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AUTISME ET PROBLMES DALIMENTATION

Thomas Fondelli
THOMAS FONDELLI Etudes en psychologie, post-graduat en psychothrapie (Interactie-Academie,
Anvers). Formateur CCC : Formations thoriques et pratiques et des suivis dans des tablissements.
Il travaille aussi mi-temps comme psychothrapeute, spcialis dans laccompagnement des jeunes et
adultes.

Manger est pour la majorit dentre nous une activit


quotidienne et tout fait ordinaire. Cest une activit
simple. Ceci nest pas le cas pour de nombreuses
personnes atteintes dautisme. Beaucoup ont des
problmes dalimentation. Cet article essaie dclaircir
certaines questions
Nous mangeons peu prs cinq six fois par jour sans rencontrer le moindre problme. Nous dsirons notre prochain repas et
profitons de chaque bouche. Le fait de manger nest, pour bon
nombre de personnes atteintes dautisme, pas aussi simple. Pour
certaines dentre elles, cela peut mme tre un vrai calvaire. La
nourriture en elle-mme, aussi bien que la situation dun repas,
peuvent constituer de srieux dfis. Cet article analyse en
premier lieu la complexit quinclut le fait de manger. Il dfinit
ensuite le concept problme dalimentation chez les
personnes atteintes dautisme et dcrit comment comprendre les
problmes que rencontrent les personnes atteintes dautisme
lorsquil sagit de manger. Larticle finit par offrir quelques
conseils pouvant servir dans la pratique.

Dcortiquer ainsi lactivit manger nous dmontre bien toute


sa complexit. Il devient alors vident que le fait de manger soit,
pour les personnes ayant du mal automatiser certaines de ces
capacits, tout sauf une activit rjouissante.

UNETENTATIVE DE DFINIR LES PROBLMES DALIMENTATION


Dans cet article, jessaie dabord de dfinir le terme problme
dalimentation tel quil faut le comprendre ici. Jutilise le graphique ci-dessous afin de clarifier quelle signification cet article y
attribue.
Mange dnormes quantits

Mange extrmement slectif

Mange de tout

MANGER : UNE TCHE COMPLEXE


Manger est pour la majorit dentre nous une activit simple et
quotidienne. Si nanmoins, nous la comparions celle dun
nouveau-n, nous dcouvririons plus de diffrences que de similitudes. Nos gots se dveloppent en grandissant, nous mangeons plus vari, de faon diffrente, Cela signifie donc que
ce que nous mangeons et comment nous mangeons nest pas
une aptitude inne mais une capacit apprise : une capacit qui
devient un automatisme au fil des ans. La capacit motrice nous
apprend pas pas comment actionner nos lvres afin que la
nourriture reste dans notre bouche. Nous apprenons comment
notre langue doit dplacer la nourriture et comment nos dents
doivent la mcher. La capacit sensorielle nous apprend
connatre dautres gots, dautres odeurs, de multiples textures et
toutes sortes de combinaisons. La capacit cognitive nous
apprend prvoir certains aspects. Le fait de voir, de sentir,
dentendre ou de toucher nous donne de linformation. Lorsquon
voit des petits pois-carottes sur notre assiette, on sait dj quel
got, quelle odeur et quelle texture sattendre. La nourriture nous
est plus familire : nous avons enregistr certains concepts nous
aidant reconnatre les lments de la nourriture et qui nous
permettent de manger sans crainte. Ainsi nous avons aussi
appris quun sentiment de satit signifie que nous avons assez
mang. La capacit sociale, enfin, nous apprend savoir quel
comportement est souhaitable et accept table.

Ne mange rien/peu

Le graphique comprend deux axes. Laxe vertical indique la


quantit de nourriture quune personne mange. Certaines personnes nont aucune limite et sont capables davaler des tonnes
de nourriture. Dautres mangent rien ou trs peu et sont vite
rassasies. Laxe horizontal indique la varit alimentaire. Certaines personnes semblent tout aimer, dautres sont beaucoup
plus slectives. Toute personne ne figurant pas lintrieur de ce
cercle est une personne qui a un trouble dalimentation. Il peut
aussi bien sagir de personnes qui mangent trop, trop peu, qui
mangent trs vari ou qui ne varient que trs peu leur alimentation.

Pieter, neuf ans, une intelligence normale. Bien quil soit obse, il
mange trs peu vari. Il a une forte prfrence pour tout ce qui est
frit.
Ilse est une femme adulte ayant une dficience intellectuelle. Elle
aime tout, mais ne semble jamais avoir faim. Manger se limite
quelques bouches.
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Arne, six ans, dficience intellectuelle. Il mange tout. Mme les


feuilles des arbres, la terre, les stylos-billes, la colle, Il ne semble
pas savoir ce qui est comestible et ce qui ne lest pas.

LAUTISME ET LES PROBLMES DALIMENTATION : UNE COMBINAI-

tes dautisme et qui est d leur faon diffrente de traiter


linformation. Puisque les personnes atteintes dautisme traitent les
stimuli et linformation diffremment, ils ont un comportement
diffrent. On peut, sur la base de cette connaissance, essayer de
comprendre les problmes dalimentation chez les personnes
atteintes dautisme. Deux points de vue sont prendre en compte :

SON PAS SI EXCEPTIONNELLE

Peu de recherches ont t effectues sur le nombre de personnes atteintes dautisme ayant un problme dalimentation. Ceci
est trs trange. Ds 1943, Leo Kanner publie dans lun de ses
premiers articles les problmes dalimentation que rencontraient
six des onze enfants atteints dautisme quil suivait. Dautres
histoires plus rcentes de parents et daccompagnateurs relatent des problmes semblables. Il semblerait donc que le problme dalimentation soit souvent un des obstacles rencontrs
dans laccompagnement et lducation de personnes atteintes
dautisme quelles soient enfants, jeunes ou adultes. Les quelques recherches menes dmontrent que plus de la moiti des
enfants et de jeunes atteints dautisme suivis ont une faon dviante de se nourrir (Ledford & Gast, 2006 ; Ahearn et al., 2001).
Deux remarques sont prendre en compte ici :

Le fait de se nourrir diffremment ne signifie pas, priori quon ait


un problme dalimentation. Ainsi il y a des enfants qui refusent que
la nourriture dans leur assiette soit mlange. Certains ne veulent
manger que sil y a de la compote. Ceci semble bizarre comme
comportement alimentaire mais ne signifie pas demble quil y ait
un problme. Les problmes dalimentation les plus rapports
consistent essentiellement en une slectivit exacerbe dans les
gots et dans la texture des aliments, ainsi quune extrme
slectivit dans le type de nourriture ou la marque et une rigidit en
ce qui concerne la prsentation de la nourriture dans lassiette.
Une deuxime remarque concerne le groupe suivi lors des quelques
recherches menes. Les tudes nont fait aucune diffrence entre les
enfants ayant une intelligence normale et ceux ayant une dficience
intellectuelle. Ceci signifie quon na pas encore prouv quil y ait
plus de problmes dalimentation dans un groupe que dans lautre.
Une seule recherche seulement dmontre que plus de la moiti des
personnes atteintes dautisme ayant une intelligence normale
(60,3%) a des habitudes alimentaires dviantes; scartant de la
norme. (Nieminen-von Wendt, 2005).

leur hypersensibilit pour certains stimuli sensoriels


leur pense dtaille et hyperraliste

NOUS MANGEONS AVEC NOS SENS


La premire tape dans le traitement de linformation est la
slection et lintgration des stimuli sensoriels. Lorsque nous
mangeons, notre corps est envahi par des milliers de stimuli.
Nous voyons la nourriture, nous la sentons, nous la gotons et
nous lentendons (en la mchant, la croquant, la suotant ).
Pourtant nous ne sentons, ne gotons, nentendons ou ne voyons
pas tout. Les diffrents verts de nos petits pois, par exemple,
nous ne les remarquons pas. Nous voyons seulement les petits
pois dans notre assiette. Nous ne sentons pas les fibres dont une
pomme de terre est constitue. Nous sentons seulement la
prsence dune pomme de terre dans notre bouche... Etc.
Notre traitement de linformation est filtrant. Ce filtre nous
protge de tous les stimuli dont nous navons pas besoin lors de
notre repas. Il nous permet de profiter de notre repas notre
aise. Dailleurs, ce que nous gotons, voyons, entendons et
sentons forme un tout. Nous nanalysons pas chaque stimulus
sparment. Tous les stimuli diffrents semblent sunir en un
grand tout. Ceci nest pas toujours aussi vident chez les
personnes atteintes dautisme. Elles sont souvent envahies par
les stimuli, mme ceux nayant aucune utilit dans le contexte.
Leurs sens sont dune acuit peu commune et elles reoivent
toutes sortes de stimuli que nous entendons, sentons, gotons
peine. Elles ont dautre part beaucoup de difficults intgrer
tous les stimuli en un seul tout et dy trouver un quilibre. Il est
donc vident quune telle hypersensibilit ait une influence sur
leurs repas.

La vue
Quand on est hypersensible au plan visuel, on voit aisment tous
les changements de forme et de tons dune couleur. Notre but est
LA PENSE AUTISTIQUE
alors de crer le plus dordre possible, car lordre offre un repos
visuel. La liste ci-dessous donne diffrents exemples de la
Les problmes dalimentation peuvent avoir diverses raisons. Ils
manire dont les personnes atteintes dautisme essaient de crer
peuvent tre dus un problme mdical, des allergies, des
de lordre dans leur assiette :
problmes moteurs ou la prise de mdicaments. Une recherche approfondie par un mdecin ou un logopde (orthopho Tenir bien sparer chaque aliment dans son assiette ;
niste) peut nous mettre sur la bonne voie. Mais que faire si Refuser de manger des plats mlangs (vol-au-vent) ;
aucune de ses recherches ne nous apporte de rponses ? Com- Avoir une prfrence pour des aliments dune certaine
ment comprendre alors les problmes dalimentation tranges
couleur ;
que lon rencontre chez les personnes atteintes dautisme ? La Ne vouloir manger que des aliments normaux (une
thorie de la pense autistique (Vermeulen, 1996 ; Frith, 2003)
pomme
avec
une
tache
est
impensable)
pourrait peut-tre nous clairer davantage. Cette thorie explique le comportement, parfois insolite, des personnes attein-

COMPRENDRE LES PROBLMES DALIMENTATION PARTIR DE

stimuli devoir traiter. Et cest justement ce traitement de


Il existe quatre gots diffrents : sal, sucr, acide et amer. Bien nouvelles informations qui est si difficile pour les personnes
atteintes dautisme.
que certains aliments aient un got bien prononc tel que le citron, le caf, le sucre et les biscuits sals, la plupart des aliments
sont constitus de divers gots et dans diverses proportions. Si Le bruit
notre got est hypersensible, alors certains gots peuvent tre Et, pour finir, il y a le son que produit notre nourriture. Pas le
perus plus violemment que dautres et/ou lintgration de di- bruit produit dans notre assiette (sauf si le poulet est encore
vers gots peut savrer souvent difficile. Des personnes hyper- vivant), mais les sons dans notre bouche lorsquon mche et
sensibles essaient de crer le plus de calme possible dans quon avale. tre hypersensible au bruit peut se manifester des
leur bouche. Par exemple :
manires suivantes :

Le got

effacer les gots en mlangeant tout au ketchup ou mettre


beaucoup de sel sur les aliments ;
ne manger que de la nourriture neutre ou connue ;
limiter la diversit de gots dans son assiette

refuser tout aliment croquant en raison du bruit dsagrable que


lcrasement et la mastication produisent ;
refuser de la nourriture crmeuse cause de la faon dont on doit
la malaxer dans notre bouche

Lodeur
Beaucoup de gens lignorent mais ce que nous gotons est pour N
OUS MANGEONS TOUJOURS DANS UNE CERTAINE SITUATION
75% influenc par ce que nous sentons. Imaginez-vous donc
avoir un odorat hypersensible et que chaque odeur perue vous
Jusqu prsent nous avons seulement parl des stimuli provefasse leffet quun camembert peut vous procurer. Vous quitteriez
nant de la nourriture que nous mangeons. Nanmoins nous ne
la table pour moins que a ! Quelques exemples remarqus chez
mangeons jamais dans le vide, mais toujours dans une certaine
des personnes atteintes dautisme :
situation. Nous nous trouvons souvent dans une pice entoure
dautres personnes. Nous mangeons laide de couverts m naccepter de manger que des repas froids car ceux-ci sentent
talliques ou plastiques, assis une table. Parfois, il y a de la
moins que les repas chauds ;
musique en arrire fond, etc.
refuser les repas ayant une forte odeur ;
Chaque lment est une cause potentielle de nouveaux stimuli
exiger que les casseroles restent distance
devant tre slectionns et traits. Et le traitement de ces stimuli peut aussi tre une nouvelle difficult pour les personnes
Le toucher
atteintes dautisme. Les difficults traiter linformation et les
Manger ne signifie pas seulement voir, sentir et goter la nour- stimuli venant de lenvironnement de la personne atteinte
riture. Nous la touchons aussi. La nourriture peut tre dure, dautisme peuvent avoir, de deux faons, une influence sur leurs
douce, granuleuse, chaude, froide, crmeuse, Ces stimuli problmes dalimentation : dune part, elles peuvent avoir une
doivent aussi tre assimils en un seul tout. Etre hypersensible influence directe car elles influencent la perception quon a de la
au toucher peut rendre le contact avec certains aliments trs nourriture. Certaines odeurs peuvent ainsi influencer ce que lon
dsagrable. Certaines textures peuvent tre perues comme gote. Elles peuvent, dautre part, avoir une influence indirecte
trs drangeantes ou difficiles combiner avec dautres tex- car elles deviennent une cause de stress chez les personnes
tures. Par exemple :
atteintes dautisme. Certaines personnes atteintes dautisme
peuvent avoir beaucoup de stress lorsquelles se trouvent dans
naccepter de manger que des pures ou de la nourriture
un environnement envahi de stimuli divers. Ceci peut son tour
croquante ;
influencer lapptit (le stress tant souvent la cause dun manque
ne pas supporter de morceaux dans des aliments supposs tre
denvie de manger ou de la perte de toute motivation manger),
crmeux ;
mais aussi la signification lie lactivit manger . Manger est
avoir la sensation de constamment discerner des fils (fibres)
alors associ quelque chose de dsagrable, stressant, pas
Une remarque concernant le fait de mcher : certains enfants et gai, quelque chose viter tout prix.
jeunes adolescents atteints dautisme ont des difficults
mcher leur nourriture. Une explication motrice nest pas tou- Les problmes dalimentation chez les personnes atteintes
jours trouve par les mdecins ou les logopdes (orthophonis- dautisme ont jusqu prsent, dans cet article, t expliqus
tes). Il est suppos que certains enfants atteints dautisme ont sous langle sensoriel, plus prcisment du point de vue de
des difficults assimiler les diffrentes sensations ressenties lhypersensibilit sensorielle. Terminer cet article ici serait
lorsque la nourriture est mche. A chaque mastication, les go- aborder la question de faon trop limite. Dune part parce que
ts, les odeurs et la texture changent. De la nourriture mlange nous navons pas encore expliqu pourquoi une personne a des
de la salive a une autre sensation et un autre got. La nourriture problmes dalimentation. Dautre part parce que trop peu de
conseils ont t prsents jusqu maintenant. La partie suivante
peut aussi changer de got chaque mastication. Etc.
essaie dy remdier en expliquant comment la thorie sur la
Chaque nouvelle mastication est donc un apport de nouveaux
ccit contextuelle chez les personnes atteintes dautisme
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peut y contribuer. De plus une premire tentative est lance afin certains dtails doivent tre prsents afin davoir un sentiment de
de rflchir lapproche envisager envers les problmes scurit. Les personnes atteintes dautisme nont donc plus aucune
dalimentation.
garantie que ce quelles mangent soit comestible si justement ces
dtails spcifiques venaient changer.

UNE FAON DE PENSER DTAILLE ET HYPERRALISTE

La maman de Charles lui avait annonc qu midi, elle lui servirait des haricots. Seulement, lorsqu midi Charles vit apparatre
Daprs la thorie de la pense autistique, la faon de traiter les haricots, il les refusa obstinment. Les haricots tant coups
linformation chez les personnes atteintes dautisme est dif- ntaient plus des haricots pour Charles.
frente de celle des personnes sans autisme. Non seulement en
ce qui concerne le filtrage des stimuli mais aussi en ce qui Lexemple ci-dessus montre bien la conception que Charles sest
concerne le traitement de ces derniers. Leur faon de penser est fait des haricots. Il na aucun concept de ce quest un haricot. Il
plus dtaille et hyperraliste. Cet article donne deux pistes sest laiss guider par les dtails : des haricots ne sont pas
mettant en avant linfluence de la pense autistique sur les pro- coups. Charles ne peut simaginer que les haricots dans son
blmes dalimentation chez les personnes atteintes dautisme.
assiette font partie de la catgorie haricot. Il nest pas non plus
en tat de simaginer que les haricots coups ont probablement
t prpars de la mme faon et auront donc le mme got que
La perception
les haricots non coups.
Vous tes-vous dj pos la question pourquoi vous mangez
toutes sortes daliments sans la moindre crainte ? Vous faites vos La maman de Charles prparait toujours deux valises lorsque
courses, vous achetez un paquet de poires et vous en mangez Charles partait au camp. Dans lune, elle y mettait tous ses haune sans la moindre apprhension. Pourtant vous ne connaissiez bits. Dans lautre, elle prvoyait un pot de choco, une boite de
pas cette varit et personne ne vous a garanti lavance quelle cornflakes, du lait, et des biscuits. Tous dune marque bien spcifique. Charles refusait toute autre marque.
serait bonne et mangeable.
La raison pour laquelle vous en avez croqu une sans la moindre
crainte est que votre faon de penser est conditionne par votre Cest le mme principe ici. De nombreux enfants atteints
exprience. Rsumons cette faon de penser, afin de ne pas se dautisme se fixent sur une seule boite, sur une marque unique
perdre dans de nombreuses terminologies scientifiques, par le afin davoir une certaine scurit, davoir certaines garanties. Il ne
terme la capacit de simaginer (Vermeulen, 2005a, 2005b, sagit pas de limage dans sa globalit sur la bote de cornflakes
2006). Les lecteurs voulant en lire plus pourront en apprendre mais plutt dun certain dtail tel que le coq ou la lettre N sur
davantage en parcourant la littrature traitant de la ccit le pot de Nutella. Une simple variation de lun de ces dtails
spcifiques peut suffire pour que lenfant refuse de manger.
contextuelle (Vermeulen, 2007 & 2009).
Notre capacit simaginer nous permet de voir plus loin que le
singulier dune situation mais aussi dapercevoir le lien. Cette
capacit nous permet aussi de voir les choses invisibles. Le fait Comprendre la situation
dacheter des poires au magasin est possible car le concept poire Il est tonnant de voir la somme defforts que les coles et tanest pas neuf pour nous. Bien que chaque poire soit diffrente, blissements font afin dadapter leur mthode dapprentissage et
on peut simaginer quil y ait un lien entre cette poire-ci et celles de travail lautisme. Il est plus surprenant encore dobserver la
quon a dj mang. Certains dtails qui diffrencient cette poire faon dont les personnes atteintes dautisme dans ces coles et
dune autre ne nous empchent pas de faire le lien entre les tablissements sont abandonnes dans les rfectoires lheure
poires du magasin et celles quon a connues ailleurs. En plus, du repas. Ces personnes ny ont souvent aucun point de repre.
nous savons bien ce qui fait quune chose soit reconnue en tant Rien ne leur y indique ce quelles doivent y faire, comment,
que poire. Mme des indices moins visibles lil nu, mais que combien de temps et que faire aprs le repas. Pourquoi les
nous savons nous imaginer. Ainsi nous savons, par exemple, mthodes dapprentissage et de travail sont-elles si bien
que les poires sont blanches et juteuses lintrieur et quil y a clarifies ? Et pourquoi pense-t-on qu lheure du repas tout
des ppins que nous ne sommes pas obligs de manger. Etc. devient vident et spontan ? Nos propres normes et valeurs en
Cette capacit simaginer nous donne un sentiment de scurit. sont probablement la cause et rendent les moments du repas si
Nous ne sommes pas obligs de tout redcouvrir pour la vidents pour nous.
premire fois mais nous pouvons nous fier ce que nous savons Nous ne rflchissons plus lorsque nous mangeons. Nous
dj, ce que nous avons dj vcu et nous en remettre ce que mangeons jusqu six repas par jour et ceci est une vidence
pour chacun de nous. Nos repas sont souvent dagrables monous supposons.
Ceci est souvent diffrent chez les personnes atteintes ments de convivialit. Nous savons ce qui est de la nourriture et
savons fort bien ce que nous pouvons manger et jusqu quelle
dautisme: elles ont un manque de capacit simaginer. Elles
lient ce quelles comprennent plus aux dtails et ce qui est quantit en manger.
Les repas sont pour de nombreuses personnes atteintes
visible. Ainsi, pour en revenir notre exemple des poires : les
enfants atteints dautisme naiment pas les poires mais aiment dautisme des moments difficiles. Cette activit exige par conles poires ayant une forme bien spcifique, une couleur bien squent autant dadaptations et de clarifications que nimporte
spcifique ou/et une odeur bien spcifique. De mme,

quelle autre activit. Les personnes atteintes dautisme ont, en


raison de leur manque dimagination, beaucoup de difficults
trouver des rponses aux questions telles que ce quil faut faire
lors du repas, comment, combien de temps et que faire lorsquon
a termin ? Un manque de clarification engendrera donc des
problmes de comportement tout comme il peut y en avoir lors de
toute autre activit trop peu clarifie. Les personnes atteintes
dautisme ne sont donc pas en tat dapprendre manger
lorsque cette situation leur parat dsordonne. Ceci est pareil
pour nimporte quelle autre activit telle que les moments
dapprentissage ou de travail qui peuvent tre trop peu clarifis.

CONCLUSION
Traiter les problmes dalimentation chez les personnes atteintes dautisme nest pas vident. Cet article ne peut donc pas
expliquer toutes les causes possibles, ni fournir toutes les solutions existantes. Cet article peut, tout au plus, tre une incitation
de plus amples recherches et investigations en la matire.

La publication de Thomas Fondelli sur ce thme est


disponible: www.autisme.be

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SPECTRE AUTISTIQUE ET DE DISTRIBUER SES CONNAISSANCES.
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