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Revue des tudes byzantines

La direction spirituelle Byzance : La correspondance d'IrneEulogie Choumnaina avec son second directeur
V. Laurent

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Laurent V. La direction spirituelle Byzance : La correspondance d'Irne-Eulogie Choumnaina avec son second directeur. In:
Revue des tudes byzantines, tome 14, 1956. pp. 48-86;
doi : 10.3406/rebyz.1956.1131
http://www.persee.fr/doc/rebyz_0766-5598_1956_num_14_1_1131
Document gnr le 26/04/2016

LA

DIRECTION

SPIRITUELLE

A BYZANCE

LA CORRESPONDANCE D'IRNE-EULOGIE CHOUMNAINA


PALOLOGINE AVEC SON SECOND DIRECTEUR
La dernire lettre que le mtropolite de Philadelphie Tholepte
adressa Irne-Eulogie Choumnaina Palologine, sa dirige depuis
prs de vingt ans, est un long appel la patience (1). Nul doute que
le prlat n'ait quitt avec inquitude cette jeune femme ardente,
parvenue aux pieds du trne et jete inopinment, dans les
frmissements de l'adolescence, au fond d'un clotre. Les prisons mme
volontaires ne sont pas d'ordinaire pour les natures de feu. La princesse
eut nanmoins le mrite de s'y maintenir encore plus de trente annes
jusqu' sa fin. Les deuils, les guerres civiles, les rvolutions, la
tourmente hsychaste, de lourds soucis d'affaires durent prouver l'me
inquite et irrsolue qu'elle se croyait.
Une question se pose ds lors. A qui Irne-Eulogie confia-t-elle,
durant cette longue priode de vie, ses intrts spirituels ? J'avais
jadis (2) conclu que l'homme nouveau qui, aprs la mort de
Tholepte (3), recueillit ses confidences tait rest inconnu. S'il m'est
(1) Encore indile dans le cod. Vatic. Ottob. gr. 405 f. 245 v - 247 r. Au bas du folio
246 v, le mme copiste a inscrit en rouge dans la marge latrale et infrieure une notice
qui ne laisse aucun doute sur le trpas alors survenu de l'vque de Philadelphie : texte
dans REB, XII, 1954, p. 42, n 4.
(2) Voir mon article, dj ancien : Une princesse byzantine au clotre. Irne Eulogie
Choumnos Palologine fondatrice du couvent de femmes t?? F???????p?? S?t????, dans Echos
d'Orient, XXIX, 1930, p. 29-60. Le R. P. Salaville, qui prpare une dition complte des
crits de Tholepte de Philadelphie, a dj publi et comment plusieurs pices du dossier
dont une lettre de direction, la premire, adresse Irne alors encore dans le monde
quoique dj veuve. Cf. S. Salaville, Une lettre et un discours indits de Tholepte de
Philadelphie, dans cette revue mme, t. V, 1947, p. 101-115. Autre texte de porte plus
doctrinale dans les Mlanges Joseph de Ghellinck, II, Gembloux 1951, p. 877-887 (un
Directeur spirituel Byzance au dbut du XIVe sicle : Tholepte de Philadelphie. Homlie
indite sur Nol et la vie religieuse).
(3) En attendant l'ample portrait que son futur diteur ne manquera pas de brosser de
ce singulier prlat, on consultera avec fruit la seule notice valable qui lui ait t
consacre, celle de J. Gouillard, Tholepte de Philadelphie, dans le Dictionnaire de Thologie
Catholique, XV, 1943, col. 339-341.

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impossible encore aujourd'hui d'en rvler le nom mme avec une


absolue certitude, une heureuse dcouverte (1) m'a toutefois permis
de faire sa rencontre. Le prsent travail voudrait prsenter d'abord le
groupe de textes jusqu'ici inconnus d'o merge sa figure nigmatique,
puis tenter de deviner ce que fut l'homme et l'crivain, dfinir les
circonstances qui lui firent prendre en charge la princesse, enfin
caractriser partiellement sa mthode de direction.
1.

La correspondance du cod. Scorial. gr. F-1 11-11.

La Bibliothque de l'Escurial compte dans ses collections grecques


un volume dcrit, comme tant d'autres, par E. Miller (2) avec cette
abondance et cette imprcision qui posent souvent plus de problmes
qu'elles ne permettent d'en rsoudre. Le manuscrit sign F-???-11
est en effet prsent sommairement comme un in-4 en papier de
254 feuillets et de plusieurs mains du xive et xve sicle . L'inventaire
dtaill qui suit porterait ds lors supposer que ses parties
composantes sont adventices, runies qu'elles seraient l par le caprice d'un
collectionneur ou pour la commodit d'un bibliophile. En fait, deux
sections bien tranches se partagent la plus grosse partie du codex,
la premire (ff. 1-83) groupant des prceptes de mdecine
(principalement sur l'urologie), la seconde (f. 83-234), des extraits et sentences
des Pres ou de philosophes anciens qui ne sont sans doute pas
absolument trangers la srie prcdente, dont ils apparaissent comme
le pendant psychologique. Au reste une numrotation continue allant
de 1 61 tablit comme une unit de collection entre ces textes
apparemment disparates; une cotation spciale de 1 33 (cette
dernire sur le feuillet 235) a d tre appose aprs coup lors de la
constitution du volume en son tat prsent.
Cependant la partie qui va nous retenir se prsente nettement en
marge de l'ensemble. En effet, l'extrme fin du volume, du f. 235 r
au f. 254 r, figure une correspondance dont la prsence y parat ds
le premier coup d'oeil accidentelle. Non seulement l'criture est d'une
main nouvelle qui ne se retrouve nulle part ailleurs, mais on n'y
rencontre pas de numro d'ordre qui aurait d tre 62. Si l'on remarque
(1) Je dois connaissance du dossier l'attention avertie de mon confrre le R. P. Darrouzs qui, en mission d'exploration l'Escurial, ralisa sur-le-champ l'intrt qu'il
prsentait. Il voudra bien agrer mes meilleurs remerciements pour le dsintressement avec
lequel il m'en a cd l'tude.
(2) E. Miller, Catalogue des manuscrits grecs de la Bibliothque de l'Escurial, Paris 1848,
p, 172-176.

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d'autre part que la petite collection est incomplte


la premire
lettre du directeur Irne est omise!
qu'elle commence au sommet
d'une page sans titre gnral et qu'elle s'achve brusquement, sans
que l'on puisse donner de cet accident une raison valable, on conclura
justement que cette fin de codex a t ajoute aprs coup, alors que
les 234 premiers feuillets avaient dj circul comme un tout.
D'autre part, la composition mme du lot montre qu'il y a eu
manipulation. Celui-ci a en effet une caractristique indite; les lettres des
deux correspondants (lettre et rponse) se suivent. Cette juxtaposition
devait aller dans l'tat premier de l'dition d'un bout l'autre. Or
ici les 14 premires lettres alternent de cette manire, les dernires
15-21 y figurant sans rponse. D'autre part, la 19e lettre n'a pas t
transcrite ou le copiste s'est tromp dans sa numrotation. On en peut
conclure que, dans l'tat o le dossier se prsente nous, sa
composition dut tre nettement postrieure aux vnements qu'il voque.
Ce qui au dpart avait d tre une sorte d'archiv personnelle, plus
ample et mieux ordonne, tait devenu un simple article de curiosit
livr l'arbitraire des copistes.
L'initiative de la compilation me semble en effet provenir de la
princesse. On reconnat le fait, selon moi, deux signes : au fait que
le directeur, tel qu'il se peint dans ses lettres, n'et jamais eu l'ide
d'un recueil de ce genre; au fait que l'ordre normal est interverti, les
lettres d'Irne tant donnes comme rponses, alors qu'elle tait cense,
comme toute dirige, interroger, la rplique devant venir du pre
spirituel. Mais, constitue par elle ou son entourage immdiat, la collection
a t dlibrment mutile par un scribe que le contenu ne passionnait
plus. Il est en effet symptomatique que celle-ci s'interrompe
immdiatement aprs la vraie premire lettre de direction. Ce qui aura retenu
l'attention du scribe c'est le contenu historique et anecdotique o
transparaissent les circonstances qui ont rapproch Irne de son
directeur. Les conseils de direction n'apprenant sans doute notre tcheron
rien de nouveau l'ont laiss froid et il a dpos la plume. Cette
lassitude nous prive coup sr de prcieux documents dans un genre de
littrature o les textes originaux et vivants n'abondent pas. Tels
qu'ils sont, ils nous permettent au moins de saisir un fait nouveau,
la manire dont les grandes dames, charges par choix ou vocation de
gouverner des monastres, s'y prenaient pour se choisir elle-mme
et imposer leur communaut un guide spirituel leur dvotion; ils
nous permettent aussi de nous reprsenter l'tat d'un couvent
prospre la veille de la tempte hsychaste et de prciser en quelles

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dispositions d'me Irne, qui devait y jouer un rle de premier plan (1),
s'y engagea. Cette correspondance se prsente ds lors comme un
document psychologique dont l'intrt ne saurait tre sous-estim et
qui mriterait une dition intgrale (2).
Notre choix de lettres semble donc copi, non seulement hors du
milieu mme de la princesse, milieu qui et eu cur de prsenter
un tout plus complet, mais encore nettement aprs sa disparition.
Le dossier, d'une criture couche assez courante quoique lgrement
calligraphique, se situe au reste l'extrme fin du xive et au dbut
du xve s. au plus tt. Elle est assez proche des faits qu'elle a anims
pour garder encore sa saveur premire; elle ne s'y rattache plus de
faon assez directe pour n'avoir pas souffert de ces atteintes qui
mutilent et dpersonnalisent un certain d.egr les plus beaux sentiments de
l'me ou du cur.
Le palamisme est en effet pass par l qui, triomphant, trouva
Irne et son clan parmi ses victimes. Le couvent du Philanthrope (3),
finalement ralli comme tous les autres la doctrine officielle, ne
proscrivit sans doute pas la mmoire de la fondatrice, mais dut
certainement jeter sur elle pour un temps comme un voile discret. Et
l'occasion de ce silence, ses crits comme ses biens ont d ptir.
Le caprice de la tradition manuscrite aura mme eu dans le cas
prsent un effet inattendu, celui de faire prcder nos textes d'un
groupe de quatre lettres (4) autographes de Grgoire Akindynos, un
(1) Voir ce que j'en ai dit : loc. cit., p. 59, 60. Voir aussi infra, p. 86. ,
(2) J'ai bien l'intention d'diter sans tarder ces textes trop caractristiques pour rester
inconnus. Il me sera sans doute possible d'apporter cette occasion au prsent commentaire
des retouches et des prcisions, voire des corrections que la consultation de textes encore
inaccessibles pourrait suggrer.
(3) Le couvent restaur, puis gouvern par la tille de Nicphore Choumnos, tait plac
sous le vocable du Sauveur Philanthrope, vocable emprunt, avec sa rgle, au monastre
fond peu avant ou aprs 1100 par la femme de l'empereur Alexis Ier Comnne.
Contrairement ce que j'avais admis, ces deux maisons religieuses doivent tre distingues. Sur leur
emplacement respectif et leur histoire, voir maintenant R. Jamn, Les deux monastres du
Christ Philanthrope Constantinople, dans tudes Byzantines, IV, 1946, p. 135-150, et
R. Janin, glises et monastres de Constantinople (La Gographie ecclsiastique de l'empire
byzantin. Premire Partie : le Sige de Constantinople et le Patriarcal, cumnique, t. III).
Paris 1953, p. 539-544. La crypte de l'glise, seul vestige qui en reste, a t dgage en
1921-23 par l'arme franaise d'occupation. Cf. P. Demangel et E. Mamboury, Le Quartier
des Manganes et la Premire Rgion de Constantinople, Paris 1939, p. 49-68.
(4) E. Miller, op. cit. p. 175, ici trs incomplet, ne permet pas de se rendre compte de la
nature des textes. Il et fallu signaler : 1 ff. 222-229, deux discours (le second sans suseription) d'un orateur suppos parler dans la personne mme du mtropolite qui s'adresse
des assigs extrmement prouvs et leur dclare, pour les dterminer plus
d'obissance, qu'il est la fois leur stratge et leur pasteur. L'expos conviendrait merveille
Philadelphie s'il ne faisait mention d'un fleuve sur lequel on s'tait battu avec un beau
courage; 2 le fol. 229 v vide; 3 quatre lettres d'ingale longueur (ff. 230-231 v, 231 v234 r, 234r-234 v, 234 v).

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partisan (1) de la toute premire heure, alors que le fameux thoricien


sortait ses premiers crits. Rdiges certainement avant juin 1341 (2),
elles sont adresses un moine lettr qui me parat avoir t Barlaam
lui-mme (3). Les deux correspondants habitent, l'un, Constantinople,
l'autre, Thessalonique (4) et paraissent, malgr leurs divergences
d'attitude envers l'hrsie naissante, lis d'une forte amiti. Mais
l'attitude prohsychaste de l'auteur ne permet gure de voir en lui
le directeur d'Irne. Il semble plutt que nous ayons l un nouvel
indice l'appui de ce que nous annonons ci-dessus, que notre petite
collection est venue grossir le volume trs accidentellement.
La correspondance ici prsente ne faisant aucune allusion la
fameuse querelle dut nanmoins tre change assez prs de cet
vnement. En effet, d'une part, non seulement Nicphore Choumnos, le
pre d'Irne-Eulogie, mais encore son beau-pre, l'empereur
Andronic II (f 13 fvrier 1332), n'taient plus (5). D'autre part, Jean,
son frre, auquel il est fait une allusion transparente (6), tait encore,
quand fut rdige l'une des dernires pices, parakimomne (7). Les
plus rcentes seraient donc de 1337 au plus tard, ou, en tout cas, de
1339 (8) puisque Mathieu d'phse pronona, cette anne-l, l'oraison

(t) Le mrite d'avoir identifi l'auteur revient au R. P. R. Loenertz, qui va toute ma


gratitude. D'autre part mon intention tant de publier sans tarder cette correspondance,
je me rserve de faire cette occasion la preuve de ce qui est ici avanc.
(2) La troisime lettre fait en effet reproche au destinataire de traiter Palamas
d'hrtique alors qu'aucune sentence de l'glise n'est encore intervenue. Cf. 234 r -?? ?a? ??f??
s???d???? ?????e?? t??? fa?e??? a'??et???? ?a? ??a?eat??e?? ?? ?a???????, e? ?a? d??e?
t????t??. Or on sait que le premier jugement officiel en l'affaire fut rendu le 10 juin
1341. Cf. M. Jugie, La controverse palamite (1341-1368). Les faits et les documents conciliaires.
dans chos d'Orient, XXX, 1931, p. 397-407.
(3) Je le dduis de deux indices, d'abord de la manire dcide avec laquelle le
destinataire s'en est pris Palamas (ce qui, en ce tout premier moment, ne convient gure qu'
Barlaam); ensuite du fait que ce mme correspondant fut en ambassade chez les Latins et
qu'il en tirait quelque gloire au point de regarder les autres de haut et de mriter ce trait
de son ami : s? ?? d??e?? pa??? ?ta?????:: fa??????, f. 232 r. Or Barlaam fut Avignon
en 1339, revint rendre compte l'empereur de sa mission, repartit pour la Macdoine, d'o
il ne devait pas tarder (ds 1341) regagner dfinitivement l'Occident!
(4) f. 232 r. L'auteur qualifie en effet d'injustice le silence que ceux de Constantinople
seraient tents de garder envers ceux de Thessalonique. Ajoutons que le courrier qui circulait
entre les deux amis se prnommait Georges.
(5) Citation ci-dessous p. 55.
(6) Lettre 21. L'affaire de l'homme du parakimomne a tourn l'envers. En effet
lorsqu'il et fallu que tu le voies, tu ne l'as pas vu, mais quand il ne l'et pas fallu, tu l'as
vu! fol. 253 v.
(7) Jean Choumnos, qui fit essentiellement une carrire militaire et combattit les turcs
avec quelque succs, semble avoir gard le titre de parakimomne jusqu' sa mort. En
1327, alors qu'il s'tait dj illustr comme gnral, il le portail certainement encore (cf.
J.-Fr. Boissonadk, Anecdota graeca, I, Paris 1829, p. 290). Courte notice sur le
personnage par R. Guilland, dans Byzantinische Zeitschrift, XLVI, 1953, p. 78.
(8) C'est du moins ce que conclut M. Treu, Matthaios metropolit von Ephesos, Posldam
1901, p. 43. L'examen du manuscrit lui fait constater que le septime cahier donne, imm-

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funbre du grand dignitaire mort dans l'le de Chio qu'il gouvernait


depuis un an.
C'est donc dans une priode de calme relatif, entre deux guerres
civiles et deux grandes controverses religieuses (arsnisme et hsychasme) que nos lettres ont t crites. Les fortes motions que lui
ont causes des deuils continus, les commotions politiques o sombre
le destin de son beau-pre et le retour d'ge
Irne vient juste de
dpasser la quarantaine
lui apportent un certain dsquilibre et
une plus grande inquitude. La princesse, qui
nous le verrons cidessous
se gouverne seule depuis la mort de Tholepte, sent
subitement le besoin d'une direction forte et claire.
La correspondance que nous allons feuilleter va nous permettre
essentiellement de retracer les ngociations, au demeurant assez
difficiles, qui tirrent d'une retraite o il et voulu se confiner, un
moine rput pour sa vertu et sa culture et en firent le directeur d'un
des couvents les mieux rentes et les plus peupls qu'il y et alors
Byzance. En marge des pourparlers dont l'issue invariable justifierait
assez certains gards l'adage banal : Ce que femme veut, Dieu le
veut, il nous sera donn d'entrevoir quelques principes de direction
et de noter des mesures positives prises dans des cas d'espce. Aussi,
malgr l'tat fragmentaire de notre documentation, le bilan ne
manquera pas d'tre largement positif.
Nous puiserons en 22 lettres dont 14 sont du directeur et 8 seulement
d* Irne Palologine. Comme on le voit, les dimensions de cette curieuse
correspondance sont sensiblement plus modestes que celles que je lui
ai donnes nagure (1). La srie alterne a une numrotation continue
qui ne saurait tre absolument primitive. Elle omet en effet de compter
la premire rponse (de?t??a ap?????t??? p??? t?? de?t??a?) d'Irne
une lettre qui n'a pas t transcrite ou s'est perdue. A partir
de la seconde, la cotation est rgulire sous cette forme : De lui :
t??t?; d'elle : tet??t? ap?????t??? p??? t?? t??t?? (2). Sont ainsi
de lui les lettres 2, 3, 5, 7, 9, 11, 13, 15, 16, 17, 18, 20, 21 et un billet
non numrot; d'elle les rponses 1, 2, 4, 6, 8, 10, 12, 14. Une dernire
lettre reproduite (f. 254 v) la suite du lot entier par une autre main
diatement aprs l'oraison funbre de Jean Choumnos par Mathieu, une prire compose
par le mme pour son entre phse et certainement de 1339 au plus tt. Mais le recueil
dispose-t-il les divers crits du prlat dans l'ordre chronologique?
(1) Cf. REB, VIII, 1950, p. 66 n. 2.
(2) Les lettres des deux correspondants ont une numrotation continue partir de la
troisime. La deuxime et la premire ont adopt, pour l'envoi et la rponse, le mme
chiffre.

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ne doit avoir avec ce qui prcde aucun rapport, sauf peut-tre


mais ceci mme est douteux
d'avoir t crite par le directeur
s'adressant un confrre avec lequel il aurait t particulirement
li. L'auteur se dit en effet deux fois prouv par l'annonce de la
mort du pre de son ami (1) et par son propre tat de sant. Aprs
avoir formul ses condolances et en avoir appel l'esprit de foi de
son correspondant, il lui demande un envoi de remdes. De toute
manire, la pice reste par son fond trangre aux rapports d'IrneEulogie avec son directeur; elle est donc exclure de leur dossier
pistolaire.
2.

Le futur directeur : V homme et V crivain.

En dpit de dtails typiques relativement nombreux, il ne m'a pas


t possible d'identifier le moine qui, sous Andronic III Palologue
(1328-1341), dut tre l'une des personnalits les plus marquantes de la
capitale. Ce que la correspondance que nous allons feuilleter nous
apprend sur son compte permettra certainement un jour de le
reconnatre coup sr, car il eut sa place dans le renouveau des lettres.
Certains traits de sa physionomie et plusieurs de ses uvres nous sont
ici rvls. Il nous faut les grouper pour les mieux examiner.
a) L'homme.
Le futur directeur vcut d'abord assez dans le monde pour y faire
figure d'crivain distingu. Il nous dit en effet qu'il composa, avant
son entre en religion, un ouvrage (2) qui dut tre un manifeste, qui
comportait en tout cas une prise de position et dnotait un esprit
rflchi, un de ces philosophes, comme l'on disait alors, qui, loin d'avoir
t vous au clotre par des parents besogneux ou prvoyants, en
avaient volontairement choisi l'obscurit et l'effacement.
La capitale ne fut pour lui qu'une patrie d'adoption, o il vint assez
tardivement aprs la mort de Nicphore Choumnos (f 1327) et mme
d 'Andronic II (f 1332) qu'il ne semble pas avoir frquents. Irne
elle-mme n'avait rien vu de lui et la lecture de ses crits lui donne
une telle commotion qu'elle s'crie :
Au milieu de mes abondantes larmes je me dis en moi-mme : O est
ton esprit toi, Je saint et puissant empereur, l'ami des sciences, de la
(1) Inc. : ??d??? et? p????, p??????? ap??a???. Longue plainte d'un moine
physiquement bout qui n'attend la sant que des remdes demands son ami ou d'un miracle
de Dieu. Si le billet est de notre directeur, il se situe dans une autre perspective.
(2) Voir ci-dessous p. 60 sous l'indice a.

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vertu, des moines, mon seigneur et beau-pre? O est ton me toi,


mon pre trs savant qui m'a engendre? Voil l'ami que vous cherchiez;
voil le moine dont la conversation et pu faire votre joie. Quel
malheur est le vtre! (1).
Pour que le Prfet de l'critoire et que le basileus lui-mme trs
port vers les lettrs n'aient pu faire la connaissance d'un crivain qui
emballera littralement leur fille, il faut que celui-ci ait d'abord vcu
loin d'eux. Jeune encore certes, comme Irne sans doute (2), il n'avait
plus rien d'un dbutant. Son entre en religion remontait plus de
dix ans et il nous apprend lui-mme qu'il avait sjourn ailleurs.
Une de ses confidences m'avait en effet d'abord fait croire que le
personnage tait de Thessalonique, alors le centre culturel le plus
volu o la querelle de la science et de la saintet (3) monastique, dont
il commena par s'occuper, ft prcisment long feu. Press par Irne
de lui communiquer ses crits, notre auteur tente en effet une
chappatoire en dclarant net qu'il les a laisss dans la mtropole de la
Macdoine. Il y fut donc certainement, mais, ce semble, .de passage.
Il est possible mme, voire probable qu'il s'y est attard et y a
pris le temps de fignoler quelques-unes de ses uvres (4). Mais il
venait d'ailleurs.
Une information fournie par notre correspondance me parat en
effet dcisive cet gard. Irne dit expressment que son nouveau
directeur fut initi la vie religieuse, comme elle, par le mtropolite
Tholepte qui si laborieusement et si longuement travailla son
avancement spirituel (5). Le prlat est pour lui ce qu'il est pour elle : le
Matre (6). Du moment donc qu'il ne put se trouver Constantinople
o il n'aurait pas pu, dans ces conditions, ne pas entrer en rapports
avec la famille des Choumnos, force est de conclure que le moine
rhteur vcut d'abord Philadelphie. La mtropole lydienne, vigie
byzantine perdue aux confins de plusieurs mirats turcs, abritait
derrire ses crneaux imprenables un centre commercial et culturel de
(1) Cod. f. 237 r.
(2) Irne, ne en 1291 ou 1292, venait de dpasser la quarantaine. Son directeur,
longuement form la vie religieuse par Tholepte (f 1324-25), et dont, elle vante la maturit
prcoce (infra, p. 59 et note 1) devait tre de sa gnration, sans doute un peu plus jeune.
(3) Voir infra, p. 57, avec la note 3, 60-62.
(4) Cod. f. 236 V : ?a? e?s?? ??? ????? ??? t??t??? et? ta?ta ?at?st?sa ?a? ?f??a ??
Tessa??????.
(5) Citation ci-dessous, p. 74.
(6) Irne lui reproche en effet (fol. 239 r) de ne pas observer les commandements des
pres, en premier lieu de l'vque Tholepte : ?a? ?a? ?? ??d? ta t?? ?a??? pat???? ?f??a?a?
?a'? p?? ?e t?? ????? t?? s?? pat??? ?a? desp?t?? t?? e????? ????e????.

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bon renom. Malgr les dangers incessants que prsentait le voyage de


terre et de mer
on s'embarquait Phoce (1)
les relations entre
la cit et la capitale taient frquentes (2). Tholepte faisait lui-mme
volontiers visite sur le Bosphore (3). Mais ses sjours, d'une dure
limite, ne lui auraient d'aucune manire permis de poursuivre avec
une aussi longue attention la formation de son disciple.
Thessalonique n'aura donc t dans l'itinraire du futur directeur
d' Irne-Eulogie qu'une tape, soit qu'il y soit venu de la capitale
mme, soit plutt qu'il s'y soit rendu directement de Lydie comme
d'autres. Comme il dut tre Constantinople aprs 1332 et avant
1341, son dpart pour l'Europe se plaa ainsi entre cette dernire
date et celle de la mort de Tholepte (f c. 1324-25). On peut le
mettre ds lors en rapport avec la pression turque, le long sige
de 1325-26 (4) ou celui, plus court mais plus brutal, de 1335-36 (5).
Quoi qu'il en soit, le voyageur prit certainement contact avec le
groupe de couvents de Byzance fonds par le fameux patriarche
Athanase (f c. 1315). Ces rapports durent avoir d'autres raisons que
des motifs de pit, le mtropolite de Philadelphie, qui combattit
violemment le pontife dfunt, n'ayant pu en inspirer le culte son
disciple. Si celui-ci poussa nanmoins le zle jusqu' magnifier sa
mmoire en plusieurs crits, c'est peut-tre qu'il fut, au dbarquer,
l'hte de ses religieux. Ce qui parat tout le moins certain, c'est que
Je nouveau venu ne descendit pas dans le couvent double (ct
hommes) fond par Irne et gr par elle (6). La princesse pouvait en
effet difficilement se choisir un directeur dans son voisinage immdiat.
Au reste le moine sollicit del prendre en charge objecte pour limiter
(1) C'est Tholepte mme qui nous l'apprend. Cf. EO, XXIX, 1930, p. 57, n. 2. Il fallait
au voyageur, pour atteindre Philadelphie, traverser les mirats turcs qui l'entouraient
compltement. On comprend mieux ainsi que les voyageurs grecs aient connu les pires
avanies.
(2) En dpit de l'inscurit des routes, Tholepte nous est tmoin (citation, loc. cit.,
p. 57, n. 1) des frquents rapports entre la cit et la capitale.
(3) D'aprs notre correspondance (lettres 15 et 16), l'vque revenait en principe une fois
l'an sur le Bosphore, mais il lui arriva de n'y venir que tous les deux ou trois ans. C'est durant
ces sjours qu'il pronona devant Irne et sa communaut les homlies et sermons dont le
cod. Vatic, gr. 405 nous a gard l'tat le plus authentique.
(4) Suivant un colophon peu remarqu, ce sige aurait dur un an et demi,
situation laquelle les discours susmentionns (p. 51) semblent correspondre admirablement. La
seule apparition d'un hros de la guerre grcoturque, Alexis Philanthropne, le fit lever.
Voir surtout R. Guilland, Nicphore Grgoras, Correspondance, Paris 1927, p. 372-374 et
H. -G. Beck, Belisar-Philanthropenos. Das Belisar-lied der Palaiologenzeit, dans Serta Monacensia. Franz Babinger zum 15 Januar 1951 als Festgruss dargebracht. Leiden 1952, p. 4752 (cf. p. 50).
(5) Cf. I. Melikoff-Sayar, Le destan d'Umur Pacha, Paris 1954, p. 41, avec la note 1.
(6) Cf. V. Laurent, Une princesse..., loc. cit., p. 46-50.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

57

l'extrme le nombre de leurs entrevues la distance qui les spare et


la ncessit o lui se trouve de traverser, pour parvenir jusqu' elle,
le milieu mme de la grande ville. Ce qui suppose une rsidence assez
loigne de Sainte-Sophie prs de laquelle habitait la noble
pnitente (1).
En se faisant moine, le futur directeur s'tait propos surtout de
raliser dans la pratique ce que, simple lac, il avait enseign, la
parfaite compatibilit de la science et de la vertu. Alla-t-il jusqu'
soutenir avant Nicolas Cabasilas (2) que les saints ignorants sont des
saints imparfaits? On serait tent de le croire. Quoi qu'il en soit, de
son propre aveu (3), il nourrit dans le clotre sa double passion, le
culte des lettres paennes et la poursuite de la perfection religieuse.
Il semble mme, pour s'y adonner plus intensment, avoir voulu
crer le vide autour de lui en se vouant cette forme de retraite
(?s???a) propice au travail de l'esprit et aux ascensions de l'me.
Cet hsychasme (4), qu'il ne faut pas confondre avec celui qu'a
popularis une controverse presque contemporaine, rduisait
l'indispensable, mais ne brisait pas pour autant tout rapport avec l'extrieur.
D'ailleurs, la solitude de notre directeur tait peuple, puisqu'il
dispose son gr de plusieurs compagnons qu'il dpche l'occasion

(1) Pour l'emplacement du couvent d'Irne, voir supra, p. 51, n. 3. Son directeur affirme
qu'il lui et fallu passer d?a t?? ?s?? t?? ???e?? (fol. 238 r). Le cur de la grande cit
devait tre le forum et les espaces qui entouraient le Palais et le Patriarcat. Mais l'expression
peut aussi faire allusion la ncessit o se serait trouv le moine, situ l'ouest vers le
couvent de Stoudios sinon dans ses murs, de longer l'artre centrale, la plus frquente,
la clbre Ms, ou voie triomphale pour arriver l'actuelle pointe du Srail. Tout ce que
l'on en peut ds lors conclure est que le moine habitait quelque distance de la grande
basilique et de ses abords.
2) Sur la thse de ce dernier voir B. Tatakis, La philosophie byzantine, Paris 1949,
p. 279. qui se mprend sur la catgorie des saints en question en ralit tous les asctes
sans instruction
et est trop absolu. Position du problme dans une rponse de Cabasilas
un prlat salonicien (date : 1347-1349 ?) par R.-J. Loenertz, Chronologie de Nicolas Cabasilas,
1345-1354, dans Orientalia Christiana Periodica, XXI, 1955, 214, 215; texte de la lettre dans
BZ, XLVI, 1953, p. 36. J'avais dj signal cet intressant document et l'avais rapproch
d'un petit trait du mme auteur sur le mme sujet. Cf. V. Laurent, Un nouveau tmoin
de la correspondance de Dmtrius Cydons et de l'activit littraire de Nicolas Cabasilas Chamatos. Le codex Meteor. Barlaam 204, dans '????????, IX, 1936, p. 192, n. X et p. 193,
n. XIII.
(3) Si quelque chose pouvait attacher l'hsychaste au couvent du Philanthrope c'tait
prcisment son amour des lettres sacres et profanes. Irne avait en effet hrit d'une partie
au moins de la bibliothque de Nicphore Choumnos et ses soins en avaient grossi la
collection. Son directeur lui mande en effet (f. 241 r.) : ?????? ??a? s???? pa?? s?? ?e?s?a? p????
e? te t?? pat??? s?f?a? e? te t?? s?? f?????e?a? ?p?te???t?? e???????? te ?a? ?e??? '??? d? e?de??
v.tX f???? ??at????.
(4) Sur la vraie porte de l'hsychia, vie rmitique relative, pratique temps ou durant
une longue priode, voire pour le reste de la vie par des moines ayant une longue pratique du
cnobitisme, consulter maintenant I. Hausherr, L'hsychasm. tude de spiritualit, dans
OOP, XXII, 1956, p. 5-40.

58

REVUE DES TUDES BYZANTINES

auprs de ses diriges. Ceux-ci ont d'autre part assez de lumires


et d'exprience pour suppler leur mandataire que, en croire un
mot d'Irne (1), on est tent de considrer comme leur higoumne.
De toute manire, ce dut tre un matre avec quelques disciples
clairs. Ce type de suprieur religieux avec sa figure indite de chef
d'cole devait particulirement plaire la princesse qui avait trop de
culture et de finesse intellectuelle pour livrer, aprs dix ans
d'indpendance, son me un saint peu instruit et d'esprit mdiocre. La
rencontre du moine rhteur en qui elle retrouva les traits de son pre
lui donna le choc qui seul pouvait la remettre sous la conduite d'autrui.
Malheureusement si ce nouveau mentor avait beaucoup d'esprit, il
n'avait dj plus qu'un reste de sant. La vie, nous apprend celui-ci,
l'avait us au point de lui faire sentir les approches de la mort.
Sache que moi aussi, la nuit dernire, j'ai eu souffrir d'un mal qui,
loin de ressembler celui qui m'oppresse souvent, ou tout autre, tue le
patient qu'il tient fortement. Encore un peu et j'expirais!
Et de dcrire le phnomne :
J'tais couch. Une vapeur, partie de f estomac ou de je ne sais d'o
l'intrieur, est monte au thorax, y a form sur le poumon une forte
mucosit, a fait pression sur la respiration et a failli m'touffer.
Heureusement une partie de l'enflure s'pancha par la bouche, je la vomis et soufflai
un peu. Une autre vapeur monta de l'estomac ou du foie et me tint oppress
en l'absence de tous les miens dont aucun ne se rendit compte. Une heure
entire je souffris et m'en tirai avec peine aprs que la nature et rejet
un pus abondant et pais. Cela m'est arriv souvent dans le pass mais
jamais comme cette fois-ci. Aussi je crois que c'est de cette maladie-l que
je mourrai, de cette maladie maintenant puissamment installe en moi et
qui me tient. A la grce de Dieu, si c'est sa volont (2).
On croirait entendre un vieillard aux prises avec les infirmits de
Vge. En ralit, selon les expressions mme de sa partenaire, ses
(1) Cod. f. 238 v : ??t? ?a? ?? '?p?st????, ??t? ?a? ?? ?at? s? d????? a?t??. Tout
bien considr, il semble assez nettement que notre moine fut, dans le sens strict du mot, un
hsychaste tabli dans une solitude l'cart de tout monastre, autour duquel d'autres
moines taient venus se grouper. C'est auprs de ces isols, rputs pour leur haute vertu,
que Barlaam s'informa d'abord des doctrines spirituelles des byzantins. Et c'est le polmiste
calabrais qui, le premier, contribua donner le nom d'hsyehaste aux pionniers de ce qui
serait bientt le palamisme. Le moine Ignace que nous proposerons tout l'heure d'identifier
avec notre directeur anonyme protesta contre l'abus du nom et se vit rendre justice par
Barlaam.
(2) Cod. f. 252 r. Cette description d'un malaise persistant fait penser un dme au
poumon. Si notre hypothse d'une identification du moine avec Ignace l'hsychaste (voire
note prcdente) est valable, le patient n'en mourut pas de si tt.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

59

crits manifestaient dans un jeune ge une prudence de vieillard ,


voire une perfection consomme avant le temps o culmine la
profession monastique (1). Comme je l'insinue plus haut, il devait
avoir atteint sa pleine maturit et tre de la gnration d'Irne, form
mme cole et promis aux mmes luttes. Ses indispositions, qui ne
lui laissent parfois que la force de lire, n'inquitent pas outre mesure
sa dirige. Si son estomac a ses caprices, il ne refuse pas l'occasion
les gteries d'un Dexios (2). Irne au reste veille sur son entretien et
exige qu'il lui dclare sans faon ses besoins. Le nouveau directeur
devait tre au demeurant un de ces moines au corps dbile, malmen
par l'ascse mais l'esprit plus libre et plus pointu, et comme perdu,
pour citer encore sa pnitente, dans la mditation des lettres divines
et humaines (3). Avant de rechercher dans les milieux monastiques
du temps l'homme qui rpondrait ce signalement, il nous faut
examiner ce qui nous est dit de son uvre littraire et approfondir
son portrait intellectuel.
b) Formation et uvre littraire.
Avant son entre en religion
nous l'avons dj remarqu
le
successeur de Tholepte auprs de la princesse pratiqua beaucoup la
science profane (4). Il les dfendit avec intrpidit et, fidle ses
premires amours, garda sous la bure le culte des auteurs paens, qu'il
cite l'occasion (5). Irne trouve admirable cette alliance de l'humain
et du sacr; elle a mme le mot par lequel le thomisme se justifiait
vers le mme temps d'tre aristotlicien. Ne dit-elle pas de son mentor
qu' force de creuser la sagesse profane il en avait fait l'esclave et la
servante de la sagesse d'en haut, sa dame et matresse (6)?
On devrait ds lors s'attendre trouver sous son nom un ensemble
(1) Cod. f. 242 v. Irne demande si les ouvrages de son directeur ne manifestent pas :
??? ?? ?ea?? ?????a p?es?t???t?t?? s??es??; ?? p?? ?a???? t?? a???e?a? t?? ??a????? p???te?a?
????t?t?? ????e?a?;
(2) Cod. f. 252 V : ?pede???? ?a? ta t?? ?e???? p?a????t?a.
(3) L'abbesse constate avec satisfaction que ce qu'il crit dnote (cod. G. 242 ?) : t??
e?? ??af?? ?a? t?? ?e??? p????? e??t?? ?a? s??es??.
(4) God. 243 : o d? e?? t?? ??t? s?f?a? p???? p???sa? ?a? ??p??sa?.
(5) On trouve ici mme (cod. f. 237 v) une citation de Pindare, 01. II 94-5, d. Turyn
p. 15, il est vrai, trs libre, au point de sembler dmarquer intentionnellement le texte. Nicphore Choumnos (d. Boissonade, Anecdocta graeca, III, Paris 1831, p. 379, 380) en avait
l'ait un usage plus littral.
(6) Cod. f. 243 v. D'aprs Irne, le moine-rhteur faisait quelque peu violence aux textes
de l'antiquit pour leur faire rendre un son chrtien : ?a? tape??e?? ?a? s??t??e?? a?t??
(la science profane) ?pe? e?? e????? ?t??e f?s?? '??a ?p??? ?a? p?????? d???e?? t? ????a ?a?
desp???? a?t??, II est noter que cette correspondance ne prsente, en dehors de celui de
Pindare, aucun cas o les classiques soient mis contribution.

60

REVUE DES TUDES BYZANTINES

mixte o les crits de caractre profane voisineraient avec les


traits religieux. Comme les plus clbres moines de son poque, il
aura eu cur d'honorer les deux cultures et l'on peut esprer un
jour dresser le diptyque de ses uvres de pure science ou de haute
pit. Celles dont cette correspondance rvle l'existence
appartiennent, la premire excepte, au second volet. Elles ne constituent pas,
on n'en saurait douter, tout son hritage littraire. Ce que nous en
apprenons ne permet pas moins de dresser l'bauche d'un dossier
appel prendre une certaine ampleur le jour o une heureuse
rencontre aura permis d'identifier l'nigmatique auteur.
Nous allons prsenter les crits signals dans l'ordre prsum de
leur composition. Rien ne les relie entre eux, rien sinon cette
profondeur de pense et cette lgance de style qui, nous le verrons,
donnaient aisment le dlire ces dames du Sauveur Philanthrope.
L'engouement de la pieuse clientle peut tre rvlateur des gots
d'une poque o le bel esprit apparat innombrable. En tudiant son
tmoignage sur un crivain en vogue, il nous donnera en quelque
manire la mesure de l'influence exerce par l'humanisme florissant
jusque sur les institutions monastiques.
a) Le trait contre les dtracteurs de la science.
C'est l'crit le plus ancien de notre anonyme. Il nous en est parl
en des termes qui nous livrent peut-tre la suscription originale :
????? ?p?? t?? ????? p??? t??? ??? ??a??? ????????? t?? ????? (1).
Comme on le sait, la tradition byzantine, d'inspiration
essentiellement religieuse, se dfia toujours des lettres profanes (2). Toutefois
si certaine tendance, interprtant trop strictement Je 36e canon de
Laodice (3), condamna expressment les sciences exactes, speiale(1) Cod. f. 241 v^
(2) Il manque une tude spciale sur l'opposition, variable suivant les poques et les
milieux, dont furent officiellement victimes les lettres profanes. Il y eut certes un
humanisme chrtien heureusement caractris par S. Salaville, De l'hellnisme au byzantinisme.
Essai de dmarcation, dans EO, XXX, 1931, p. 28-64, mais ce ne fut jamais qu'un
phnomne des dbuts. A partir du vine s., alors que les institutions s'hellnisent, le mouvement
s'amenuise au point de ne compter plus par sicle que quelques fortes personnalits jusqu'
la renaissance des xme-xive s.
(3) Ce canon interdit aux moines comme aux clercs, entre autres, les mathmatiques
(arithmtique, musique, gomtrie et astronomie, soit le quadrivium). En fait, dans le
contexte, il ne s'agit nullement de la condamnation de ces sciences elles-mmes
elles
furent toujours enseignes
mais de l'abus continuellement fait de l'une d'entre elles,
l'astronomie. C'est mme celle-l seule que Balsamon voudrait voir ici censure. Le
sentiment de Zonaras, selon lequel le concile visait surtout en interdire l'tude inconditionne
((t? pe??????? a?t??? ?e???s?a?) est prfrable. Voir le commentaire, assez divergent, de
ces deux canonistes dans P. G., XXXVII, col. 1388 D-1392 C. Le dbat autour de l'astronomie-astrologie fut trs vif l'poque d'Irne.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

61

ment celles que l'on groupait sous la dnomination assez laxe de


Mathmatiques, la frquentation des classiques ne fut jamais censure
que par quelques-uns. Seuls les clotres, qui nous en ont transmis
cependant les uvres, prouvrent leur endroit comme une
rpugnance professionnelle (1). Mais celle-ci, qui ne fut jamais ni absolue
ni exclusive, se dissipa quelque peu ds la fin du xme sicle sous
l'influence de religieux minents comme Maxime Planude. A leur
instigation, les couvents de Constantinople et de Thessalonique eurent leur
large part dans le renouveau littraire dont de rcents travaux sur
la tradition manuscrite de Sophocle et d'Eschyle ont soulign le
magnifique essor (2).
Cet engouement quasi subit d'une lite monastique pour la
littrature profane fit-elle scandale? La raction, vive elle aussi, exploita
deux thmes : l'inutilit de la science en elle-mme et sa nocivit chez
les personnes consacres Dieu. On retrouve dans les uvres de
Nicolas Cabasilas, un lac lev et form dans un milieu minemment
ecclsiastique, l'cho de cette double controverse. Sa correspondance
nous rvle d'autre part que vers 1345 la question proccupait
toujours les gens d'glise.
Notre auteur faisait visiblement partie du groupe actif des
rhteurs qui militaient en faveur de la culture antique. Son plaidoyer est
en effet antrieur son entre en religion (3) et ne saurait donc rien
devoir l'influence de sa future dirige. On peut toutefois se demander
si ce trait avait circul, car, quand on le lui rclama, il objecta
d'abord l'tat d'inachvement o il l'avait laiss. Irne-Eulogie qu'il
savait difficile et quelque peu sourcilleuse dut y trouver la justification
de sa conduite qui, depuis un quart de sicle, lui faisait chercher
indfectiblement Dieu dans les critures certes d'abord, mais aussi
dans les uvres de la pense humaine qui lui en renvoyait toujours
quelque reflet. Aussi doit-on s'tonner que ce premier ouvrage, o
leurs esprits communiaient dans le mme enthousiasme pour une
cause difficile, n'ait pas retenu autrement l'attention de
l'interlocutrice dont l'admiration pour les autres uvres de son directeur
s'exprima bruyamment. La moniale cartait-elle d'emble ce qui
(1) Cf. I. Hausherr, op. cit., p. 89-93. Cette aversion traditionnelle explique la stagnation
intellectuelle o se complat encore, en plein xxe sicle, une collectivit monastique aussi
imposante que celle duMont Athos. C.-D. Amand de Mendietta, La presqu'le des Caloycrs :
le Mont- Athos, Bruges, 1955, p. 50-51, 340-342.
(2) On se rfrera surtout aux travaux de MM. Turyn et Aubreton (cf. REB, IX, 1952,
p. 262, 263) sur Sophocle et de B. Hemmerdinger (cf. infra, p. 230) sur Eschyle.
(3) Cod. f. 241 V : ???? e? ??? ?????? et? ?? ??s???? ?p???sa ?a? d?a t??t? ?????ta?.

62

REVUE DES TUDES BYZANTINES

n'tait pas du religieux, ou le problme, encore brlant, la laissait-elle


indiffrente?
b) L'crit sur le patriarche Athanase Ier (f c. 1315).
C'est l'crit dont Irne demande d'abord communication. Elle y
avait quelque mrite, puisque sa famille et plus exactement son pre
n'avaient pas eu d'adversaire plus fougueux que cet ascte rcemment
glorifi (1). Il est vrai, la curiosit fminine aidant, l'intrt pouvait
aussi la porter vouloir se rendre compte de la manire dont tait
prsente cette trange figure dont le souvenir faisait encore froncer
plus d'un sourcil. Irne sait en effet que le pangyrique heurterait les
sentiments de plusieurs et elle promet
sans doute se le promet-elle
surtout elle-mme
de ne pas le faire circuler (2). Elle demande
donc son correspondant de ne pas tarder lui envoyer ce qu'elle
pat???????'
appelle : t? ?p?? t?? a???t?t??
'??a?as??? s????aa
t?? ????s???? s??. Dans sa rponse, l'auteur nous rvle une
particularit intressante, qui peut clairer plus d'un problme littraire.
L'ouvrage dsir existait en deux tats, l'un dfinitif, l'autre en baucbe (?? p??t??? ???ta??). Le premier, port depuis Thessalonique
ce qui est une manire d'hommage la primaut exerce alors par
cette grande cit dans le mouvement intellectuel de l'empire
n'tait
pas immdiatement accessible; le second se rencontrait dans les
monastres urbains du patriarche Athanase (3). Il fera venir celui-l de
Macdoine, mais se laisse forcer la main et expdie celui-ci aux moniales
comme chantillon (?e?a p????).
Il serait essentiel d'identifier l'opuscule qui fit les dlices des
moniales. Malheureusement les termes sous lesquels le dsigne notre
correspondance sont trop vagues et ne se retrouvent dans aucune des
(1) Cf. BEB, XII, 1954, p. 33, n. 5. liest vrai qu'Irne lui devait son mariage princier,
non point que le pontife ait vu de bon il cette msalliance, mais parce qu'il s'entremit
auprs d'Andronic II pour empcher qu'Irne de Montferrat, l'impratrice, n'envoyt elle en eut d'abord la ferme intention
le despote Jean en Italie. Longue lettre (indite)
d'Atlianase pour dtourner l'empereur de ce dessein dans Vatic, gr. 2219 f. 69 v-71 r. On
sait que l'lu et l'hritier de la mre en Occident fut le pun Thodore.
(2) Cod. f. 236 r : t? '?s??... e??a? ?a? ????f???? ?????e?a ?a? t??t? d?a t?? t???? ??d?a?
(3) Cf. ?. Janin, glises et monastres de Constantinople, Paris 1953, p. 14, 15. Notice
incomplte. Il y eut en effet, comme notre texte l'insinue clairement (f. 236 ? : ??? ???sta
???te?? ?? t??? ??ast?????? '??a?as??? t?? p???), non un mais plusieurs
exactement cinq
monastres dits du patriarche Athanase dans la Ville mme ou sa banlieue immdiate.
Chacun d'entre eux eut son vocable propre : de la Sainte Trinit, du Christ Sauveur qui
recueillit la dpouille mortelle du fondateur, de la Thotokos et des saints Archanges (Michel
et Gabriel). Un au moins d'entre eux tait double. Cf. J. Pargoire, Les monastres doubles
chez les Byzantins, dans EO, IX, 1906, p. 25. C'est sans doute celui-l, le plus important, que
plusieurs sources dsignent par antonomase comme le monastre du patriarche Athanase,
de prfrence aux autres qui n'ont pas laiss de trace dans l'histoire.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

63

suscriptions des textes clbrant le fameux patriarche. Nous y


reviendrons tout l'heure.
c) L alphabet spirituel.
Il s'agit ici d'un genre d'crit pratiqu dans la tradition chrtienne
depuis la plus haute antiquit. Le chef-d'uvre, qui est rest aussi le
modle, est une composition de saint Grgoire de Nazianze conserve
en de trs nombreux manuscrits et ainsi caractrise par l'un des
tmoins les plus anciens : st???? ?a???? ?at? ??f??t?? ??ast?? ????
te?e?a? pa?a??es??
(1).
Notre auteur, qui se
dfend
d'avoir
voulu faire uvre originale
l'en croire, il aurait surtout exploit
ses devanciers (2)
adopte lui aussi le vers ambique et le vers
hroque. Par contre il se serait voulu intentionnellement obscur,
cachant quelque penser profond sous ce qui est immdiatement
saisissable . Irne et ses compagnes se heurtent la difficult, mais
elles percent le voile ou croient le faire et leur admiration sort grandie
de l'preuve :
Ton Alphabitos! Mais je ne sache aucun esprit qui n'en serait frapp.
En effet saint Arsne (3) a dit propos d'un rustre : J'ai une culture latine
et grecque, mais l'alphabet de ce rustre, je ne l'ai pas appris! Que dirai-je
moi, la trs ignorante, aprs avoir reu ton Alphabet qui est cleste et a t
crit par un esprit trs philosophe? Je dirai nanmoins le mot que David
adressait Dieu : Voici, mon Dieu, que ta puissance cratrice, ta sagesse,
ta science apparaissent merveilleusement dans l'oeuvre, la nature et la
grandeur d'me de cet homme, ton ministre (4).
d) De la double paix divine et humaine.
Irne ne donne aucun titre mais ce qu'elle en dit est suffisant pour
que nous le devinions. Le trait se propose en effet d'enseigner la
douceur, les rgles de la rsignation, les rgles de la double paix divine
et humaine, la nature de la paix laisse par le Christ ses disciples
d'une part, aux hommes de l'autre; le besoin d'une bonne paix en
celui qui va recevoir l'inhabitation du Saint-Esprit . Et la princesse
qui a lu attentivement l'ouvrage de conclure : Tels sont les thmes
(1) Laurent, pi. IX cod. 18 du xne s.
(2) Cod., f. 241 ? : ol d? t? ?a? a??te??? e???s? t?? p???e???? ????????.
(3) Apophtegmata Patrum, Arsenii n. 6 d. P. G., LXV, col. 89 A. Application inattendue
d'un propos courant dans les milieux monastiques. Cf. I. Hausherr, op. cit., p. 89.
(4) Cod. f. 242 v.

64

REVUE DES TUDES BYZANTINES

merveilleusement traits dans ce discours qui met d'accord le mot de


l'vangile avec celui du Prophte (1).
Ce trait, de caractre plutt exgtique, n'avait pas t compos
pour les moniales auxquelles il fut communiqu aprs coup. Ce fut
nanmoins celui que la princesse gota le plus (2).
C.

Une hypothse : Ignace l'hsychaste

Ce que nous venons de dire de quelques-unes de ses uvres devrait


permettre d'identifier l'auteur coup sr, et de dcouvrir du mme
coup l'identit du second mentor d'Irne Palologine. En ralit,
dans l'tat actuel de la recherche, aucun moine-crivain ne remplit
absolument les conditions requises, ou du moins celles-ci restent-elles
invrifiables. Les voici :
a) Jeune encore vers 1332-35, l'auteur prsum avait d'abord
pass quelque temps dans le monde y dployant une certaine activit
d'crivain.
b) Il ne put tre connu, du moins comme auteur, ni d'Andronic II
(f 1332) ni de Nicphore Choumnos (f 1327). Ceci suppose qu'il vint
de la province dans la capitale aprs la mort de ces deux personnages.
J'ai avanc que le lieu d'origine doit tre Philadelphie.
c) Il fut en effet certainement longtemps le disciple du mtropolite
Tholepte (f c. 1324/25) qui l'initia la vie religieuse.
d) On devrait pouvoir retrouver sous son nom plusieurs au moins
des uvres que nous signale la correspondance ici tudie. Irne qui
les dcouvrit et s'emballa pour elles ne put que les lancer dans le
public dans les lgantes copies (3) de ses calligraphes gages.
Aucun nom de moine contemporain ne rpond malheureusement
ce multiple signalement. Dans l'entourage du prlat susnomm, aucun
disciple dont les attaches avec le couvent du Philanthrope nous
soient connues; aucun auteur spirituel dont les crits eussent continu
son enseignement et renouvel ses consignes celle qui lui devait sa
vocation religieuse. L'examen de la tradition manuscrite permet
(1) Cod. f. 236 v, 237 r.
(2) Voir infra, p. 66.
(3) Irne avait mauvaise criture (voir infra, p. 72). Le cod. Ottob. gr. 405 est, en revanche,
d'une fort belle calligraphie. Or il a certainement t excut pour une femme du
vivant mme de Tholepte de Philadelphie. J'en ai conclu, avec quelque raison, que la
propritaire devait tre Irne. Cf. EO, XXX, 1931, p. 34, n. 7. Le second directeur dont la
princesse avail tant de peine dchiffrer les manuscrits bnficia, on n'en peut douter,
du mme avantage, bien qu'aucun recueil de ses lettres et ouvrages ne semble nous tre
parvenu.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

65

seule de formuler une hypothse assez fragile, je le reconnais, mais


susceptible d'tre largie, sinon confirmee, par de futures dcouvertes.
Partons en effet de l'crit consacr au patriarche Athanase. Certes
les termes qui le dsignent ici (?????, s????aa) sont trop vagues
et ne sauraient permettre de reconnatre la pice dans le dossier du
clbre pontife. Nanmoins trois moines sont connus pour leur zle
clbrer sa mmoire : le studite Thoctiste, le moine Joseph Kalothtos et le moine Ignace. Le premier est l'auteur d'une vie publie
partiellement par H. Delehaye (1) et intgralement par A.
Papadopoulos-Krameus (2); il a galement compos un copieux loge du
prlat, un discours prononc l'occasion du transfert de ses reliques
et une assez longue srie de canons, le tout indit (3). Cet ensemble
dsigne d'emble Thoctiste comme le docteur et le chantre du culte
athanasien. L'auteur connat ses classiques qu'il cite en vrac. Il
n'est pas dans la littrature et presque pas dans l'histoire de grands
noms qui ne viennent sous sa plume. On lui doit l'une des rares
vocations que la littrature byzantine ait faite d'Apelle l'inimitable et
la seule sans doute qu'on puisse y rencontrer d'un personnage, il est
vrai plus modeste, Stasicrate (4)! Le dfunt patriarche qui avait vou
le mme mpris dsinvolte la grammaire comme aux lettres dut, en
entendant tous ces grands noms glisser sur lui, se retourner dans sa
chsse! Quoi qu'il en soit, voil bien, semble-t-il, le genre de moinerhteur dont Irne clbre avec effusion l'tonnante rudition sacre
et profane. Je l'avais d'abord admis, mais, la rflexion, il m'a paru
que ce culte irraisonn de l'Antiquit pouvait tre un mal d'poque,
commun plusieurs. D'ailleurs deux constatations invitent assez
carter ce nom. D'abord il est- impensable, au cas o le nouveau
directeur se serait appel Thoctiste, que la princesse, sa dirige, porte
aux jeux de mots (5), ne se serait pas livre sur son nom son sport
favori. Au reste la manie du studite, commune ses autres crits, de
(1) H. Delehaye, La vie d' Athanase, patriarche de Constantinople, dans Mlanges
d'Archologie et d'Histoire (cole Franaise de Rome), XVII, 1907, p. 39-75. Le manuscrit utilis
par le savant bollandiste ne mentionnait pas le nom de l'auteur qu'un autre tmoin a depuis
fait connatre. Cf. A. Ehrhard, Ueberlieferung und Bestand der hagio graphischen und
homiletischen Literatur der griechischen Kirche, Erster Teil. Die Ueberlieferung, t. III, Berlin
1952, p. 991.
(2) BHG 194. galement anonyme.
(3) Cf. A. Eiirhard, op. cit., p. 99, n. 2.
(4) Dans l'Encomion (indit), Thoctiste ajoute aux grands noms relevs par H. Delehaye,
loc. cit., p. 43, ceux d'Alexandre, de Thucydide, de Plotin, de Xerxs, de Cyrus et autres.
(5) Comme son nouveau directeur d'ailleurs. Tous deux brodent sur le nom de Tholepte;
elle aime les assonances (v. g. e?p???a ?p??e??). Nul doute qu'un terme aussi expressif que
Thoctiste ne lui et inspir un trait direct.

66

REVUE DES TUDES BYZANTINES

citer les anciens Grecs tout propos, affleure peine dans notre
correspondance (f). Mais l'argument qui semble devoir faire carter
Thoctiste se tire du fait que nulle part ailleurs l'un quelconque des
ouvrages susmentionns n'est signal sous ce nom.
Il en va autrement du hiromoine Ignace associ au prcdent dans
ce mme cod. Halki Mon. 74, qui a conserv de lui deux longs offices
ou acolouthies avec synaxaire en l'honneur du mme patriarche (2).
Ces compositions prosodiques, savamment rythmes et de style
toujours color, taient, plus que toutes autres, propres impressionner
des sensibilits fminines. D'autre part le genre rpond mieux aux
termes gnriques (?????, s????aa) dont Irne se sert pour dsigner
cette uvre. S'il avait t question d'une vie d'Athanase, elle et
t plus explicite. Mais cela ne saurait suffire. En parcourant la liste
consciencieusement dresse (3) des Alphabets spirituels (ci-dessus le
n 3), on en trouve, sous le nom du moine Ignace, une varit qui
rpond assez au signalement d'Irne. Sa composition se placerait au
dbut du xive s. En outre, l'analyse de la pice y a rvl de nombreux
emprunts textuels faits soit saint Grgoire de Nazianze sous le nom
duquel elle a surtout circul, soit des mlodes postrieurs (4). Ce
qui rend exactement compte du procd avou par notre directeur
dans sa lettre d'envoi la princesse : le fonds ne serait pas de lui mais
des anciens ((????te? ?a? ?s???a? ?a?p?? ??? ?p' ??? ???a t?? pate????? ??e?e?????? p???? (5). Enfin le succs connu par l'crit
dont nous parlons, succs qu'attestent et sa large diffusion (6) et le
fait qu'il servit son tour de modle, explique quelque peu l'accueil
dlirant que lui rservrent les moniales. Malheureusement je n'ai
encore pu rencontrer sous le mme nom, pour la mme poque, trace
des deux autres crits sur la compatibilit de la science et de la
perfection monastique et sur la paix divine et humaine. Ceci ne saurait
(1) Sur la citation de Pindare, voir supra, p. 59, n. 5. Il faut aussi remarquer chez le moine
studite un penchant trs prononc pour l'homophonie (H. Delehaye, loc. cit., p. 42),
penchant qui ne parat nullement ici.
(2) A. Ehrhard, op. cit. p. 991, n. 2.
(3) Cf. Dr. N. Anastasijewic, Die parnetischen Alphabete in der griechischen Literatur.
Mnchen 1905. Caractrisation gnrale par Fr. Dlger, Die byzantinische Dichtung in der
lleinsprache, Berlin 1948, p. 28, 31.
(4) Ibid., p. 44-48. Le trait est adress un jeune homme studieux (p??? f???p????
-a?da). Particularit que l'on s'tonne tout de mme de ne pas trouver rappele par Irne.
Le manuscrit le plus ancien est du xve s. Des 22 copies, huit attribuent l'opuscule saint
Grgoire de Nazianze, certainement tort, treize ne donnent aucun nom d'auteur, un seul, le
paris, gr. 3058, du xvie s., l'attribue au moine Ignace, que l'on a trop vite identifi avec
Ignace le diacre, auteur, lui aussi, d'un alphabet similaire, au ixe s. (loc. cit., p. 32 n. 9).
(5) Cod. f. 241 v.
(6) Cod. f. 251 r.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A RYZANCE

67

affaiblir l'indice positif dj fourni par la convergence des donnes


acquises, d'autant que l'on rencontre l'poque un personnage
homonyme spcialement indiqu pour avoir t le directeur recherch.
Tel que sa correspondance nous le dpeint, celui-ci devait tre une
clbrit de son poque Byzance. Il a ses entres chez le patriarche (1),
est sollicit par d'autres grandes dames et la presse est telle autour de
sa cellule que le chef de l'glise et maints vques de ses amis doivent
lui conseiller la rserve (2). Je serais ds lors bien tonn que ce guide
tant couru, dont les activits intressaient l'lite du haut clerg, soit
diffrent de l'hsychaste Ignace, militant insigne de Tantipalamisme.
Le crdit de celui-ci tait tel que le saint-synode (3) le promut
l'unanimit l'piscopat. Son refus, sanctionn par un serment, grandit
encore l'estime que l'on avait de lui. Cette attitude et son savoir lui
mritrent certainement le titre de philosophe qui lui est donn
d'autre part (4). C'est prs de lui que le clbre Barlaam, venu
s'informer des mthodes philosophiques et thologiques de l'Orient, trouva
le plus d'claircissements. Il l'initia aux arcanes de G?s???a et
combla l'attente de ce disciple difficile : En ce qui te concerne, devait
crire le calabrais, je n'ai pas t du dans mes esprances, car,
toutes les questions que je t'ai poses tu m'as sembl rpondre avec
bonheur et il n'y eut rien qui ne me parut conforme la plus exacte
vrit (5). Enfin l'homme dont Barlaam vantait l'absolue orthodoxie
lutta contre l'hsychasm, le faux. Irne-Eulogie, qui, comme on sait,
prit la tte de la rsistance, ne pouvait pas ne pas l'avoir ses cts.
Et Ton ne peut s'tonner de voir leur deux noms associs dans une
liste contemporaine d'antipalamites notoires (6).
Ces faits sont videmment" postrieurs la priode couverte par le
groupe de lettres que nous faisons connatre. Ils donnrent, si notre
hypothse s'avre valable, un cours imprvu aux relations de la
princesse et de son directeur, en les lanant dans une controverse o
(1) Cf. ci-aprs, pp. 76-82.
(2) Citation ci-aprs, p. 7.
(3) Cf. J. Gouillard, Autour du Palamisme, dans EO, XXXVII, 1938, p. 425 427. Le
sens de la phrase me semble claire dans ses deux parties : Car, alors que toute l'glise t'avait
appel de toutes ses voix l'piscopat, tu avais refus, allant pour finir jusqu' sanctionner la
dcision ( savoir le refus) par serment.
(4) Ce titre est joint son nom ainsi que celui de moine par l'auteur anonyme de la liste
cite infra sous le n 6.
(5) Lire les deux longues lettres que Barlaam lui adressa dans l'dition qu'en a donne
G. Schiro, Le epistole di Barlaam Calabro, dans Archivio storico per la Calabria e la Lucania,
II, Roma 1932, p. 72-89 (texte grec et traduction italienne). Dates d'envoi : c. 1336.
(6) Liste dite et commente par G. Mercati, Notizie di Procoro e Demetrio Cidone... ed
altri appunti, Citt del Vaticano 1931, p. 221-225.

REVUE DES ETUDES BYZANTINES

le temprament de l'une et la virtuosit littraire de l'autre trouvrent


coup sr un excitant qui les carta quelque peu de la ligne de pure
contemplation o
nous le verrons tout l'heure
tous deux
cherchrent s'isoler. A leur ct militeront deux au moins des
personnes nommes dans nos lettres, la kralaina Simonis, belle-sur
d'Irne-Eulogie (1) et Thodore Dexios qui, avec Nicphore Grgoras,
sera l'un des plus fougueux avocats de l'orthodoxie traditionnelle (2).
Cette convergence de faits et de situations confre l'identit
des deux moines, du directeur d'Irne et de l'hsychaste Ignace, un
fondement srieux. Nanmoins ce ne saurait encore tre, absolument
parlant, qu'une hypothse sur laquelle il nous faudra revenir une
autre occasion.
Il n'y a en tout cas pas lieu de retenir le nom du dernier biographe
d'Athanase, Joseph Kalothtos, bien connu d'ailleurs (3). Sa longue
vie du patriarche prsente en effet, l'diteur l'a bien vu (4), comme un
manifeste propalamite, compos en consquence aprs l'poque encore
tranquille o se placent nos lettres et accusant une attitude nettement
inconciliable avec celle d'Irne-Eulogie.
Le classement, peine entam, de l'immense littrature destine
soutenir ou combattre l'hsychasm, valorisera ou infirmera un
jour notre conjecture. Il est en effet impensable qu'un crivain aussi
dou que le proclamaient ces dames du Sauveur Philanthrope ne
soit pas entr en lice. Irne, elle-mme, pouvait-elle laisser chmer
un esprit dont elle admirait bruyamment le gnie? Il est seulement
craindre que l'auteur, par une excessive discrtion, n'ait pas
davantage sign ces uvres de polmique. Leur reprage sera coup sr
dlicat; il ne saurait tre sans dcouvertes apprciables.
3.

Le choix du directeur

L'vque de Philadelphie avait peut-tre, en mourant, conseill


Irne sur le choix de son successeur. Il ne le lui imposa certainement pas.
Prs de dix annes s'coulrent pendant lesquelles la princesse,
(1) Cf. Av. Papadopoulos, Versuch einer Genealogie der Palologen, Mnchen 1938,
p. 41, 42. A l'poque o fut rdige la lettre qui ici la nomme (cod. f. 252 r), Simonis tait
retire dans le couvent de Saint-Andr in Crisi l'autre bout del ville; elle y vivait depuis
1321. Cf. R. Janin, op. cit., p. 33.
(2) Sur cet actif et fcond polmiste voir G. Mercati, op. cit., p. 225-229, 232, 239, 246,
266-270.
(3) Notice par Mgr L. Petit dans le Dictionnaire de Thologie Catholique, VIII, 1925,
col. 1522.
(4) L'Archimandr. Athanase de Pantocrator dans T?a????, XIII, 1940, p. 59-107.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

69

qui affichait volontiers son ignorance des voies spirituelles, resta


sans guide (1). Ce n'est pas qu'elle n'en dsirt point; elle avait
plutt cherch sans trouver. Sa jeunesse, en pleine fleur, ne s'tait
ainsi confie qu' elle-mme. Maintenant elle avait lgrement
dpass la quarantaine quand le conseiller dont elle rvait passa
sa porte.
Une longue exprience et des gots personnels toujours trs vifs lui
traaient imprieusement le portrait du mentor dsir. Ce qu'il lui
fallait? Rien moins qu'un homme plein de sagesse, de science et de
vertu! Dans ce cortge de qualits insparables (2) chez le directeur
idal, celle qui ses yeux importe d'abord c'est la science. Une
intelligence vive et bien meuble permet en effet de voir clair en tous
ordres de problmes et de viser droit l'essentiel. Elle sait mieux
dceler les formes subtiles de l'erreur laquelle est irrmdiablement
sujette notre condition humaine et o versent toujours quelque peu
nos plus hautes dmarches vers Dieu. Irne ajoute pour son compte
et celui de son milieu une exigence nouvelle; son conseiller elle devra
pouvoir s'exprimer avec lgance, en sorte que son commerce lui
procure la fois profit et plaisir (3).
A l'poque, ces dons minents taient assez rpandus pour lui
permettre un assez large choix. Malgr le procs que le parti des dvots
faisait aux moines savants, le nombre de ceux-ci tait all croissant.
Cette femme encore jeune avait vu s'teindre une gnration de
beaux diseurs, tous disciples ou mules de son pre. Leur verbiage,
solennel et creux, semble lui avoir t charge et c'est sans doute une
certaine intemprance de langage qui l'empcha de s'en attacher
quelqu'un.
Or voici que la Providence met sur sa route un moine dont
l'loquence ne soulve pas une tempte de mots, dont le haut savoir
s'exprime en termes courts et pleins. Ses devoirs de suprieure et de
princesse sont si proccupants et si complexes qu'il lui faut un conseiller
(1) Elle le dit son nouveau directeur sur un ton qui une fois de plus fait penser que
celui-ci n'a pas vcu dans son voisinage. Aprs avoir dplor les morts de ses deux pres
selon la chair et selon l'esprit, elle s'empresse de dclarer tre depuis reste orpheline sans
s'tre appuye sur personne. (Cf. cod. f. 247 r : ??de??? a????, ??a ? Te??, ?p? t?? F??ad??fe?a?
???? t?? ???.
(2) Irne les dtaille son mentor et lui en fait compliment. Elle lui trouve (f. 236 v) une
forte instruction, et une vertu blouissante (f. 537 r). Ce qui lui manque, il peut le lui
procurer (une ????a p?e?at??? ??a ?a? ??????), (Cf. cod. f. 237 ?).
(3) Cod. f. 237 G : ??e? ?a? d?p??? ?f??e?a? s?? t? ?????? ?a? t?? p?e?at????. Son
premier directeur Tholepte lui avait dj procur ce double avantage, auquel le nouveau
mentor ajoute le charme de son style : d?at?? ?a?????? t?? ??af?? s??. Cf. 236 v.

70

REVUE DES TUDES BYZANTINES

capable de trancher avec dcision et rapidit. C'est, remarque-t-elle,


une force et une grande marque de sagesse que de savoir renfermer
en quelques mots bien concis une pense abondante et une haute
matire (1). L'homme est sa porte. Elle le conjure, au nom du
Christ Sauveur, de les aider, elle et ses filles, faire leur salut (2).
Le religieux sollicit avait de sa vocation une conception qui et
d le couper de tout commerce extrieur. Son idal est celui du
contemplatif, de l'hsychaste, auquel l'inclinent au reste partiellement ses
malaises physiques et son temprament. Il ne s'en est pas fait une
loi absolument stricte, mais il y tient nanmoins assez pour ne
pas craindre de chagriner la solliciteuse en refusant d'abord toute
entrevue.
Ce got dclar de la solitude confirme le choix d'Irne : C'est
dans cet amour de la retraite que se trouve ce que je dsire et poursuis ;
plusieurs signes, je vois bien que le trsor par moi recherch a t
cach en toi (3). Le religieux tenta d'esquiver d'abord l'honneur
qu'on lui faisait. Il maquilla son style, lcha les brides la
grammaire et se fit abscons. Ce faisant, il s'imaginait que la princesse,
convaincue de son ignorance et de sa simplicit, porterait ses
prfrences sur un autre. Mais voil! On ne trompe pas aisment une dame
rompue par une longue vie de cour toutes les simulations : elle a
tt fait d'venter le stratagme et lui rplique triomphante :
C'est dessein, par humilit et pour nous fuir que ta Saintet a fait
cela et voil que ton dessein se retourne contre toi. En constatant une si
grande puissance en si peu de mots, nous ne t'en avons que plus lou, et
nous voici toutes venir t'importuner (4)!
Et l'ermite fait une premire concession. Il les dirigera donc, mais
distance, par lettres, car crire ne trouble pas son recueillement (5).
Au reste Irne est si instruite de tout que la correspondance peut et doit
remplacer les tte--tte qui autrement seraient ncessaires.
Le pauvre moine, en acceptant de discuter avec ses admiratrices,
succombera leurs importunits et va devenir sans tarder la fois
leur directeur et leur auteur de chevet. Ces pieuses dames, connaissant
videmment leur homme et dsirant se l'attacher, le prirent par son
faible, sa fiert d'auteur. Elles lui rclamrent ses uvres et en tout
(1)
(2)
(3)
(4)
(5)

Cod.
Ibid.
Ibid.
Ibid.
Cod.

f.
f.
f.
f.
f.

235 r.
246 r.
238 v.
235 r.
238 G. ???fe?? d? ??? ????s? ap? t?? ?s???a?.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

71

premier lieu l'crit sur le patriarche Athanase (1). Son premier


mouvement fut d'esquiver la demande. Ses uvres? Il ne pouvait les
livrer pour deux raisons : d'abord plusieurs d'entre elles n'existaient
qu' l'tat d'bauche et elles se trouvaient par surcrot disperses;
ensuite celles qui taient vraiment termines se trouvaient
Thessalonique et justement dans ce nombre tait compris l'ouvrage sur
Athanase. Et de finir sur une vague promesse de faire venir et de
runir le tout.
L'excuse semble valable. Nanmoins la princesse ironise. Le saint
homme s'est enfoui dans la pauvret, l'humilit et l'obscurit du
Christ comme dans un calice de roses. Bien mieux, quand il compose,
il laisse ses trs savants ouvrages en bauche ou les porte
Thessalonique! Le plus beau, c'est que ses amis ne le forcent pas les achever.
Eh bien, ces dames ne cesseront de frapper sur l'enclume qu'elles
n'aient fait flamber le brasier de ses uvres (2). Elles iront plus
loin et enverront le papier et l'argent ncessaires pour que l'on recopie
les textes sur le brouillon. Elles ne consentent qu'une promesse,
hroque pour leur sexe, celle d'tre assez discrtes pour ne pas les
diffuser (3). Vaincu et vaguement rassur, l'auteur cde et communique
un premier crit. Il est trs nglig comme ceux qu'il a sous la main
Constantinople, mais c'est ce qu'il a de plus prsentable. Or du
premier coup tout le monastre est dans le ravissement. Comme les
principaux couvents de la capitale, celui du Philanthrope compte, en
dehors de l'abbesse, des moniales de grande maison, des nices
d'Irne (4), cette Rhalaina dont le savoir-faire faisait l'admiration
de notre moine, la sur Marthe contre laquelle la suprieure s'emporte
indment et d'autres. Sans valoir une acadmie, le groupe de ces dames
sait entendre un beau discours et goter aux bons endroits un crit
de qualit. L'oublie-t-il? La princesse se hte de le lui rappeler :
Je t'cris dans une seule vue : te faire savoir que l'auditoire auquel tu
t'adresses n'est pas absolument sans intelligence, quoique nous soyons
cent lieues de ta science (5).
(1) f. 235 G. ?a? p??? t?? ???? '??a ? ?st???s?? e t? ?p?? t?? ????t?t?? pat???????
'??a?as??? s????aa.
(2) f. 236 r.
(3) f. 236 r. Voir aussi supra, p. 62 avec la note 2.
(4) Irne eut quatre frres dont deux au moins, Jean et Georges, durent se marier. Il
est aussi possible que les nices en question soient de souche impriale en tant qu'enfants des
nombreux frres de son mari.
(5) f. 235 V : ?????sa? s?? ?t? o p??t? e?? ?s??et?? ????? ?a?e??, e? ?a? t?? p??? s? s?f?a? d?sef??t?? ^??e?.

72

REVUE DES TUDES BYZANTINES

Les femmes savantes ont d'habitude la dent acre ou l'admiration


facile. Irne raffole de son auteur. Ses uvres la passionnent au point
qu'elle en oublie ses devoirs du moment et ne les quitte qu'elle n'ait
tout dvor (1). Son enthousiasme contagieux gagne la communaut et
lui, voyant cette troupe d'admiratrices s'abattre sur ses crits, sent
sourdre en lui dlicieusement la vanit du rhteur (2). Et, pour comble
d'pouvante, elle, faite l'image de leur pre commun, le saint
archevque, lui crie son admiration. La louange, dcide-t-elle, est
ncessaire au philosophe. C'est l'excitant de son gnie (3) . Car du gnie,
elle lui en trouve et quel degr! Voyez plutt :
" Supposons que tu ne sois plus parmi les vivants et qu'un tre
intelligent dcouvre tes crits! 11 s'assirait contre ta tombe et pleurerait toutes
ses larmes dans l'espoir d'entendre un mot tomber d'une me et d'une
langue si excellentes (4).
Et d'admirer la profondeur, les penses, la concision, le coul et
la majest de la phrase . Tout de lui enchante les moniales, mme sa
mauvaise criture. Comme il en a un peu honte et croit deviner qu'on la
lui reproche, il lance sa pointe : Si tu as de la peine lire cette lettre
cause de ma mauvaise criture, songe la tienne et ton chagrin sera
moindre (5). En ralit, si ses correspondantes doivent peiner pour
dchiffrer ses grimoires, elles en triomphent et dclarent succomber
avec dlice sous la tyrannie de sa cacographie (6).
Ce mot l'achve et il met sa plume au service de la communaut
qu'il conseillera, instruira et difiera par le canal de la Mre abbesse.
Les rles sont vite distribus et le jeu s'engage. Les premiers rapports
d'Irne et de son directeur commencent par un vrai assaut de
politesse, celui-ci dclarant gentiment recevoir de sa partenaire plus qu'il
ne donne et celle-ci enviant des vertus qu'elle ne voit ce degr qu'en
lui. Ils ne semblent d'accord que sur un point, dans l'accusation qu'ils
se renvoient de s'exciter mutuellement l'orgueil. C'est le moine qui
dans cette pieuse contestation a le mot le plus drle. Et il lui adresse
le propos que son premier pre Tholepte tint un jour un flatteur

(1) f. 237 r. Et une autre fois, f. 240 G : ?ta? d? ta ???a s?? e???s?? t? te ?a? d?a ?atat??f? s?e?.
(2) f. 237 V ?? pa?s? ????? ?????a? ?a? f???d???? d? '?? ?a???e?? t?? ?a?est?t?? ??????sa;
(3) Ibid. De mme que le fer ne peut tre tremp sans feu ni eau, de mme sans louange
??d? ???? f???s?f?? d??as??seta? ?a? a?a??te??? ?sta?.
(4) f. 241 ?, 242 r.
(5) f. 241 r : ?a ???ata d? ta?ta e? d?s?e?a??e?? a?a?????s???sa d?a t? ?a?????a???, ??????
t? sea?t?? ?a? ?tt?? d?s?e???e??.
(6) f. 243 r : ????e??? t??a t??a???da ?f???e? t?? d?s???e?a? t?? ??a?t??.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

73

importun. Tholepte alors moine tissait et tissait bien (1). Un visiteur


lui en ayant fait compliment, il le reprit : Silence, mon bel ami!
Depuis que tu es l, tu n'as fait que m'loigner de Dieu!
Irne s'en voudrait mort d'tre une gne entre son directeur et
Dieu. Tout de mme, ses compliments elle sont d'une autre essence;
ils n'ont d'autre raison que de rendre son enseignement plus efficace
en le disposant mieux envers ses diriges qui reoivent ses propos
comme une terre assoiffe boit la pluie (2). Ses lettres sont lues,
gotes, commentes. Il ne manque bientt plus au bonheur de toutes
que sa prsence! Ds la sixime lettre, l'invitation est lance : Si
ce n'est pas trop te charger, viens chez nous une fois par mois et sois
le vrai mords notre indiffrence (3). Cette fois l'invite frise
l'impertinence et la rponse du premier moment est un non sans rplique.
Irne peut lui crire tant qu'elle veut. Il lui rpondra et ce sera assez.
La rgle de solitude qu'il s'est impose, la distance, la ncessit o
il serait de passer par le centre mme de la ville le dcident au refus,
il ne peut aller jusqu' elle; il n'ira pas.
Irne s'aperoit vite que les raisons invoques sont d'ordre
personnel. Elle risque une dfinition : L'homme est un animal capable de
rsolution . Son directeur en a pris une. Qu'il en change (4)! Et
elle va l'y aider.
La fille de Choumnos se dcouvre subitement une extrme
impuissance s'exprimer par crit. Lui a beau lui rpliquer par un
compliment : Tu ne surpasses pas seulement les femmes du temps prsent
d'une coude impriale, comme on dit, par ta belle culture, mais
encore ces hommes eux-mmes qui ont atteint le sommet de
l'hellnisme et du bon langage (5). Elle se reconnat certes de bonne grce
une certaine capacit de penser (6), mais sa formation humaniste
n'a qu'y voir. C'est un don du Christ qu'elle ne saurait faire valoir
sans ses conseils et ses entretiens. Au reste, si son pre Nicphore lui
a procur une forte instruction, il y a dans la grammaire quelque chose
(1) f. 236 V. Le texte porte : ??? e?? t?? pat??? e?e???? t?? ?a?ast?? te?e?te???, d? spe???da? ?fa????... J'avais d'abord cru que l'allusion visait le pre mme d'Irne, Nicphore le
rhteur. Mais un autre passage (f. 247v) sembledsign plutt Tholepte avant son accession
l'piscopat.
(2) f. 241 r.
(3) f. 237 v.
(4) f. 244 v.
(5) f. 240 V : t? ?? ?? s?? ??? pep?????a? s????e t? ???a???? ?pas??, dsa? ??? e?s?, as????? t? p??e?, ?? 'fas??, e?pa?de?a ??at??s?, ???a ?a? t?? e?? ????? ???????t?? e?????s?? ?a?
??????? e????tt?a? a?d???.
(6) f. 231 G : t?? ????? d??a?? e?? t? ??e??.

74

REVUE DES TUDES BYZANTINES

qu'elle n'a pu s'assimiler et qui la retient d'crire un matre


styliste (1). Il est trop tard pour y remdier et cela entranerait des
proccupations superflues chez une personne spirituelle, surtout
chez une femme qui n'entend pas discourir mais couter les
docteurs (2).
L'homme de Dieu rsiste encore par amour de la retraite. Alors la
femme se rveille chez l'abbesse. Elle se fait d'abord presque tendre :
C'est par amour de l'hsychia que tu nous fuis, mais c'est justement
cela que je reconnais que le trsor que je cherche est cach en toi (3).
Puis elle explose :
Je te le demande! Pourquoi ne viens-tu pas? Pourquoi arrtes-tu ceux
qui cheminent vers Dieu? Ne vois-tu pas que Dieu en a ainsi dispos en se
servant de ton indignit? Voudras-tu en rpondre devant Lui? Parce que
tu n'as pas gard le commandement des saints Pres, de ce Pre, avant
tous autres, que fut le grand vque ton matre, surtout parce que tu as
mconnu la longue et incommensurable peine qu'il a prise pour arroser
et ensemencer la terre de ton me, tu es apparu comme une chose vaine et
tu es demeur strile! (4).
Ce refus de tout contact, cet isolement o se gotent la lumire, la
douceur et la joie infinie du Christ est l'idal du moine, mais peu se
l'imposent. Elle respecte, en l'admirant son saint propos. Cependant,
elle ose le lui dire, elle qui depuis qu'elle est au Christ a dpos toute
crainte, l'entretien est ce qui lui est le plus profitable; elle s'y sent
comme enveloppe et fortifie; elle y a donc droit. Or il n'y a pas de
loi contre le droit!
De l'autre ct de la ville, le moine gmit doucement et cde. Le
reclus, clair d'en-haut, a reconsidr sa position. Il s'tait jur,
pour tre tout Dieu, de rester, sa vie durant, dans sa cellule, en un
total effacement, en dpit du renom de science qui avait t le sien
dans le monde. Et voici que, mus par une illumination soudaine, ses
pensers prennent un autre cours :
Puisque, cause d'une certaine impuissance actuelle, il ne me serait
peut-tre pas avantageux de me replier toujours en moi-mme et en Dieu
dans la crainte de quitter ma cellule et de converser avec le prochain, j'ai
pens qu'il fallait commercer avec autrui comme cela se prsenterait, mais
(1)
(2)
(3)
(4)

Ibid.
f. 239 v.
f. 238 v.
f. 239 r.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

/O

que, s'il arrivait que personne ne vnt moi, je n'en ferai rien. Je m'y
condamne maintenant cause du commandement de mon Sauveur
moi manifest (1).
Le principe tait bon et se trouvait d'une application immdiate.
Puisque la princesse sollicitait ses entretiens, sa conscience pacifie
pouvait y consentir. Il irait donc. Mais combien de fois? Cette
question ouvrit une nouvelle et amusante querelle. Il avait dj exprim
l'intention de ne consentir qu'une visite annuelle. Ce propos n'avait
sans doute pas t jug digne d'tre relev. Il se montre soudain plus
gnreux :
Pour prendre soin de toi, j'irai jusqu' ta cellule, mais pas plus de trois
ou quatre fois l'an. Plus je ne puis! C'est dit en conscience! (2).
C'est trop vite dit, d'autant que dans le mme temps il admet la
possibilit d'une plus grande frquence. Son dsir elle serait qu'on
se rencontrt tous les mois. A la rflexion toutefois, elle estime que
l'on se verrait encore avec fruit tous les deux mois.
Je pense que le but serait atteint raison d'une entrevue par mois.
Mais admettons six fois l'an! Je pourrai ainsi garder le fil de mon propos
et de mon bien tantt par l'criture tantt par l'annoncement des lvres.
Fais donc au Christ le cadeau d'ajouter deux quatre. S'il s'ensuit pour
toi une perte de six jours par an, ta vie durant, sache que c'est pour le
plus grand bien des mes que je gouverne (3).
Cette haute considration n'meut pas l'ascte, qui tout moment
pass hors de sa cellule pse comme une faute, car ce qu'Irne demande
est de tout point une exception. Qu'elle est loin de ces saintes femmes
qui, enfermes par leur directeur dans des cavernes ou d'troits
rduits, ne les revirent plus ici-bas ou ne jouirent de leur entretien
qu'une fois dans la vie ou de loin en loin. Il n'est pas jusqu' leur
matre commun, auquel elle en appelle, dont la prsence lui manqua
souvent. Tholepte, retenu Philadelphie par sa charge piscopale.
ne passait-il pas un an, deux ans et plus encore sans la revoir? Et il
la dirigeait! Aurait-il tort, lui, d'imiter ce saint homme qui, avant
d'accder, dans sa trente-troisime anne (4) la dignit piscopale.
vcut huit ans, dans le dsert loin de tout? Son impression est qu'elle
(1) f. 244 r.
(2) Ibid. : ????? d? t??t?? ?d???t?? e??" ?p? ?a??? ???? t?? s??e?d?se??.
(3) f. 245 ?, 246 r.
(4) f. 246 V, 247 G : ? desp?t?? ?? ? ????e?e?? ?p? ??d??? ?t?? ??e???? t?? ??s?? ?? t?
t??a??st? t??t? ete? t?? ?????a? a?t?? ? t?? ?? a?t?? ?fe??????? ???e?a ????? ?f?t?se? a?t??.

76

REVUE DES TUDES BYZANTINES

se proccupe plus de son salut elle que de son me lui. Et


nanmoins, une fois de plus, il cde :
Pour ne pas te chagriner davantage, toi qui te trompes sur ma
simplicit, ta demande sera exauce et le nombre rclam accord. Dieu nous
aide! (1).
A cette annonce, Irne triomphe sous l'algarade. Nous n'avons plus
sa rponse, mais sa raction se devine. Le saint homme a mal choisi
ses exemples. Leur matre Tholepte, tout enfoui qu'il fut dans sa
retraite nicenne, restait un directeur trs couru au point de passer
pour le confident de la cit entire. Cela le pre de la princesse l'avait
solennellement dit (2) dans son pangyrique! Quant aux saintes
femmes, elles ne restrent pas toutes mures dans leur retraite. A
preuve les dames de son rang, ces princesses qui, comme elle, avaient
fond des couvents, n'avaient-elles pas bnfici du commerce et des
entretiens des directeurs de leur choix? A quoi le moine ne fait qu'une
rponse lasse : Ces choses-l ne sont ni bonnes, ni indiques, ni faciles
pour tous. On se verra donc six fois l'an et elle pourra crire volont.
En cdant, il lui vient un dernier scrupule :
T'imagines-tu que ceux qui sont arrivs un ge avanc dans la pratique
de nombreuses vertus ne s'en trouveraient pas peines et n'en ressentiraient
pas de l'envie? Ils sont hommes eux aussi, mme aprs tre parvenus un
trs haut degr de vertu. Et que dirai-je des autres femmes auxquelles je
n'ai jamais communiqu de pense intrieure, bien qu'elles l'aient beaucoup
demand ? Ne vont-elles pas me croire, en me voyant aller souvent te trouver,
esclave du cou, du ventre ou de la gloire humaine? Je ne parle pas des
autres amis et vques, voire du patriarche lui-mme, qui me demandent
de ne me donner que peu et pour peu de temps (3).
Son souci majeur, dans l'impasse laquelle l'ont accul les
exigences de la princesse, est la fois de ne pas scandaliser et de lui
enlever elle le prtexte de dire qu'il reste inutilement demeure
chez lui. Certes il admet que les limites imposes leurs entrevues
(1) f. 248 r.
(2) Cf. J.-Fr. Boissonade, Anecdota graeca, III, Paris 1833, p. 209-213. D'aprs ce
passage de l'oraison funbre de Choumnos, Tholepte, sa sortie de prison, libre d'aller o il
dsirait, choisit de revenir dans sa ville natale, Nice, o les importunits de sa jeune femme
ne l'empchrent pas de vivre en solitaire. Ses concitoyens, frapps d'un si grand hrosme,
le prirent comme directeur de conscience, bien qu'il ne ft mme pas clerc (ibid., p. 212,
213)!
(3) f. 249 v.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A RYZANCE

//

n'ont rien d'inflexible, mais il revendique le privilge de les assouplir


et ne lui reconnat qu'un droit, celui d'obir :
Voil ce que j'ai rpondre tes objections qui sentent non la soumission
mais la rhtorique. Mieux vaut croire que je sais ce qui te convient le mieux
et l'accepter comme venant de Dieu dans un sentiment d'absolue
obissance (1).
Ce coup droit ferait croire que le directeur s'est enfin ressaisi et
qu'il va imposer ses volonts. Il dcide en effet sans tarder que ses
entretiens avec l'abbesse auront un tmoin, le bon et saint Pre Menas.
Irne avait manuvr de manire que les premires runions se
passassent sans ce dernier et le directeur en avait marqu de la peine
un confident.
Puis il avait mand timidement sa dirige :
J'avais ainsi cru qu'il mritait de ma part quelque marque d'honneur,
et qu'il devait m'accompagner partout par les lois de l'amiti... C'est comme
un autre moi-mme qui me suit partout et assiste mes entretiens spirituels.
Avant que tu ne m'aides, il m'a donn tout ce qu'il possdait. Il n'tait doncpas indigne d'entendre notre conversation et sa prsence n'a pu te porter
aucun tort (2).
Mais il n'insiste pas et dcide que la prsence de Menas n'est
nullement ncessaire. L'unit de direction, puisque direction il y a, doit
tre sauvegarde, la pnitente risquant
il la connat bien mal!
de
se diviser entre l'un et l'autre. Il veut tre et sera son seul guide. Les
entrevues consenties seront honores, mais, dans l'intervalle, on ne le
verra qu'en cas de ncessit. C'est en vain surtout que d'autres
moniales solliciteront ses conseils. Celles qui se seront le plus dpenses
pour lui ne feront pas davantage flchir sa rserve :
Pour ce qui est de la vertueuse Rhalaina, je lui dois beaucoup en raison
de la peine qu'elle a prise pour moi. Nanmoins je ne crois pas devoir la
payer de cette monnaie, mais seulement de mes prires et actions de grces.
Je ne paratrai donc pas et tu le feras comprendre la pieuse sagesse de la
Rhalaina qui acceptera sans se chagriner mon refus de la voir (3).
Les nices de l'abbesse n'obtiennent pas non plus toute l'audience
qu'elles voudraient. Il est vrai qu'elles se montrent gourmandes de ses
propos :
(1) f. 249 v, 250 r.
(2) f. 250 v.
(3) f. 253 r.

78

REVUE DES TUDES BYZANTINES

Pour tes nices, j'en ai un sentiment pressant : aucune ncessit que


j'aille les voir. Je les ai en effet vues hier et avant-hier. S'il y avait quelque
ncessit!... Mais tu ne m'as rien crit de tel!... J'envoie ma place Niphon.
Accepte la chose! (1).
Cette ultime exigence ne pouvait coter Irne qui depuis le dbut
de leurs rapports n'avait pas une seule fois manqu de marquer des
points. Non seulement son surhomme acceptait de la prendre en
charge, mais le nombre et le mode de leurs entrevues, la frquence
de leurs changes pistolaires, complment indispensable de la
direction orale, taient en dfinitive laisss son choix elle. Les
arrangements avaient donc t pris son avantage presque exclusif, le moine
y gagnant seulement de voir ces dames veiller avec une attention
quasi scrupuleuse sur son temporel. Il ne manquera de rien
absolument et sera du coup plus libre de se consacrer ses tches
spirituelles, au soin de leurs mes. Il nous reste voir comment l'excellent
homme s'y prit.
4.

La direction

La correspondance que nous feuilletons nous a permis de retracer


les diverses phases d'une ngociation difficile dont le dnouement
permet de faire d'abord une srie de constatations importantes :
a) Il n'est aucun moment question que l'abbesse ou les moniales
aillent trouver leur pre spirituel en son propre couvent. Celui-ci
qui objectera la distance ou son tat de sant ne s'entend rien
proposer de pareil. La clture tait-elle, comme ailleurs, de stricte rigueur?
Ces nouveaux documents le laissent supposer, mais au dbut de la
fondation il en avait t autrement (2). Depuis, des abus avaient pu
s'introduire ncessitant une rforme. Quoi qu'il en soit, il parat
clairement ici que les religieuses ne sortent pas. Mais il est non moins
certain que l'abbesse restait libre de ses dmarches. Et elle le fait
constater son directeur, qui la flicite de rester dans sa cellule :
Que je ne sorte pas de mon couvent, c'est une autre question. J'ai de la
parent la cour et tu sais combien de ncessits devraient m'en faire sortir
bon gr mal gr pour des mariages princiers, des deuils et des unions
impriales. Mais j'aurais pour cela besoin d'hommes et de chevaux en assez grand
(1) f. 233 v.
(2) Cf. EO, XXIX, 1930, p. 54. Nous avons galement vu une autre princesse, nomme
elle aussi en religion Eulogie, sortir sa guise pour aller trouver un directeur qui n'tait pas
prcisment sa porte. Voir ce que j'en dis dans cette revue VIII, 1950, p. 76, 77.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

79

nombre. Tu me vois passant ma vie gouverner une maison princire?


Aussi cause mme de ces inconvnients, j'ai rompu et vite toute
occasion (1).
Elle les subit nanmoins et obtient la permission
l'a-t-elle
sollicite?
d'aller l'enterrement d'une de ses tantes (2). Elle manifeste
mme ses proches un attachement que son directeur trouve
prjudiciable son avancement spirituel. Les pleurs qu'elle verse trop
aisment aux services funbres des siens lui paraissent dplacs dans
une me qui repose en Dieu. Ses liens avec le monde restent malgr
tout rels. Elle l'appelle mme quelque peu chez elle l'occasion de
ces runions solennelles (3), dont on ne sait trop que penser, mais
qui pourraient bien tre une mode de ces couvents rgents par des
suprieures de maisons illustres, o l'on invitait et o on s'assemblait
en diverses occasions. Une fois, le directeur sollicit de venir se doute
que la princesse veut honorer la mmoire de son pre Nicphore. Et
de dcliner cavalirement son offre :
Si c'est pour commmorer ton dfunt pre que tu m'invites, j'en
clbrerai mieux la mmoire en restant chez moi (4).
D'autre part une clientle toujours renouvelable venait
spontanment pour qumander une faveur, solliciter un appui ou simplement
pour lui faire la rvrence. Ainsi le monde qu'elle voulait fuir se
dversait toujours quelque peu ses pieds et autour d'elle. Certes
l'enivrement des premires annes de clotre tait loin derrire elle et son
nouveau mentor n'aurait pu lui crire ces lignes qu'elle avait alors reues
du mtropolite Tholepte :
Tes pas foulent encore le printemps de la prosprit ; tu manges le pain
de la consolation que te donnent tes parents, tes frres, tes proches, tes
amis et tu respires avec dlice le parfum des louanges que te prodiguent tes
familiers (5).
(1) f. 246 r, v.
(2) Ici encore il peut s'agir d'une parente, sur de ses pre ou mre, ou d'une tante par
alliance, d'une Palologine. Dans l'un ou l'autre cas, il est prsentement impossible
d'identifier la personne en question, qui dut mourir vers 1335. Mais cet indice ne saurait tre
ngligeable.
(3) f. 253 r. Son directeur vient de rappeler un propos de saint Basile par lequel il veut
affirmer sa volont de ne pas se produire. Et de demander : t? ??? ?????? t??a?t? ???? ?a?
t??? ?ap???? s????????;
(4) Ibid.: ?? d? d?a t?? t?? a?a??t?? s?? pat??? t??t? ?e?e???? ????, pa?' ?a?t? ??t??????
te??s? t?? t??t?? ????.
(5) Cod. Vatic. Ottob. 405 f. 235G.

80

REVUE DES TUDES BYZANTINES

Dans l'austre dcor o sa jeunesse achevait alors de se faner, il y


avait toujours dans l'air assez d'encens et autour d'elle trop de clients
et d'intrts pour que la tche de son directeur ne s'en trouvt pas
complique. Mais c'tait son lot. Aussi, si elle garde la rsidence et ne
se porte au dehors que dans une extrme ncessit, elle s'ouvre
frmissante tout ce qui vient vers elle, aux joies et aux peines de sa
famille, aux soucis d'une lourde administration, aux sollicitations de
sa clientle et dclare net que cet envahissement ne saurait
l'empcher d'tre Dieu et de lui conduire ses surs (1).
b) Les rgles monastiques ont toujours rglement svrement le
nombre et les occupations des moines appels remplir un office
spirituel dans les couvents de femmes. Il en dut tre de mme ici. Le
seul assouplissement notable est dans le fait que le directeur attitr
pouvait se faire suppler. Loin de pratiquer un monopole que ces
dames eussent sans doute t trop heureuses de lui voir se rserver,
ce dernier n'hsita pas se faire remplacer auprs de la communaut
entire ou de quelque religieuse en vue. Ainsi c'est tantt Niphon qui
a charge de traiter les propres nices d'Eulogie, lesquelles n'appelaient
cependant que lui; tantt Aaron qui reoit mandat de s'occuper de la
Rhalaina, sa providence lui; tantt Menas, l'alter ego, qui a la
mission plus secrte et plus dlicate des commissions verbales toute la
communaut ou la suprieure. C'est donc toute une petite quipe
qui coordonne ses efforts pour parer l'action dfaillante ou rticente
de son chef, le directeur qu' Irne-Eulogie entendait se rserver pour
elle (2).
On voit ainsi que les religieuses elles-mmes avaient des contacts
personnels avec maints conseillers de choix et que si la catchse
passait obligatoirement par les lvres de l'abbesse, le service de la
direction incombait occasionnellement des moines qui n'taient pas
ncessairement prtres. L'unit de direction tait toutefois
sauvegarde en ce sens que les directeurs adjoints taient dsigns par l'unique
responsable et agrs de la princesse.
c) Les entretiens peuvent, au gr du directeur, se faire devant
tmoin. Notre moine n'estime pas qu'il y ait l un obstacle une plus
grande ouverture de la part de la moniale. Il craint seulement que ce
(1) f. 246 V : ??? ?a? d?a t?? t?? ????? ?f??e?a? ????a? ?de ded??????? ?a? ??? ?????a
pa?te??? t?? ???? ?a? t?? ????? ?p?d??? t?? p?e?at???? e??as?a?.
(2) Les moines prcits servent toutefois de messagers entre les deux partenaires; voire,
ils sont mme amens formuler des jugements o ils font l'occasion montre de qualits
remarquables. C'est donc qu'ils ont aussi charge d'apprcier et de juger, et deviennent dans
une certaine mesure des agents actifs de la direction.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

81

colloque trois ne porte la clientle se partager entre ses deux


juges. Il y remdie en cartant momentanment le confident de
surcrot. Les deux parties n'taient pas nanmoins toujours d'accord
sur ce point et il arrivait Irne de formuler de graves objections.
Son directeur n'insistait pas et les choses s'arrangeaient. Ces prsences
surnumraires ne devaient au reste pas autrement gner les ouvertures
de conscience, ceux qui les recevaient en mme temps que leur matre
tant appels, nous l'avons vu, remplir parfois le mme office. Ils
se tenaient ainsi au courant et pouvaient ensuite agir avec plus
d'efficacit.
Au moment o elle se choisissait un nouveau directeur, Irne et
pu fter ses noces d'argent de vie religieuse. Il y avait dix ans qu'elle
gouvernait seule ses affaires de conscience. A bout de souffle, elle avait
le sentiment de marcher vers l'abme sous la pousse du Malin. Du
moins le soutient-elle :
Du jour o j'ai t prive de la soumission spirituelle l'vque, je me
suis trouve comme captive et prisonnire, en plein naufrage. Mais
maintenant que Dieu a conduit mon me vers ta certitude, je me suis reprise
respirer, j'ai trouv la paix et me suis remise. Ne me laisse pas sombrer
nouveau (1).
Ses dispositions sont d'autre part exemplaires. Sa nature volcanique
a besoin d'un frein, celui de l'obissance. Il est tonnant qu'elle ait pu
se gouverner seule, de longues annes durant, car Tholepte de
Philadelphie lui avait trouv un grand dfaut, celui des faibles, la
pusillanimit. Le prlat n'avait pas hsit non plus censurer un travers
plus grave, la petitesse d'esprit qui crait de la tension dans la
communaut, faisait perdre des vocations, provoquait des rsistances et la
jetait, au bout du compte, dans le remords, le dcouragement ou la
suffisance de soi (2). Or elle n'a manifestement pas chang. Son
nouveau directeur devait lui mander son tour :
Et puis il y a ces propos que tu tiens contre Marthe. Si cela tait dit
sans passion dans le but de corriger et de redresser, loin qu'il y et l une
faute, c'et t presque une bonne action. Mais voil! La colre y est qui
aiguise ces propos et les jette hors des frontires du bien. Avant de corriger
les autres, il faudrait se soucier des emportements de l'me (3).
(1) f. 245 v.
(2) Vatic Ottob. gr. 405 f. 235, 240, etc.
(3) f. 252 v.

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REVUE DES TUDES BYZANTINES

Face aux hommes elle a dpos toute crainte depuis qu'elle est au
Christ. Elle nous le dit et on l'en croirait assez en la voyant tenir tte
au patriarche en personne :
Il faudrait, ce me semble, adoucir le patriarche en ce qui te concerne,
car il est mal dispos ton gard. Il faudrait lui montrer quelque humilit
et lui tenir des propos de soumission, de faon que cela ne te cause pas de
dommage. Charges-en pour commencer Dexios qui dextrement disposera
le pontife. Rappelle-le et mets-lui l'affaire en mains. C'est un ami toi ;
j'en ai la certitude (1).
Le moine ajoutait pertinemment que rien ne sert de prcher
l'humilit quand on en fait fi soi-mme, quand surtout l'on refuse au pre
de tous les fidles la dfrence qu'il attend de tous. Non, les annes
n'ont en rien adouci son caractre. L'abbesse, altire et dure, a
pourtant une haute et noble ide de sa mission. coutons-la :
Je reste ici esclave des intrts d'autrui et ne juge pas du tout que le
matriel et autres affaires soient un obstacle au travail spirituel. Ma
conscience m'en est tmoin; je ne m'accroche pas la place par motif de
gloire, pour pouvoir commander ou entretenir mes proches, mais
uniquement pour aider, dans la mesure de mes forces, les moniales dans G uvre
de leur salut (2).
Et cette nergique mne tambour battant son monde sur le chemin
de la saintet. Les natures mortes la font frmir et elle dit au moine
qui, par amour d'une solitude plus totale, refuse de la guider, toute son
horreur de cette perfection tranquille o s'installe selon elle l'gosme
de certains saints. Aprs lui avoir cri : Tu m'as manqu, mais j'ai
trouv la paix , elle se fait non sans une douce ironie thologienne :
La charit, la lumire, la douceur et la joie infinie du Christ restent en
toi. Que la paix intellectuelle des deux parties passives de l'me demeurent
soumises la raison; que les quatre sens de cette mme me obissent
l'esprit et que l'esprit, lui, soit sous l'empire du Christ. Qu'il soit sans action,
non sans passion, et sans nergie et qu'il soit conduit par la grce du Christ
et sa lumire. Et qu'ainsi la paix qui surpasse tout entendement garde ton
cur. C'est l le comble de mes dsirs et la consommation de toute theoria
(1) f. 251 v. Le patriarche avec lequel Irne-Eulogie entra en conflit dut tre Isae (13231334) ou Jean XIV Calcas (1334-1347). La prsence de Dexios parmi les membres en vue
de l'omcialit me ferait croire qu'il est ici question du second de ces personnages, auprs
duquel le fonctionnaire lutta prement contre le palamisme. A noter que les parties divises
dans le cas prsent par une question administrative (querelle de biens monastiques) se
retrouvrent bientt dans le mme camp.
(2) f. 246 v.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

83

Que le dsir de dchoir de la contemplation (?e???a) ne t'effleure jamais!


Nous, nous restons pleurer nos pchs qui nous sparent de Dieu (1).
Et de conclure cette envole par ce coup droit : Ce n'est pas son bien,
mais celui des autres qu'il faut rechercher (2).
Elle se dvoue ses religieuses, leur intrt matriel d'abord. Le
directeur qui s'en inquite lgrement lui dit : S'il y a au couvent
quelque chose qui doive t'attirer, ce sont les mes (3). C'est
galement son avis, mais, raliste, elle pense que la saintet ne fleurit bien
qu' l'abri du besoin. Elle a si royalement dot son monastre que
celui-ci devait tre alors, vers 1335, son apoge. Plus de cent moniales
habitaient son enclos et faisait de lui l'une des plus grosses et des plus
prospres maisons religieuses de la capitale. Les rgles monastiques
restreignaient d'ordinaire dessein l'effectif des couvents fminins.
Irne passa outre cette mesure de prudence et on ne saurait
prtendre que son initiative ft ncessairement voue l'chec (4).
La gestion de ces grands biens lui donnait cependant un souci
dmesur. Elle en avait dans la capitale; elle en possdait dans la
plus lointaine province (5). Les uns lui venaient de son pre, les autres
de son mari le despote Jean (6) et il s'y ajoutait la part de son frre
(1) f. 239 r.
(2) f. 239, ?. ??? ?a? ? t? ea?t?? ??te??, ???a ta t?? ?te???.
(3) f. 252 r.
(4) Une enqute serait faire sur le nombre des religieuses admises en chaque couvent.
Quelques indices me portent croire que celui-ci a vari en fonction d'un double facteur ;
la proccupation d'assurer aux mes une direction efficace et le volume des ressources
matrielles. Les trs grosses fortunes ont toujours t, depuis le xie s. au moins, une exception
dans l'empire byzantin. Nicphore Choumnos, en faveur de qui celle-ci avait jou, lgua
sa fille, prs de qui il s'tait retir, de quoi faire grand et beau. Quant savoir si l'abbesse
nuisit, en surpeuplant son couvent, l'avancement spirituel de ses religieuses, c'est un
problme qui mrite examen.
(5) Ainsi, prs de Zichna en Macdoine, le domaine de Tholos dont elle vend une partie
et cde l'autre au couvent de Saint- Jean-Prodrome sur le mont Mnce en 1355. Cf. A. Guillou, Les Archives de Saint- Jean- Prodrome sur le Mont Mnce, Paris, 1955, p. 142-144.
(6) Il est cependant observer qu'avant son mariage, le despote Jean ne semblait pas
disposer d'une bien grande aisance. Si l'on en doit croire les appels du patriarche Athanase
Andronic II (Vatic, gr. 2219, f. 69 v-72 r), son train de maison tait loin d'tre dcent.
Aprs sa mort, ses gens se trouvrent dans la plus extrme misre (ibid., f. 76 v-77) et sa
veuve elle-mme est dite en butte la pauvret! Cette affirmation semblerait paradoxale,
si elle n'avait sa justification dans le fait que les Catalans, installs en Thessalie, devaient
occuper les terres patrimoniales. Le court sjour de Nicphore Choumnos (1309-10), comme
gouverneur de Thessalonique, n'aura d'autre but que de rassembler son bien aprs le dpart
des catalans. Une chose est en tout cas certaine : lorsque la princesse prit le voile, elle vendit
ses biens la grande colre de son pre qui dut la bouder quelque temps et avec elle son
directeur Tholepte de Philadelphie insidieusement pris partie dans un pamphlet dirig
contre un tiers. Cf. I. Sevcenko, Le sens et la date du trait Anepigraphos de Nicphore
Choumnos, dans le Bulletin de la Classe des Lettres et des Sciences Morales et Politiques,
Acadmie Royale de Belgique, 5e srie, XXXV, 1949, p. 473-488.

84

REVUE DES TUDES BYZANTINES

Jean (1) et tout ce que les surs entres en religion avaient apport
la mense commune. C'en tait trop. Son directeur et dsir que,
sauf pour les plus grandes affaires, l'abbesse se dcharget du
temporel sur une moniale particulirement doue pour en traiter, cette
Rhalaina dont il est fait un loge senti (2). Mais Irne pouvait-elle
confier une autre ce qu'elle avait bien en main depuis un quart de
sicle?
Et cependant, bien qu'elle ne s'en dclare pas gne dans ses
rapports avec Dieu, il est notoire qu'elle s'enferre par moments dans ses
dfauts naturels pour se relever d'un bond suivant une technique qui
faisait l'admiration de son directeur, rassur pour un temps sur son
amour du bien, sa prudence et sa sagesse dans les preuves (3). Mais
il lui faut chaque fois se brusquer et trancher dans le vif. Elle s'y
rsigne en commentant un mot de son Sauveur, celui o il est dit que
le royaume de Dieu est aux violents. Son directeur approuve en y
ajoutant une condition, le dpouillement de soi :
Je sais moi aussi que le salut est aux violents, le salut qui est le royaume
des cieux et qui requiert de longues fatigues et une conduite trangre
celle que la masse d'entre nous a l'habitude de mener. Dieu fasse que nous
l'obtenions en rejetant avec le plus grand soin toute habitude humaine (4).
Malgr la hauteur d'me laquelle elle s'efforce de se hisser, malgr
l'assurance que lui donne son authentique et mritoire dvouement
au service d'autrui, la crainte hante son me, cette crainte contre
laquelle Tholepte l'avait mise en garde inlassablement. Elle s'attarde
en analyser les causes et en dfinir l'objet. Comme elle n'y parvient
pas sa satisfaction, le problme est soumis au directeur qui se
rcuse :
Analyser la passion de la crainte et en rechercher la cause, voil qui ne
semble pas opportun pour le moment (5).
Il venait de formuler une rgle d'or pour tous ceux que guette le
scrupule : Le pass est sans remde; aussi doit-on le laisser de ct!
Mais la vue de ses dfauts, toujours les mmes, l'oppresse sans relche.
Comme nagure Je prlat, le nouveau directeur lui recommande de
(1) Nicphore Choumnos confia en effet sa mort la gestion de son hritage ces deux
enfants Irne et Jean qui, sans cesse en campagne, s'en dchargea quelque peu sur sa sur.
Cf. EO, XXIX, 1930, p. 58 n. 2.
(2) Cod. f. 252 r.
(3) Ibid. f. 246.
14) Ibid. f. 254 r.
(5) Ibid. f. 253 ?.

LA DIRECTION SPIRITUELLE A BYZANCE

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s'abandonner sans contrainte la misricorde de Dieu. Mais il y


ajoute aussi une pratique hrite de leur commun matre, la
dvotion au nom de Jsus :
Sanctifie et illumine sans cesse ton esprit par le souvenir pur et continu
de son saint nom qui purifie les penses (1).
La technique est deux temps. Elle comporte d'abord une dmarche
de la raison fixe sur le nom mme du Sauveur. Il en jaillit ensuite une
illumination durable de l'esprit ordonne l'observation de tous les
commandements de Dieu. Le rsultat final est la sensation de Dieu
prsent dans son corps : ?a? ??t?? p??t?te s?? a?t? ??sa ?? d??at?? ??
t? s?at?. (2), formule minemment hsychaste pour caractriser
la cohabitation en nous du Christ qui s'unit aux hypostases humaines
elles-mmes, en se confondant avec chaque croyant par la communion
de son saint corps, devient concorporel (s?ss???) nous (3).
Mais cette prsence n'est perceptible qu' celui qui parvient faire
Je silence en soi et autour de soi. D'o la ncessit de restreindre les
rapports extrieurs mme avec son directeur :
Sache, Eulogie la bien nomme, que plus tu me laisseras de temps pour
ma vie en moi et en Dieu, plus tu verras grandir en toi la Prsence divine.
Et ainsi tu atteindras mieux le but dsir que si je te voyais tous
les jours (4).
Irne observa-t-elle cette consigne? Fut-elle cette pnitente soumise
et discrte que son mentor et souhaite? On n'oserait trop l'affirmer.
L'impression qui se dgage de cette correspondance porte en effet
penser que la princesse, qui se voulait un directeur, ne tolra qu'un
conseiller. Ce dernier, fort de son titre, eut beau commander une
obissance aveugle. Soit inattention, soit feinte, il arrivera plus d'une
fois la dirige de ne pas comprendre (5). Selon toute apparence, la
pleine maturit, la consolidation de sa fortune et son influence gran-

(1) f. 248 r : d?a?e ?a?e????? t? ?e???? s?? ... ?a? t? ?a?a?? ?????a ?a? s????e? t?? a???? a?t??
?a? ?a?a?t???? t?? ???????t?? ???at?? a??????s? s?? ?a? f?t????sa d???e??? t?? d?????a?.
(2) Sur la prire Jsus voir un expos succinct, le plus complet, dans la prface mise par
J. Gouillard la Petite Philocalie de la prire du cur, Paris 1953, prsente ici mme avecun certain nombre d'autres textes ou tudes; cf. REB, XIII, 1955, p. 173-178.
(3) Voir tout le passage traduit par J. Meyendorf, Le thme du retour en soi dans la
doctrine palamite du XIVe sicle, dans Revue de l'Histoire des Religions, CXLV, 1954.
188-206 (surtout p. 199, 200). Autre littrature rcente sur le Palamisme et la controverse
palamite dans A. Wenger, loc. cit., p. 167-173.
(4) Cod. f. 248 v.
(5) Certain dbut de lettre en dit long. V7. g. : ?? e???e?, ??-? ?? ?at??ae? t? f?????? (f. 253 r)

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REVUE DES TUDES RYZANTINES

dissante la cour auront fini d'accuser ses dfauts de nature et d'en


faire une abbesse puissante, autoritaire et passionne.
On peut se demander si la conduite des mes devait essentiellement
ptir (1) de ce temprament volontaire et despotique. Le cours ordinaire
des choses et peut-tre tendu dangereusement ou rendu inefficaces
les rapports de l'abbesse avec son second directeur. La soudaine
ruption du palamisme, en leur donnant de communs soucis, les rapprocha
en les arrachant d'emble ces jeux littraires et cette vie de
contemplation o ils envisageaient de s'isoler. Irne va se lancer dans la lutte
avec une fougue et une assurance d'autant plus grandes qu'elle aura,
pour appuyer et redresser ses efforts, l'assistance d'un authentique
hsychaste (2). Si dans l'action elle abandonna quelque peu la ligne de
pure contemplation o sa vocation et d la fixer, si elle sembla mme
par moment rompre avec la consigne de prudence et d'humilit requise
par ses directeurs, la princesse ne russit pas moins le prodige qu'au
bout d'une longue vie d'efforts tendus on la tnt et on l'honort
comme une sainte, au moment mme o l'hrsie triomphante,
d'abord compromise par la chute des Cantacuznes, consolidait
dfinitivement ses propositions. Le peuple, en se pressant autour de sa
tombe qu'il voudra miraculeuse (3), l'approuvera d'avoir su combattre
et souffrir en pratiquant jusqu' l'hrosme cette vertu de force qui
semblait si peu dans son caractre mais que les conseils et l'exemple
de son second directeur lui auront insuffle. Ainsi la correspondance
que nous venons de parcourir a beau s'interrompre ds les premiers
dbuts de leurs changes spirituels, elle nous livre le secret d'une vie
qui fut sans doute, certains gards, une incontestable russite
et dont l'bauche, telle qu'elle nous y est prsente, malgr ses ombres,
ne manque pas de grandeur.
V. Laurent.
(1) Le R. P. I. Hausherr, op. cit., p. 285-291, condamne l'abbesse sans appel. Je crois
qu'elle a droit au bnfice des circonstances attnuantes dont la mesure est celle mme de
l'cart qui, en Orient, a toujours exist entre les prescriptions solennelles et le mouvement de
la vie. Je plaiderai sa cause en ditant les textes mmes de nos lettres.
(2) Si le directeur dont nous parlons fut bien le moine Ignace, on peut dire que leur action
conjugue rendit longtemps incertaine la victoire dfinitive du palamisme.
(3) Voir sur ce point N. Grgoras, Hist. Byz. XXXIX 7, d. P. G., CXLIX, 208-210.
Irne-Eulogie, allait avoir soixante-dix ans quand elle mourut (ibid. 208 C); son dcs
survint donc peu aprs celui de Palamas, vers 1360-61. Voir aussi EO, XXIX, 1930, p. 59, 60.