur


Tordre de Sethon, dans un creuset rougi au feu. Le barbier,
arriv sur ces entrefaites, a dj mis le soufre et le

plomb

dans un autre creuset. Tous deux travaillent simultan-

ment

ils

soufflent, ils chauffent, suivant les prescriptions

de l'tranger. Celui-ci

tire alors

de sa poche un. petit papier

renfermant une poudre rouge qu'il divise en deux parties;

au moment qui
creuset

lui parat propice,

une moiti de

il

cette poudre,

fait jeter

dans chaque

ordonnant en

mme

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

temps d'ajouter du charbon

de chauffer plus

et

de quelques instants, on enlve

dit

presque en

creuset
sets

On

mme

temps

fort.

Au bout

les couvercles, et le barbier

<c Le plomb est chang en or!

s'crie:

229

s'empresse de retirer

que l'ouvrier

tandis

y a

11

de

dans

l'or

mon

mtal des deux creu-

le

martel, lamin, chauff, l'or conserve toujours so

premier aspect. L'apprenti appelle

femme de

la

l'orfvre,ex-

perte dans les essais des alliages prcieux, et qui constate

par toutes

mme

de

les

preuves ordinaires

du bruit au dehors,

maison commence

la

emmenant avec

Ainsi
donc

ce

fait

se remplir
retirer,

de

s'es-

chirurgien fort dconcert.

lui le

dit Meister

George une

fois

dans

la

rue, c'tai

que vous vouliez me montrer?

Sans doute,

que vous

l'or, elle offre

prudent de se

voisins, et l'adepte, qui croit

quive,

puret de

la

payer huit thalers. Cependant l'vnement

le

tiez

mon

dit l'adepte. J'avais appris par

un ennemi

dclar de l'alchimie, et

j'ai

hte

voulu

vous convaincre par une preuve sans rplique. C'est ainsi

que

procd Rotterdam, Amsterdam, Francfort,

j'ai

Strasbourg

et Ble.

Mais, cher gentilhomme,

remarqua George,

trouve bien imprudent d'agir d'une manire

jamais

les princes

si

je

vous

ouverte. Si

entendent parler de vos oprations,

vous feront rechercher

et

ils

vous retiendront captif pour s'em-

parer de votre secret.

Je

ne l'ignore point,

nous sommes,

une

est

des souverains. D'ailleurs,


se saist de

que de

Sethon; mais Cologne, o

s'il

je n'ai rien redouter

arrivait

jamais qu'un prince

personne, je souffrirais mille morts plutt

lui rien rvler.

Ici le

veur,

ma

dit

ville libre

philosophe demeura

comme

s'il

un moment

silencieux et r-

entrevoyait par la pense les barbares trai-

tements dont un prince d'Allemagne devait


time.

le

rendre vic-

Mais, chassant aussitt cette impression pnible,

reprit avec chaleur

il

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L ALCU1MIE ET LES ALCHIMISTES.

250

demande des preuves de mon art! j'en


si Ton veut que je fabrique des

(jue l'on nie

donne

qui les dsire. Et,

masses d'or,

consens encore; j'en ferais volontiers pour

j'y

cinquante ou soixante mille ducats.

Depuis ce jour,

le

chirurgien Meister George fut tout

converti l'alchimie, et
railleries

de

amis

ses

fit

fait

profession d'y croire, malgr les

et les

imputations de quelques esprits

Aux premiers, qui le plaignaient de s'tre laiss


surprendre par un charlatan habile, il rpondait en ces termes
malveillants.

Ce que

j'ai

vu, je

l'ai

Hams de Kempen

matre

bien vu. Ce que

ont

tmoins n'est point un rve.

fait

mes yeux plutt que

Quant

tait

J'en croirai tou-

d'avoir reu de l'argent

pour tmoigner en faveur de l'alchimie,


;

peuvent encore

ils

vos bavardages.

ceux qui l'accusaient

de leur rpondre

ouvriers de

eux-mmes en prsence de

L'or dont

montrer une partie n'est pas une chimre.


jours

les

sa rputation

il

ddaigna toujours

d'homme d'honneur

leur

d'avance tout crdit

En

quittant Cologne, l'illustre adepte se rendit

bourg, o

il

fit

Ham-

encore des projections remarquables que

mentionne un crivain que nous avons dj

cit

$
.

II

bable que c'est en sortant de cette dernire ville que

mopolite se rendit Munich.

Ici,

les

pro-

le

Cos-

toutefois, l'ardent prdica-

teur de la noble science laisse apercevoir

dans sa croisade contre

est

une interruption

prventions de l'incrdulit.

Pendant tout son sjour Munich, on ne le voit accomplir


aucune projection ni exprience hermtique. A quelle raison attribuer cette lacune dans son apostolat?

Bien

nich,
*

aucune projection dans la capitale de


on raconte qu'Alexandre Sethon disparut de Mu-

qu'il n'et fait

la Bavire,

comme

il

avait disparu de Cologne, et

Lettre de Thobald de

Hoghelande son frre

comme

il

dis-

Histore aliquot trans-

mutationis metallicw, pro defemione alchemi contra hostium rabiem. Colon i, 1604.
*

George Morhof, Epistola de metallorum transmutation*.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS


paraissait de

toutes les villes

231

s'taient accomplies ses

merveilles hermtiques. Mais sa fuite prcipite avait cette


fois un autre motif. En s' esquivant de Munich, le philosophe
emmenait avec lui, ou plutt enlevait une jeune et jolie fille

d'un bourgeois de

la ville

qui

s'tait

attache lui pendant

son sjour. Les prludes de cet vnement nous rendent suf-

fisamment compte de l'inaction prolonge du Cosmopolite


Munich

un philosophe ne peut

pas toujours travailler pour

son ide.

Ce qui

est certain, c'est

moment nous
femme

qu' partir de ce

trouvons Sethon mari. Quelle est cependant cette

pour laquelle
de

sa

le

Cosmopolite a quelque temps oubli l'objet

mission glorieuse,

et

qui va dsormais appartenir aux

chroniques de l'alchimie? L'histoire nous dit qu'elle


*

jolie; voil tout ce

bavarois

le

que nous savons sur

Adam Rockosch

la

elle.

Il

comme

revendiquait

rente, mais tout cela est bien peu de chose pour


Cette jeune

femme

tait

que

est vrai

sa pa-

la postrit.

paraissait d'ailleurs absorber

en entier

notre philosophe. C'est ce que prouve suffisamment la conduite qu'il tint Crossen, o -se trouvait alors la cour

duc de Saxe. Dans l'automne de

cette

mme

du

anne 1603,

dj remplie par tant d'vnements singuliers, le prince de

Saxe, ayant entendu parler de l'habilet

en obtenir une preuve. Mais

sira

cup de son mariage,


but de sa mission.

pour

le

11

qu'il

du Cosmopolite, d-

celui-ci tait tellement oc-

en oubliait plus que jamais

le

ne jugea pas propos de se dranger

prince, et se borna envoyer son domestique Hamil-

ton pour oprer chez Son Altesse.

La projection
plein

ves

1
.

faite

succs; l'or

du

en prsence de toute
souffleur rsista

cour eut un

Mais, quelques jours aprs, soit qu'il ft effray

lui-mme d'avoir

si

pour

bien russi, soit qu'il comprit que ses

services devenaient inutiles l'adepte mari,

la

toutes les preu-

Hamikon se

s-

Guldenfalk.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

232

para de son matre ou de son ami, car personne n'a su exac-

tement

nature des rapports qui ont exist entre eux. Ce

la

digne compagnon du Cosmopolite retourna en Angleterre


par

la

Hollande,

moment, son nom ne

dater de ce

et,

dans

parat plus

re-

l'histoire.

Cependant Setbon s'oubliait dans une position dangereuse.


Christian H, lecteur de Saxe, n'avait gure plus de vingt ans,
et

plusieurs de ses actions avaient dj rvl en lui

ractrc cruel.

Comme

de richesses.

tait avide

avait fart jusque-l profession

11

ca^
il

de

non qu'il ft assez instruit pour


lui-mme une opinion raisonne sur leur

mpriser

les alchimistes,

se -faire

par

mais par

science,

un

plupart des princes allemands,

la

seule raison que son pre les avait es-

la

tims. Cependant la preuve qui fut mise

sous ses yeux

Crossen par le serviteur du Cosmopolite, avait chang ses

sentiments leur gard.


d'abord de

lui- tre

Il

attira Sethon* la coui^et affecta

favorable.

Une

philosophale dont l'adepte lui


prince

tisfaire le

prateur

or

promesse de

le

ce

qu il

fit

petite quantit

cadeau ne

aux

soif

pas sa-

de Fo-

Cosmopolite cefusa opinitrment jusqu'

le livrer.

Apfs avoir puis en vain

les

de pierre

lui fallait, c'tait le secret

les

moyens de douceur,

menaces n'ayant pas mieux russi,


vint

suffit

actions.

On

fit

le

les

prince Christian en

endurer au malheureux adepte tous

supplices que peut imaginer, la cruaut stimule par

de

l'or.

On

le perait avec

avec du plomb fondu

aprs quelques instants de relche,

il

de verges. Le corps disloqu, les membres dchi-

tait battu

rs, le

la

des fers aigus, on le brlait

philosophe persista dans ses refus.

Une cruaut plus rflchie fit trouver, pour cet infortun,


un autre genre de martyre. On comprit qu'en revenant la
torture on
ainsi toute
captivit
tion.

ne russirait qu'

parut

un moyen

On enferma

le

que

le tuer, et

chance d'acqurir son

secret.

l'on perdrait

Une longue

et

dure

plus sr de vaincre son obstina-

Cosmopolite dans

un cachot obscur

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


dont

dont

l'entre fut interdite tous, et

quarante

En

hommes

253

garde fut confier

qui se relevaient alternativement.

ce temps-l, habitait Dresde

Moravie, connu sous le

homme

la

nom

latin

un gentilhomme de

la

de Michael Sendivogius,

Comme

savant en plusieurs matires.

il

se mlait

d'hermtique, il s'intressa vivement au sort du Cosmopolite

dans sa prison. Cette permission

et dsira le voir

t accorde, grce
teur,

il

eut plusieurs entrevues avec

l'lec-

prisonnier et lui parla

le

de chimie, sujet sur lequel Sethon ne

une rserve extrme. Un jour,

ayant

lui

au crdit de ses amis auprs de

rpondait qu'avec

lui

se trouvant seul avec lui,

il

proposa de l'arracher sa captivit. Le malheureux, lan-

lui

guissant dans ses plaies, protesta de toute sa reconnaissance


et

les plus riches

fit

promesses son futur librateur. Un plan

d'vasion fut alors concert entre eux. Sendivogius se hte


d'aller Cracovie raliser sa fortune,

y possdait

qu'il

tient la

et

commis

d'argent.

Il

ob-

gagne peu peu

confiance des sol-

la

sa garde.

Le jour pris pour l'excution de son


la

muni

revient Dresde

compagnie de

projet,

soldats, qu' la nuit

jusqu'au dernier. Aussitt

il

il

rgala

si

bien

taient tous ivres

ils

emporte Sethon, qui ne pouvait

marcher des

suites de ses tortures, et sort de la tour avec

son fardeau.

Ils

la

demeure de

phai.

Ils

ne prennent que

Ils

le

le

temps

d'aller chercher,

l'alchimiste, sa provision de pierre philoso-

montent ensuite dans un chariot de poste o

femme de Sethon prend


tire

vend une maison

permission de s'tablir auprs du prisonnier, et par

ses largesses calcules,

dats

il

place avec eux, et gagnent

la

la

fron-

en toute hte pour se rendre en Pologne.


ne s'arrtrent qu' Cracovie, L, Sendivogius

somma

philosophe de tenir sa promesse; mais celui-ci refusa de

l'excuter

Voyez, lui

dit-il,

dans quel

mon

pour n'avoir pas voulu

briss, ce corps

serve je dois m'imposer l'avenir.

livrer

tat j'ai t rduit

secret. Ces

demi-pourri, vous disent assez


#

membres
qielle r-

20.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

Entre autres promesses

Sethon

faites

dans

prison de Dresde,

la

engag donnera son librateur de quoi tre

s'tait

content toute sa vie avec sa famille*, ce que Sendivogius


avait naturellement

entendu de

la

rvlation

du

secret her-

mtique. Mais Sethon ne pouvait l'entendre ainsi.


qu'il croirait

mystre,

ajouta

Il

commettre un grand pch en dcouvrant ce

et lui conseilla

finalement de

demander

le

Dieu.

Sethon ne jouit pas longtemps de sa dlivrance. Il mourut

peu de temps aprs, disant toutefois que,


turel et interne, sa

coups et ses membres briss par

aucun moyen,

si

son mal et t na-

poudre l'aurait guri, mais que

tre rtablis.

la

ses nerfs

torture ne pouvaient, par

En mourant,

il

donna son

lib-

rateur ce qui lui restait de sa provision de pierre philosophais

C est au mois de janvier 1604, ou, selon d'autres, en dcembre 1605, que mourut cet homme illustre. On se souvient que le premier essai hermtique que Ton connaisse de
lui avait eu lieu Enkhuysen, le 13 mars 1602. C'est donc
en moins de deux ans que se seraient accomplis tous
faits

les

que nous venons de rapporter.

Telle

que

les

contemporains nous l'ont trace, l'histoire

d'Alexandre Sethon offre aujourd'hui

la

critique

blme bien singulier. Faut-il prononcer, en


mission philosophique, laquelle

songe,

et

pour mobile que

aptre spontan de l'erreur?

la

la

procette

propagation du

men-

gloire personnelle de cet

Nous

laissons cette question

l'apprciation de nos lecteurs, qui

souvenirs historiques quelques

un

que

Cosmopolite consacra

le

son existence, n'avait pour but que

effet,

trouveront dans leurs

faits

analogues propres

fixer leur opinion sur ce point dlicat.

Sethon a

laiss

chapitres, dont

Letlre

un ouvrage hermtique,

nous parlerons au

le

Livre des douze

sujet des altrations

que

de Desnoyers, secrtaire de la princesse Marie de Gonzague,

reine de Pologne, publie dans Y Histoire de la philosophie hermtique le

Longlct Dufrosnoy.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

235

Sendivogius y apporta, dans l'esprance que la postrit lui


Ce mme ouvrage, comme pour aider

attribuerait ce trait.

la confusion, a t souvent dsign sous ce titre

mopolite,

le

Cos-

surnom de Sethon galement usurp par Sendivo-

gius. Mais

il

temps de passer

est

de ce dernier

l'histoire

personnage.

Michel Sendivogius.

Nous

nom

laissons ce philosophe le

gnralement connu,

est le plus

il

latin sous lequel

que

et

les

historiens

franais ont traduit tort par Sendivoge. Les Allemands, qui


l

'appellent Sendivog,

nom

ne

se rapprochent pas davantage

vritable, qui tait

Sensophax.

en Moravie. Mais une maison


qui lui venait de

Sandimir, dont

il

la

qu'il possdait Cracovie, et

succession d'un gentilhomme, Jacob

tait fils naturel, a

contemporains, qui, presque tous,


et celle

caus l'erreur de ses

font natre

le

en Pologne,

d'un auteur de ce pays qui Ta compris dans un

catalogue de

la

noblesse polonaise. D'ailleurs, Sendivogius

lui-mme ne rclama jamais contre

l'pithte

qui, de son vivant, fut partout ajoute son


S'il restait

premire

dans

de son

naquit, l'an 1666,

11

et

quelque doute sur ce point, ce ne


la

l'histoire

moindre des

comme

serait

que

la

qui se rencontrent

difficults

de Sendivogius. Cette

ble avoir t embrouille

de PolonuSi

nom.

histoire,

effet, semun anonyme

en

plaisir par

allemand, auteur d'une biographie de Sendivogius, qu'il


prtend avoir compose d'aprs

la

relation verbale

Bodowski, matre d'htel du philosophe

de Jean

1
.

L'auteur anonyme, qui sa qualit d'avocat de Sendivogius parat

si

importante

prendre devant

la postrit, qu'il

Vita Smdivogti, Poloni nobilis baronis, breviter desrripta

quodam

Gertrumo, olim ejus oratore, patrono vtl cautidico.

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ET LE& ALCHIMISTES.

L' ALCHIMIE

236

nous la dcline par trois


latine,

rcit

dans laquelle

il

avec les variantes que la langue

fois,

crit*

peut lui fournir^,

en reproduisant l'erreur

commune

compatriotes sur l'origine de son client

commence son

la plupart

C'tait,

de

nous

ses

dit-

il,

un baron

les

frontires de la Pologne et de la Silsie, quelques

polonais dont la maison tait Gravarne, sur

lieues

de Breslau.

tune,

il

ajoute que son revenu tait

mes

de plomb, situes dans

<r

pitale

de

la

Puis, sans avoir dit

il

de

la

Cracovie, ca-

faut accepter

l'explication

qu'il

l'origine des connaissances hermtiques

ros. S'il faut

sa for-

du biographe allemand montre avec

Cette premire erreur

quelle confiance

donne de

le territoire

Haute-Pologne.

un mot de

augment par des mi-

nous

de son h-

ayant t envoy en Orient par

l'en croire,

l'empereur Rodolphe H, avec ce que nous nommerions aujourd'hui une mission scientifique, Sendivogius aurait reu

d'un patriarche grec

la

rvlation

hermtique, c'est--dire

la

du mystre de

manire de composer

la

science

la

pierre

des philosophes.

Ce

qu'il

y a de vrai,

avait trs-studieusement

avait acquis

une

c'est

que Michel Sendivogius, qui

employ

le

temps de sa jeunesse,

juste rputation dans

utile son

l'art,

pays, de l'exploitation des mines. Quant ses connaissances hermtiques,

il

est tabli historiquement

qu'il n'avait

rien produit de remarquable sous ce rapport avant sa rsi-

dence Dresde,
de Christian

II.

et sa liaison

avec

le

Pour ne pas rpter

Cosmopolite, prisonnier
ici les dtails

de l'aven-

ture que nous venons de raconter, nous rappellerons seuler

ment

les cruelles tortures

que

le

malheureux Sethon

se r-

signe endurer plutt que de livrera Pavare Christian


secret de la

le

pierre des sages, sa captivit douloureuse, sa

dlivrance par Sendivogius qui l'amne en Pologne et reoit

de

lui,

pour rcompense,

la

prcieuse poudre qui, entre

Oratore, patrono, causidico, orateur, dfenseur, avocat.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

mains

les

pendant

et

237

l'apostolat d'Alexandre Sethon, avait

opr tant de merveilles en diffrents pays.

L'ambition de Sendivogius n'tait point


qu'il avait reu

aimait
et la

de son ami.

bonne chre

la

grande existence

11

satisfaite

du don

avait alors trente-huit ans;

et se plaisait

qu'il avait

continuer

commencs

il

de vie

le train

Dresde, lors-

que, pour se recommander par ses largesses aux jeunes nobles

du

pays, et sduire les gardes de la prison de Sethon,

dpensait

lestement

si

Pour suffire

le

des dpenses sans calcuT,

il

faut des richesses

sans limites. Sendivogius rvait donc, en ce genre,

que

sorte d'infini

ralis;

mais

mourant,

il

la pierre

ignorait l'art de la composer, car Sthon,


lui

rvler.

Esprant en sa-

voir quelque chose par la veuve de l'adepte,


il

la

jeune bourgeoise de Munich n'tait

devenue l'pouse du Cosmopolite que pour


ques mois son emprisonnement
rien et n'avait fait

lui

Sethon accompagn d'un reste de

De

ces

et sa

assister

mort;

aucune remarque propre

nouvel poux. Elle ne put que

l'adepte.

Sendivogius

ne devait trouver l qu'une autre dception.

Aprs son enlvement,

voir, sut tirer

deux

la

livrer le

elle

traits,

manuscrit de

poudre philosophale de

objets, Sendivogius,

nanmoins un assez bon

ou

le

comme on

une

assez

En

va le

parti.
titre

Cosmopolite-, avec le dialogue de

cure et de l'alchimiste.
eut d'abord

en quelne savait

clairer son

Le manuscrit compos par Sethon avait pour

Douze

une

philosophale aurait sans doute

avait refus de le

l'pousa, mais

il

prix de sa maison de Cracovie.

les

Mer-

tudiant ce trait, Sendivogius

mauvaise inspiration. En l'interpr-

il crut y avoir dcouvert, non la manire


de prparer de nouvelle pierre philosophale, mais le moyen

tant sa manire,

d'augmenter, de multiplier celle qu'il avait reue


ami. Mais
Il

il

eut mieux

ne russit qu'
fait

la

de,

son

diminuer considrablement.

de l'employer directement fabriquer de

For.
Cette ressource lui aurait t bien ncessaire

pour subve-

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258

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

nir aux exigences de

mener.

donner de

somptueuse

lui cette opinion,

en public,

ses projections
s'il

la vie

voulait tout prix passer

Il

et

il

de

et afin

ne mnageait rien, faisant

comme
On remarquait

prodiguant sa teinture

moyen de

avait possd le

qu'il continuait de

pour adepte,

la

renouveler.

toutefois qu'il s'en montrait plus

conome quand

il

n'tait

un grand effet public.


renfermait dans une bote d'or, qu'il ne

pas excit par l'intrt de produire

En voyage,
d'htel

partie

lui-mme, mais

qu'il confiait

son matre

ce dernier la tenait cache sous ses habits, sus-

pendue

la

il

portait point

en

son cou par une chane d'or. Mais


tait

marchepied de

la

plus grande

renferme dans un compartiment secret du


sa voiture.

Par ses nombreuses projections, Sendivogius n'avait pas


tard

acqurir une grande clbrit. Toutes les cours

de l'Allemagne taient impatientes de recevoir sa

L'empereur Rodolphe
titres

II,

YHermes allemand,

en tre honor le premier

visite.

avait tous les

Sendivogius se rendit

au chteau de Prague. Trs-bien reu par l'empereur,

il

reconnut ce bon accueil en donnant au monarque une


petite quantit

de

poudre avec laquelle Rodolphe excuta

sa

lui-mme une transmutation en

or.

Pour immortaliser

souvenir du succs de cette exprience, Rodolphe


chsser dans
cute,

une

le

mur

table de

de sa composition

de l'appartement o

marbre portant

II fit

elle avait t

le

en-

ex-

cette inscription latine

Facial hoc quispiam alius,

Quod

fecit

Sendivogius Polonut

En 1740,

cette inscription se voyait

place dans le chteau de Prague.

Pour

encore
qu'il

la

mme

ne manqut

rien l'clat de cette grande journe des fastes hermtiques,


le

pote cyclique des souffleurs, Mardoche de Dlie, la cl-

bra dans des vers moins prcieux que

le

marbre, mais tout

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MSTOIKE DES TRANSMUTATIONS.

2.7.)

aussi potiques

que

latin

le

de son imprial matre. Enlin

l'empereur donna Sendivogius


lui

lit

Cet empereur, qui rcompensait

qui retenait sous

cacher

bien

un philosophe en

verrous de

les

tour Blanche

la

mme

le

comme on Ta

Cette diffrence provenait-elle,

secret.

prtendu, ce que de Sendivogius avait eu

prudence de protester

l'hritage d'un adepte?

qui arrtait
le titre

ici

l'empereur, c'tait

de Polonais, que tout

le

la

un simple bourgeois de

qualit de Sendivogius:

monde

bonne

sa

Continuant sa tourne dans


Sendivogius quitta

la

lui donnait,

rsidences princires,

les

se rendre la cour

Mais une msaventure, assez fcheuse pour

Comme

la

il

lui, vint

traversait la Moravie,

de

le voir.

signaler

un seigneur de

contre, instruit de son passage, s'embusque sur son che-

de lui et

chemin, se

saisit

pour prix

sa dlivrance le secret

La

avec

de Strasbourg.

ville

Bohme pour

emp-

comme

Pologne, o l'on manifestait une vive curiosit de

son voyage.

la tenait

probable plutt que ce

est

Il

Rodolphe d'en user avec ce gentilhomme

chait

la

qu'il ignorait le procd de la prpa-

ration de la pierre philosophale, assurant qu'il ne

que de

mme
pauvre

le

Strasbourg Gustenhover, suspect seulement de

orfvre de
lui

en tous lieux.

si

secret hermtique, tait cependant le

du

et

philosophe porta ds

le

lors glorieusement et ostensiblement

possession

de son conseiller,

le titre

prsent de sa mdaille, que

fin sinistre

le retient

de

la

prisonnier, mettant
pierre philosophale.

d'Alexandre Sethon revint sans doute alors

l'esprit de notre philosophe, et pour peu qu'il et voulu


tre

martyr

belle.

Il

comme

prfra

put se procurer,

son illustre matre,

tenter
il

l'occasion tait

une vasion. Avec une lime

coupa

les

barreaux de sa fentre,

qu'il
il

fa-

briqua une corde avec ses vtements et se sauva tout nu


travers la

campagne. Une

fois libre,

il

fit

citer le perfide

comte devant l'empereur. Ce dernier porta dans cette affaire


un jugement destin faire comprendre tous les grands
de l'empire qu'un

homme

honor du

litre

de son conseiller

UO

L'ALCIlMIE ET LES ALCHIMISTES.

une capture de bonne

n'tait pas

considrable impose au comte,

Sendivogius une de ses terres;


Gravarne, dont
la

le

prcisment celle de

c'tait

dans

est question

il

Outre une amende


condamna donner

prise.

il

les

premires lignes de

biographie anonyme, qui la lui attribue en se trompant

sur son origine. Ce qui est certain, c'est que, depuis

poque o

ment de

sa fcheuse aventure, Sendivogius

dence prfre, et

unique

Sendivogius

fit

sa rsifille

plusieurs transmutations Varsovie, mais

fit

l'clat

s'puiser, et

ait

en

donna plus tard en dot une

la

eue de son mariage.

qu'il avait

aucune n'eut

l'-

comme ddommage-

cette terre lui fut accorde

de celle de Prague. Sa poudre commenil

montrer conome.
une progression inverse, car
Le duc Frdricde Wurtemberg

tait rduit s'en

Toutefois sa rputation suivait


elle

augmentait tous les jours.

dsira le connatre, et crivit

pour

le

au

roi

de Pologne Sigisttiond,

prier de lui envoyger le philosophe.

Celui-ci se

mit en route, marchant petites journes, accompagn de son


matre d'htel, Jean Bodowski, qui portait toujours, cache
sus ses habits,
la caisse

la

provision de pierre philosophale.

de voyage se trouvait

fabriquer de

l'or,

ainsi Stuttgart

faits

on

on

o Sendivogius, sous
l't

doit placer dans

le

Ils

pour

arrivrent

nom de marchal

de 1605. Cette date tant bien

Tanne 1604 presque tous

les

qui prcdent.

Frdric

accueillit

l'alchimiste avec

une bienveillance

extraordinaire. Aussi, au lieu d'une projection


t

Quand

s'arrtait

puis on reprenait sa marche.

de Seriskau, passa tout


tablie,

sec,

demande, Sendivogius en

redoubla pour lui d'gards


mettre, sa cour, sur

accorda,

comme une

le

et

fit-il

qui, avait

deux. Le duc merveill

de considration

pied d'un prince

sorte d'apanage,

la

afin de le

du sang,
terre

il

lui

de Neid-

lingen.

L'orgueil
satisfaction.

du philosophe

avait enfin trouv son entire

Sendivogius savourait

donc avec dlices

les

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


trsors

deur;

longtemps envis de

si

il

renomme

la

241

et

de

la

gran-

ignorait qu' l'ombre de ces apparence? brillantes

s ourdissait

une trame

perfide.

Fort curieux, de tout temps, de science hermtique,

duc Frdric

n'avait pas attendu Sendivogius

ce genre de travaux.

l'espce de

ceux que

mis en crdit
sorte

de position

de son pote en

la

la

Il

tenait sa solde

officielle.
litre,

un aventurier de

maladie dominante du

cour des princes, o

ou

ct

la

ils

sicle avait

occupaient une

place de son fou ou

chaque monarque avait alors son

miste entretenu. Celui qui occupait cet office

commenc par

Stuttgart avait

venu depuis domestique de

alchi-

cour de

tre barbier de l'empereur. De-

complt son ducation en courant

ambulants pour apprendre

tes

la

l'adepte Daniel Rappolt,

quelque teinture d'hermtique,

pris avec lui

le

pour s'adonner

11

avait

pays avec des alchimis-

le

les tours

ruses des charlatans souffleurs.

il

et plus tard,

d'escamotage et

les

n'avait pas craint d'aller

se prsenter l'empereur Rodolphe, qui l'admit excuter

quelques oprations, non devant sa personne, mais dans


laboratoire de son valet de

qui

s'tait

l'avait

le

chambre Jean Frank. L'empereur,

un moment diverti de ses transmutations suspectes,

nomm

comte de Mullenfels,

et l'avait (insuite laiss

partir. C'est avec ce titre qu'il s'tait prsent la

cour de

Stuttgart pour y dployer des talents qui. en l'absence de


toute comparaison, taient tenus dans une certaine estime.

Cet alchimiste tait donc,

un

la

cour du duc Frdric, sur

pied convenable. Mais les succs de Sendivogius faisaient

sensiblement plir

donc de

l'astre

de son crdit; Mullenfels rsolut

se venger et de s'approprier

reux instrument de
Mullenfels ne

la

en

mme

temps l'heu-

fortune de son confrre.

commit point

la

maladresse de dnigrer son

rival. Il se

montrait, au contraire, aussi enthousiaste que

reste de la

cour des mrites du nouvel adepte,

vait toujours
le

empress exalter ses talents.

compte du

sire

de Neidlingen,

s'il

S'il

et

on

le

le

trou-

s'exprimait sur

lui parlait

lui-mme,
21

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L'ALCHIMLE ET LES ALCHIMISTES.

242

ce n'tait jamais que pour le louer avec toute l'exagration

d'hyperboles que sa haine pouvait lui fournir. La vanit du

personnage qui

par avance que nul

s'adressait assurait

il

excs de flatterie ne semblerait suspect.

manire dans

cette

conu.

Il

insinu de

fois

en possession

et

put mettre excution

le

plan qu'il

persuade donc l'adepte que

le

duc Fr-

de toute sa confiance,
avait

Une

de Sendivogius,

l'esprit
il

dric mdite de s'emparer de sa personne pour lui arracher

son secret. Toute

la

faveur qui l'environne, tous les hon-

neurs qu'on lui prodigue, ne sont qu'autant de chanes par


lesquelles

on veut

le

nul

moyen ne

reux adepte

et

lier,

qui se changeront bientt en

Un avare tyran menace

chanes plus pesantes.

sa libert;

cotera au prince pour arracher au malheu-

le trsor qu'il lui envie...

Tout

ceci ressemblait

singulirement aux infortunes du Cosmopolite, pour lesquelles Sendivogius ne ressentait


Il

eut peur

il

indique alors

lui

frontire

aucune ferveur

le

chemin

mais peine

le

aux premires heures de

le

plus court pour gagner

philosophe
nuit,

la

s'lance sa poursuite avec douze

ms. On arrte, au

nom du

de sa poudre philosophale, de

s'est-il

tratre confrre

hommes

cheval et ar-

prince, le fugitif,
la

la

mis en route

que son

on s'empare

mdaille de Rodolphe, qu'il

portait sur lui, et d'autres objets prcieux,

un cordon de diamants de
rait

imitative.

crut tout et ne songea qu' fuir. Mullenfels

parmi lesquels

cent mille rixdales, qui entou-

son chapeau.

Aprs cet exploit, Mullenfels redevint


miste de

la

cour de Stuttgart;

veilleuses avec la

il

faisait

le

premier alchi-

des projections mer-

poudre vole. Quant

Sendivogius,

perd sa trace durant un an et demi aprs celte


ture;

il

resta sans doute,

triste

on

aven-

pendant cet intervalle, dtenu dans

quelque prison du Wurtemberg.


Ds qu'il fut bruit de cette
publique n'hsita pas.

duc de Wurtemberg

tort

tait

affaire

en Allemagne, l'opinion

ou raison, on admit que

!<

complice de ce guet-apens, qu'il

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


aurait ordonn ou autoris. C'tait l'opinion

femme de

logne, dont la
tection

24T>

du

do Po-

roi

Sendivogius, alla rclamer la pro-

ce fut encore celle de l'empereur Rodolphe, lorsque

Sendivogius, libre enfin, vint lui demander justice.

Prenant en main

cause de l'adepte, l'empereur Rodolphe

la

envoya un exprs au duc Frdric pour


livrer Mullenfels.

sentit

Il

fit

sa chane d'or, et

pendu suivant

le

il

un

condamn

On

innocence

*.

au plus haut de

les

la

pendait

car, cette fois, le pa-

trois gibets dresss cet


les

biographes de notre

appaisa l'empereur sans prouver sa propre

Ces derniers vnements eurent lieu en 1607.

Cette affaire parut donc termine


tice, et la satisfaction

conformment

la jus-

de tous. Sendivogius seul fut mcon-

car son inestimable trsor, sa poudre philosophale, ne

lui fut jamais

avec

des pieds

on

et

duc Frdric renchrit en-

Par cette excution, disent


il

fugitif;

mort par son ordre,

les couvrait,

gibet dor. Seulement le

philosophe,

il

crmonial suivi en Allemagne pour

le

d'un vtement d'or de clinquant,

tient fut hiss

tent,

lui

res-

mdaille de Rodolphe avec

la

core sur la mise en scne ordinaire

effet.

duc

assura n'en avoir jamais eu connais-

supplice des alchimistes.

tte,

le

du cordon de diamants enlevs au

poudre,

la

remise de

sance. Enfin Mullenfels,


fut

sommer de

ou simula une grande colre de l'imputation dont

tait l'objet.

quant

le

Devant l'envoy de l'empereur,

elle.

Son

rendu. Sa gloire
histoire active

et

son talent s'taient envols

ne reprend, en

effet,

qu'environ

dix-huit ans aprs. Mais quelle histoire maintenant et quelle

dchance !
C'est Varsovie qu'on le retrouve

oprations ordinaires.
figure. L'hritage de

Il

en 1625, continuant ses

n'y fait plus qu'une bien triste

Sethon

s'tait rduit si

que force tait de bien mnager

peu de chose,

ces minces reliefs. C'est ce

que

Vie de Sendivogius, tire de la Relation verbale de Jean Bodowski.

Biographie de Sendivogius, par Jean Lange. Hambourg, 1685.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCIIMISTES.

244

Sendivogius, s'y prenant d'ailleurs de diffrentes ma-

faisait

nires plus ou
tan,

moins honntes. Devenu une

sorte de charla-

vendait une prtendue pierre philosophale

il

comme

re-

mde universel. Desnoyers, l'auteur de la lettre ou plutt


du mmoire qui nous a fourni les renseignements les plus
prcis sur son histoire,

poudre,

s'avisa

il

par

les autres

mme

de prendre de l'esprit-de-vin, qu'il

de sa poudre dedans

le reste

les

mond

lixir.

pour cela

il

le

il fit

rougir

la

il

disait

cela,

gurit d'un trs-fcheux accident avec le

tait

travailler,

un grand

aurait fait de semblable poudre.

il

souffleur, l crut, et lui

dpensa et ne

marchal, qui se

de six mille francs

vit attrap

rendre son argent. Mais

renom, tant savant,


lui

il

trois autres,

il

cet

homme

le

il

monnaie, et puis,

mercure s'en
il

moyens de

beaucoup de

palatin

de Sando-

pour travailler ; de ces

au marchal,

six

et travailla des

mais toujours inutilement.


se

il

feignant d'avoir encore son lixir,

d'or,

avait

M. Mniszok,

fit

charlatan.

allait, et

faisait

II

proprement une pice d'or avec une d'argent,


la

six

Le grand

Sendivogius

qu'il chercherait les

trois mille

Enfin, n'ayant plus rien,

marquer

dit

donna

voulait, le faire pendre;

s'il

charge

six mille francs

en donna

rien.

fit

comme

fut appel de

donna aussi

mille francs,

les

affronteur, et qu'il pourrait,

*niais qu'il lui pardonnait, la

mir, qui

qui est une

devant Sigis-

le fit

il

Il

un

j'ai,

au grand marchal du royaume, M. Wolski, que,

moyens de

M. Wolski, qui

qu'il tait

C'est dans cotte

faisait.

mdaille que

transmua; et

la

mit

rectifia, et

mdecin, faisant honte tous

mille francs pour travailler.

Ainsi Sendivogius usa toute sa poudre et sa liqueur, et

avait eu les

il

fait

lequel encore

III,

mme

et

cures merveilleuses qu'il

liqueur qu'ayant

rixdale de Rodolphe,

lui

en ces termes

le fait

Enfin, dit Desnoyers, voyant qu'il n'avait plus gure de cette

s'il

nous apprend

qu'il

la blanchissait toute
il

faisait

ensuite

de mercure

transmue

par

la partie

l, il se

ne

lui cotait;

et

qui tait

conservait

toujours quelque sorte de crdit auprs des ignorants, auxquels


dait la pice plus qu'elle

rougir cette pice au feu,

trempant toute rouge

faisait croire qu'il l'avait

souder bien

faisait

mais

il

ven-

les clairvoyants s'aper-

cevaient aisment qu'il n'avait pas le secret qu'il voulait faire croire.

Un

crivain allemand nous fait connatre

une des opra-

tions pratiques par Sendivogius son dclin. C'est la pr-

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

245

d'une pice de monnaie d'argent.

tendue transmutation

Sendivogiusy figura, avec un pinceau, certaines lignes, au

moyen d'une poudre


compos d'or

il

gnes traces par


dores.

de cet

qu'il

Tout

qui n'tait sans doute qu'un

trs-fine,

mit ensuite des charbons par-dessus. Les

poudre furent changes en

la

monde, ajoute

le

mais on

artifice,

mourt

l'auteur, n'tait pas

laissa faire le charlatan

Enfin

Cosmopolite, rapporte des

core aggravs par

un

faits

le faire

autres crivains ne parlent pas c'est


:

passer pour

du mme genre, en-

beaucoup plus hardi,

dtail

dupe

jusqu' ce

biographe anonyme qui dfend

le

avec tant de chaleur Sendivogius et veut


le vrai

li-

or, c'est--dire

dont

et

que son hros

les

faisait et

vendait de l'argent faux. Mais notre auteur trouve dans ce

dmonstration

fait la

rellement possd

la

plus frappante que Sendivogius a

de

le secret

commettait un crime, nous

pierre philosophale.

la

dit-il, ce n'tait

simuler sa science et prvenir

les

que pour

dangers auxquels

S'il

dis-

elle l'et

expos au milieu du vulgaire. Citons ce curieux passage:


11 feignit

vent

il

qu'il

donc d'tre

se mettait

ne

au

lit

savait gurir

qu'il vendait

aux

fort pauvre selon les occurrences

comme

quelquefois

et

et sou-

goutteux, ou attaqu d'une maladie


il

faisait de

faux argent

juifs de Pologne; et enfin, par diverses ruses,

il

ta l'opinion qu'on avait qu'il et la pierre des philosophes, de sorte


qu'il passait plutt

mique.
11

pour un trompeur que pour un philosophe

chi-

est craindre,

pour

cette dernire opinion

Terminons ce
publis sous le

ne

rcit

nom du

Nous avons dj

dit

la

mmoire de Sendivogius, que

soit la vraie.

par quelques lignes sur

les

ouvrages

Cosmopolite.

que

le

livre des

Douze Traits, ou

Trait de la Nature, a t compos par Alexandre Se-

le

thon et livre par sa veuve

Sendivogius

*.

Ds l'an-

Morhof, Epittola ad Lengeiottum.

Le Trait de la nature, qui ne se distingue par aucune qualit partidu reste des ouvrages hermtiques, renferme cependant sous le

culire

2!.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

246

ne 1604, c'est--dire quelques mois seulement aprs

mort de

Sendivogius

l'cossais,

Cracovie, avec cette pigraphe

A quelque temps de
dont on

Divi leschi genus amo.

un Trait du

soufre,

avec cette autre pi-

auteur,

le croit le vritable

graphe latine

publia

il

la

imprimer ce manuscrit

fit

Anglus doce mihi jus. Or, ces deux pigra-

phes tant l'anagramme de Michael Sendivogius, on devait

naturellement en infrer que

du mme auteur.
et

en

C'est,

dire,

avaient dj

fait

de laquelle

le

la

s'tait

circonstances

nom du

deux hommes,

au milieu

du charlatan. Sendivogius

pas born cette ruse de l'anagramme pour abla

renomme de son

prdcesseur. Ayant

deux

les

traits,

notam-

ce point important que, dans le premier, Fauteur

assure avoir

second,

il

fait la

pierre des philosophes, tandis que, dans

dclare seulement l'avoir reue de l'amiti d'un

adepte, Sendivogius altra


le fit

et

vritable adepte avait fini par dispa-

remarqu des contradictions entre

le

qui s'tablit
et consacrait,

natre entre ces

sorber son profit

ment sur

manaient

traits

l'opinion

consommait

elle

ratre historiquement sous celui

ne

deux

confusion que d'autres

qui subsista longtemps;

pour ainsi

les
effet,

rimprimer Prague

le

texte

du Trait de la Nature, et
changements

et Francfort avec les

de sa faon. Mais l'dition de Cracovie


pressions devinrent de

restait, et ces

nouveaux tmoignages de

Indpendamment du Trait du

soufre,

rim-

sa perfidie.

on a attribu

Sendivogius plusieurs ouvrages hermtiques, entre autres

le

Trait du

sel,

la

Lampe du

sel des philosophes.

troisime principe des choses minrales, et

Mais

le

premier de ces ouvra-

ges, imprim en 1651, est de Nuysement; le second, imprim en 1658, est d'Harprecht. Il parat, du reste, que Sendivogius avait compos un Trait du sel des philosoplws, qui

lil.ro do.

Dialogue de Mercure, de la nature

ol curieux lire.

Trait

du

et

La suite de ce dialogue

de

l 'alchimiste,

un morceau
dans le

instructif se trouve

soufre.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


resta, aprs sa

mort, entre

les

mains de sa

247

fille,

et n'a ja-

mais t imprim.

Avec ces explications, on peut se

rendre compte des

renfermes dans l'ouvrage franais, o Ton a

matires

runi les traits attribus au Cosmopolite

1
.

Quant aux

quante-cinq lettres publies en franais en 1672, sous

de Lettres du Cosmopolite,

tre

mars 1646,
mort en 1604,

et

elles

et dates

cinle ti-

de Bruxelles, fvrier

ne peuvent tre ni d'Alexandre Sethon,

ni de Scndivogius, qui, en cette

mme

anne

1646, mourait Cracovie l'ge de quatre-vingts ans.

CHAPITRE V
LA SOCIT DES ROSE-CROIX

La confrrie alchimique, mdicale, thosophique, cabalistique, et

mme thaumaturgique,

de Socit des Rose-Croix, a


surtout en Allemagne au
sicle

un

si

on a publi son

grand nombre

fait

qui

s'est

cache sous

le

nom

tant de bruit en France et

commencement du dix-septime

sujet, depuis

1613 jusqu'en 1630,


ou critiques, qu'il

d'crits apologtiques

ne nous est pas permis d'oublier cette secte dans l'histoire


des principales notabilits de l'alchimie. Mais nous devons
tout d'abord prvenir les lecteurs qui aiment les faits posiet les

tifs

renseignements prcis, de l'impossibilit o nous

Les uvres du Cosmopolite, ou nouvelle lumire chimique, pour servir


aux trois principes de la nature, exactement dcrits

d'claircissement

dans

les

trois traits suivants: 1" le Trait

merrr.*; 3 lo Trait

du vrai

sel des

du soufre;

2* le Trait

du

philosophes. Paris, 1091, in-18.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

48

sommes de

les satisfaire

loir affirmer

en entier. A moins, en

ou nier sans preuve

effet,

de vou-

raison suffisante, nous

ni

serons souvent force de laisser flotter notre rcit dans


certain vague, qui est celui

du

ans.

en termes exprs

statuts, porte

Cette clause fut

bien observe, qu'au temps

si

Rose-Croix se qualifiaient ^invisibles, et

ce point,

mme o

ils

de leur plus vif clat sur l'borizon des thosophes,

brillaient
les

un

qui rsulte

et

Cette socit doit tre tenue secrte pendant cent vingt

de leurs

article

mme

du fondateur des'Rose-Croix.

d'ailleurs de la volont formelle

Un

sujet

que Descartes, dont

par leur manifeste,

fit

en Allemagne

diligentes sans pouvoir trouver

nant leur
loppaient,

socit.

joint

ils

l'taient

avaient excit la curiosit

ils

les

recherches les plus

une seule personne apparte-

En un mot,

le

mystre dont

au nuage dont Dieu,

ils

s'enve-

disaient-ils, avait

soin de les couvrir pour les mettre l'abri de leurs ennemis,

avait

si

bien russi les rendre insaisissables, que plus

d'un historien
doute.

s'est

cru fond rvoquer leur existence en

Nous ne pousserons point

possibilit

scepticisme

le

si

loin. L'im-

de connatre individuellement par leurs noms,

socit introuvable,

et

membres de cette
ne nous semble pas un argument dcisif

de suivre sparment dans leurs actes,

les

contre les tmoignages et les indices qui certifient son existence. Seulement, en raison des

ombres qui l'environnent,

nous demanderions volontiers

permission d'ajouter l'pi-

la

thte de fantastique toutes celles

que nous

lui

avons pr-

cdemment donnes.

Comment s'tait forme


s'il

faut

la confrrie des

Rose-Croix? Voici,

en croire une lgende extrmement rpandue,

quelle en fut l'origine.

Vers

du quatorzime sicle, un Allemand nomm


fit un voyage en Orient pour s'indans la science des sages. N en 1578, de parents

la fin

Chrtien Rosenkreuz
struire
fort

pauvres quoique nobles,

il

avait t place, ds l'Age

de

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


cinq ans, dans un monastre, o

grecque

et latine.

tomb entre

les

cit desquels

il

Parvenu sa seizime anne,

so-

la

Ce n'est qu'aprs ces pre-

mires tudes et ce commencement d'initiation que

gentilhomme avait pris son

tait

il

mains de quelques magiciens, dans


travailla cinq ans.

il

249

avait appris les langues

le

jeune

essor vers les contres de FOrient.

Rosenkreuz avait vingt ans peine quand

il

arriva en

y sjourna quelque temps, et y conut une partie


de sa doctrine. De l il passa dans la Palestine, et tomba
Turquie.

Il

malade Damas. Ayant entendu parler des sages d'Arabie,


alla les consulter

il

Damcar

cette ville vivaient

taient

*.

Les philosophes qui habi-

d'une faon tout extraordinaire.

Bien qu'ils n'eussent jamais vu Rosenkreuz,


par son nom,

le

ils le

salurent

reurent avec de grands tmoignages d'a-

miti, et lui racontrent plusieurs choses qui s'taient passes

dans son monastre d'Allemagne pendant

de

le sjour

y avait fait. Ils l'assurrent, en outre, que


depuis longtemps il tait attendu par eux, comme l'auteur
douze ans

qu'il

dsign d'une

tait prdestin, ils lui

secrets.

pour

la

Communiqurent une

en Barbarie converser avec

nombre dans

il

il

partie de leurs

les cabalistes

la ville

de ces derniers ce qu'il en voulait,

tablir,

le

grande mission laquelle

Rosenkreuz ne quitta ces courtois philosophes que

aller

trouvaient en grand

mais

du monde. Pour

rformation gnrale

mettre en tat de remplir

il

qui se

de Fez. Ayant

tir

passa en Espagne;

ne tarda pas en tre expuls pour avoir tent d'dans ce pays de catholicit ombrageuse,

les

fondements de son uvre de rnovation. Enfin

il

premiers
retourna

dans son pays natal, que l'on ne dtermine par aucune indication particulire sur la vaste carte de l'Allemagne.
tait sorti
*

humaniste,

il

D'autres crivains disent

Damcar,

cit

11

en

y rentrait illumin.
Damas; nous avons conserv

le

dans le plus ancien crit sur Rosenkreuz, bien que

graphes n'aient indiqu l'existence d'aucune

ville

de ce

nom

nom
les

de

go

dans l'Ara-

bie ni dans les contres voisines.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

250

nombre

Ds son retour, Rosenkreuz dvoila un trs-petit

d'amis, d'autres disent ses trois fds seulement, le secret

de sa philosophie nouvelle. Ensuite


grotte,

vcut solitaire jusqu'

il

toujours sain

s'enferma dans une

il
1

ge de cent six ans;

de corps, exempt de maladie et

d'esprit et

Ce fut en l'anne 1484 que Dieu

d'infirmits.

dans

prit lui, laissant son corps

la grotte,

retira

son es-

qui devintainsi

son tombeau. Ce tombeau devait rester ignor de tous jusqu' ce que les temps fussent venus.
Ces temps arrivrent en 1604, l'anne

mme

de l'alchimiste Sethon, concidence trange


ne, en effet, le hasard
brillait

dcouvrir

fit

la grotte.

au fond, recevant sa lumire du

do

En
Un

soleil

mort

la

cette

an-

soleil

qui

du monde,

tombeau de Rosenkreuz. Sa

n'tait destin

qu' clairer

clart permit

nanmoins de reconnatre

le

plusieurs

objets

curieux renferms dans ce rduit. C'tait d'abord une platine de cuivre pose sur

inscription

un

autel, et qui portait grave cette

A. C. R. C. Vivant je
y

me

cet abrg

suis rserv

de lumire

pour spulcre

1
.

Ensuite, quatre figures accompagnes chacune d'une pi-

graphe. La premire de ces pigraphes tait ainsi conue

Jamais vide;

La

la

seconde, Le joug de la loi;

de V vangile;

libert

entire.

On y

la

troisime,

la

quatrime, La gloire de Dieu

voyait aussi des lampes ardentes,

des

clo-

chettes et des miroirs de plusieurs formes, des livres de di-

verses sortes, entre autres le Dictionnaire des mots de

racelse et le Petit

monde (microcosme). Mais de

rarets qui composaient cet inventaire, la plus


tait cette inscription trace sur le

mur

Aprs six vingts ans je serai


4

Pa-

toutes les

remarquable

dcotvert.

A. C. est le symbole sous lequel les initis ont toujours dsign

Rosenkreuz; R. G., l'indication

commune aux membres de

la socit

des

H ose-Croix.

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HISTOIKK DKS TRANSMUTATIONS.


Si

on

part,

en

effet,

de 1484, anne do

la

mort de Ko-

senkreuz, ces cent vingt ans conduisent tout juste l'an-

ne 1604, et

l'autorit de la lgende

si

pour

est insuffisante

fut signale

par

la

faire

dcouverte du mystrieux spulcre, on

ne peut contester du moins que

poque o une

commence

que nous rapportons

admettre que cette anne 1604

vritablement

telle soit

l'-

socit nouvelle, la confrrie des Koso-Croix,

faire parler d'elle, et,

comme on

peut

le

dire

littralement, sortir de dessous terre.

ici

La lgende qui prcde, concernant

l'origine

de

la socit

des Rose-Croix, se trouve raconte dans un petit livre intitul

Fama fraternitatis Ros-Crucis (Manifeste de


la Hose-Croix), qui fut publi

en

613, ou, suivant d'autres,

On

en 1615, Francfort-sur-lOder

attribue la composi-

tion de cet opuscule Valentin Andra?,

de Cawle,dans

le

la

la prtention

de

premire origine de leur confrrie.

thosophique qui remontait jusqu'aux temps du

mon

et

savant thologien

pays de Wurtemberg. C'est

Les Rose-Croix avaient

plus haut

la confrrie de

faire
Ils

publication

la

remonter beaucoup

se craient une filiation

du sage Salo-

roi lliram,

du fabuleux Th'mt. Cependant, un savant d'Allemagne, Semler,

qui s'est occup de rechercher l'antiquit de leur secte, n'a rien trouv

de concluant sur celte question. Dans son Recueil pour servir V histoire
des Rose-Croix, Semler nous apprend seulement qu'il existait, au quatorzime sicle, une association de physiciens et d'alchimistes qui mettaient en

verte de

commun
la

leur science et leurs efforts pour arriver la dcou-

pierre pbilosophale

Le mme auteur

ajoute qu'en 1591.

alchimiste, Nicolas Barnaud, conut le projet de fonder

mtique,
il

et qu'il

est crit

parcourut, dans ce but, l'Allemagne cl

une
la

un

socit her-

France. Enfin,

dans Y Echo respectable de Vordre des frres R.^.

C, qu'en

1597

on essaya d'instituer une association secrte de thosophes qui devaient


se livrer

une tude approfondie des sciences cabalistiques

Ces

faits

ont besoin d'tre singulirement forcs pour entrer dans les archives

Kose-Croix. et justifier leurs prtentions touchant l'anciennet


de leur origine. D'ailleurs, une objection presque sans rplique contre
leur antiquit rsulte de la date de l'apparition de leur manifeste. La

des

Fama

fraternitatis, ce livre qui leur sert

tant produite dans le

en droit de penser

pour ainsi dire d vangile, s'-

monde en mme temps que la

qu'ils

confrrie

appnrtiennent tous deux

la

mme, on

mme

est

poque.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

252

de ce

livre qu'il faut attribuer la naissance

de

la socit des

Rose-Croix.

En
avait

crant cette association philosophique, Valentin Andreae

pour but de raliser une prophtie contenue dans

les

ouvrages de Paracelse. Partisan fanatique des doctrines de


cet

homme

dans

le

mis en

clbre, Andreae s'tait

l'une des paroles

du matre.

tte

de

justifier

Paracelse, en effet, avait crit

chapitre vin de son Livre des

mtaux

Dieu permettra qu'on fasse une dcouverte d'une plus grande

importance, et qui doit rester cache jusqu' l'avnement d'Elie


Artiste. Quod utilius Deus patefieri sinet, quod autem majoris
momenti est, vulgo adhuc latet usque ad Elias Artiste odvenlum,
quando is venerit,

Au premier

Et c'est

trait

la vrit,

vert; c'est pourquoi


vit

il

du mme
il

livre

on

encore

lisait

n'y a rien de cach qui ne doive tre dcou-

viendra aprs

moi un tre merveilleux, qui ne

pas encore, et qui rvlera beaucoup de choses.

est y nihil est

veniet cujus

absconditum quod non

sil

Hoc item verum

reteyendum;ideo f postme

maynale nondum vivit,qui rnulta

revelabit.

Ces grandes dcouvertes, dont la rvlation tait promise,

pouvaient s'appliquer, vu

les

de l'poque, au secret de

transmutation des mtaux. C'est

ainsi

du moins que

la

proccupations hermtiques

l'entendait le crateur de la socit des

ftose-Croix, Valentin Andreae, qui dit dans son Manifeste

Nous promettons plus d'or que

deux Indos; car l'Europe

est

le roi

d'Espagne n'en

enceinte, et

enfant robuste. Plus auri pollicemur

elle

Andro

prit sur lui

cet enfant robuste

tendre,

est et

robustum

pariet.

Valentin
tiste,

tire des

accouchera d'un

quam rex Hispani ex

utrque India auferrat. Europa enim prgnans

puerum

de dcider que cet lie ar-

dont parle Paracelse, devait s'en-

non d'un individu, mais d'un tre collectif ou d'une


un point que l'on pouvait d'ailleurs lui

association. C'est

accorder sans trop de peine. Aprs les travaux successifs

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

d'un

grand nombre de savants,

si

neysser,

Adam de

253

que Lonard Tbur-

tels

Bodenstein, Michel Toxitis, Valentin An-

trapasus Siloranus, Pierre Svrin, Gonthier d'Andernac,


Donzellini,

Andr Ellinger,

etc.,

qui tous s'taient attachs

continuer et dvelopper isolment

sans avoir pu raliser

le

le

systme de Paracelse,

grand uvre,

le

fondateur des

Rose-Croix pouvait bien se croire autoris trancher

la

question en faveur d'un lie collectif reprsent par sa


confrrie.

Les Rose-Croix ne furent donc, selon nous, qu'une runion

de Paracelsistes enthousiastes constitus en socit. Le fondateur de cette association,


tin

Andr, prenait

portait

mme sur

le

le titre

rdacteur

du

Manifeste, Valen-

de chevalier de

la

Rose-Croix

Par ses sentiments et par son caractre,

il

dant de rpondre l'ide que l'on se

communment

novateurs qui ralisent dans


losophiques.

avant tout

d'un

Il

n'avait

un homme

vif dsir

la

le

fait

monde de

la

cependes

vastes plans phiC'tait

croyance religieuse et

la

douceur

il
*.

de philanthrophie. Anim

de son temps*,

persuasion et

tait loin

aucun fanatisme de doctrine.


d'esprit et

de perfectionner

institutions sociales

dans

son cachet une croix avec quatre roses

ses

il

les

ne cherchait que

moyens de propagande

tout en pousant les ides d'un grand

homme pour

les

pu-

enthousiastes qui exagraient ses principes par

moquer des
un zle inin-

avait rdig les

Noces chimi-

rer et les tendre,

telligent.

il

voulait tre le premier se

Ds l'anne 1603,

il

ques de Chrtien Rosenkreuz.

que pour s'amuser

de

qu'il n'avait

satire et

l'origine

de

de cette poque.

compos

cet

crit

On a mme bien des

fois

galement compos que dans un esprit

de persiflage
la

n'avait

critiquer et ridiculiser les alchimis-

tes et les thosophes

avanc

11

la

Fama

fraternitatis, qui devint

socit des Rose-Croix. Mais cette dernire

Mercure allemand, mars 1782.

Arnold, Feuilles parses.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

254

opinion ne peut tre soutenue en prsence des actes accomplis

postrieurement par l'auteur de cet crit.

En 1620,

Andr

Valentin

grande socit religieuse, sous

travailla

une

constituer

de Fraternit chr-

le titre

tienne. Elle avait pour objet de sparer la thologie chr-

tienne de toutes les controverses que la scoastique y avait


introduites, et d'arriver ainsi

un systme

religieux plus

simple et mieux pur. Valentin Andr avait cru s'entourer

de toutes

les

prcautions ncessaires pour distinguer cette


1

nouvelle socit de la confrrie des Rose-Croix


frrie,

qu'il avait lance

dans

le

monde,

Cette con-

avait fini par lui

dplaire, et dans l'crit qu'il rdigea en l'honneur de sa nouvelle socit religieuse,

dulit et les

il

tourne

mme

en ridicule

mensonges des Rose-Croix, qui, ds

cr-

la

cette po-

que, commenaient jouer en Allemagne leur grande comdie. Mais, vaines prcautions

alors

pour

les enthousiastes,

Le succs

et la

et tout leur

Cette

qu' Andr avait redoute, arriva d'elle-mme;

confusion

Fraternit chrtienne fut absorbe dans

la

vogue taient

profitait.

Rose-Croix, et

Andr

contribu augmenter

se trouva,
le

socit des

la

bien malgr lui, avoir

nombre de

leurs sectateurs. C'est

d'aprs ce dernier fait que beaucoup d'crivains ont avanc


tort

que

la socit

des Rose-Croix ne dut son origine

qu'aux plaisanteries rassembles par Valentin Andr dans


son crit des Noces chimiques de Chrtien Rosenkreuz*.

Aprs cet expos de l'origine qui nous parat

la

plus pro-

bable de la confrrie des Rose-Croix, nous ne devons pas

omettre de signaler

*
9

ce

la

conjecture de ceux qui pensent

Andr Twrris Babel.


serait important de savoir

II

nom de

Rosenkreuz.

Il

si

l'on

peut regarder

ses sectateurs ont adopt, tandis qu'au contraire

l'expliquer

comme

fournirait l'tymologie naturelle

on

historique

du nom que

a toujours cherch

mystiquement par un certain rapport contre

le

mot Rose-Croix

elle caractre religieux de l'uvre qu'ils voulaient accomplir. Hais


a pas plus

de certitude sur ce point que sur tous

que

il

n'y

les autres.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

255

simplement une tentative de plusieurs

cette socit fut tout

gens instruits, dsireux de se mettre en rapport, afin de


vailler,

sur un

tra-

commun programme, l'avancement des scien-

ces et de la philosophie,

en se communiquant leurs ides.

Dans

Rose-Croix auraient form

une

cette hypothse,

sorte

les

d franc-maonnerie

turelle d'exciter les

librale.

comme

La crainte bien na-

ombrages des pouvoirs

porel expliquerait, dans ce cas, la ncessit

spirituel et

tem-

se trouvait la

confrrie de s environner de mystre, de se dclarer invisible


et

de n'avoir aucun lieu de runion connu du public.

vait,

en outre, esprer que

les

On pou-

conditions bizarres del nou-

velle socit appelleraient l'attention et l'intrt sur ses secta-

teurs, et inspireraient plus

d'un enthousiaste l'ambition de

leur appartenir.

On

ont pris

de Rose-Croix sans

le titre

coup de Rose-Croix
fin,

il

sait

que plusieurs personnes

se dispensaient

que

est constant

d'ailleurs

les

l'tre, tandis

de porter ce

que beau-

nom

En-

Rose-Croix ne se faisaient pas faute

d'inscrire d'office sur leur catalogue les

personnages qui

leur semblaient dignes de cet honneur. Beaucoup de philo-

sophes ou d'hommes clbres s'y trouvrent ports leur


insu, d'o

il

rsulta

que

la confrrie le soutien

plus d'un savant illustre prta

si

de son

nom et de

sa gloire, celle-ci, en

revanche, paya, dans l'opinion publique, pour beaucoup de

coquins avec lesquels

elle n'avait

jamais fraternis. En bonne

donc pas sur son personnel

justice historique, ce n'est

faut la juger, mais sur ses principes, et

nous allons

qu'il

les faire

connatre.

La doctrine

et les rgles

de conduite des frres de

Croix sont contenues dans


parl et dans
foi,

la

Rose-

Manifeste dont nous avons

autre petit livre intitul la Confession de

qui est annex au prcdent.

Bien qu'il

ment

un

le

ce

n'ait

jamais t possible de connatre exacte-

que renfermait

le

grand secret des Rose-Croix, on

Semler, Recueil pour ttrvir Vhtoxre de Rose-Croix.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

256

pense qu'il portait sur ces quatre points


des mtaux;
sicles

Y Art de prolonger

la

loigns;

la vie

la

Transmutation

pendant plusieurs

Connaissance de ce qui se passe dans

Y Application de la cabale

les lieux

de la science

et

des nombres la dcouverte des choses les plus caches.

Le nombre des frres de

au dbut de

tre

Rose-Croix n'tait que de qua-

Rosenkreuz n'ayant dvoil

compagnons, ou, selon d'autres,

ses

Leur nombre s'accrut bientt jusqu' huit.

Ils

son secret qu'


trois Gis.

la

la confrrie,

trois

taient tous vierges. Ces adeptes fondateurs se runissaient

dans une chapelle appele du Saint-Espiit,

et c'est l qu'ils

aux nouveaux

distribuaient les enseignements et les avis


initis.

Une

ment

dans

fois entrs

juraient

une

le sein

d'ordre

que sous

le titre

nom

la

ils

la

Se vtir suivant

les

Se rendre, une

fois

jamais

fait

connatre

ils

entendaient vivre avec son es-

dont voici

principaux

et sans recevoir

de personne

tous les ans, au lieu de leur assemble g-

chacun, quand

moment

les articles

usages des pays o Ton se trouve ;

nrale, ou fournir par crit

une excuse lgitime de son absence ;


il

en sentira

le besoin, c'est--dire

quand

de mourir, un successeur capable de tenir sa

place et de le reprsenter

Avoir

s'tait

devaient se

l'exemple de

sera au

ne

ils

la confrrie,

mdecine charitablement

aucune rcompense

Choisir

de

taient rsolus suivre fidlement la rgle

qu'il leur avait trace, et

Exercer

ne

personne de leur matre montre assez

dans quelle union troite

combien

Ils

de frre illumin de la R.-C. Cette manire

de s'absorber dans

prit, et

aux profanes.

individuellement ou collectivement,

leur premier fondateur, qui

s'engageaient, par ser-

uns des autres que par des numros

contenter de prendre le

il

la confrrie, les frres se

et

tenir leur secret impntrable

se distinguaient les

de

fidlit inviolable,

le caractre

de

la

R.-C. pour signe de reconnaissance entre

eux et pour symbole de leur congrgation.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


Prendre

les

257

prcautions ncessaires pour que le lieu de leur s-

pulture soit inconnu, quand

il

arrivera quelqu'un d'eux de mourir

en pays tranger.
Tenir leur socit secrte et cache pendant cent vingt Ans, et

croire

fermement que,

tgre au spulcre et

Avec

venait

la stricte observation

cation ne prsente,

faillir, elle

pourrait tre rin-

leur premier fondateur

*.

de ces prceptes, dont l'appli-

comme on le

que peu de

voit,

difficults,

Rose-Croix se vantent d'obtenir des grces et des facults

les

que Dieu n'en

telles

si elle

monument de

aucune de

communiqu de semblables

jamais

ses cratures. Les Rose-Croix

affirment,

par

exemple:
*

Qu'ils sont destins

ses en

un

accomplir

tat meilleur, avant

que

Qu'ils ont au suprme degr

le rtablissement

la fin

de toutes cho-

du monde arrive ;

la pit et la sagesse, et

sibles possesseurs, et

peuvent

que, pour

en sont pai-

tout ce qui peut se dsirer des grces de la nature, ils

les dispenser selon qu'ils le

jugent

propos ;

Qu'en quelque

lieu qu'ils se trouvent,

choses qui se passent dans le reste

prsentes

ne sont

Qu'ils

Qu'ils

des sicles
Qu'ils

Qu'ils

ont un livre dans lequel

peuvent forcer

de se mettre

comme

s'ils

nature

s'ils

avaient exist ds

devaient rester jusqu'

faits

ou

ils

la fui

peuvent apprendre tout ce qui

faire

les esprits et les

leur service, et attirer

chant, les perles et les pierres prcieuses

Que Dieu
G.

la

dans les autres livres

les

peuvent en tout temps vivre

commencement du monde, ou

mieux

elles leur taient

connaissent par rvlation ceux qui sont dignes d'tre ad-

mis dans leur socit

est

si

sujets ni la faim, ni la soif, ni la vieillesse,

aux maladies, ni aucune incommodit de

le

connaissent

a Qu'ils

ni

ils

du monde que

les a couverts

dmons

les

plus puissants

eux, par la vertu de leur


;

d'un nuage pour les drober leurs en-

Naud, Instruction* la France sur

la

vrit'

de l'histoire des

frres de ta Rose-Croix.

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i/alchimie et les alchimistes.

258

nemis, et que personne ne peut

les voir,

plus perants que ceux de l'aigle

Que

les huit

moins

qu'il n'ait les

yeux

premiers frres de

Rose-Croix avaient le don de

la

gurir toutes les maladies, ce point qu'ils taient encombrs par

multitude des

vers dans la cabale,


la lpre le

comme le tmoigne

la

fort

son livre H, avait guri de

comte de Norfolk, en Angleterre;

Que Dieu

de multiplier le nombre de leur compagnie


un nouvel idiome pour exprimer la nature de

a dlibr

a Qu'ils ont trouv


toutes les choses

qui leur arrivaient, et que l'un d'eux,

affligs

Que par leur moyen le triple diadme du pape sera rduit en poudre;

Qu'ils confessent librement, et publient, sans aucune crainte d'en


tre repris, que le pape est l'Antchrist;
Qu'ils

condamnent

c'est--dire de

crements, avec

les

leur congrgation
Qu'ils

les

Mahomet

et

blasphmes de l'Orient et de l'Occident,

du pape, et ne reconnaissent que deux sa-

crmonies de

premire glise, renouvele par

la

reconnaissent la quatrime monarchie, et l'empereur des

Romains pour leur chef et celui de tous


Qu'ils lui

les chrtiens

fourniront plus d'or et d'argent que le roi d'Espagne

n'en a tir des Indes, tant orientales qu'occidentales, d'autant plus que
leurs trsors sont inpuisables

Que

nomment Collge du

leur collge, qu'ils

peut souffrir aucune atteinte, quand


raient

vu et remarqu

Qu'ils

le

plus utile aprs la Bible, est le

rvrend Pre illumin R. C

mes

Saint-Esprit, ne

mille personnes l'au-

ont dans leurs bibliothques plusieurs livres mystrieux,

dont un, Celui qui leur est


le

mme cent

tenait

mme que

en sa main droite aprs sa mort ;

Enfin, qu'ils sont certains et assurs que la vrit de leurs maxidoit durer jusqu' la dernire priode

du monde 1

Voil des grces et des facults bien miraculeuses assu-

rment. Par malheur,


l'histoire

les faits

subsquente de

furent loin d'y rpondre

la socit des

Rose-Croix

fait

assez

voir que toutes les propositions que nous venons d'num-

*G. Naud, Instruction la France sur lavrit de V histoire des frres d


la

Hoe -Croix,

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

259

programme des questions que la confrproposait de rsoudre, et non le catalogue des choses

rer constituaient
rie se

le

qui se trouvaient en son pouvoir.

On

est fort

en peine, en

quand on recherche les


mde-

effet,

merveilles que les Rose-Croix ont ralises. Dans la

o ils se trouaux termes du premier commandement de leur

art qu'ils devaient pratiquer partout

cine,

vaient,

matre, la

liste

de leurs triomphes

est bientt

puise.

a dj vu qu'ils se vantaient d'avoir guri de la lpre

comte anglais.

un

roi

Ils

prtendaient aussi avoir rendu la vie

d'Espagne mort depuis six heures. A part ces deux

un

cures, dont la seconde est sans doute

miracle, mais qui

dfaut de n'avoir eu pour tmoins et

a le

On
un

pour garants

qu'eux-mmes, toute leur histoire mdicale consiste dans


des allgations vagues et dans quelques

comme celui que Gabriel Naud nous


Un

ville

certain plerin parut

d'Allemagne,

mort d'une femme


il

faisait,

mine

comme un

clair,

secourue de quelques remdes

tait

d'avoir la connaissance des langues et beaucoup de

curiosit touchant la connaissance des simples

ce logis

Tan 1615, en une

en qualit de mdecin au pronostic de

et assista

qu'il avait aide et

tion de ce qui s'tait pass

il

faits insignifiants,

rapporte en ces termes

en

ville

bref, except la doctrine

durant

le

il

fit

quelque rela-

sjour qu'il avait fait

dans laquelle

il

minait davantage,

en tout semblable ce juif errant que nous dcrit Cayet en

son histoire septnaire, sobre, taciturne, vtu

demeurant volontiers longtemps en un

mme

la

ngligence, ne

lieu, et

moins encore

dsireux d'tre frquent et reconnu pour tel qu'il se professait,


savoir troisime frre de la

R.-C, comme

il

dclara au mdecin Mol-

therus, lequel, pour en savoir peut-tre autant que lui, ne put tre
si

bien persuad d'ajouter

foi

ses narrations, qu'il ne nous ait pr-

sent cette histoire, et laiss libre notre jugement de discerner


elle tait

Ce
celui

si

capable d'tablir une preuve certaine de cette Compagnie1 .

rcit

nous semble beaucoup plus vraisemblable que

d'un roi d'Espagne

ressuscit. D'aprs leurs statuts, les

G. Naud, Instruction la Frwc9.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

260

frres de la Rose-Croix
la

ne pouvaient se dispenser d'exercer

mdecine, sauf voir quelquefois

les

malades mourir en-

mains, ainsi qu'il arrive aux mdecins ordinaires.

tre leurs

Seulement, ce qui tonne

c'est qu'il soit

ici,

question de

remdes. Bien que leur matre Paracelse soit parvenu

pour avoir

postrit

le

la

premier mis en usage des mdica-

ments hroques inconnus aux galnistes,


ses crits, rpter avec

emphase que

toute sa science de Dieu, et

il

il

se plaisait,

dans

mdecin

tient

le vrai

recommandait, avant tout, en

mdecine, l'emploi des moyens cabalistiques. Les Rose-Croix,


qui ne dveloppaient que

la partie

thaumaturgique du sys-

tme de Paracelse, ne devaient donc invoquer auprs des


malades que des influences religieuses ou morales.
raient,

en

l'imagination et la foi

regarder

un malade

qu' l'instant
le frre

de

prit part

la

le

les principes

cela

que

Dans

la

il

que

de

pour

l'affection la plus grave,

ft guri

*.

la

Il

de son ordre,

nous semble donc que

consultation laquelle
se

et c'est

il

mit en contradiction
probablement pour

femme en question mourut.

philosophie hermtique, l'histoire des Rose-Croix

encore moins riche de

tout

assu-

vritable Rose-Croix n'avait qu'

mdecin Moltherus,

avec

est

un

Rose-Croix, dans

avec

la

atteint

mme

Ils

gurissaient toutes les maladies par

effet, qu'ils

la confrrie

faits s'il est possible. C'est l

sur-

nous semble avoir opr par imagina-

nanmoins de faire
Ton ne doutait pas en

tion et en imagination. Ils se vantaient

discrtion de l'argent et de l'or, et

Allemagne de leurs succs en ce genre. Par malheur, nul


tmoin ne vient confirmer leurs assertions,
absence de renseignements se

fait

et la

regretter quant

mme

aux lieux

o leurs projections furent excutes, et quant leur manire d'y procder. A dfaut d'autres preuves, les richesses
de

la confrrie

auraient pu servir de prsomption en faveur

de leurs capacits hermtiques; mais ces richesses sont aussi

Sprengel. Histoire de la mdecine, tome

III.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


invisibles

que leurs personnes,

et

l'empereur dont

261
ils

parlent

ne parat pas avoir jamais reu de leurs mains ces masses


d'or et d'argent qu'ils avaient promis de lui fournir.
jectera peut-tre qu'ils ont

pu conserver

consacrer au service de la compagnie,

On ob-

leurs biens pour les

avec ce levier,

et,

exercer au dehors quelque action importante. Mais on ne


voit nulle part trace

de

s'taient rparti entre

cette action. Enfin, si les Rose-Croix

eux leurs

trsors d'origine hermtique,

auraient vcu avec magnificence. Or, tout au contraire,

ils

dans

les rares endroits

o Ton peut

saisir leur passage,

on

trouve presque toujours pauvres et malaiss. C'est donc

les

fort

gratuitement que l'on a ajout

muta toire des Rose-Croix toutes


;

foi

les

la science trans-

preuves, tous les mo-

numents qui consacrent aujourd'hui leur

habilet dans la

science hermtique se rduisent quelques prfaces

ou d-

dicaces d'crivains dont la vracit est suspecte.

De ce nombre

homme

tait,

par exemple, Miche Potier (Poterius),

assez vain qui prtendait possder les plus

mer-

veilleux secrets de la nature, et se plaignait d'tre oblig de


se

cacher pour viter

les obsessions

de l'attacher leur cour.

Il

des princes, tous dsireux

se vantait

de possder

philosophale, et offrait nanmoins d'en


recette

moyennant

salaire,

que commune chez

les

contradiction

la pierre

communiquer

la

aussi tonnante

philosophes faiseurs d'or.

Aussi

Michel Potier, en ddiant aux Rose-Croix, avec beaucoup


d'loges de leur scienee, son livre de la Philosophie pure,

nous donne-t-il penser


le dsir

qu'il

ne fut inspir en cela que par

de faire croire au public qu'il tenait de cette confr-

rie clbre les secrets qu'il voulait exploiter.

Michel Mayer clbra galement les Rose-Croix dans son


livre intitul

La vraie dcouverte ou bienfaisante merveille

trouve en Allemagne et communique tout Vunivers*.

toti

Verum inventum,

su

munera Germant, ab

ip*a primitus reperta, e

orbi communicata.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

Mais, dans cet ouvrage, l'auteur, se bornant rpter les

paroles et les promesses de ceux qu'il prconise, n'est

simple cho du Manifeste et del Confession de

A ces deux

autorits

une troisime du

on pourra,

mme poids,

pripatticien, qui,

pour exploiter

les Rose-Croix, leur adressa

on

si

celle

que

le

la confrrie.

le dsire,

en ajouter

de Gombach, philosophe

vogue dont jouissaient

la

une prface en

tte

de sa M-

taphysique.
Ainsi les preuves de

fait, les

tmoignages srieux man-

quent compltement pour tablir que

les

adonns avec succs l'uvre de

la

que. Pour croire qu'ils ont

l'or,

fait

de

qu'un argument de logique qui

qu'une ptition de principe,


leur profession de

aux hommes,

et

foi,

mme

Rose-Croix se sont

transmutation mtalli-

on n'a d'autre raison

se trouve

c'est

mme

que Dieu accorde

toutes les facults

quelques-unes au del,

ncessairement possder

le

n'tre

que, possdant, d'aprs

ils

devaient

pouvoir d'agir triomphalement

sur les mtaux.


Jetons

un coup

d'il sur les progrs de la socit des

Rose-Croix dans quelques parties de l'Europe.


C'est en

Allemagne qu'elle trouva

de ses adeptes
Elle ne

fit,

conqute

le

nombre

plus grand

crdule ses promesses.

en Angleterre, qu'une seule conqute, mais cette

tait

Londres,

et le public le plus

de premier ordre. Robert Fludd, mdecin

homme

trs-savant et surtout trs-grand cri-

vain, embrassa avec ardeur la thosophie de cette secte.

tendant ses principes beaucoup plus qu'on ne


jusque-l,

il

les

appliqua toutes

les

l'avait fait

branches des connais-

sances humaines. Le thosophe anglais restait nanmoins


fidle

aux principes du christianisme, car

Rose-Croix tiraient leur

nom de

Christ, qui fut teinte de son

la croix

sang ros,

il

assurait

que

les

mystique de Jsuset

avec laquelle

parvient possder tous les arts imaginables et

on

une sagesse

infinie.

Le systme do

la

confrrie des Rose-Croix pntra en Italie;

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mais

il

HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

263

y trouva peu de sectateurs, bien qu'il

s'y prsentt

dpouill en partie des aberrations mystiques dont l'esprit

allemand
affaire

l'avait embarrass.

Quant l'Espagne,

une secte d'illumins

tire

mme

Alombrados, qui avaient surgi presque en


les

Rose-Croix.

qui cependant,

elle avait

de son propre fonds,

les

temps que

On confondit quelque temps ces deux sectes,


comme on le reconnut plus tard, diffraient

entre elles et par leur origine et par leur but.

En France,

les

s'clipsrent aprs

Rose-Croix apparurent un peu tard, et

une courte

mystification dont

ils

furent

victimes bien plus que le public.

y avait plus de dix ans que cette confrrie tourdissait

Il

l'Allemagne, lorsque, en 1622, on lut l'affiche suivante sur

murs de

les

Paris

NOUS, DPUTS DU COLLEGE PRINCIPAL DES FRERES DE LA ROSE-CROIX,

FAISONS SJOUR VISIBLE ET INVISIBLE EN CETTE VILLE, PAR LA GRACE DU

TRS -HAUT, VERS LEQUEL SE TOURNE LE CUR DES JUSTES. NOUS MONTRONS

ET ENSEIGNONS SANS LIVRES NI MARQUES A PARLER TOUTES SORTES DE LANGUES DES PATS OU NOUS VOULONS TRE, POUR TIRER LES HOMMES, NOS SEMBLABLES, D'ERREUR ET DE MORT.

Cette affiche excita

une certaine

curiosit.

quelque peu dsireux de connatre ces

on

lesquels

Rhin,

et

discutait

si

chaudement sur

rapportes de la foire de Francfort.


le

par

les

mme

du

Il

tait

bien visible ce-

foi

aux promesses

annonce. Cet chec dans l'opinion prouv

Rose-Croix, ce fiasco,

aux

Parisiens

comme on

une seconde

anne, ainsi conue

S'IL

montra

la rive droite

public n'ajoutait aucune

cette singulire

valut

se

qui taient clbrs dans des milliers de brochures

pendant que

de

On

tres invisibles sur

affiche

dit aujourd'hui,

publie dans la

PREND ENVIE A QUELQU'UN DE NOUS VOIR, PAR CURIOSIT SEULE-

MENT, IL NE COMMUNIQUERA JAMAIS AVEC NOUS

MAIS, SI LA VOLONT LE

PORTE RELLEMENT ET DE FAIT A s'iNSCRIRE SUR LE REGISTRE DE NOTRE


CONFRATERNIT , NOU8 QUI JUGEONS DES PENSES

LUI FERONS VOIR LA

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

264

VRIT DK NOS PROMESSES


LIED DE NOTRE

TELLEMENT, QUE NOU8 NE METTONS POINT LE

DEMEURE , PUISQUE LES PENSES

JOINTES A LA VOLONT

RELLE DU LECTEUR, SERONT CAPABLES DE NOUS FAIRE CONNAITRE A LUI ET

A NOUS.

LUI

Le public manifesta

cette fois la

mme

incrdulit avec

curiosit.

On

se dispensa

d'entreprendre des recherches qui eussent

fait

trop de plai-

UDe dose beaucoup moindre de


des gens

sir

mme

si

dsireux de rester introuvables. Disons

qu'aux yeux de beaucoup de personnes

deux pla-

les

cards parurent plutt l'uvre de quelque plaisant, qui avait

voulu mettre en campagne les oisifs

et les bavards,

que le pros-

pectus d'une vritable dputation des Rose-Croix. Naturelle-

ment

positif et enclin (a critique, l'esprit franais ne se laisse

pas aussi facilement amorcer l'appt du mystre que les

bonnes mes du pays d'outre-Rhin.

que partout,

et

mme

Il

faut ajouter d'ailleurs

en Allemagne,

les

Rose-Croix

com-

En

menaient, cette poque, perdre de leur prestige.

Allemagne, plusieurs avaient t condamns aux galres

les

mme avaient

pendus pour des mfaits que

auteurs ne spcifient pas,

mais qui consistaient sans

quelques-uns

doute dans un exercice indiscret de

eux

les perles et les

que

la confrrie

la facult d'attirer

pierres prcieuses. Bref, tout l'honneur

put obtenir en France, ce fut d'tre joue,

l'anne suivante, sur le thtre de l'htel de Bourgogne,

dans une pice qui n'eut pas


plaudir.

11

tait

mme

l'esprit

de se

ap-

faire

impossible de tomber plus compltement de

toutes les manires.


Si maltraits

par l'indiffrence publique,

Rose-Croix

les

trouvrent cependant en France une compensation qui n'tait

pas ddaigner. Trois jsuites crivirent sur eux

contre eux
Garasse. Les
tt

le

pre Gaultier,

le

pre Robert et

deux premiers souponnent

que

ou

le

pre

c'tait

plu-

une cohue d'anabaptistes qu'une troupe de magi-

ciens.

Garasse, thologien zl, trouva qu'il fallait ran-

ger les Rose-Croix dans

la

bande des

libertins,

mot qui,

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS

dans sa langue et dans

25

de l'poque, signilie athe, ou

celle

l>eu s'en faut.

Quoi

qu'il

en

soit des

opinions de ces trois pres, c'taient

bien des doctrines religieuses et morales qui devaient parti-

culirement caractriser les Rose-Croix; tout

le reste

programme, sans en excepter

mme

mtaux,

Leurs ides, sous

tait fort secondaire.

la

de leur

transmutation des
rapport

le

religieux et moral, peuvent se rsumer en peu de mots.

Les Rose-Croix annoncent, dans leur Confession de

que

la lin

du monde approche,

et

que

une rformation gnrale dont

bira

foi.

bientt l'univers su-

comme

se regardent

ils

agents prdestins. Mais, pour prluder cette grande

les

restauration,

mme
per,

dont

ils

doivent

ordre dans

malgr leur
ils

commencer par en oprer une du

la religion et la
titre,

de

la

croix

morale, sans se proccu-

du

Christ, ni de la Bible,

font cependant driver toutes les sciences, prcau-

tion oratoire

bonne prendre

cette poque,

mme

hors

des pays d'inquisition. La vrit est qu'en religion les Rose-

Croix taient des libres-penseurs qui se croyaient


se croire suprieurs

daient

communiquer avec Dieu mme,

indirectement, par l'intermdiaire de

Ce qui arrta,

et ce

et

devaient

toute rvlation, puisqu'ils prtensoit directement, soit

la

nature.

qui devait naturellement arrter

progrs de cette secte thosophique, ce fut

la

les

rformation

au commencement du
du protestantisme ayant

religieuse qui tait dj accomplie

dix-septime

L'institution

sicle.

paru suffisante pour

l'tat

des esprits, force fut aux Rose-

Croix de renoncer ou de surseoir aux rformes qu'ils avaient


mdites, cette mdecine universelle qui devait gurir et

consoler
vre de

le

monde.

Ainsi la matire vint

la confrrie, et c'est l,

nous

le

manquer

croyons,

l'u-

la raison

explique sa disparition subite, Aprs cette poque,

il

qui

resta

sans doute, comme il y aura dans tous les temps, des esprits
adonns individuellement aux spculations thosophiques
;

mais, dater de ce

moment,

il

n'y eut plus, proprement

23

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L'ALCIMIE ET LES ALCHIMISTES.

*JG

parler, de secte

ou

(Je

confrrie des Rose-Croix. Quinze ans

aprs la publication de leur manifeste, on ne parlait plus

comme honteux

d'eux, et l'on tait

d'avoir ajout foi leur

Mormius

existence. Lorsque, en 1630, Pierre

ramener sur
quels

la scne, les tats

s'adressa,

il

ne daignrent pas

trouva que l'Europe

s'tait

mme

le

dans tout

mme

l'clat

temps,

les

tel

que

Alombrados

Il

se

le ridicule. Or,

taient,

en Espagne,

de leur rgne, bien que l'inquisition n'et

cess de les traquer et de les brler

Un

l'couter.

dbarrasse des Rose-Croix par

l'indiffrence et sans autre perscution

pendant

tenta de les

gnraux de Hollande, aux-

en l'honneur de

rapprochement aurait bien d

poque qu'en pareille matire

il

faire penser

n'est rien

de plus humain, ni de plus expditif que

la foi.

ds cette

de plus sage,

la tolrance.

CHAPITRE VI
PHLALTIIF.

Le personnage dont nous allons nous occuper apparat

dans

l'histoire

de l'alchimie

comme

l'hritier et le

digne

du Cosmopolite. N en 1612, par consquent huit


ans aprs la mort de ce dernier, il se fait son continuateur,
successeur

par

un

zle ardent

que, en

mme

de prdication

et

de propagande alchimi-

temps que, par d'autres

cts,

il

semble se

rattacher la secte des thosophes et des illumins

du

dix-

septime sicle.
Mais,

si

l'on

adepte,

on ne

points,

il

est

sait

parfaitement fix sur ce que veut cet

d'o

il

o il va, et sur ces deux


aux termes vagues par les-

vient, ni

faut presque s'en tenir

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


quels Schmiedernous annonce sa venue

Il y eut alors, nous


allemand, une apparition miraculeuse

l'crivain

dit

<c

l'ouest de l'Europe

adepte a

207

Quant au

fini sa carrire, c'est

ce

o cet

lieu et l'poque

que personne n'a jamais pu

dcouvrir; aussi les Allemands ont-ils eu beau jeu terminer

en lgende une histoire qui se prolonge naturellement de


tout ce

que l'imagination veut y ajouter,

et qui,

aprs plus

de deux cents ans, n'est pas encore connue.


Philalthe nous apprend lui-mme qu'en 1645, lorsqu'il
crivait le plus

important de ses ouvrages

trente-troisime anne de sa vie.

tait

Il

tait

il

dans

la

donc n en 4612

mais dans quel pays? On croit gnralement que

en An-

c'est

nom

gleterr^

Son vritable

difficile.

D'aprs Wedel,

qui, avec une lgre

est encore un problme assez


nommait Thomas de Vanghan,
variante, devient Th. Vagan dans
il

se

Lenglet du Fresnoy. Suivant Hertodt, c'est Childe. D'autres

prtendent qu'en Amrique

que

et

c'est

mme

le

vint en Hollande sous le

pour viter

se cacher

il

se

nommait

les

nom

de Carnohe. La ncessit de

perscutions auxquelles

butte

amena sans doute notre adepte

ment

ces diffrents

plus grand
ble.

On

docteur Zheil,

le

personnage qui, dans l'anne 1656,

noms. Toutefois,

nombre des

se fonde sur ce

historiens

c'est

le

en

fut

premier que

admet comme

existait alors

qu'il

il

prendre successivele

le vrita-

dans

le

pays

de Galles une famille de ce nom, dont un des membres,

John Vanghan,

fut lord et pair

du royaume en 1620,

et

un

autre, Robert Vanghan, qui tudiait Oxford, en 1612, se

distingua

Ce

comme

n'est point

antiquaire.

cependant sous son

nom

adepte est connu dans les fastes de


Cosmopolite,
ses autres

il

avait adopt

noms

de famille que cet

A l'exemple du
un pseudonyme sous lequel tous
l'art.

se sont effacs dans l'histoire.

appeler Philalthe, c'est--dire

ami de

Il

se faisait

la vrit, avec le prm

'

Introitus apertus

ad occlusum rgi* palatium.

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L'ALCHIMIE, ET LES ALCHIMISTES.

nom

tVlrt'me,

le pacifique. On croit.. d'aprs la


que sur des tmoignages certains, que, dans

qui signifie

tradition, plutt

jeunesse, Philalthe

sa

de nombreuses projections en

fit

Angleterre, et on apprend de

commencement de ses
les

essais,

la
il

mme

manire que, ds

tait oblig

le

de se cacher avec

prcautions infinies.

est

un

crivain anglais, Urbiger, qui, seul se porte ga-

rant des prouesses hermtiques accomplies par Philalthe

dans sa jeunesse. Urbiger nous assure,


l'en croire,

du

roi

tenant,

le

lui-mme, que Charles

II

faut

s'il

inform par

fut

voix publique qu'un jeune adepte, son sujet, faisait beau-

la

coup de bruit dans


4

projections

ses tats, par le

Mais lorsque Charles

nombre et l'clat de ses


monta sur le trne,

II

en 1659, Philalthe avait quarante-sept ans; ce


pas le jeune adepte,

tel

que Urbiger nous

excitant la convoitise des Anglais par le

n'ftit

donc

reprsente,

le

nombre

et l'clat

de ses projections*.

Tous

les historiens

s'accordent dire que la teinture de

Philalthe surpassait en puissance toutes celles qu'on avait

Urbiger, Confusea.

Urbiger commet une erreur du

comme

core Charles II

mme

genre lorsqu'il nous

conte lui-mme, mais qu'il dit trs-explicitement


d'Angleterre. Aprs avoir

sont exposs par

produisent

qu'ils

lthe

lorsque

la

cite

en-

ayant parl d'une msaventure que Philalthe ra-

numr tous

quantit ou

la

les

hors

lui tre arrive

dangers auxquels

les

adeptes

trop belle qualit des mtaux prcieux

Nous l'avons prouv nous-mme ajoute Philadans un pays tranger, nous nous prsentmes d:

guis en marchand, pour vendre 1,200 marcs d'argent trs-tin, car nous
n'avions os
ticulier,

y mettre de

l'alliage,

l'avions fait venir d'ailleurs,

prcaution,

ils

gent aurait t

mme;

chaque nation ayant son

titre

par-

qui est connu de tous les orfvres. Si nous avions dit que nous

et,

ils

en auraient demand

auraient arrt le vendeur, sur le


fait

par art. Ce que je marque

quand je leur demandai

argent tait de chimie,

ils

me

quoi

ils

ici

la

preuve, et par

soupon que cet arm'est arriv moi-

connaissaient que

rpondirent qu'ils n'taient point

mon
ap-

prentis dans leur profession, qu'ils le connaissaient l'preuve, et qu'ils


distinguaient fort bien l'argent qui venait d'Espagne, d'Angleterre et des

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS

269

vues jusqu'alors, ou qui pouvaient se trouver entre


des autres adeptes du dix-septime sicle.

sur une once de mercure

les

grande de mercure,

il

mains

seul grain jet

changeait en or, et

on

si

ouce de mtal transform sur une quantit dix

Ci'tte

vait

le

Un

jetait

plus

fois

une teinture qui pou-

se produisait

encore anoblir dix- neuf mille parties de mtal. Ce chif-

dans

fameuse projection par laquelle

la

philosophie hermtique,

de qui

Van Helmont

trs-peu du rsultat que

fre s'loignant

on en

que

a infr

savant Hollandais avait reu

le

poudre dont

il

l'adepte

la petite

se servit tait Philalthe

il

obtint

fut converti la

inconnu

quantit de

lui-mme. Cette

conjecture est fortifie par une assertion positive de Star-

ami

key,

et disciple

de Philalthe.

La transmutation opre chez Van Helmont n'est point


seule

que

ait attribue Philalthe.

l'on

du mme genre

arrivs vers la

mme

la

Les vnements

poque Brigard

do Pise, Gros et Morgenbesser, ont t mis sur

le

compte

de cet adepte d'aprs des prsomptions plus ou moins fondes. Mais

si

entrevue avec Van

Philalthe eut quelque

Helmont, Brigard de Pise, Gros ou Morgenbesser

et

avec beaucoup d'autres qui, sans tre adeptes eux-mmes,

ont

fait

des transmutations au

moyen d'une poudre qui

un inconnu
ce ne peut tre
qu'aprs son retour du long voyage qu'il excuta dans
des contres trs-loignes. Emport par son zle ardent
leur

fut remise

par

de propagande alchimique,

rendu en Amrique, o

il

Philalthe

s'tait,

en

effet,

passa plusieurs annes de sa vie.

Suivant Lenglet du Fresnoy

il

fit

trs-jeune ce voyage

son sjour dans l'autre hmisphre ft marqu par des

faits

autres pays, et que celui que nous prsentions n'tait au titre d'tat connu.

Ce discours me

fit

vader furtivement, laissant et

mon

argent et

la

va-

leur sans jamais la rclamer.

(Le Vritable Philalthe ou l'Entre ouverte au palais ferm du


latin et en franais, cliap.

xm, numro 11

phie hermtique, par Lenglet

dans VHistoire de

du Fresnoy, tome

II, p.

roi, en

la philoso-

03.)

25.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

J70

w
qui constituent la sole partie un peu historique de sa bio

graphie.

Dans l'Amrique anglaise, Philalthe se

lia

avec

un de ses
nom

compatriotes, l'apothicaire Starkey, xhimiste dont le

du savon de trbenthine.

a survcu, grce sa dcouverte

Philalthe travaillait dans son laboratoire,

grand,

d'argent.

son

fils,

Il

en

fit

oprant en

et,

d'normes quantits d'or

produisait, dit-on,

il

Georges Starkey. De retour dans

la

mre

patrie, ces

un ou-

derniers n'oublirent pas le grand artiste, et dans

vrage imprim Londres,

publirent tous les dtails

ils

incidents d'une liaison qui les honorait.

les

Ils

rompue; mais on peut aisment suppler leur

Philalthe tait

honntes

et

un homme simple

et rang,

et

ne furent

peut-tre discrets que sur la manire dont cette liaison


tait

et

plusieurs fois prsent l'apothicaire et

s'-

silence.

de

murs

d'habitudes frugales; aussi n'a-t-on jamais bien

compris pourquoi

il

fabriquait tant d'or, n'en ayant

aucun

besoin pour lui-mme, et craignant toujours de s'attirer des


perscutions en excitant l'envie.

en usait tout autrement,

Il

avait

et se pressait

reconnu que Starkey

de dpenser en dbau-

ches tout l'or qu'il lui donnait. Cette conduite inspira des

alarmes notre philosophe, qui se hta de disparatre. Quelques auteurs attribuent sa fuite une lgret du
pothicaire.

fils

de

l'a-

Ce jeune homme, trs-aim de l'adepte, ayant

reu de lui deux onces de teinture blanche, n'aurait pas su

conserver ce secret. Ces deux versions n'ont rien, d'ailleurs,

de contradictoire

des Starkey, tout


par

la

vanit babillarde

par

du

Ce

tre

les folles

fils.

ses compatriotes, notre adepte

mrique

pu

Philalthe a
la fois

amen

se sparer

dpenses du pre et

Aprs s'tre spar ainsi de

ne tarda gure quitter

l'A-

1
.

sjour de Philalthe en

Amrique

est parfaitement tabli.

Outre le

tmoignage de Starkey, on peut citer encore ce propos Michel Fauslius.

cipal

Ce mdecin philosophe, qui

l'on doit une bonne dition du prinouvrage de Philalthe, assure avoir connu plusieurs Anglais qui

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


Si ce

271

que Ton raconte de Philalthe, depuis sa naissance

jusqu' son dpart

vons dj

dit,

du

continent, ne repose,

que sur une

comme nous

l'a-

tradition fort vague, ses aventu-

res aprs son retour ne sont gure

mieux connues. On ne

le

suit qu' la trace de sa poudre. Les crivains qui se sont oc-

cups de

lui

supposent son passage ou sa prsence dans tous

lieux de l'Europe o

les

s'est fait

il

quelque projection.

Mais bien souvent ces oprations accuseraient tout au plus

ou ceux de quelque autre

l'emploi de ses dons

artiste no-

made.

cette

poque, en

effet,

plusieurs de ces gnreux prati-

ciens voyageaient en Europe, et

Van Helmont nous

assure,

par exemple, qu'il reut sa teinture philosophale de deux

inconnus qui en possdaient assez, l'un pour

faire

vingt ton-

nes d'or, Tautre pour en faire deux cent mille livres


C'est d'aprs de tels indices

France, en

Italie,

rectes

fait

*.

jusque dans

et

C'est encore sur ces preuves fort indi-

que Ton s'appuie pour

faire

du mme adepte

de l'aventure arrive en 1666 Helvtius, dans


Haye, et que nous avons rapporte en son lieu.

pour

errer Philalthe en

en Suisse, en Allemagne

Indes orientales

les

qu'on

lui attribuer cette

le

la ville

On

hros

de

la

se fonde,

dernire transmutation, sur une af-

firmation de l'adepte qui, ouvrant devant Helvtius la bote

qui renfermait sa poudre, assura que cette poudre

suffisait

pour

le chif-

faire vingt

fre dclar

avait eu

par

tonnes d'or, c'est--dire exactement

Tun

affaire *.

des inconnus auquel

Tout ce que Ton peut affirmer,

qu'en 1666 Philalthe remit un de ses


qui s'en
II

est

fit le

une des

merce de

crits

c'est

Jean Lange,

traducteur.

donc suffisamment

s'taient trouvs cette

Enfin,

Van Helmont

gloires

lettres et

mme

tabli qu' cette date

poque en correspondance avec

de l'Angleterre,

mme en

de 1666

le savant

Boy le,

fut aussi

l'adepte.

en com-

relations d'amiti avec Philalthe.

Morhof.

Joh. Frederici Helvetii vitulns aureu*;

Hag. 1G07.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

Philalthe avait reparu en Europe. Rien n'empche plus, ds


lors,

d'admettre qu'il

sous

le

ait fait

rgne de Charles

II.

des projections en Angleterre

Seulement, ce qui a lieu dton-

aux habitudes des princes de ce temps, c'est


point venue Charles 11 de mettre en loge
que Philalthe. Le Stuart restaur, prince pro-

ner, eu gard

que

un

l'ide

ne

artiste tel

digue

et si

soit

mal en

fut le pensionnaire
s'tre

finances, que, pendant tout son rgne,

abstenu d'exploiter son profit un philosophe herm-

tique, capable de lui faire

d'or qu'il n'en retira de


C'est

probablement

en un quart d'heure cent

Dunkerque vendu

la

l'attention

avant tout,

cela

qu'il apportait

d'chapper

le privilge

de son souverain. Ce que cet adepte redoutait

c'tait la

frres taient

plus

fois

la France.

prudence extrme

dans sa conduite que Philalthe dut


a

il

de Louis XIV, a droit nos loges pour

perscution dont plusieurs de ses con-

devenus avant

cun got pour

le

il

martyre philosophique,

aucune des prcautions ncessaires pour


jours fugitif, partout se cachant

Diffrant en

les victimes.

lui

de son prdcesseur Alexandre Sethon,

n'avait

proscrit,

chemin

leux. Cette proccupation

aux regards

indiscrets se

crits, et l'on

comprend

ges de Ylntrotus, o

par son art miracu-

continuelle de drober sa

vie

montre chaque instant dans

ses

assez,

il

faisant,

dis-

il

immenses

simulait, sous les apparences de la pauvret, les


richesses qu'il crait,

Tou-

l'esquiver.

comme un

au-

n'oubliait

et

en

lisant les

nombreux

passa-

raconte son existence errante, les

motifs qui l'obligeaient envelopper ses actions d'un

mys-

tre continuel. Citons l'un des passages les plus significatifs

sous ce rapport

Plut Dieu,s'crie-t-il, que l'or et l'argent, ces idoles

humain, fussent

aussi

communs que

le

oblig de nous cacher, nous regardant

de la maldiction de Can.

Il

fumier

comme

semble que je

si

Nous ne

du genre

serions pas

nous tions charg

sois oblig

de

fuir la pr-

sence du Seigneur; dans une crainte continuelle, je suis priv de

douce socit de mes anciens amis. Et,

comme

si j'tais

la

agit par les

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


furies, je

ne

me

crois en sret en

aucun

lieu, et je

273

me

vois souvent

contraint, l'exemple de Cain, de porter ma voix vers le Seigneur en

disant avec douleur

Ceux qui me rencontreront me feront mourir.

Errant de royaume en royaume, sans aucune demeure assure,

peine os-jc prendre soin de

de

je suis oblig
si

me

ce n'est une simple ide

satisfaction

mon

ma famille,

et quoique je possde tout,

mon bonheur,

contenter de pou. Quel est donc


? Ide, la vrit,

Ceux qui n'ont pas

esprit.

qui donne une grande

la parfaite

connaissance

de cet art se flattent qu'ils feraient beaucoup de choses

Nous avons

vaient.

autrefois pens de

venu plus circonspect par


ce qui nous a

fait

*.

s'ils le

sa-

mais nous sommes de-

dangers que nous avons courus. C'est

la

mort deviendra plus prudent

le reste

de sa

Et plus loin

embrasser une voie plus secrte. Quiconque est

chapp du pril de
vie

les

mme

On ne

saurait faire seul ce

que

l'on souhaite, pas

mme

uvres de misricorde, sans se mettre en danger de

dans

ha vie.

Je

les
l'ai

prouv depuis peu dans les pays trangers, o m'tant hasard de

donner une mdecine des moribonds abandonns des mdecins, ou


d'autres malades rduits de fcheuses extrmits, par

de miracle,
fait

ils

du bruit,

ont recouvr
et

Ton

a publi

manire que plusieurs


de

me

dguiser, de

de changer de

tomb entre

nom

les

fois je

me
et

la sant.

que

me

une espce

l'instant ces gurisons ont

par

c'tait

l'lixir

des sages, de

suis trouv dans l'embarras, oblig

faire raser la tte

pour prendre

de m'vader nuitamment

la

perruque,

sans quoi je serais

mains des mchants, ou des gens malintentionns

que

la

que

j'avais le secret

passion de l'or portait

d'en

tres incidents pareils qui

faire.

me

me

surprendre, sur

le seul

soupon

Je pourrais raconter beaucoup d'au-

sont arrivs 1 .

Cependant, grce ses constantes

et sages prcautions,

Philalthe russit viter toutes ces embches, et les ouvraLe

Vritable Philalthe ou VEntre ouverte

au palais ferm du roi, en


V Histoire de la philosophie hermtique de Lenglet du Fresnoy, tome II, pages 79-81.
#
* Chap. xiii. n 4.
1

latin et en franais, chap.

xitt,

numros 2

et 3, dans

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

274

ges qu'il composa sont presque

dans sa

de

vieillesse

une preuve

qu'il

De tous ces ouvrages,

que nous avons invoqu

plus prcieux consulter, celui

le

dj, YIntrotus, est le seul

quel l'auteur se soit peint, et qui nous dvoile

mme

put jouir

la tranquillit qu'il avait tant dsire.

temps que l'adepte.

dans

le-

l'homme en

C'est cette source qu'il faut s'a-

dresser pour connatre le caractre et les sentiments philo-

sophiques de Philalthe.

Le grand secret possd et exploit par cet adepte parat


avoir t la pierre philosophle, employe tout la fois

comme agent

de transmutation mtallique et

comme mde-

cine universelle. Philalthe exerait l'art de gurir au

de sa poudre philosophle.

beaucoup d'alchimistes,

11

et particulirement celui des

sophes de l'cole de Paracelse. Ce n'est pas

que

seul trait de ressemblance

Sans

et les Rose-Croix.

mme

vent et

R.-C,

la

les

tho-

l, d'ailleurs, le

l'on trouve entre Philalthe

nommer,

il

se rencontre si sou-

littralement avec eux, qu'on pourrait le

si

prendre pour un

de

moyen

suivait en cela l'exemple de

membre de

leur confrrie.

Comme les

frres

parle de cet lie artiste dont Paracelse a

il

prdit l'avnement et les miracles.

un

J'annonce, nous

toutes ces choses aux

dit-il,

hommes comme

prdicateur, afin qu'avant de mourir je puisse encore n'tre pas

inutile

mon

au monde. Soyez,

livre,

soyez le prcurseur d'lie, pr-

parez la voie du Seigneur*.

Vous n'avez pas

lieu

de m'accuser de jalousie, parce que j'cris

avec courage, d'un style peu


l'utilit

chesses

du prochain,
:

sait

la cit

que

plus heureuse

pour

commun, en l'honneur de Dieu et pour


lui faire mpriser le monde de ses ri-

parce que dj V artiste Elie

admirables de

On

et

de Dieu

cet lie artiste,

comme

L' Entre ouverte, chap.


Ibid., chap.

xm,

la

est n, et l'on dit des

choses

*.

prdestin accomplir

la

plus radicale de toutes les rvolu-

xm,

n* 8.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


tions,

toute

non- seulement dans

nature morale et matrielle,

la

un

tion des Rose-Croix,

selon la prten-

tait,

Messie collectif qui avait pris ^pour

corps mystique leur confrrie

mme. La

cit

de Dieu

ces termes magnifiques

Quelques annes encore, et j'espre que l'argent sera aussi

pris

que

les scories, et

m-

qu'on verra tomber en ruines cette bte con-

traire l'esprit de Jsus-Christ.

insenses adorent

tait

par lie, et dont Philalthe parle en

l'univers transform

275

monde hermtique, mais dans

le

comme une

Le peuple en

est fou, et les nations

divinit cet inutile et lourd mtal.

Est-ce l ce qui doit servir notre prochaine rdemption et nos

esprances futures ? Est-ce par l que nous entrerons dans la nouvelle Jrusalem, lorsque ses places seront paves d'or, lorsque des

perles et des pierres prcieuses formeront ses portes, et que l'arbre de

du paradis rendra par

vie plac au milieu

ses feuilles la sant tout

genre humain ?

le

Je prvois que mes crits seront aussi estims que

gent le plus pur, et que, grce


aussi mpriss
vieillards, le

que

le

mes ouvrages,

fumier. Croyez-moi

ces

l'or et l'ar-

mtaux seront

jeunes hommes, et vous,

temps va bientt paratre. Je ne

le dis

point par une

imagination vainement chauffe, mais je vois en esprit que tous,


tant

que nous sommes,

monde

alors

allons

nous rassembler des quatre coins du

nous ne craindrons plus les embches que

l'on a dres-

ses contre notre vie, et nous rendrons grce Dieu, Ntre-Seigneur.

Mon Cur me

fait

pressentir des merveilles inconnues.

fait tressaillir

par

le

Isral, le

peuple de Dieu

Philalthe avait

un

1
.

esprit trs-religieux

qu'il tait catholique, ce qui expliquerait

choisi la France

Mon esprit me

sentiment du bien, qui va bientt arriver tout

pour son dernier

on

prtendu

pourquoi

asile, ainsi

ir

aurait

que quelques-

uns Font avanc. On a vu, par une des citations rapportes


plus haut, qu'il rendait en termes gnraux
religion

du

Christ.

hommage

Dans aucun autre endroit de

VBntre ouverte, chap.

xiu,

n" 31

la

ses crits,

cl 32.

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

270

n'est plus explicite, et le christianisme, qu'il

il

mme

s'allie

professe,

avec un intrt trs-tendre et trs-frquemment

manifest pour les Isralites. Nous avions dj remarqu

mme

la

particularit dans Nicolas Flamel, dont Philalthe se

rapproche d'ailleurs beaucoup par l'honntet des murs,


la

modestie des gots,

ce trait frappant,
la

du rgime,

sobrit

la

que tous

les

surtout par

et

deux auraient voulu multiplier

masse des mtaux prcieux, afin de

les avilir, et,

l'antique simplicit de

par

l'ab-

hommes

sence des richesses reprsentatives, ramener les

vie des patriarches.

ad occlusum rgis palatium, ou, l'Enau palais ferm du roi, considr comme ou-

L'Introtus apertus
tre ouverte

vrage de philosophie hermtique, n'est pas seulement

le

plus important de tous ceux de l'auteur, c'est encore, dans


l'opinion des adeptes, le plus savant, le plus systmatique et
le

plus complet que cette science ait produit. Tout

de

la

tude. Toutefois, avons-nous besoin de le dire?


s'y fait sentir, et c'est la

mme que l'on regrette

procd

la recette

une lacune

dans tous

les

on y cherche en vain l'indication


pour obtenir le premier agent, ce mercure des

autres livres hermtiques

de

le

pratique de l'alchimie s'y trouve dcrit avec exacti-

philosophes, qu'il faut d'abord se procurer pour fabriquer artificiellement de l'or. Les

que ce premier lment

amateurs prtendent,

se

la

dcouvre sans peine par

description que Philalthe nous en a laisse. Mais

donc alors

les

adeptes ont-ils

si

peu dcouvert ou

vrit,
la

seule

comment

si

mal em-

ploy ce mercure des philosophes depuis qu'on multiplie pour

eux

les ditions

de Ylntroius?

Quelques auteurs ont


crit cet

mune

que Philalthe

dit

avait d abord

ouvrage en fianais; mais l'opinion

est qu'il le

reut de sa

main

composa en
et traduisit

la

anglais. C'est celui

en langue

plus

com-

que Lange

latine.

Les autres ouvrages de Philalthe sont

la

Mtamorphose

des mtaux, publie en latin par Martin Birrius et imprime

dans

la

Bibliothque chimique de Manget.

On en

fit

paratre

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

une nouvelle dition

Hambourg, sous

le titre

'277

de Abyssus al

chimixexploratus, par Thomas de Waghan.

Fons chimicx
traits

veritatis, et Brevis.... clesteus, sont

deux

galement publis par Birrius et recueillis dans

Bibliothque chimique de Manget.

On

prtend que

la

les trois

derniers ouvrages que nous venons de citer sont des produits

de

jeunesse de Philalthe, et que, depuis,

la

voulut, mais

il

trop tard, les faire disparatre, peine livrs l'impression.

Enfin,

on a de

lui

un commentaire sur une

lettre

de

l'al-

chimiste George Hipley Edouard IV, roi d'Angleterre. Cet

opuscule n'est qu'une sorte d'appendice YIntrotus.

CHAPITRE

VII

LASCAK1S ET SES ENVOYES

Nous avons vu, ds


sicle,

les

premires annes du dix-septime

des adeptes parcourir l'Europe, non plus,

paravant, pour y enseigner

la

composition de

comme

la pierre

auphi-

losophale, mais pour dmontrer, par des actions bien positi-

vement merveilleuses
sophique,

si

ralit

la

entendaient se rserver

d'une science dont

le principal secret.

longuement couv dans

De

cet

les laboratoires des si-

cles prcdents, le poulet semblait la fin clos.

petit

nombre,

les souffleurs

le

grand uvre auraient

le

monde; mais

la

S'ils

sur

les esprits

rclamaient la

Bien qu'en

qui avaient russi parachever

suffi

pour enrichir ou pour ruiner

plupart ne voulaient que le convertir.

Us employaient pour cela


tes

ils

uf philo-

les

preuves de

fait,

que toute dmonstration


foi, ils

ne

la

plus puissanscientifique.

demandaient qu'au

nom

des

2i

Di

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

278

miracles qu'ils savaient accomplir


cre les incrdules,

pour mieux convain-

et

faisaient, le plus souvent, oprer ces

ils

miracles par des mains trangres

puis

ils s

clipsaient au

plus vite, aprs avoir toutefois distribu sur place le produit

de ces dmonstrations pratiques, signalant ainsi leur passage


par une trane d'or.
Ainsi s'taient comports Alexandre Sethon, Philalthe et

moins

plusieurs autres adeptes

nous n'avons

clbres, dont

pas retrac les biographies, pour viter de tomber dans des


redites. Cet apostolat se continue
cle,

mais sous

les auspices et

qui semble l'organiser, l'tendre

Lui seul possde

verain.

mains,

et

non par

le

dix-huitime

et le diriger

grand secret de

mtaux

dons que nul n'obtient de

naire de la science hermtique,


sirs

le

si-

en matre soul'art;

par ses

d'autres, se distribuent les poudres

teintures qui changent les


et ces

dans

par les ordres d'un seul homme,

il

vils

lui qu' titre


les

ou

en mtaux prcieux

de mission-

mesure, non aux d-

de quelque ambition ou de quelque cupidit prives,

mais bien aux ncessits calcules

gande dont

il

et

prvues de

est tout la fois le surveillant

la

propa-

suprme

et

T invisible moteur.

Dans cet tonnant personnage, qui rsume en

lui l'histoire

presque entire de l'alchimie au dix-huitime sicle, tout


est

problme

et

mystre

tion, sa personne.

On ne

son nom, sa naissance, son ducavoit

que trs-rarement

qui semble changer ses diffrentes apparitions.

demeure

sa

et

passagres o

Son ge

en

s'il
il

le

pour

lui

que

les

ignore

rsidences

moins souvent aperu que souponn.

est

mme est

premier ni

est d'autres

sa figure,

On

impossible fixer, car on ne connat ni le

dernier terme de sa vie, qui se soutient ou pa-

rat se soutenir,

un

sicle durant,

galement loign de

la

dans un milieu toujours

jeunesse et de la vieillesse.

Cet inconnu fameux se faisait appeler Lascaris. Entre tous


les

noms

qu'il prit

qui lui resta. Ce

dans sa vie errante,

nom

c'est

du moins celui

avait t illustr par plusieurs Grecs,

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


sans doute

et

l'avait choisi

il

de prfrence,

279

comme

propre

confirmer l'origine orientale qu'il s'attribuait. Lascaris se

donnait pour l'archimandrite d'un couvent de


lne, et pour justifier de cette qualit,

du

il

l'le

de Mity-

produisait des lettres

-patriarche grec de Constantinople. Mais ce qui dcidait

plutt lui attribuer cette origine, c'est qu'il parlait fort bien
m

la

langue grecque

descendant de

on

mme

t port

la famille royale

trouvera

des Lascaris.

Il

un

lui

prtendait

avoir reu du patriarche de Constantinople la mission de re~

aumnes pour racheter

cueillir des

en Orient, mais

il

manire srieuse, car


toutefois

il

les chrtiens prisonniers

ne remplissait pas cette mission d'une


il

ne qutait que chez

les

pauvres,

si

qutait.

Lorsqu'il apparut pour la premire fois en Allemagne,

commencement du dix-huitime sicle, Lascaris tait


un homme de quarante cinquante ans, suivant l'apprciation du conseiller Dippel, le tmoin le plus srieux et le plus
vers le

souvent cit entre ceux qui l'ont vu. Dippel est

le seul

semble s'attacher particulirement suivre Lascaris,

nous fournit

cetjcrivain qui

les

on peut

le

les indications l'aide

qui

et c'est

desquel-

surprendre de loin en loin dans ses fugitives

apparitions. Schmieder nous parle aussi,

mais sans

citer

aucun nom, de plusieurs autres personnes dignes de foi, qui


dclaraient avoir vu et reconnu le grand adepte. De leur tmoignage, d'accord avec celui de Dippel,
caris tait d'une

l'accent d'un

humeur

facile et

homme du

penchant d'autant plus

mme

il

rsulte

que Las-

agrable, qu'il avait

Midi et aimait beaucoup parler,

facile satisfaire

pour

lui, qu'il sa-

vait plusieurs langues et les parlait toutes aussi naturelle-

ment que le grec.


Une nature si communicative ne

s'accordait gure avec les

prcautions extrmes que notre philosophe devait prendre

pour dissimuler
cher.

Il

sa prsence partout

o on pouvait

le

cher-

faut donc supposer qu'il n'avait cette agrable hu-

meur que dans

le

cercle d'un petit

nombre de personnes

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

dont

que

tait sr, et

il

d'ailleurs

il

savait la renfermer

dans

des sujets de conversation trangers l'alchimie. Sur ce dernier point, la discrtion lui tait imprieusement

comman-

y allait de sa libert et peut-tre de sa vie. Les exemples de Gustenhover, de Kelley, d'Alexandre Sethon, de

de

il

Sendivegius

rer Lascaris

de tant d'autres, avaient pour lui une

et

loquence, et

le sort

si

ur

la

de ces adeptes n'et

cupidit et la cruaut des princes,

aventure tragique, dans laquelle, a-t-on


important, lui aurait enseign

Un

la

er

roi

sdant Fart secret de

avant dsir

de Prusse,

la

s'avancer la cour,

il

et

se prsente

s'annonce

comme

gentilhomme

excute sous

avait en sa pos-

philosophale. Dans l'espoir de

prparation de cette poudre. Quelques jours aprs,

roi.

11

un

pos-

eut la tmrit de prtendre connatre

vait l'ordre d'en prparer

du

le rle

transmutation des mtaux. Le roi

un peu de poudre

session

joua

il

le voir l'uvre, l'opration fut

ses yeux, et elle russit, car ce

la

dit,

une

prudence.

individu, qui se disait gentilhomme

jour Frdric

triste

suffi clai-

dans

l'intrt

de

il

rece-

l'tat, c'est--dire

y travailla plusieurs reprises, mais toujours inuti-

lement. Comme

il

de ses promesses,

n'avait pas craint d'offrir sa tte


le roi,

impitoyablement trancher. On
cette excution par

pour garant

qui avait accept ce gage,

un crime

feignit, la vrit,

plus rel

on

la lui fit

de motiver

alla rappeler

un

duel, dj ancien, dans lequel cet aventurier avait tu son

homme. Mais personne ne


prit que, sans l'irritation

s'y

trompa

ces cupides, la justice n'et pas d'elle


ler

une

affaire

tout le

monde com-

d'un roi tromp dans ses espran-

mme

song rveil-

du genre de celles qu'on oublie

le

plus volon-

tiers.

La plupart des auteurs ont pens que nul autre que Lascaris n'tant

sder

connu

le secret

poudre

si

cette

poque en Allemagne, pour pos-

des philosophes, c'est de lui que venait cette

imprudemment employe devant le roi Frdric.


soit, voici un second fait dans lequel la prsence

Quoi qu'il en

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


et l'action

281

de Lascaris ne font aucun doute pour

auteurs

les

allemands.

Dans Tanne 1701, Lascaris, tant tomb malade en passant


Berlin,

fit

demander unapothicaire pour

remdes dont

il

voya, ne se prsenta pas lui-mme

un

commander

lui

il

se

fit

les

Ton en*

avait besoin. Matre Zorn, chez qui

remplacer par

lve entr depuis peu dans sa maison. Le soin avec le-

homme

quel ce jeune

excuta ses prescriptions plut beau-

coup notre philosophe, dont


eut bientt disparu.

Ils

maladie, vraie ou feinte,

la

s'entretinrent plusieurs fois

ble, et de ces entretiens,

il

ensem-

eux une

rsulta entre

sorte

d'amiti et

mme d'intimit.

sation,

jeune homme, sans se douter qu'il parlait un

le

C'est que,

pendant leur conver-

adepte, lui avait confi qu'il s'occupait d'hermtique, qu'il


avait lu tous les ouvrages de Basile Yalentin, et qu'il travaillait

d'aprs les crits de ce matre. Cependant le jeune lve

tenait ses travaux secrets, car l'alchimie n'tait pas alors trs

en honneur dans

de Berlin,

la ville

dans cette impertinente

cit,

pour

et

Ton ne

traiter

se gnait gure,

de fous

les parti-

sans du grand uvre.

Sur

le front

sans doute
Berlin,

il

le
le

du jeune

apothicaire, Lascaris avait reconnu

un tmoignage de son

prsent de deux onces de sa poudre, en lui

dant de n'en pas indiquer origine,

et

lui dit-il,

et,

vous pourrez essayer

les

sachez-le bien, le rsultat sera

amiti.

Il

recomman-

surtout de n'en faire

usage que longtemps aprs son dpart.

quitter

prit part et lui dclara ce qu'il tait, ajou-

tant qu'il voulait lui laisser


lui fit

Au moment de

sceau de l'apostolat.

Alors seulement,

vertus de cette poudre,

tel,

que personne Berlin

n'osera plus taxer les alchimistes d'insenss.


Lascaris parti, le dlai expir, et sans doute

mme un

peu

abrg par l'impatience du jeune lve, celui-ci procda


l'essai

de sa teinture philosophais Le rsultat en

veilleux et

tel

que Lascaris

l'or trs-pur, qu'il

l'avait promis.

montra avec orgueil,

Il fit

de

et ce fut

fut

mer-

l'or,

de

son tour

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>m

L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

moquer de

de se

moqus de

mme

lui et

temps

ses

camarades

qui s'taient

de Basile Valentin.
de quitter

sa rsolution

tudier la mdecine Halle

la

mme

le

si

souvent

leur annona en

Il

pharmacie pour aller


jour en effet

il

prit

cong de son patron.

Ce jeune

homme devait

renomm de

tre l'aptre le plus actif et le plus

tous ceux que Lascaris lana, munis de sa pou-

dre, travers l'Allemagne.

cher. Mais
tout

comme

Il

ses travaux

s'appelait Jean-Frdric Botti,

ses aventures

une dcouverte importante dont

chimiques, lui assignent


rie des

un

et par-dessus

a enrichi les arts

il

chapitre part dans cette gale-

principaux personnages hermtiques, nous repren-

drons plus loin son histoire,

et

nous

suivrons alors dans

le

sa carrire avec tout l'intrt qu'il doit inspirer.

D'aprs ses rapports avec Btticher, on voit que Lascaris,

au dbut de sa propagande hermtique, recrutait surtout


dans

les

laboratoires ses confidents et missaires.

temps que Btticher, deux autres lves


cies voyageaient alors

dans

gne, prchant

de l'alchimie. Or,

la vrit

les villes

sortis des

En mme
pharma-

de l'ouest de l'Allema-

comme

cette po-

que, te conseiller Dippel avait reconnu Lascaris Darmstadt,


orr

ne pouvait gure douter que ces jeunes adeptes n'eussent

reu de lui leurs instructions et leurs poudres philosophais.


Toutefois ces missionnaires ne semblent pas avoir utilement
servi la cause de la science

hermtique

gure que ce qu'on leur avait montr,

car

et

ils

ne savaient

ne pouvaient tre

loquents que jusqu' l'puisement de leur provision.


cite

d'eux aucune merveille qui rponde

que Btticher

avait dj

la

donne des gens de leur

Les garons apothicaires eurent alors

en Allemagne, et tandis qu'en France

tat.

un fort beau moment


les

potes

osaient continuer de les tourner en drision,

bien leur revanche de l'autre ct

On ne

haute opinion

du Rhin.

ils

comiques
prenaient

Cette courte p-

riode fut, on peut le dire, l'ge d'or de la pharmacie


croynit,

en Allemagne, que tout

le

on

personnel pharmacopole,

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

285

patrons, aides, apprentis ou garons, taient adeptes hermtiques ou sur le point de le devenir. Cependant les choses
n'allrent pas

vrai qu' cette

si loin. Il est

poque quelques

un peu de teinture

lves en pharmacie reurent en prsent

philosophale, mais, dit assez navement Schmieder, en nous

parlant de ces aides apothicaires qui avaient reu et non

invent

la

prcieuse poudre, ds qu'ils l'avaient employe,

t ils avaient

On en

cite

oublier;

jou leur rle

et restaient tranquilles.

cependant quelques-uns qui se laissrent moins

Godwin Hermann Braun, d'Osnabruck. En

tel fut

1701, l'anne

mme de

premire apparition de Lascaris,

la

ce Braun, qui avait dj exerc la profession d'apothicaire


Stuttgart, fut plac dans la

sur-le-Mein.
son

l'en croire,

de mort,

lit

possession

Pour

lui

c'tait line huile assez fluide et

En

baume de copahu,

tions, tantt
fois,

sur

il

le

l'avait

m-

lui tait rien

de

docteur Eberhard, et

excuta plusieurs projec-

mercure, tantt sur

le

ne

ce qui

prsence de son patron,

de couleur brune.

Braun

particulier,

de quelques autres personnes,

chaque

ses parents lui avait remis,

teinture transmutatoire qu'il avait en sa

donner un caractre

lange avec du
sa force.

la

grande pharmacie de Francfort-

un de

le

plomb

il fit

en versant une goutte de son huile sur

de For

le

mial

chaud ou fondu.

Munster, Braun

fit la

mme exprience sous

docteur Horlacher, qui publia


pris ses prcautions

le fait.

pour n'tre pas tromp.

fourni le creuset, le mercure et le plomb.


tre gouttes
qu'il jeta

de son huile sur de

sur

le

mercure.

chauffa fortement

Il

les

yeux du

Horlaeher assure avoir

la cire, et

Il

avait

lui-mme

Braun versa qua-

en

fit

une boulette

couvrit alors le creuset, qu'il

dix minutes aprs, l'or avait pris

du mercure.
Braun n'tait pourtant qu'un adepte de hasard.
naissait

si

peu

la

la

Il

place

con-

prparation de sa teinture, qu'il s'imagi-

nait qu'elle provenait

beaucoup alors de

du phosphore, parce qu'on

cette substance.

Aprs

qu'il eut

s'occupait

consomm

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

on ne parla plus de lui

tout son liquide,

mais du moins

propagande hermtique en bon lieu

avait fait la

il

un

avec

et

certain clat.

Moins brillant dans ses

nous dsigne
C'tait

comme

un jeune

le

nomm

son

Martin, n Fritzlar, o

prtendait tenir sa teinture d'un

Il

vieux mdecin, lequel tait adepte,


et jolie.

fidle

en pharmacie que Schmieder

troisime missionnaire de Lascaris.

Hessois,

avait tudi la pharmacie.

femme jeune

moins

actes, et aussi

apostolat, fut cet autre lve

Quand

le

et

de plus, mari d'une

bonhomme mourut, vne-

ment qui ne tarda gure arriver, il ne laissa point sa teinture en hritage sa femme, dont il avait toujours suspect
la iidlit

il

transmet ce
fable

lgua au jeune lve. Schmieder, qui nous

la

rcit,

pense nanmoins que

de ce jeune homme, qui, en

c'tait l

mais tenait

caris sa pierre philosophale,

une pure
de Las-

ralit, avait reu

le fait secret,

con-

formment aux prescriptions de son matre. On ne peut


qu'applaudira la discrtion de ce missionnaire docile. Ce qui

moins louable, dans son

est

fait, c'est

d'avoir altr sa pou-

dre par de maladroits mlanges, et de l'avoir ainsi tellement


affaiblie,

geait

Mais

que, d'aprs le tmoignage de Dippel, elle ne chan-

en or que soixante
le

fois

son poids de mtal tranger.

point capital o ce matre sot

les instructions

du grand

science hermtique, c'est que,


tions devant

un public d

au

lite,

retentissement ncessaire,

il

rer.

filles,

tout fait et

mme

dont

il

de

la

lieu d'excuter ses projec-

qui leur et donn tout

se contenta d'oprer

camarades, afin de se donner du

quelques jeunes

mconnut

adepte, et la dignit

relief

avait

parmi eux,

cur de

Passons vite d'autres personnages

et

pour

le

ses

pour
admi-

et

se /aire

d'autres

faits,

par lesquels se continue l'histoire de Lascaris.

Dans

le

mois de janvier 1704,

le conseiller

de Werther-

bourg, Liebknecht, avait reu une mission pour Vienne.

En

revenant,

il

eut pour compagnon de voyage

qui parlait trs-couramment le franais,

un

tranger

l'italien, le latin et

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285

HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.


le grec, et qui avait visit
Ils se

la

plupart des pays de l'Europe.

Bohme,

trouvaient en

conversation tomba donc

la

tout naturellement sur l'alchimie. Le conseiller,


entt dans ses opinions, niait

ne voulait croire, disait-il,

la ralit

que

homme

fort

de cette science,

lorsqu'il aurait

vu de

et

ses

propres yeux.

Le 16

fvrier, les

la petite ville

Liebknecht

deux voyageurs arrivrent vers

d'Asch, situe sur l'ger. Le

un

forge-

la forge;

mais,

sans rien dire, chez

conduisit,

le

ron, pour faire

une exprience au feu de

l'exprience fut remise au lendemain.

vu l'heure avance,

L'inconnu mit du mercure dans un creuset, puis

une poudre rouge,

mla rapidement avec

qu'il

mercure commena par se


et,

quand on

le soir

compagnon de

le versa,

solidifier,

c'tait

de

il

il

jeta

le mtal.

Le

devint ensuite fluide,

l'or le

plus beau qu'on

pt voir.

Un second creuset avait t prpar, l'inconnu y plaa


galement du mercure, afin de rpter l'exprience prcdente.

Cette fois, dit l'oprateur, l'or est

tout l'heure.

fondre dans

Il

promit de

un nouveau

petite quantit

il

le

d'une certaine poudre; presque au

mme

l'on avait

obtenu dans

la

la

in-

Quand on coula

mtal, on trouva, la place de l'or dont on avait

usage, neuf onces d'argent de

fit

une

creuset, et jeta dans ce creuset

stant l'or perdit sa couleur et devint blanc.


le

moins beau que

le purifier. Aussitt,

fait

plus grande puret. L'orque

premire exprience avait une va-

leur de six ducats. L'tranger offrit en prsent l'un et l'autre

au conseiller Liebknecht,

et le quitta

pour continuer sa route

vers la France.

La personne

et

l'poque s'accordent parfaitement avec les

renseignements que Dippel donne sur

D'un autre
or, et

de

l'histoire

ct, cette

l'or

en argent,

de l'alchimie,

elle rvle

le

compte de Lascaris.

double transmutation du mercure en


est

une des plus remarquables dans

et selon les crivains

hermtiques,

manifestement un grand matre, peut-tre

le

plus

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

280

grand de tous.
de

est vrai

II

lui-mme

faire

cette circonstance

que Lascaris

ls projections,

il

On

il

qu'en

se pourrait

se ft dparti de sa rserve habituelle

pour convaincre un incrdule


knecht.

s'abstenait d'ordinaire

mais

tel

que

le conseiller

conserve encore, l'universit d'Ina,

creusets qui servirent ces transmutations

Au mois d'octobre de

la

mme anne

Lieb-

les trois

*.

1704, Georges

Slolle,

orfvre Leipsick, reut la visite d'un tranger, qui, aprs

quelques instants d'entretien

demanda

savait faire

s'il

de

sir
l'or.

des objets indiffrents, lui

cette question, l'orfvre

rpondit avec simplicit qu'il savait seulement travailler ce


fait. Mais son visiteur, insistant pour lui demandu moins, il croyait la possibilit du fait J'y
crois sans aucun doute, rpondit Stolle; mais, malgr tous
mes voyages et mes longues recherches, je n'ai jamais
eu l'occasion de rencontrer un artiste assez habile pour
m'en donner la preuve. A ces mots, l'inconnu, tirant de

mtal tout
der

si,

sa poche

un

lingot mtallique d'une couleur jaune gristre,

qui pesait environ demi-livre,

et

comme

de

l'or qu'il venait

le

prsenta l'orfvre

de fabriquer tout rcemment.

assura qu'il possdait chez lui quatorze livres

L'orfvre s'empressa d'essayer le lingot la pierre

tal.

Il

du mme mde

touche; c'tait de l'or vingt-deux carats. L'tranger l'invita alors le traiter par l'antimoine, afin

C'est ce

que

Stolle excuta;

son poids d'antimoine,

fois

blables,

il

il

et,

L'tranger, tant revenu de

Il

en

de

le

purifier.

impur avec cinq

aprs trois traitements sem-

obtint douze onces d'un or trs-brillant.

donna de laminer
des.

fondit cet or

laissa

bonne heure

cet or et de le

deux

Stolle,

le

lendemain, or-

couper en sept pices ron-

comme

souvenir, en y ajou-

tant huit ducats.

Bien que cet vnement n'et rien prsent de trs-merveilleux,

Guidon

il fit

al k,

beaucoup de bruit Leipsick, grce aux com-

Aneedot alchimiques.

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TRANSMUTATIONS

fllSTOIRE DES

287

mentaires dont l'orfvre sut l'embellir pour se donner de


l'importance. Les pices d'or qui lui taient restes portaient
cette inscription

philosophorum.

tu

Auguste, roi de Pologne, en reut une en prsent, l'autre


fut dpose

dans

des mdailles de Leipsick.

la collection

Lascar is se trouvait alors en Saxe, dans les environs de


Leipsick, et l'on ne voit pas d'autre adepte qui le fait ra-

cont par Stolle pourrait tre plus convenablement attribu.


est

Il

beaucoup plus certain qu'un autre personnage,

Schmolz de Dierbach, qui

vivait la

mme

poque, reut

de Lascaris sa poudre et sa mission. Schmolz a racont

mme

les circonstances

dans lesquelles

confiance du grand adepte.

un

dans un caf

Lissa,

au

ser-

jour, avec d'autres offi-

on vint parler de

du jeune

des alchimistes. Les camarades

lui-

fut honor de la

tait lieutenant-colonel

Il

vice de la Pologne. Se trouvant


ciers,

il

l'alchimie et

officier

ne craigni-

rent pas de tourner en ridicule et de blmer son pre, qui

avait dpens tous ses biens dans les travaux de cette vaine
science, et par l rduit son

fils

la ncessit' d'embrasser le

mtier des armes. Dierbach dfendit avec vivacit et

mie

et son pre.

Au nombre

un

tranger qui parut couter cette discussion avec


trt.

Quand

du blme

se fut retir,

exprima toute

inflig la

compliments qu
C'est alors qu'il
tit

monde

tout le

l'officier et lui

le

fit

la

il

s'approcha de

avait essuys

et

pour

des mauvais
la

pont

dfendre.

prsent Dierbach d'une certaine quan-

de poudre de projection, mettant seulement

tion son cadeau,

un

vif in-

peine qu'il avait ressentie

mmoire de son pre


fils

l'alchi-

des assistants, se trouvait

que

le

jeune

officier

se procurer trois ducats par

cette condi-

n'en ferait usage que

semaine pendant l'espace

de sept ans.

On

reconnat

ici

Lascaris sa libralit

mais Schmolz de

Dierbach broda beaucoup de contes sur cette aventure

fort

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES.

288
simple.

car

II

voulait, par l,

donner de

la

vogue sa poudre,

s'tait empress de quitter le service et se plaisait

il

tonner ses amis par ses transmutations.


Le conseiller Dippel, se trouvant Francfort-sur-le-Mein,
put examiner

en a

faite

la teinture

de Dierbach. La description qu'il


fois pour toutes, une
du moins, des prodiges

nous permet de donner, une

explication raisonnable, selon nous,

de Lascaris. Selon Dippel, la poudre de Dierbach tait d'une


couleur rougetre vue au microscope, elle laissait voir une
multitude de petits grains ou cristaux rouges ou orangs.
;

Pour un sceptique, ou plutt pour un chimiste,

ces cristaux

rouge-orang ressemblent singulirement du chlorure d'or,


composition de la teinture de
et si telle tait rellement la

forme liquide ou
Lascaris, elle pouvait prendre, volont, la
dans l'eau, et
trs-soluble
est
d'or
solide, puisque le chlorure
il est vrai, qu'une
ajoute,
DippBl
l'air.

mme dliquescent
en poids de cette teinture changeait en or six cents
mais il dtruit lui-mme la confiance que l'on

partie

parties d'argent,

pourrait accorder ses assertions lorsqu'il ajoute :

Cette tein-

dans le
ture pouvait mme produire une augmentation
ml'on
o
d'argent
grains
soixante
poids des mtaux, car

lait

un demi-grain de

la

poudre de Dierbach donnaient

Ce dernier fait, qui au cent soixante-douze grains d'or.


physique, dpasse les prtenrait constitu une impossibilit
jamais affirm srieutions de tous les alchimistes, qui n'ont

sement pouvoir augmenter

le poids

absolu d'un corps sans

addition d'aucune matire trangre.


Un autre fait confirme encore l'opinion que la teinture

autre chose que du


remise Dierbach par Lascaris n'tait
tantt sous forme solide,
chlorure d'or, dont on faisait usage

en dissolution aqueuse concentre; Dippel ajoute


pour obtenir le mtal
suffisait de chauffer cette poudre

tantt
qu'il

prcieux; or,

comme

le

savent tous les chimistes, le

com-

d'or, laisse,
pos dont nous parlons, c'est--dire le chlorure
par uno simple calcination. de For pur.

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

28*

Schraolz de Dierbach usa avec une grande gnrosit du


prsent de Lascaris.

Il

ne consacrait jamais ses besoins per-

sonnels Tor provenant de l'exprience;

tmoins de l'opration.
tant plus

noble chez

Un

lui,

tel

que, se trouvant

nombreuse maison, avec enfants


t investi des fonctions

aux

le distribuait

il

dsintressement tait d'au-

et

la tte

d'une

domestiques, et ayant

de dput, ses besoins augmentaient

de jour en jour. Quand

le

terme des sept ans imposs par

Lascaris fut expir, et qu'il se vit bout

de sa poudre,

il

ne craignit pas de demander des secours des personnes de


haut rang qui connaissaient son aventure. Tant de vertu

admirer de

ses

le fit

contemporains; on s'empressa de venir son

aide et de lui assurer

une honnte existence; mais

il

va sans

dire que, ds qu'il eut cess d'oprer des transmutations,

on cessa de parler de

Du

reste, partir

lui.

de ce moment,

Ton trouve encore

si

beaucoup de traces d'un adepte distribuant de

la

teinture phi-

losophale, avec condition de l'employer la plus grande gloire

de l'alchimie, ce qui rvle toujours Lascaris, on ne rencontre


et pour ainsi dire
plus de personnage form, instruit
commissionn pour cette prdication. Schmieder nous expli,

que

ainsi ce

changement. Des jeunes gens,

cher, Braun, Martin et Dierbach, avaient


le

secours d'un grand zle; mais

la

pu

tels

que

Btti-

offrir Lascaris

conduite de quelques-

uns, et surtout leurs supercheries, pouvaient compromettre


le

grand adepte

et faire natre des

doutes sur sa bonne

C'est d'aprs ce motif qu' dater de cette

foi.

poque Lascaris,

trouvant plus sage de supprimer les aptres, se chargea seul

de

la

propagande hermtique*.

En 1715,

le

baron de Creuz, que l'on

chimiste zl, reut, Hambourg,

dont

la

cite

la visite

comme un

al-

d'un tranger

conversation dnotait de- profondes connaissances

dans l'hermtique. Le baron, qui, depuis trente ans, cherchait sans avoir rien trouv, avoua que son plus cher dsir
serait

rempli

s'il

pouvait seulement

obtenir de quelque

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

2i>0

adepte un peu de poudre philosophale, aOn d'en prouver

la

force et de convaincre son entourage de la vrit de l'alchi-

mie. L'tranger ne rpondit rien


parti,

on trouva, prs de

seulement, quand

la place qu'il

il

fut

avait occupe dans

l'appartement, une petite bote renfermant une matire pul-

un

vrulente, avec

transmutations;

une

gent, dont

partie

prouver que, pour

la

manire d'oprer

les

renfermait encore une boucle d'ar-

seulement

faire la

n'tait pas ncessaire

il

indiquant

crit

la bote

tait d'or, sans

doute pour

transmutation avec cette poudre,

de mettre

les

mtaux en

fusion. Le

baron, ayant alors convi l'exprience ses amis et quelques

personnes d'un rang lev, opra sous leurs yeux suivant

que l'adepte avait

instructions

un

rience eut

par

les

L'exp-

crit.

plein succs, et la boucle d'or et d'argent fut

conserve dans sa famille

Un

laisses

autre amateur,

le

comme tmoignage du

fait

1
.

landgrave Ernest-Louis de Hesse-

Darmstadt, sentit son mulation veille par


tion faite chez le baron de Creuz.

Il

la

transmuta-

se livrait

beaucoup

mais n'obtenait rien de bon, lorsqu'en 1716

d'essais,

reut par la poste

un

petit

paquet envoy par

le

il

mme tran-

ger qui avait rendu visite au baron. Ce paquet renfermait


les teintures

manire de

rouge

les

avec une instruction sur

et blanche,

employer. Le landgrave se dgnna

de changer lui-mme du plomb en or


l'or

il fit

battre,

il

fit

son

en argent. Avec

et

en 1717, quelques centaines de ducats qui

nom du

portaient d'un ct l'effigie et le


tre le lion

de Hesse

et les

deux

landgrave, de l'au-

lettres E. L.

Avec l'argent

frapper cent thalers portant aussi d'un ct son


effigie, et

de l'autre les deux

quadruple couronne
avec son

soleil.

la

le plaisir

on voyait au milieu

nom

et

entoures d'une

lettres E. L.

le

lion

de Hesse

Les thalers portaient cette inscription latine

Sic Deo placuil in tribulationibus. 1717.

Guldeiiialck

Anecdotes alchimique

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TRANSMUTATIONS.

IISTOIRE DES

Un inconnu
tein, situ

Noire

un

se prsenta

dans

au chteau de Tankes-

soir

d'Odenwald, branche de

fort

la

291

ce chteau tait habit par la comtesse

d'Erbach. L'inconnu suppliait

la fort

Anne-Sophie

chtelaine de le protger

la

On refusa d'abord
un braconnier et peut-

contre les poursuites de l'lecteur palatin.

de

le recevoir,

tre

mme

car on le prenait pour

pour un brigand de

la fort.

Cependant, sur ses

instances, la comtesse consentit lui accorder

dans une partie


toutefois

aux gens de la maison

d'avoir l'il sur lui. L'tran-

ger passa quelques jours au chteau.


et
la

pour reconnatre

une chambre

en recommandant

retire des btiments,

Au moment de

l'hospitalit qu'il avait reue,

partir,
offrit

il

comtesse de changer en or toute sa vaisselle d'argent.


Cette singulire proposition ne

fit

que confirmer davan-

tage la comtesse d'Erbach dans ses soupons; elle ne voyait

dans son hte qu'un hardi voleur qui mditait de


rasser de son argenterie. Cependant,

comme il

dbar-

la

beau-

insistait

coup, elle se dcida, tout hasard, lui confier

un

bassin

d'argent, ordonnant d'ailleurs de redoubler de surveillance.

Tant de soupons taient mal fonds, car l'inconnu ne tarda


pas reparatre tenant
fait

avec

le

cet or fut

la

main un

bassin d'argent. Sur

esAy dans

la

lingot d'or qu'il avait

demande de

la ville voisine,

o on

l'alchimiste,
le

trouva du

meilleur aloi. La comtesse d'Erbach consentit alors livrer


toute sa vaisselle son hte, qui s'engageait la payer en
cas d'insuccs. Mais l'opration russit parfaitement; tout

ce qu'on lui

donna en argent

au moment de

partir,

prendre cong de

de lui

offrir

fusa avec

un

la

il

le

rendit en or. Lorsque,

ce grand artiste se

prsenta pour

comtesse, cette dernire eut

une bourse contenant deux


sourire, puis

il

s'en alla

la

navet

cents thalers.

comme H

tait

Il

re-

venu

et

sans avoir dit son nom.


Cette aventure eut

une

suite qui lui

donna bientt une

authenticit parfaite. Le mari de la comtesse d'Erbach, le

comte Frdric-Charles,
s'teignit

en

751

avec lequel

vivait alors

la

famille d'Erbach

dans l'arme. Depuis longDigitized by

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L'ALCHIMIE ET LES ALCHIMISTES

temps spar de sa femme,


la

mmoire

lui revint

que

richesses

il

ne s'en inquitait gure; mais

ds qu'il fut inform des nouvelles

comtesse venait d'acqurir.

la

rclama

11

la

moiti de la vaisselle d'or, parce que cette augmentation de

valeur avait t ralise pendant le rnariage et sous le rgime

de

communaut. La comtesse ayant repouss

la

mande,

en

il

saisit les

tribunaux. Mais

cette de-

les jurisconsultes

de

Leipsick la rejetrent et abandonnrent la comtesse l'en-

de l'objet en

tire proprit

cour de Leipsick, que,


a la femme,

litige,

attendu, dit l'arrt de la

la vaisselle

l'or devait aussi lui

d'argent appartenant

appartenir

*.

Schmieder et d'autres auteurs allemands ne mettent pas


en doute que Lascaris ne ft l'hte anonyme de la chtelaine
de Tankestein
Mais

*.

lecteur est sans doute dsireux de trouver quel-

le

ques renseignements plus prcis sur

Nous
dans

deux

faits

qui vont suivre

Putonei, Enunciata

On

procds que Las-

trouverons, autant qu'il est permis de l'esprer,

les

les

les

en uvre pour excuter ses transmutations.

caris mettait

et consilia

juris Uipsias. 1735.

a pen galement que c'est de Lascaris que parle le docteur

Joch,

dans

J'ai

obtenu enfin ce que

adepte qui

la lettre suivante qu'il crivait

me

j'avais si

petits grains et

ma

d'un creuset. Bientt

propre maison, car

il

bont m'a permis de


crit

me

il

aime

trs-rares, qu'il tient toujours fort

en envoie un

latin

au savant Wedel

Il

socit.

en ordre,

qu'il

il

demeu-

possde des livres

Il

lit

et

complte. Sa

servir de quelques-uns de ces ouvrages. Je vous

dans une langue qui m'est inconnue;

voir votre opinion sur le sujet trait dans cet crit, car

votre

fait

ne se sert que de quelques

reviendra chez moi, et

ma

trouv un

J'ai

cache son nom, mais qui, trois reprises diffrentes,

trs-facilement devant mot l'or le plus pur.

rera dans

en

longtemps souhait?.

nom. Adieu, homme

savant, et

il

il

souhaite d'a-

rvre beaucoup

que vos recherches ne soient pas

sans succs.
a

Jean-Georges docteur Joch.

Dorlmund, 17 juin 1720.

'(Juldenfalck. Anecdotes alchimiques.)

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HISTOIRE DES TRANSMUTATIONS.

Le premier

se rapporte

-21#5

une transmutation raconte par

Dippel, et qui eut lieu dans les Pays-Bas pendant l'automne

de 1707.
Se trouvant Amsterdam, Dippel

fit

connaissance avec

un

adepte qui avait en sa possession les teintures rouge et blanche, mais qui avouait
rer.

faire des expriences

sur

modestement ne pas savoir

les

prpa-

prtendait les tenir d'un grand matre, avec ordre de

11

la vrit

publiques pour que chacun ft difi

de l'alchimie. Or voici

comment

Dippel le vit

procder.

L'oprateur prit une lame de cuivre ronde d'un pied de

diamtre

plaa sur

la

il

un fourneau, en sarrangeant pour

ne chauffer qu'un cercle intrieur d'environ huit pouces,

du mtal

reste

tant garanti de l'action

du feu

le

c'est alors

que, l'adepte plaant au milieu du disque de cuivre chauff

un peu de

sa teinture blanche,

trouva chang en argent. La

ce cercle de huit pouces se

mme

plaque de mtal fut en-

un fourneau plus petit, de telle sorte que le


cercle chauff n'avait plus que quatre pouces de diamtre,
il
dposa au milieu un petit grain de teinture rouge qui
suite place sur

changea en or ce cercle d'argent.


Cette exprience ne prsenterait rien de bien difficile

comprendre

Dippel n'ajoutait en terminant

si

ne se bornait pas montrer l'extrieur de

il la

la

L'artiste,

plaque, mais

coupait en morceaux pour faire voir aux amateurs de

que

l'alchimie

trieur;

il

modr.

la

teinture avait agi galement l'in-

leur vendait ces

morceaux

un prix

trs-

La premire partie de cette exprience s'explique sans


peine,

l'on

si

ou rouge
l'effet

de

ou

admet que

n'tait
la

la teinture

philosophale blanche

qu'un compos d'argent ou d'or qui, par

chaleur, recouvrait le cuivre d'une couche de


Mais, pour expliquer que les

mor-

ceaux distribus par l'adepte fussent vritablement de

l'ar-

l'un

l'autre

gent ou de

mtal.

l'or massifs,

il

faut mettre sur son

compte un
25.

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V ALCHIMIE

ET LES ALCHIMISTES.

tour d'escamotage. C'est ce que

Ton peut

d'ailleurs accorder

sans faire injure Lascaris, car ce n'est point lui-mme qui

excuta cette exprience, mais bien l'un de ses envoys.


Dippel nous l'apprend, et son tmoignage ne peut laisser

aucun doute,
dans

Si

puisqu'il

connaissait

qui prcde on

le fait

rie

le

grand adepte.

trouve pas une descrip-

tion suffisamment prcise des procds

mis en uvre par

les

missionnaires de Lascaris, celui qui nous reste faire connatre

donne

Un

cet gard toute satisfaction la curiosit.

procs-verbal minutieusement

dress par les tmoins des

oprations, et qui s'est conserv jusqu' nos jours, permet

de comprendre toutes

les particularits

des expriences qui

furent excutes.

Un

des missaires de Lascaris arriva Vienne au mois de

juillet

1716,

et

convoqua une assemble des personnes

les

plus considrables de la ville, afin de convaincre l'incrdulit

une preuve solennelle. La sance eut


du commandant de Vienne. On eut le

par

palais

ter tout soupon de fraude,


ni appareils

avoir projet sa surface

de Lascaris, on
la

<