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La route de la Soie

Histoire du commerce et des transferts de techniques avant le XIe sicle


Lucette Boulnois
Ingnieur de recherche au CNRS
Que recouvre vritablement l'expression route de la Soie, ou routes de la Soie, devenue
aujourd'hui une formule presque magique dans l'industrie du tourisme? Une promesse de beaut
beaut des paysages, montagnes surhumaines et dserts lgendaires, beaut de la peinture et de
la statuaire bouddhiques d'un pass recul, de l'architecture musulmane? Route de la Soie, un
matre-mot s imaginaire qui vous entranera, en voyage organis ou en rveur promeneur
solitaire, dans les pas de Marco Polo ou sur les traces d'Ella Maillart, sur tout ou partie
des dix ou douze mille kilomtres qui sparent la Grande Muraille des rives de la Mditerrane...
Il y a sous ces mots douze ou quinze sicles d'histoire des relations entre plusieurs civilisations,
sur une grande partie du continent euro-asiatique; et cette histoire est aussi la ntre. Mais plus
prcisment, pour nous, la route de la Soie est un faisceau d'itinraires commerciaux
transcontinentaux, allant de la Chine aux rives de la Mditerrane, par l'Asie centrale et l'Iran,
faisceau complt de routes maritimes auxquelles il est connect; itinraires par o furent
achemins, depuis un sicle ou deux avant l're chrtienne, productions diverses, techniques et
connaissances scientifiques, religions, doctrines, arts mais aussi invasions exterminatrices et
conqutes asservissantes.
L'ouverture de l'ouest et le contrle de la Chine sur l'Asie centrale
Pour les historiens chinois, c'est la Chine qui, en ouvrant l'ouest, est l'origine de l'important
courant d'changes qui se mit en place vers 125-120 avant l're chrtienne, courant par lequel,
pendant de nombreux sicles, la soie, principale production exporte vers l'ouest par la Chine
longtemps seule productrice et exportatrice de cette matire dans le monde fut achemine en
change d'autres productions; cette ouverture fut en fait le rsultat d'une dmarche stratgique: en
138 avantJ.-C., l'empereur Han Wudi envoya en ambassade un officier nomm Zhang Qian vers
le royaume des Yuezhi, situ dans le nord de l'Afghanistan actuel, des mois de cheval l'ouest
par des territoires inconnus; il s'agissait de conclure une alliance militaire avec ce roi contre un
peuple de la steppe, les nomades Xiongnu, lesquels attaquaient continuellement la Chine; cet
pisode clbre eut pour rsultat non l'alliance recherche, mais la prise de contact du reprsentant
chinois avec plusieurs nations jusque-l inconnues des Chinois. En outre, il recueillit une infinit
d'observations sur d'autres pays encore plus loigns, entre autres: les royaumes Dayuan (la valle
du Fergana, dans le sud de l'Ouzbkistan actuel), Kangju (la Sogdiane, entre l'Amou-Daryia et le
Syr-Daria), Daxia (la Bactriane, au sud de l'Amou-Daria), Anxi (le royaume parthe, la Perse),
Tiaozhi (sur les cours infrieurs du Tigre et de l'Euphrate), et aussi un royaume nomm Lijian,
situ si loin l'occident qu'immdiatement aprs lui est le lieu o le soleil se couche: il s'agit du
monde romain, ou du moins de sa partie orientale; c'est la premire mention qui en est faite dans
l'histoire chinoise. Plus tard on le nommera Da Qin, puis Folin.
Alors commence entre la Chine, la Perse et les royaumes situs entre les deux, un courant
d'changes diplomatiques et commerciaux les historiens chinois affectent de nommer prsent

ce qu'envoie la cour chinoise, principalement de la soie, et tribut ce qu'envoient les princes


trangers, marquant une position de suzerain et vassal, mais ceci recouvre en fait des changes
commerciaux, une grande partie des produits changs passant ensuite dans le circuit marchand.
Les relations politiques seront consolides et symbolises par l'envoi la cour dans la capitale
chinoise, par ces princes trangers, d'un fils ou proche parent, en fait comme otage, et par des
alliances matrimoniales, l'empereur octroyant pour pouse une princesse de son sang un prince
qu'il veut honorer de sa faveur.
Les gouvernements chinois vont ds lors s'attacher, pour des raisons scuritaires, politiques et
commerciales, contrler les territoires qui s'tendent entre la Grande Muraille et la Perse. Ils
vont plusieurs reprises conqurir, perdre et reconqurir cet empire colonial dont une bonne
partie leur appartient encore aujourd'hui.
Tantt ces territoires aux frontires politiques changeantes taient partags entre plusieurs
dizaines de petits royaumes, parfois indpendants, parfois satellites, protectorats ou vassaux d'une
plus grande puissance; tantt ces royaumes taient annexs et directement administrs par un
grand empire; ainsi la Chine administra le Gansu et le Xinjiang actuels, avec la ville de
Dunhuang, et les quatre garnisons de Khotan (actuelle Hetian), Kashgar (Kashi), Koutcha
(Kuche) et Karachar (Yanqi), dans ses priodes de grande puissance comme celles de la dynastie
Han (206 av. J.-C. 220 de notre re), de la dynastie Tang (618-906), de la dynastie mongole des
Yuan (1260-1368). Certains de ces royaumes centre-asiatiques, ou parties d'entre eux, furent
englobs dans l'Empire koushan (environ fin du Iersicle de notre refin du IVe), dans les
confdrations turques (Ve et VIesicles), dans un bref Empire tibtain (VIIIe IXesicle), dans
l'Empire mongol gengiskhanide au XIIIesicle. Ceux-ci ou ceux-l furent satelliss ou soumis par
la Perse, d'abord la dynastie arsacide des Parthes (vers 262 av. J.-C.? 226 de notre re), puis la
dynastie des Sassanides (226-651) puis le califat avec les Omeyades (651-750) et les Abassides
(750-1258), au cours de l'histoire de l'Asie intrieure, faite d'une alternance de phases de
coagulation et de dissolution d'empires, entranant l'alternance toujours recommence de la guerre
et de la paix.
Et l'ouest de la Perse?
Au milieu du Iersicle avant notre re, les Romains avaient pris le contrle des pays riverains et
des ports de la Mditerrane orientale. Ils voisinrent ds lors, en guerres rcurrentes, avec leur
rivale et ennemie, la Perse, parthe puis sassanide. Dsireuse de conserver le monopole du transit
commercial que lui donnait sa situation gographique, la Perse s'effora toujours d'empcher des
rapports directs entre ses partenaires orientaux, Asie centrale et Chine, et ses partenaires
occidentaux, les pays mditerranens. Cependant ces derniers entretenaient des relations
maritimes assez actives avec les ports de la mer Rouge, de la cte ouest de l'Inde et de Ceylan, et
ces itinraires permettaient aux marchandises de contourner l'obstacle perse en rejoignant par
d'autres voies les marchs centre-asiatiques et chinois.
L'Empire romain en pleine prosprit puis l'Empire byzantin furent demandeurs de soie chinoise;
presque sans relations directes, les deux extrmits du monde taient nanmoins curieuses l'une de
l'autre: les Romains savaient que la soie, qu'ils croyaient d'origine vgtale, venait de chez les
Seres; les Chinois attribuaient maintes merveilles et productions curieuses au Da Qin.
Les agents de transmission

Les missions diplomatiques et les armes ont ouvert la communication transcontinentale.


Suivirent, en mme temps ou successivement, les marchands, les prisonniers de guerre et les
esclaves en gnral, les transfuges, les otages, les mariages princiers.
Itinraires et conditions de voyage
L'itinraire des caravanes marchandes, avec leurs centaines ou milliers d'animaux de selle ou de
bt chevaux, nes, mulets, chameaux, yaks tait dtermin par la gographie: les cols, les
gus, les points d'eau, la pture, et par les villes et bazars o l'on pouvait se ravitailler, remplacer
les animaux morts ou puiss, faire des oprations commerciales. Au rythme de vingt-cinq trente
kilomtres par jour, sans compter les arrts, une charge de marchandises partie de Chine pouvait
mettre un an et plus atteindre la Perse. Plus encore que les hautes montagnes, Tianshan, Pamirs,
Kunlun, Karakoram, les voyageurs redoutaient la traverse des interminables dserts qui
s'tendent de Dunhuang au Lobnor et au Taklamakan, jalonns de squelettes d'animaux et sur
lesquels circulrent jusqu'au XVIIesicle des histoires effrayantes de dmons qui garent les
voyageurs. Mais les pires dangers affronts par les marchands taient le fait des hommes: la
guerre ou les brigands obligeaient la circulation commerciale s'interrompre ou se dtourner sur
d'autres itinraires.
Les voies maritimes ont complt ou remplac les routes terrestres momentanment coupes et,
plus tard, les ont supplantes. l'poque romaine, les ports indiens de Barbaricum et de Barygaza,
qui recevaient des marchandises des pays mditerranens, de l'Afrique et de l'Arabie par la mer
Rouge et le golfe Persique, et de partout par le carrefour de routes maritimes qu'tait l'le de
Ceylan, taient en relations suivies, par voie de terre, avec l'Asie centrale.
Productions changes
Des dizaines de pages ne suffiraient pas les numrer toutes. Citons les plus significatives: la
Chine exportait, en tout premier lieu, de la soie, d'une qualit telle et en telle quantit qu'elle
n'avait pas de rivale au monde, mme quand elle ne fut plus seule en produire. Cette soie fut
rapidement trs demande partout de la Chine la Perse et jusque dans l'Empire romain Virgile
la mentionne dj non seulement en tant que superbe tissu de luxe mais aussi en tant que valeur
sre, comme une bonne monnaie, changeable partout, stocke, prsent apprci,
valeur-marchandise et valeur-refuge. Avec la soie la Chine obtenait tout ce qu'elle voulait: entre
autres, de ses voisins nomades, des chevaux, clef de la puissance militaire d'un royaume; partir
du IXesicle, les chevaux furent changs contre du th. Gemmes et matires prcieuses abondent
dans les textes historiques et dans les lgendes. Rubis et saphirs de Ceylan, diamants de l'Inde,
lapis-lazuli du Badakhshan, jade de Khotan, perles de Ceylan, corail de la Mditerrane, ambre
jaune, ivoire, et combien d'autres... Voyagrent aussi, d'ouest en est ou inversement, tissus de
coton, de chanvre et de lin, fourrures, fer chinois rput; or, argent et cuivre, sous forme d'objets
ou de monnaies; belles verreries de couleur de Syrie et d'Alexandrie, matires industrielles
amiante, cinabre, borates, alun; produits de teinture; pices d'Asie cannelle, poivre et autres;
substances aromatiques, mdicinales et usage religieux encens, myrrhe, alos, bdellium,
costus, styrax, nard, santal; ambre gris, musc, onycha; mdicaments comme la rhubarbe, le
zedoar, la bile d'ours, la corne de cerf et de rhinocros, l'os de tigre, le camphre, et la clbre
thriaque des mdecins grecs. Des plantes et arbres utiles furent introduits et acclimats fort loin
de leur terroir: luzerne, vigne, ssame, noyer, pcher, poirier, abricotier, ds les premiers sicles
de l're chrtienne.
Les marchands

La classe sociale des marchands, dans les civilisations chinoise, hindoue, chrtienne, ne jouit pas
d'une grande considration. On leur doit beaucoup cependant: ils ont fait circuler non seulement
des productions utiles, mais encore, polyglottes et observateurs, ont rapport chez eux des
connaissances gographiques et politiques, des souvenirs, des lgendes. Grecs, Syriens, Sogdiens,
Persans, Italiens, allant et venant d'un pays l'autre ou installs en communauts dans une ville
trangre, y ont apport leurs usages, leurs croyances. Ils ont parfois assur des missions
diplomatiques, prt de l'argent des princes. Certains ont crit des mmoires dont se servent
encore les historiens: l'auteur anonyme du Priple de la mer Erythre, le Grec Cosmas
Indikopleustes, le marchand arabe Sulayman, Marco Polo.
Voyageurs malgr eux
Dans le monde ancien, le principal moyen de production tait l'tre humain, par sa force physique
ou son savoir; la meilleure faon de se l'approprier tait l'esclavage, systme alors considr
comme normal, et la guerre tait la principale pourvoyeuse d'esclaves. Or, les prisonniers de
guerre et les populations civiles rduites en esclavage taient souvent dports loin de leur pays,
chargs des travaux pnibles ou employs dans leurs connaissances techniques, connaissances
qu'ils transmirent, de gr ou de force, leurs vainqueurs, ou ceux qui les achetaient sur les
marchs d'esclaves. Ils furent donc galement des agents de diffusion des savoirs, de la religion et
des arts de leur pays d'origine. Ainsi migrrent malgr eux artisans du textile et de la mtallurgie,
musiciennes, danseuses, acrobates, peintres, soldats de mtier, mdecins, traducteurs. Ainsi des
lgionnaires romains et parmi eux, des mercenaires trangers faits prisonniers par les Parthes
en 53 avant J.-C. la clbre bataille de Carrhes, dports sur la frontire orientale de l'Empire
parthe, dans l'actuel Turkmnistan, se retrouvrent-ils plus tard, croit-on, assurant la dfense d'une
ville beaucoup plus loin l'est dans la steppe, o une arme chinoise les fit prisonniers et les
transfra en Chine, au Gansuo, aujourd'hui encore, quelques villageois les revendiquent comme
leurs anctres.
C'est ainsi galement qu'en 751, la bataille du Talas, au Kazakhstan actuel, o s'affrontrent les
armes de l'Empire chinois et du califat, le gnral arabe captura des ouvriers chinois: tisserands
en soie, orfvres, peintres et ouvriers du papier, et transfra ces derniers Samarcande, qui devint
un grand centre de production du papier; cette technique mise au point en Chine passa ensuite
Bagdad et dans tout le monde musulman; Damas fournit longtemps la chrtient de charta
damascena jusqu' ce que la technique de fabrication passt, l'poque des croisades, en France et
en Italie. Le papier, fait de matires communes et bon march, excellent support de l'criture,
propre la xylographie et sans lequel on n'aurait pu mettre au point l'imprimerie, et par celle-ci la
multiplication rapide et peu onreuse du livre, est certainement l'invention la plus importante qui
nous ait t transmise pour la diffusion et la conservation des connaissances.
Parfois des prisonniers ou des esclaves prennent le large et vont monnayer leur savoir ailleurs.
Ainsi des transfuges d'une ambassade chinoise ont appris aux Parthes la technique chinoise de la
mtallurgie du fer pour fabriquer des armes: et le fer parthe devint le meilleur du monde aprs le
fer chinois, selon les auteurs latins.
Les otages, proches parents d'un souverain, envoys pour des annes la cour d'un autre souverain
pour garantir une alliance, ne pouvaient manquer d'y faire connatre leur propre civilisation, et
inversement de remporter chez eux leur retour, un peu de celle de leur hte.

Enfin l'on doit une jeune princesse chinoise accorde en mariage au roi de Khotan, l'introduction
dans ce pays de la sriciculture, sous la forme d'ufs de ver soie, de graines de mrier et de
quelques suivantes expertes dans l'art d'lever le ver et de traiter les cocons ceci vers l'an 420, en
fraude, en cachant les ufs dans sa coiffure, en dpit de l'interdiction formelle du gouvernement
imprial de faire sortir de Chine ufs ou secrets de fabrication. C'est ainsi que le secret millnaire
fut capt et que la sriciculture se rpandit en Asie centrale, d'o, en 553, des religieux persans
rapportrent, toujours en contrebande, des ufs de ver soie Byzance. Transmise sans doute un
peu plus tt en Perse, la sriciculture fut dveloppe, sous le califat, dans tout le monde
musulman, d'o elle passa au XIesicle en Italie et seulement au XIVesicle en France.
Nous n'avons abord ici que les changes et transferts matriels et techniques; ils ne sont qu'une
partie de ce qui constitue nos civilisations. Mais l'on ne saurait rsumer en peu de pages l'histoire
tout aussi importante de la diffusion en Asie centrale et en Chine, pendant la mme priode, de
plusieurs grandes religions: bouddhisme, manichisme, christianisme syriaque oriental (dit aussi
nestorianisme), islam. Nous nous contentons donc de le signaler au lecteur.
Lucette Boulnois
Dcembre2008
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Bibliographie
L'Asie centrale. Histoire et civilisations
Jean-Paul Roux
Histoire et civilisations
Fayard,Paris,1997

La Route de la soie. Dieux, guerriers et marchands


Luce Boulnois
Dieux, guerriers et marchands
Olizane,Genve,2001

La Bactriane au carrefour des routes et des civilisations de


l'Asie.Thermez et les villes de Bactriane-Tokharestan centrale
Pierre Leriche, Chakir Pidaev, Mathilde Gelin et Kazim Abdoullaev
La Bibliothque d'Asie centrale
Maisonneuve & Larose/IFEAC,Paris,2001

Inde-Asie centrale. Routes du commerce et des ides


In Cahiers d'Asie centrale, 1-2
Edisud,Aix-en-Provence,1996

Les Mille et une nuits


Traduction de l'arabe de J.-C. Madrus, prsentation de Marc Fumaroli
Bouquins
Robert Laffont,Paris,2002

Les routes de la soie. Patrimoine commun, identits plurielles

ditions UNESCO,Paris,1994

Les Sogdiens
tienne de la Vaissire
De Boccard,Paris,2002

La route du jade. Un voyage de vingt sicles


Thierry Zarcone
Mmoires
ditions Autrement,Paris,2001

Au fil des routes de la soie


Etienne de la Vaissire
In Numro 11 de la revue "Chemins d'toiles"
ditions Transboral,Paris,2003

De Rome la Chine. Sur la route de la soie au temps des Csars


Jean-Nol Robert
Les Belles Lettres,Paris,1993

La Srinde, terre d'changes. Art, religion, commerce du Ier au Xe


sicle.
Actes du collque international, Galeries nationales du Grand Palais,
Paris, fvrier 1996 publis sous la direction de Monique Cohen,
Jean-Pierre Drge et Jacques Gies
La Documentation franaise,Paris,2000