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Deux ans de vacances

Jules Verne

Jules Verne

Deux ans de vacances


roman

La Bibliothque lectronique du Qubec


Collection tous les vents
Volume 319 : version 1.0

Du mme auteur
la Bibliothque

Famille-sans-nom
Le pays des fourrures
Voyage au centre de la terre
Un drame au Mexique, et autres nouvelles
Docteur Ox
Une ville ottante
Matre du monde
Les tribulations d'un Chinois en Chine
Michel Strogo
De la terre la lune
Le Phare du bout du monde
Sans dessus dessous
L'Archipel en feu
Un billet de loterie
Le Chancellor
Face au drapeau
Mistress Branican
Csar Cascabel
Le secret de Wilhelm Storitz
Le tour du monde en 180 jours
Le chteau des Carpathes
L'cole des Robinsons
Nord contre Sud
Le Rayon-Vert

Deux ans de vacances

Prface
Bien des Robinsons ont dj tenu en veil la curiosit de nos
jeunes lecteurs. Daniel de Fo, dans son immortel Robinson Cruso, a mis en scne l'homme seul ; Wyss, dans son Robinson suisse,
la famille ; Cooper, dans Le Cratre, la socit avec ses lments
multiples. Dans L'le mystrieuse, j'ai mis des savants aux prises
avec les ncessits de cette situation. On a imagin encore le Robinson de douze ans, le Robinson des glaces, le Robinson des jeunes
lles, etc. Malgr le nombre inni des romans qui composent le
cycle des Robinsons, il m'a paru que, pour le parfaire, il restait
montrer une troupe d'enfants de huit treize ans, abandonns
dans une le, luttant pour la vie au milieu des passions entretenues
par les dirences de nationalit,  en un mot, un pensionnat de
Robinsons.
D'autre part, dans le Capitaine de quinze ans, j'avais entrepris
de montrer ce que peuvent la bravoure et l'intelligence d'un enfant
aux prises avec les prils et les dicults d'une responsabilit audessus de son ge. Or, j'ai pens que si l'enseignement contenu dans
ce livre pouvait tre protable tous, il devait tre complt.
C'est dans ce double but qu'a t fait ce nouvel ouvrage.
Jules Verne.

Chapitre 1

La tempte.  Un schooner dsempar.  Quatre jeunes garons


sur le pont du Sloughi.  La misaine en lambeaux.  Visite l'intrieur du yacht.  Le mousse demi trangl.  Une lame par
l'arrire.  La terre travers les brumes du matin.  Le banc de
rcifs.

Pendant la nuit du 9 mars 1860, les nuages, se confondant avec


la mer, limitaient quelques brasses la porte de la vue.
Sur cette mer dmonte, dont les lames dferlaient en projetant
des lueurs livides, un lger btiment fuyait presque sec de toile.
C'tait un yacht de cent tonneaux  un schooner , nom que
portent les golettes en Angleterre et en Amrique.
Ce schooner se nommait le Sloughi, et vainement et-on cherch
lire ce nom sur son tableau d'arrire, qu'un accident  coup de mer
ou collision  avait en partie arrach au-dessous du couronnement.
Il tait onze heures du soir. Sous cette latitude, au commencement du mois de mars, les nuits sont courtes encore. Les premires
blancheurs du jour ne devaient apparatre que vers cinq heures
du matin. Mais les dangers qui menaaient le Sloughi seraient-ils
moins grands lorsque le soleil clairerait l'espace ? Le frle btiment
ne resterait-il pas toujours la merci des lames ? Assurment, et
l'apaisement de la houle, l'accalmie de la rafale, pouvaient seuls le
sauver du plus areux des naufrages,  celui qui se produit en plein
6

CHAPITRE 1.

Ocan, loin de toute terre sur laquelle les survivants trouveraient


le salut peut-tre !
l'arrire du Sloughi, trois jeunes garons, gs l'un de quatorze
ans, les deux autres de treize, plus un mousse d'une douzaine d'annes, de race ngre, taient posts la roue du gouvernail. L, ils
runissaient leurs forces pour parer aux embardes qui risquaient de
jeter le yacht en travers. Rude besogne, car la roue, tournant malgr eux, aurait pu les lancer par-dessus les bastingages. Et mme,
un peu avant minuit, un tel paquet de mer s'abattit sur le anc du
yacht que ce fut miracle s'il ne fut pas dmont de son gouvernail.
Les enfants, qui avaient t renverss du coup, purent se relever
presque aussitt.
 Gouverne-t-il, Briant ? demanda l'un d'eux.
 Oui, Gordon , rpondit Briant, qui avait repris sa place et
conserv tout son sang-froid.
Puis, s'adressant au troisime :
 Tiens-toi solidement, Doniphan, ajouta-t-il, et ne perdons pas
courage !. . . Il y en a d'autres que nous sauver ! 
Ces quelques phrases avaient t prononces en anglais  bien
que, chez Briant, l'accent dnott une origine franaise.
Celui-ci, se tournant vers le mousse :
 Tu n'es pas bless, Moko ?
 Non, monsieur Briant, rpondit le mousse. Surtout, tchons de
maintenir le yacht debout aux lames, ou nous risquerions de couler
pic ! 
ce moment, la porte du capot d'escalier, qui conduisait au salon
du schooner, fut vivement ouverte. Deux petites btes apparurent
au niveau du pont, en mme temps que la bonne face d'un chien,
dont les aboiements se rent entendre.
 Briant ?. . . Briant ?. . . s'cria un enfant de neuf ans. Qu'est-ce

CHAPITRE 1.

qu'il y a donc ?
 Rien, Iverson, rien ! rpliqua Briant. Veux-tu bien redescendre
avec Dole. . . et plus vite que a !
 C'est que nous avons grand-peur ! ajouta le second enfant, qui
tait un peu plus jeune.
 Et les autres ?. . . demanda Doniphan.
 Les autres aussi ! rpliqua Dole.
 Voyons, rentrez tous ! rpondit Briant. Enfermez-vous, cachezvous sous vos draps, fermez les yeux, et vous n'aurez plus peur ! Il
n'y a pas de danger !
 Attention !. . . Encore une lame !  s'cria Moko.
Un choc violent heurta l'arrire du yacht. Cette fois, la mer n'embarqua pas, heureusement, car, si l'eau et pntr l'intrieur par
la porte du capot, le yacht, trs alourdi, n'aurait pu s'lever la
houle.
 Rentrez donc ! s'cria Gordon, rentrez. . . ou vous aurez aaire
moi !
 Voyons, rentrez, les petits !  ajouta Briant, d'un ton plus amical.
Les deux ttes disparurent au moment o un autre garon, qui
venait de se montrer dans l'encadrement du capot, disait :
 Tu n'as pas besoin de nous, Briant ?
 Non, Baxter, rpondit Briant. Cross, Webb, Service, Wilcox et
toi, restez avec les petits ! quatre, nous surons ! 
Baxter referma la porte intrieurement.
 Les autres aussi ont peur !  avait dit Dole.
Mais il n'y avait donc que des enfants bord de ce schooner,
emport par l'ouragan ?  Oui, rien que des enfants !  Et combien taient-ils bord ?  Quinze, en comptant Gordon, Briant,
Doniphan et le mousse.  Dans quelles circonstances s'taient-ils

CHAPITRE 1.

embarqus ?  On le saura bientt.


Et pas un homme sur le yacht ? Pas un capitaine pour le commander ? Pas un marin pour donner la main aux manuvres ? Pas
un timonier pour gouverner au milieu de cette tempte ?  Non !. . .
Pas un !
Aussi, personne bord n'et-il pu dire quelle tait la position
exacte du Sloughi sur cet Ocan !. . . Et quel Ocan ? Le plus vaste
de tous ! Ce Pacique, qui s'tend sur deux mille lieues de largeur,
depuis les terres de l'Australie et de la Nouvelle-Zlande jusqu'au
littoral du Sud-Amrique.
Qu'tait-il donc arriv ? L'quipage du schooner avait-il disparu
dans quelque catastrophe ? Des pirates de la Malaisie l'avaient-ils
enlev, ne laissant bord que de jeunes passagers livrs euxmmes, et dont le plus g comptait quatorze ans peine ? Un yacht
de cent tonneaux exige, tout le moins, un capitaine, un matre !
cinq ou six hommes, et, de ce personnel, indispensable pour le manuvrer, il ne restait plus que le mousse !. . . Enn, d'o venait-il,
ce schooner, de quels parages australasiens ou de quels archipels de
l'Ocanie, et depuis combien de temps, et pour quelle destination ?
ces questions que tout capitaine aurait faites s'il et rencontr
le Sloughi dans ces mers lointaines, ces enfants sans doute auraient
pu rpondre ; mais il n'y avait aucun navire en vue, ni de ces transatlantiques dont les itinraires se croisent sur les mers ocaniennes,
ni de ces btiments de commerce, vapeur ou voile, que l'Europe
ou l'Amrique envoient par centaines vers les ports du Pacique.
Et lors mme que l'un de ces btiments, si puissants par leur machine ou leur appareil vlique, se ft trouv dans ces parages, tout
occup de lutter contre la tempte, il n'aurait pu porter secours au
yacht que la mer ballottait comme une pave !
Cependant Briant et ses camarades veillaient de leur mieux ce

CHAPITRE 1.

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que le schooner n'embardt pas sur un bord ou sur l'autre.


 Que faire !. . . dit alors Doniphan.
 Tout ce qui sera possible pour nous sauver, Dieu aidant ! 
rpondit Briant.
Il disait cela, ce jeune garon, et c'est peine si l'homme le plus
nergique et pu conserver quelque espoir !
En eet, la tempte redoublait de violence. Le vent souait en
foudre, comme disent les marins, et cette expression n'est que trs
juste, puisque le Sloughi risquait d'tre  foudroy  par les coups de
rafale. D'ailleurs, depuis quarante-huit heures, demi dsempar,
son grand mt rompu quatre pieds au-dessus de l'tambrai, on
n'avait pu installer une voile de cape, qui et permis de gouverner
plus srement. Le mt de misaine, dcapit de son mt de che,
tenait bon encore, mais il fallait prvoir le moment o, largu de ses
haubans, il s'abattrait sur le pont. l'avant, les lambeaux du petit
foc battaient avec des dtonations comparables celles d'une arme
feu. Pour toute voilure, il ne restait plus que la misaine qui menaait de se dchirer, car ces jeunes garons n'avaient pas eu la force
d'en prendre le dernier ris pour diminuer sa surface. Si cela arrivait,
le schooner ne pourrait plus tre maintenu dans le lit du vent, les
lames l'aborderaient par le travers, il chavirerait, il coulerait pic,
et ses passagers disparatraient avec lui dans l'abme.
Et jusqu'alors, pas une le n'avait t signale au large, pas un
continent n'tait apparu dans l'est ! Se mettre la cte est une ventualit terrible, et, pourtant, ces enfants ne l'eussent pas redoute
autant que les fureurs de cette interminable mer. Un littoral, quel
qu'il ft, avec ses bas-fonds, ses brisants, les formidables coups de
houle qui l'assaillent, le ressac dont ses roches sont incessamment
battues, ce littoral, croyaient-ils, c'et t le salut pour eux, c'et
t la terre ferme, au lieu de cet Ocan, prt s'entrouvrir sous

CHAPITRE 1.

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leurs pieds !
Aussi cherchaient-ils voir quelque feu sur lequel ils auraient pu
mettre le cap. . .
Aucune lueur ne se montrait au milieu de cette profonde nuit !
Tout coup, vers une heure du matin, un eroyable dchirement
domina les siements de la rafale.
 Le mt de misaine est bris !. . . s'cria Doniphan.
 Non ! rpondit le mousse. C'est la voile qui s'est arrache des
ralingues !
 Il faut s'en dbarrasser, dit Briant.  Gordon, reste au gouvernail avec Doniphan, et toi, Moko, viens m'aider ! 
Si Moko, en sa qualit de mousse, devait avoir quelques connaissances nautiques, Briant n'en tait pas absolument dpourvu. Pour
avoir dj travers l'Atlantique et le Pacique, lorsqu'il tait venu
d'Europe en Ocanie, il s'tait tant soit peu familiaris avec les manuvres d'un btiment. Cela explique comment les autres jeunes
garons, qui n'y entendaient rien, avaient d s'en remettre Moko
et lui du soin de diriger le schooner.
En un instant, Briant et le mousse s'taient hardiment ports
vers l'avant du yacht. Pour viter d'tre jet en travers, il fallait
tout prix se dbarrasser de la misaine, qui formait poche dans sa
partie infrieure et faisait gter le schooner au point qu'il risquait
d'engager. Si cela avait lieu, il ne pourrait plus se relever, moins
que l'on ne coupt le mt de misaine par le pied, aprs avoir rompu
ses haubans mtalliques ; et comment des enfants en seraient-ils
venus bout ?
Dans ces conditions, Briant et Moko rent preuve d'une adresse
remarquable. Bien rsolus garder le plus de toile possible, an de
maintenir le Sloughi vent arrire tant que durerait la bourrasque,
ils parvinrent larguer la drisse de la vergue qui s'abaissa quatre

CHAPITRE 1.

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ou cinq pieds au-dessus du pont. Les lambeaux de la misaine ayant


t dtachs au couteau, ses coins infrieurs, saisis par deux fauxbras, furent amarrs aux cabillots des pavois, non sans que les deux
intrpides garons eussent failli vingt fois tre emports par les
lames.
Sous cette voilure extrmement rduite, le schooner put garder
la direction qu'il suivait depuis si longtemps dj. Rien qu'avec sa
coque, il donnait assez de prise au vent pour ler avec la rapidit
d'un torpilleur. Ce qui importait surtout, c'tait qu'il pt se drober
aux lames en fuyant plus rapidement qu'elles, an de ne pas recevoir
quelque mauvais coup de mer par-dessus le couronnement.
Cela fait, Briant et Moko revinrent prs de Gordon et de Doniphan, an de les aider gouverner.
En ce moment, la porte du capot s'ouvrit une seconde fois. Un
enfant passa sa tte au-dehors. C'tait Jacques, le frre de Briant,
de trois ans moins g que lui.
 Que veux-tu, Jacques ? lui demanda son frre.
 Viens !. . . Viens !. . . rpondit Jacques. Il y a de l'eau jusque
dans le salon !
 Est-ce possible ?  s'cria Briant.
Et, se prcipitant vers le capot, il descendit en toute hte.
Le salon tait confusment clair par une lampe que le roulis balanait violemment. sa lueur, on pouvait voir une dizaine
d'enfants tendus sur les divans ou sur les couchettes du Sloughi.
Les plus petits  il y en avait de huit neuf ans  serrs les uns
contre les autres, taient en proie l'pouvante.
 Il n'y a pas de danger ! leur dit Briant, qui voulut les rassurer
tout d'abord. Nous sommes l !. . . N'ayez pas peur ! 
Alors, promenant un fanal allum sur le plancher du salon, il put
constater qu'une certaine quantit d'eau courait d'un bord l'autre

CHAPITRE 1.

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du yacht.
D'o venait cette eau ? Avait-elle pntr par quelque ssure du
bordage ? C'est ce qu'il s'agissait de reconnatre.
En avant du salon se trouvaient la grande chambre, puis la salle
manger et le poste de l'quipage.
Briant parcourut ces divers compartiments, et il observa que l'eau
ne pntrait ni au-dessus ni au-dessous de la ligne de ottaison.
Cette eau, renvoye l'arrire par l'acculage du yacht, ne provenait
que des paquets de mer, embarqus par l'avant, et dont le capot du
poste avait laiss une certaine quantit couler l'intrieur. Donc,
aucun danger de ce chef.
Briant rassura ses camarades en repassant travers le salon,
et, un peu moins inquiet, revint prendre sa place au gouvernail.
Le schooner, trs solidement construit, nouvellement carn d'une
bonne doublure de cuivre, ne faisait point d'eau et devait tre en
tat de rsister aux coups de mer.
Il tait alors une heure du matin. ce moment de la nuit, rendue plus obscure encore par l'paisseur des nuages, la bourrasque
se dchanait furieusement. Le yacht naviguait comme s'il et t
plong tout entier en un milieu liquide. Des cris aigus de ptrels
dchiraient les airs. De leur apparition pouvait-on conclure que la
terre ft proche ? Non, car on les rencontre souvent plusieurs
centaines de lieues des ctes. D'ailleurs, impuissants lutter contre
le courant arien, ces oiseaux des temptes le suivaient comme le
schooner, dont aucune force humaine n'aurait pu enrayer la vitesse.
Une heure plus tard, un second dchirement se t entendre
bord. Ce qui restait de la misaine venait d'tre lacr, et des lambeaux de toile s'parpillrent dans l'espace, semblables d'normes
golands.
 Nous n'avons plus de voile, s'cria Doniphan, et il est impossible

CHAPITRE 1.

14

d'en installer une autre !


 Qu'importe ! rpondit Briant. Sois sr que nous n'en irons pas
moins vite !
 La belle rponse ! rpliqua Doniphan. Si c'est l ta manire de
manuvrer. . .
 Gare aux lames de l'arrire ! dit Moko. Il faut nous attacher
solidement, ou nous serons emports. . . 
Le mousse n'avait pas achev sa phrase que plusieurs tonnes
d'eau embarquaient par-dessus le couronnement. Briant, Doniphan
et Gordon furent lancs contre le capot, auquel ils parvinrent
se cramponner. Mais le mousse avait disparu avec cette masse qui
balaya le Sloughi de l'arrire l'avant, entranant une partie de la
drme, les deux canots et la yole, bien qu'ils eussent t rentrs en
dedans, plus quelques espars, ainsi que l'habitacle de la boussole.
Toutefois, les pavois ayant t dfoncs du coup, l'eau put s'couler
rapidement  ce qui sauva le yacht du danger de sombrer sous cette
norme surcharge.
 Moko ! Moko ! s'tait cri Briant, ds qu'il fut en tat de parler.
 Est-ce qu'il a t jet la mer ?. . . rpondit Doniphan.
 Non !. . . On ne le voit pas. . . on ne l'entend pas ! dit Gordon,
qui venait de se pencher au-dessus du bord.
 Il faut le sauver. . . lui envoyer une boue. . . des cordes !  rpondit Briant.
Et, d'une voix qui retentit fortement pendant quelques secondes
d'accalmie, il cria de nouveau :
 Moko ?. . . Moko ?. . .
 moi !. . . moi !. . . rpondit le mousse.
 Il n'est pas la mer, dit Gordon. Sa voix vient de l'avant du
schooner !. . .
 Je le sauverai !  s'cria Briant.

CHAPITRE 1.

15

Et, le voil qui se met ramper sur le pont, vitant de son mieux
le choc des poulies, balances au bout des manuvres demi largues, se garant des chutes que le roulis rendait presque invitables
sur ce pont glissant.
La voix du mousse traversa encore une fois l'espace. Puis, tout
se tut.
Cependant, au prix des plus grands eorts, Briant tait parvenu
atteindre le capot du poste.
Il appela. . .
Aucune rponse.
Moko avait-il donc t enlev par un nouveau coup de mer depuis
qu'il avait jet son dernier cri ? En ce cas, le malheureux enfant
devait tre loin maintenant, bien loin au vent, car la houle n'aurait
pu le transporter avec une vitesse gale celle du schooner. Et
alors, il tait perdu. . .
Non ! Un cri plus faible arriva jusqu' Briant, qui se prcipita vers
le guindeau dans le montant duquel s'encastrait le pied du beaupr.
L, ses mains rencontrrent un corps qui se dbattait. . .
C'tait le mousse, engag dans l'angle que formaient les pavois
en se rejoignant la proue. Une drisse, que ses eorts tendaient
de plus en plus, le serrait la gorge. Aprs avoir t retenu par
cette drisse, au moment o l'norme lame allait l'emporter, devaitil ensuite prir par strangulation ?. . .
Briant ouvrit son couteau, et, non sans peine, parvint couper
le cordage qui retenait le mousse.
Moko fut alors ramen l'arrire, et ds qu'il eut retrouv la
force de parler :
 Merci, monsieur Briant, merci !  dit-il.
Il reprit sa place au gouvernail, et tous quatre s'amarrrent, an
de rsister aux lames normes qui se dressaient au vent du Sloughi.

CHAPITRE 1.

16

Contrairement ce qu'avait cru Briant, la vitesse du yacht avait


quelque peu diminu depuis qu'il ne restait plus rien de la misaine
 ce qui constituait un nouveau danger. En eet, les lames, courant
plus vite que lui, pouvaient l'assaillir par l'arrire et l'emplir. Mais
qu'y faire ? Il et t impossible de grer le moindre bout de voilure.
Dans l'hmisphre austral, le mois de mars correspond au mois
de septembre de l'hmisphre boral, et les nuits n'ont plus qu'une
dure moyenne. Or, comme il tait environ quatre heures du matin,
l'horizon ne devait pas tarder blanchir dans l'est, c'est--dire audessus de cette partie de l'Ocan vers laquelle la tempte tranait
le Sloughi. Peut-tre, avec le jour naissant, la rafale perdrait-elle de
sa violence ? Peut-tre aussi, une terre serait-elle en vue, et le sort
de cet quipage d'enfants se dciderait-il en quelques minutes ? On
le verrait bien, quand l'aube teinterait les lointains du ciel.
Vers quatre heures et demie, quelques lueurs diuses se glissrent
jusqu'au znith. Par malheur, les brumes limitaient encore le rayon
de vue moins d'un quart de mille. On sentait que les nuages
passaient avec une vitesse erayante. L'ouragan n'avait rien perdu
de sa force, et, au large, la mer disparaissait sous l'cume d'une
houle dferlante. Le schooner, tantt enlev sur une crte de lame,
tantt prcipit au fond d'un goure, et vingt fois chavir s'il et
t pris en travers.
Les quatre jeunes garons regardaient ce chaos de ots chevels.
Ils sentaient bien que, si l'accalmie tardait se faire, leur situation serait dsespre. Jamais le Sloughi ne rsisterait vingt-quatre
heures de plus aux paquets de mer qui niraient par dfoncer les
capots.
Ce fut alors que Moko cria :
 Terre !. . . Terre ! 
travers une dchirure des brumes, le mousse croyait avoir aperu

CHAPITRE 1.

17

les contours d'une cte vers l'est. Ne se trompait-il pas ? Rien


de plus dicile reconnatre que ces vagues linaments qui se
confondent si aisment avec des volutes de nuages.
 Une terre ?. . . avait rpondu Briant.
 Oui. . . reprit Moko. . . une terre. . . l'est ! 
Et il indiquait un point de l'horizon que cachait maintenant
l'amas des vapeurs.
 Tu es sr ?. . . demanda Doniphan.
 Oui !. . . oui !. . . certainement !. . . rpondit le mousse. Si le brouillard
se dchire encore, regardez bien. . . l-bas. . . un peu droite du mt
de misaine. . . Tenez. . . tenez !. . . 
Les brumes, qui venaient de s'entrouvrir, commenaient se dgager de la mer pour remonter vers de plus hautes zones. Quelques
instants aprs, l'Ocan reparut sur un espace de plusieurs milles en
avant du yacht.
 Oui !. . . la terre !. . .. C'est bien la terre !. . . s'cria Briant.
 Et une terre trs basse !  ajouta Gordon, qui venait d'observer
plus attentivement le littoral signal.
Il n'y avait plus douter, cette fois. Une terre, continent ou
le, se dessinait cinq ou six milles, dans un large segment de
l'horizon. Avec la direction qu'il suivait et dont la bourrasque ne
lui permettait pas de s'carter, le Sloughi ne pouvait manquer d'y
tre jet en moins d'une heure. Qu'il y ft bris, surtout si des
brisants l'arrtaient avant qu'il et atteint la franche terre, cela
tait craindre. Mais ces jeunes garons n'y songeaient mme pas.
Dans cette terre, qui s'orait inopinment leurs regards, ils ne
voyaient, ils ne pouvaient voir que le salut.
En ce moment, le vent se reprit souer avec plus de rage. Le
Sloughi, emport comme une plume, se prcipita vers la cte, qui se
dcoupait avec la nettet d'un trait l'encre sur le fond blanchtre

CHAPITRE 1.

18

du ciel. l'arrire-plan s'levait une falaise, dont la hauteur ne


devait pas dpasser cent cinquante deux cents pieds. En avant
s'tendait une grve jauntre, encadre, vers la droite, de masses
arrondies qui semblaient appartenir une fort de l'intrieur.
Ah ! si le Sloughi pouvait atteindre cette plage sablonneuse sans
rencontrer un banc de rcifs, si l'embouchure d'une rivire lui orait
refuge, peut-tre ses jeunes passagers s'en rchapperaient-ils sains
et saufs !
Tandis que Doniphan, Gordon et Moko restaient la barre, Briant
s'tait port l'avant et regardait la terre qui se rapprochait vue
d'il, tant la vitesse tait considrable. Mais en vain cherchait-il
quelque place o le yacht pourrait faire cte dans des conditions
plus favorables. On ne voyait ni une embouchure de rivire ou de
ruisseau, ni mme une bande de sable, sur laquelle il et t possible de s'chouer d'un seul coup. En eet, en de de la grve
se dveloppait une range de brisants, dont les ttes noires mergeaient des ondulations de la houle, et que battait sans relche un
monstrueux ressac. L, au premier choc, le Sloughi serait mis en
pices.
Briant eut alors la pense que mieux valait avoir tous ses camarades sur le pont, au moment o se produirait l'chouage, et,
ouvrant la porte du capot :
 En haut, tout le monde !  cria-t-il.
Aussitt le chien de s'lancer au-dehors, suivi d'une dizaine d'enfants qui se tranrent l'arrire du yacht. Les plus petits, la vue
des lames que le bas-fonds rendait plus redoutables, poussrent des
cris d'pouvante. . .
Un peu avant six heures du matin, le Sloughi tait arriv l'accore des brisants.

CHAPITRE 1.

19

 Tenez-vous bien !. . . Tenez-vous bien !  cria Briant.


Et, demi dpouill de ses vtements, il se tint prt porter
secours ceux que le ressac entranerait, car, certainement, le yacht
allait tre roul sur les rcifs.
Soudain une premire secousse se t sentir. Le Sloughi venait
de talonner par l'arrire ; mais, bien que toute sa coque en et t
branle, l'eau ne pntra pas travers le bordage.
Soulev par une seconde lame, il fut port d'une cinquantaine de
pieds en avant, sans mme avoir eeur les roches, dont les pointes
peraient en mille places. Puis, inclin sur bbord, il demeura immobile au milieu des bouillonnements du ressac.
S'il n'tait plus en pleine mer, il tait encore un quart de mille
de la grve.

Chapitre 2

Au milieu du ressac.  Briant et Doniphan.  La cte observe. 


Prparatifs de sauvetage.  Le canot disput.  Du haut du mat de
misaine.  Courageuse tentative de Briant.  Un eet de mascaret.

En ce moment, l'espace, dgag du rideau des brumes, permettait au regard de s'tendre sur un vaste rayon autour du schooner.
Les nuages chassaient toujours avec une extrme rapidit ; la bourrasque n'avait encore rien perdu de sa fureur. Peut-tre, pourtant,
frappait-elle de ses derniers coups ces parages inconnus de l'ocan
Pacique.
C'tait esprer, car la situation n'orait pas moins de prils
que pendant la nuit, alors que le Sloughi se dbattait contre les
violences du large. Runis les uns prs des autres, ces enfants devaient se croire perdus lorsque quelque lame dferlait par-dessus
les bastingages et les couvrait d'cume. Les chocs taient d'autant
plus rudes que le schooner ne pouvait s'y drober. Toutefois, s'il
tressaillait chaque coup jusque dans sa membrure, il ne paraissait point que son bord se ft ouvert, ni en talonnant l'accore
des rcifs, ni au moment o il s'tait pour ainsi dire encastr entre
les ttes de roches. Briant et Gordon, aprs tre descendus dans
les chambres, s'taient rendus compte que l'eau ne pntrait pas
l'intrieur de la cale.
Ils rassurrent donc du mieux qu'ils le purent leurs camarades, 
20

CHAPITRE 2.

21

les petits particulirement.


 N'ayez pas peur !. . . rptait toujours Briant. Le yacht est solide !. . . La cte n'est pas loin !. . . Attendons, et nous chercherons
gagner la grve !
 Et pourquoi attendre ?. . . demanda Doniphan.
 Oui. . . pourquoi ?. . . ajouta un autre garon d'une douzaine
d'annes, nomm Wilcox. Doniphan a raison. . . Pourquoi attendre ?. . .
 Parce que la mer est trop dure encore et qu'elle nous roulerait
sur les roches ! rpondit Briant.
 Et si le yacht se dmolit, s'cria un troisime garon, appel
Webb, qui tait peu prs du mme ge que Wilcox.
 Je ne crois pas que ce soit craindre, rpliqua Briant, du moins
tant que la mare baissera. Lorsqu'elle sera retire autant que le
permettra le vent, nous nous occuperons du sauvetage ! 
Briant avait raison. Bien que les mares soient relativement peu
considrables dans l'ocan Pacique, elles peuvent cependant produire une dirence de niveau assez importante entre les hautes
et les basses eaux. Il y aurait donc avantage attendre quelques
heures, surtout si le vent venait mollir. Peut-tre le jusant mettraitil sec une partie du banc de rcifs. Il serait moins dangereux alors
de quitter le schooner et plus facile de franchir le quart de mille qui
le sparait de la grve.
Pourtant, si raisonnable que ft ce conseil, Doniphan et deux ou
trois autres ne parurent point disposs le suivre. Ils se grouprent
l'avant et causrent voix basse. Ce qui apparaissait clairement
dj, c'est que Doniphan, Wilcox, Webb et un autre garon nomm
Cross ne semblaient point d'humeur s'entendre avec Briant. Pendant la longue traverse du Sloughi, s'ils avaient consenti lui obir,
c'est que Briant, on l'a dit, avait quelque habitude de la navigation.
Mais ils avaient toujours eu la pense que, ds qu'ils seraient terre,

CHAPITRE 2.

22

ils reprendraient leur libert d'action  surtout Doniphan, qui, pour


l'instruction et l'intelligence, se croyait suprieur Briant comme
tous ses autres camarades. D'ailleurs, cette jalousie de Doniphan
l'gard de Briant datait de loin dj, et, par cela mme que celui-ci
tait Franais, de jeunes Anglais devaient tre peu enclins subir
sa domination.
Il tait donc craindre que ces dispositions n'accrussent la gravit
d'une situation dj si inquitante.
Cependant Doniphan, Wilcox, Cross et Webb regardaient cette
nappe d'cume, seme de tourbillons, sillonne de courants, qui
paraissait trs dangereuse traverser. Le plus habile nageur n'et
pas rsist au ressac de la mare descendante que le vent prenait
revers. Le conseil d'attendre quelques heures n'tait donc que trop
justi. Il fallut bien que Doniphan et ses camarades se rendissent
l'vidence, et, nalement, ils revinrent l'arrire o se tenaient
les plus jeunes.
Briant disait alors Gordon et quelques-uns de ceux qui l'entouraient :
 aucun prix ne nous sparons pas !. . . Restons ensemble, ou
nous sommes perdus !. . .
 Tu ne prtends pas nous faire la loi ! s'cria Doniphan, qui
venait de l'entendre.
 Je ne prtends rien, rpondit Briant, si ce n'est qu'il faut agir
de concert pour le salut de tous !
 Briant a raison ! ajouta Gordon, garon froid et srieux, qui ne
parlait jamais sans avoir bien rchi.
 Oui !. . . oui !. . .  s'crirent deux ou trois des petits qu'un secret
instinct portait se rapprocher de Briant.
Doniphan ne rpliqua pas ; mais ses camarades et lui persistrent
se tenir l'cart, en attendant l'heure de procder au sauvetage.

CHAPITRE 2.

23

Et maintenant, quelle tait cette terre ? Appartenait-elle l'une


des les de l'ocan Pacique ou quelque continent ? Cette question ne pouvait tre rsolue, attendu que le Sloughi se trouvait trop
rapproch du littoral pour qu'il ft permis de l'observer sur un primtre susant. Sa concavit, formant une large baie, se terminait
par deux promontoires, l'un assez lev et coup pic vers le nord,
l'autre el en pointe vers le sud. Mais, au-del de ces deux caps,
la mer s'arrondissait-elle de manire baigner les contours d'une
le ? C'est ce que Briant essaya vainement de reconnatre avec une
des lunettes du bord.
En eet, dans le cas o cette terre serait une le, comment parviendraiton la quitter, s'il tait impossible de renouer le schooner, que
la mare montante ne tarderait pas dmolir en le tranant sur
les rcifs ? Et si cette le tait dserte  il y en a dans les mers
du Pacique , comment ces enfants, rduits eux-mmes, n'ayant
que ce qu'ils sauveraient des provisions du yacht, suront-ils aux
ncessits de l'existence ?
Sur un continent, au contraire, les chances de salut eussent t
notablement accrues, puisque ce continent n'aurait pu tre que celui
de l'Amrique du Sud. L, travers les territoires du Chili ou de la
Bolivie, on trouverait assistance, sinon immdiatement, du moins
quelques jours aprs avoir pris terre. Il est vrai, sur ce littoral voisin
des Pampas, bien des mauvaises rencontres taient craindre. Mais,
en ce moment, il n'tait question que d'atteindre la terre,
Le temps tait assez clair pour en laisser voir tous les dtails.
On distinguait nettement le premier plan de la grve, la falaise qui
l'encadrait en arrire, ainsi que les massifs d'arbres groups sa
base. Briant signala mme l'embouchure d'un rio sur la droite du
rivage.
En somme, si l'aspect de cette cte n'avait rien de bien attrayant,

CHAPITRE 2.

24

le rideau de verdure indiquait une certaine fertilit, comparable


celle des zones de moyenne latitude. Sans doute, au-del de la
falaise, l'abri des vents du large, la vgtation, trouvant un sol
plus favorable, devait se dvelopper avec quelque vigueur.
Quant tre habite, il ne paraissait pas que cette partie de la
cte le ft. On n'y voyait ni maison ni hutte, pas mme l'embouchure du rio. Peut-tre les indignes, s'il y en avait, rsidaient-ils
de prfrence l'intrieur du pays, o ils taient moins exposs aux
brutales attaques des vents d'ouest ?
 Je n'aperois pas la moindre fume ! dit Briant, en abaissant sa
lunette.
 Et il n'y a pas une seule embarcation sur la plage ! t observer
Moko.
 Comment y en aurait-il, puisqu'il n'y a pas de port ? rpliqua
Doniphan.
 Il n'est pas ncessaire qu'il y ait un port, reprit Gordon. Des
barques de pche peuvent trouver refuge l'entre d'une rivire,
et il serait possible que la tempte et oblig les ramener vers
l'intrieur. 
L'observation de Gordon tait juste. Quoi qu'il en soit, pour une
raison ou pour une autre, on ne dcouvrit aucune embarcation, et,
en ralit, cette partie du littoral semblait tre absolument dpourvue d'habitants. Serait-elle habitable, au cas o les jeunes naufrags
auraient y sjourner quelques semaines ? voil ce dont ils devaient
se proccuper avant tout.
Cependant la mare se retirait peu peu  trs lentement, il est
vrai, car le vent du large lui faisait obstacle, bien qu'il semblt mollir en s'inchissant vers le nord-ouest. Il importait donc d'tre prt
pour le moment o le banc de rcifs orirait un passage praticable.
Il tait prs de sept heures. Chacun s'occupa de monter sur le

CHAPITRE 2.

25

pont du yacht les objets de premire ncessit, quitte recueillir


les autres, lorsque la mer les porterait la cte. Petits et grands
mirent la main ce travail. Il y avait bord un assez fort approvisionnement de conserves, biscuits, viandes sales ou fumes. On en
t des ballots, destins tre rpartis entre les plus gs, auxquels
incomberait le soin de les transporter terre.
Mais, pour que ce transport pt s'eectuer, il fallait que le banc
de rcifs ft sec. En serait-il ainsi mare basse, et le reux
surait-il dgager les roches jusqu' la grve ?
Briant et Gordon s'appliqurent observer soigneusement la mer.
Avec la modication dans la direction du vent, l'accalmie se faisait
sentir et les bouillonnements du ressac commenaient s'apaiser.
Ainsi il devenait donc ais de noter la dcroissance des eaux le
long des pointes mergeantes. D'ailleurs, le schooner ressentait les
eets de cette dcroissance en donnant une bande plus accentue
sur bbord. Il tait mme craindre, si son inclinaison augmentait,
qu'il se coucht sur le anc, car il tait trs n de formes, ayant
les varangues releves et une grande hauteur de quille, comme les
yachts de haute marche. Dans ce cas, si l'eau envahissait son pont
avant qu'on et pu le quitter, la situation serait extrmement grave.
Combien il tait regrettable que les canots eussent t emports
pendant la tempte ! Avec ces embarcations, capables de les contenir tous, Briant et ses camarades auraient pu ds prsent tenter
d'atteindre la cte. Puis, quelle facilit pour tablir une communication entre le littoral et le schooner, pour transporter tant d'objets
utiles qu'il faudrait momentanment laisser bord ! Et, la nuit prochaine, si le Sloughi se fracassait, que vaudraient ses paves, lorsque
le ressac les aurait roules travers les rcifs ? Pourrait-on les utiliser encore ? Ce qui resterait des approvisionnements ne serait-il pas
absolument avari ? Les jeunes naufrags ne seraient-ils pas bientt

CHAPITRE 2.

26

rduits aux seules ressources de cette terre ?


C'tait une bien fcheuse circonstance qu'il n'y et plus d'embarcation pour oprer le sauvetage !
Soudain, des cris clatrent l'avant. Baxter venait de faire une
dcouverte qui avait son importance.
La yole du schooner, que l'on croyait perdue, se trouvait engage
entre les sous-barbes du beaupr. Cette yole, il est vrai, ne pouvait
porter que cinq six personnes ; mais, comme elle tait intacte 
ce qui fut constat lorsqu'on l'eut rentre sur le pont  il ne serait
pas impossible de l'utiliser dans le cas o la mer ne permettrait pas
de franchir les brisants pied sec. Il convenait par suite d'attendre
que la mare ft son plus bas, et, cependant, il s'ensuivit une
vive discussion dans laquelle Briant et Doniphan furent encore aux
prises.
En eet, Doniphan, Wilcox, Webb et Cross, aprs s'tre empars
de la yole, se prparaient la lancer par-dessus bord, lorsque Briant
vint eux.
 Que voulez-vous faire ?. . . demanda-t-il.
 Ce qui nous convient !. . . rpondit Wilcox.
 Vous embarquer dans ce canot ?. . .
 Oui, rpliqua Doniphan, et ce ne sera pas toi qui nous en empcheras !
 Ce sera moi, reprit Briant, moi et tous ceux que tu veux abandonner !. . .
 Abandonner ?. . . O vois-tu cela ? rpondit Doniphan avec hauteur. Je ne veux abandonner personne, entends-tu !. . . Une fois la
grve, l'un de nous ramnera la yole. . .
 Et si elle ne peut revenir, s'cria Briant qui ne se contenait pas
sans peine, et si elle se crve sur ces roches. . .
 Embarquons !. . . Embarquons !  rpondit Webb, qui venait de

CHAPITRE 2.

27

repousser Briant.
Puis, aid de Wilcox et de Cross, il souleva l'embarcation enn
de l'envoyer la mer.
Briant la saisit par un de ses bouts.
 Vous n'embarquerez pas ! dit-il.
 C'est ce que nous verrons ! rpondit Doniphan.
 Vous n'embarquerez pas ! rpta Briant, bien dcid rsister
dans l'intrt commun. La yole doit tre rserve d'abord aux plus
petits, s'il reste trop d'eau mer basse pour que l'on puisse gagner
la grve. . .
 Laisse-nous tranquille ! s'cria Doniphan que la colre emportait. Je te le rpte, Briant, ce n'est pas toi qui nous empcheras
de faire ce que nous voulons !
 Et je te rpte, s'cria Briant, que ce sera moi, Doniphan ! 
Les deux jeunes garons taient prts s'lancer l'un sur l'autre.
Dans cette querelle, Wilcox, Webb et Cross allaient naturellement
prendre parti pour Doniphan, tandis que Baxter, Service et Garnett
se rangeraient du ct de Briant. Il pouvait ds lors en rsulter des
consquences dplorables, lorsque Gordon intervint.
Gordon, le plus g et aussi le plus matre de soi, comprenant
tout ce qu'un tel prcdent aurait de regrettable, eut le bon sens
de s'interposer en faveur de Briant.
 Allons ! allons ! dit-il, un peu de patience, Doniphan ! Tu vois
bien que la mer est trop forte encore, et que nous risquerions de
perdre notre yole !
 Je ne veux pas, s'cria Doniphan, que Briant nous fasse la loi !
comme il en a pris l'habitude depuis quelque temps !
 Non !. . . Non !. . . rpliqurent Cross et Webb.
 Je ne prtends faire la loi personne, rpondit Briant, mais
je ne la laisserai faire par personne, quand il s'agira de l'intrt de

CHAPITRE 2.

28

tous !
 Nous en avons autant souci que toi ! riposta Doniphan. Et maintenant que nous sommes terre. . .
 Pas encore, malheureusement, rpondit Gordon. Doniphan, ne
t'entte pas ; et attendons un moment favorable pour employer la
yole ! 
Trs propos, Gordon venait de jouer le rle de modrateur entre
Doniphan et Briant  ce qui lui tait arriv plus d'une fois dj ,
et ses camarades se rendirent son observation.
La mare avait alors baiss de deux pieds. Existait-il un chenal
entre les brisants ? c'est ce qu'il et t trs utile de reconnatre.
Briant, pensant qu'il pourrait mieux se rendre compte de la position des roches en les observant du mt de misaine, se dirigea vers
l'avant du yacht, saisit les haubans de tribord, et, la force des
poignets, s'leva jusqu'aux barres.
travers le banc de rcifs, se dessinait une passe dont la direction
tait marque par les pointes qui mergeaient de chaque ct et
qu'il conviendrait de suivre, si l'on essayait de gagner la grve en
s'embarquant dans la yole. Mais, cette heure, il y avait encore
trop de tourbillons et de remous la surface des brisants pour
que l'on pt s'en servir avec succs. Immanquablement, elle et t
lance sur quelque pointe et s'y ft creve en un instant. D'ailleurs,
mieux valait attendre, pour le cas o le retrait de la mer laisserait
un passage praticable.
Du haut des barres sur lesquelles il s'tait acheval, Briant se mit
prendre une plus exacte connaissance du littoral. Il promena sa
lunette le long de la grve et jusqu'au pied de la falaise. La cte
paraissait tre absolument inhabite entre les deux promontoires
que sparait une distance de huit neuf milles.
Aprs tre rest une demi-heure en observation, Briant descen-

CHAPITRE 2.

29

dit et vint rendre compte ses camarades de ce qu'il avait vu. Si


Doniphan, Wilcox, Webb et Cross aectrent de l'couter sans rien
dire, il n'en fut pas ainsi de Gordon qui lui demanda :
 Lorsque le Sloughi s'est chou, Briant, n'tait-il pas environ
six heures du matin ?
 Oui, rpondit Briant.
 Et combien de temps faut-il pour qu'il y ait basse mer ?
 Cinq heures, je crois.  N'est-ce pas, Moko ?
 Oui. . . de cinq six heures, rpondit le mousse.
 Ce serait alors vers onze heures, reprit Gordon, le moment le
plus favorable pour tenter d'atteindre la cte ?. . .
 C'est ainsi que j'ai calcul, rpliqua Briant.
 Eh bien, reprit Gordon, tenons-nous prts pour ce moment,
et prenons un peu de nourriture. Si nous sommes obligs de nous
mettre l'eau, au moins ne le ferons-nous que quelques heures aprs
notre repas. 
Bon conseil qui devait naturellement venir de ce prudent garon.
On s'occupa donc du premier djeuner, compos de conserves et
de biscuit. Briant eut soin de surveiller particulirement les petits.
Jenkins, Iverson, Dole, Costar, avec cette insouciance naturelle
leur ge, commenaient se rassurer, et ils eussent peut-tre mang
sans aucune retenue, car ils n'avaient pour ainsi dire rien pris depuis
vingt-quatre heures. Mais tout se passa bien, et quelques gouttes
de brandy, adoucies d'un peu d'eau, fournirent une boisson rconfortante.
Cela fait, Briant revint vers l'avant du schooner, et l, accoud
sur les pavois, se remit observer les rcifs.
Avec quelle lenteur s'eectuait la dcroissance de la mer ! Il tait
manifeste, pourtant, que son niveau baissait, puisque l'inclinaison
du yacht s'accentuait. Moko, ayant jet un plomb de sonde, recon-

CHAPITRE 2.

30

nut qu'il restait encore au moins huit pieds d'eau sur le banc. Or,
pouvait-on esprer que le jusant descendrait assez pour le laisser
sec ? Moko ne le pensait pas et crut devoir le dire Briant en
secret, an de n'erayer personne.
Briant vint alors entretenir Gordon ce sujet. Tous deux comprenaient bien que le vent, quoiqu'il et un peu remont vers le
nord, empchait la mer de baisser autant qu'elle l'aurait fait par
temps calme.
 Quel parti prendre ? dit Gordon.
 Je ne sais. . . je ne sais !. . . rpondit Briant. Et, quel malheur
de ne pas savoir. . . de n'tre que des enfants, quand il faudrait tre
des hommes !
 La ncessit nous instruira ! rpliqua Gordon. Ne dsesprons
pas, Briant, et agissons prudemment !. . .
 Oui, agissons, Gordon ! Si nous n'avons pas abandonn le Sloughi avant le retour de la mare, s'il faut encore rester une nuit
bord, nous sommes perdus. . .
 Cela n'est que trop vident, car le yacht sera mis en pices !
Aussi devrons-nous l'avoir quitt tout prix. . .
 Oui, tout prix, Gordon !
 Est-ce qu'il ne serait pas propos de construire une sorte de
radeau, un va-et-vient ?. . .
 J'y avais dj song, rpondit Briant. Par malheur, presque
tous les espars ont t enlevs dans la tempte. Quant briser les
pavois pour essayer de faire un radeau avec leurs dbris, nous n'en
avons plus le temps ! Reste la yole, dont on ne peut se servir, car la
mer est trop forte ! Non ! Ce que l'on pourrait tenter, ce serait de
porter un cble travers le banc de rcifs et de l'amarrer par son
extrmit la pointe d'une roche. Peut-tre alors parviendrait-on
se haler prs de la grve. . .

CHAPITRE 2.

31

 Qui portera ce cble ?


 Moi, rpondit Briant.
 Et je t'y aiderai !. . . dit Gordon.
 Non, moi seul !. . . rpliqua Briant.
 Sers-toi de la yole ?
 Ce serait risquer de la perdre, Gordon, et mieux vaut la conserver comme dernire ressource ! 
Cependant, avant de mettre excution ce prilleux projet, Briant
voulut prendre une utile prcaution, an de parer toute ventualit.
Il y avait bord quelques ceintures natatoires, dont il obligea les
petits se munir sur l'heure. Dans le cas o ils devraient quitter le
yacht, lorsque l'eau serait trop profonde encore pour qu'ils pussent
prendre pied, ces appareils les maintiendraient, et les grands essaieraient alors de les pousser vers le rivage en se halant eux-mmes
sur le cble.
Il tait alors dix heures un quart. Avant quarante-cinq minutes, la
mare aurait atteint sa plus basse dpression. l'trave du Sloughi,
on ne relevait dj plus que quatre cinq pieds d'eau ; mais il ne
semblait pas que la mer dt perdre au-del de quelques pouces.
une soixantaine de yards, il est vrai, le fond remontait sensiblement
 ce que l'on pouvait reconnatre la couleur noirtre de l'eau et
aux nombreuses pointes qui mergeaient le long de la grve. La
dicult serait de franchir les profondeurs que la mer accusait sur
l'avant du yacht. Toutefois, si Briant parvenait longer un cble
dans cette direction, le xer solidement l'une des roches, ce
cble, aprs qu'il aurait t tendu du bord l'aide du guindeau,
permettrait de gagner quelque endroit o l'on aurait pied. De plus,
en faisant glisser sur ce cble les ballots contenant les provisions et
les ustensiles indispensables, ils arriveraient terre sans dommages.

CHAPITRE 2.

32

Quelque dangereuse que dt tre sa tentative, Briant n'et voulu


laisser personne le soin de le remplacer, et il prit ses dispositions
en consquence.
Il y avait bord plusieurs de ces cbles, longs d'une centaine
de pieds, qu'on emploie comme aussires ou remorques. Briant en
choisit un de moyenne grosseur qui lui parut convenable, et dont il
tourna l'extrmit sa ceinture, aprs s'tre dvtu.
 Allons, les autres, cria Gordon, soyez l pour ler le cble !. . .
Venez l'avant ! 
Doniphan, Wilcox, Cross et Webb ne pouvaient refuser leur concours
une opration dont ils comprenaient l'importance. Aussi, quelles
que fussent leurs dispositions, se prpareraient-ils drouler la
glne du cble qu'il serait ncessaire de mollir peu peu, an de
mnager les forces de Briant.
Au moment o celui-ci allait s'aaler la mer, son frre, s'approchant, s'cria :
 Frre !. . . Frre !
 N'aie pas peur, Jacques, n'aie pas peur pour moi !  rpondit
Briant.
Un instant aprs, on le voyait la surface de l'eau, nageant avec
vigueur, pendant que le cble se droulait derrire lui.
Or, mme par une mer calme, cette manuvre et t dicile,
car le ressac battait violemment le long semis de roches. Courants
et contre-courants empchaient le hardi garon de se maintenir en
droite ligne, et, quand ils le saisissaient, il prouvait une peine extrme en sortir.
Pourtant Briant gagnait peu peu vers la grve tandis que ses
camarades lui laient du cble la mesure. Mais il tait visible
que ses forces commenaient s'puiser, bien qu'il ne ft encore
qu' une cinquantaine de pieds du schooner. Devant lui se creusait

CHAPITRE 2.

33

une sorte de tourbillon, produit par la rencontre de deux houles


contraires. S'il russissait les tourner, peut-tre atteindrait-il son
but, la mer tant plus calme au-del. Il essaya donc de se jeter
sur la gauche par un violent eort. Mais sa tentative devait tre
infructueuse. Un nageur vigoureux, dans toute la force de l'ge,
n'y aurait pu parvenir. Saisi par l'enlacement des eaux, Briant fut
irrsistiblement attir vers le centre du tourbillon.
 moi !. . . Halez !. . . Halez !. . .  eut-il la force de crier avant de
disparatre.
bord du yacht, l'pouvante fut au comble.
 Halez !. . .  commanda froidement Gordon.
Et ses camarades se htrent de rembraquer le cble, an de
ramener Briant bord, avant qu'une trop longue immersion ne
l'et asphyxi.
En moins d'une minute, Briant fut rehiss sur le pont  sans
connaissance, il est vrai ; mais il revint promptement lui dans les
bras de son frre.
La tentative, ayant pour but d'tablir un cble la surface du
banc de rcifs, avait chou. Nul n'et pu la reprendre avec quelque
chance de succs. Ces malheureux enfants en taient donc rduits
attendre. . . Attendre quoi ?. . . Un secours ?. . . et de quel ct, et
par qui aurait-il pu leur venir !
Il tait plus de midi alors. La mare se faisait dj sentir, et
le ressac s'accroissait. Et mme, comme c'tait nouvelle lune, le
ot allait tre plus fort que la veille. Aussi, pour peu que le vent
retombt du ct du large, le schooner risquerait-il d'tre soulev
de son lit de roches. . . Il talonnerait de nouveau, il serait chavir
la surface du rcif !. . . Personne ne survivrait ce dnouement du
naufrage ! Et rien faire, rien !
Tous, l'arrire, les petits entours par les grands, regardaient la

CHAPITRE 2.

34

mer qui se gonait, mesure que les ttes de roches disparaissaient


l'une aprs l'autre. Par malheur, le vent tait revenu l'ouest, et,
comme la nuit prcdente, il battait de plein fouet la terre. Avec
l'eau plus profonde, les lames, plus hautes, couvraient le Sloughi
de leurs embruns et ne tarderaient pas dferler contre lui. Dieu
seul pouvait venir en aide aux jeunes naufrags. Leurs prires se
mlrent leurs cris d'pouvante.
Un peu avant deux heures, le schooner, redress par la mare,
ne donnait plus la bande sur bbord ; mais, par suite du tangage,
l'avant heurtait contre le fond, tandis qu' l'arrire son tambot
restait encore x au lit de roches. Bientt les coups de talon se
succdrent sans relche, et le Sloughi roula d'un bord sur l'autre.
Les enfants durent se retenir les uns aux autres pour ne pas tre
jets par-dessus le bord.
En ce moment, une montagne cumante venant de la haute mer,
se dressa deux encablures du yacht. On et dit l'norme lame
d'un mascaret ou d'un raz de mare, dont la hauteur dpassait
vingt pieds. Elle arriva avec la furie d'un torrent, couvrit en grand
le banc de rcifs, souleva le Sloughi, l'entrana par-dessus les roches,
sans que sa coque en ft mme eeure.
En moins d'une minute, au milieu des bouillonnements de cette
masse d'eau, le Sloughi, port jusqu'au centre de la grve, vint buter
contre un renement de sable, deux cents pieds en avant des
premiers arbres masss au bas de la falaise. Et l, il resta immobile
 sur la terre ferme, cette fois , pendant que la mer, en se retirant,
laissait toute la grve sec.

Chapitre 3

La pension Chairman Auckland.  Grands et petits.  Vacances


en mer.  Le schooner Sloughi.  La nuit du 15 fvrier.  En drive.
 Abordage.  Tempte.  Enqute Auckland.  Ce qui reste du
schooner.

cette poque, la pension Chairman tait l'une des plus estimes


de la ville d'Auckland, capitale de la Nouvelle-Zlande, importante
colonie anglaise du Pacique. On y comptait une centaine d'lves,
appartenant aux meilleures familles du pays. Les Maoris, qui sont
les indignes de cet archipel, n'auraient pu y faire admettre leurs
enfants pour lesquels, d'ailleurs, d'autres coles taient rserves.
Il n'y avait la pension Chairman que de jeunes Anglais, Franais, Amricains, Allemands, ls des propritaires, rentiers, ngociants ou fonctionnaires du pays. Ils y recevaient une ducation trs
complte, identique celle qui est donne dans les tablissements
similaires du Royaume-Uni.
L'archipel de la Nouvelle-Zlande se compose de deux les principales : au nord, Ika-Na-Mawi ou le du Poisson, au sud, TawaPonamou ou Terre du Jade-Vert. Spares par le dtroit de Cook,
elles gisent entre le 34e et le 45e parallle sud  position quivalente
celle qu'occupe, dans l'hmisphre boral, la partie de l'Europe
comprenant la France et le nord de l'Afrique.
L'le d'Ika-Na-Mawi, trs dchiquete dans sa partie mridionale,
35

CHAPITRE 3.

36

forme une sorte de trapze irrgulier, qui se prolonge vers le nordouest, suivant une courbe termine par le cap Van-Diemen.
C'est peu prs la naissance de cette courbe, en un point o
la presqu'le mesure seulement quelques milles, qu'est btie Auckland. La ville est donc situe comme l'est Corinthe, en Grce  ce
qui lui a valu le nom de  Corinthe du Sud . Elle possde deux
ports ouverts, l'un l'ouest, l'autre l'est. Ce dernier, sur le golfe
Hauraki, tant peu profond, il a fallu projeter quelques-uns de ces
longs  piers , la mode anglaise, o les navires de moyen tonnage
peuvent venir accoster. Entre autres s'allonge le Commercial-pier,
auquel aboutit Queen's-street, l'une des principales rues de la cit.
C'est vers le milieu de cette rue que se trouvait la pension Chairman.
Or, le 15 fvrier 1860, dans l'aprs-midi, il sortait dudit pensionnat une centaine de jeunes garons, accompagns de leurs parents,
l'air gai, l'allure joyeuse  des oiseaux auxquels on vient d'ouvrir
leur cage.
En eet, c'tait le commencement des vacances. Deux mois d'indpendance, deux mois de libert. Et, pour un certain nombre de
ces lves, il y avait aussi la perspective d'un voyage en mer, dont
on s'entretenait depuis longtemps la pension Chairman. Inutile
d'ajouter quelle envie excitait ceux auxquels leur bonne fortune allait permettre de prendre passage bord du yacht Sloughi, qui se
prparait visiter les ctes de la Nouvelle-Zlande dans une promenade de circumnavigation.
Ce joli schooner, frt par les parents des lves, avait t dispos pour une campagne de six semaines. Il appartenait au pre de
l'un d'eux, M. William H. Garnett, ancien capitaine de la marine
marchande, en qui l'on pouvait avoir toute conance. Une souscription, rpartie entre les diverses familles, devait couvrir les frais du

CHAPITRE 3.

37

voyage, qui s'eectuerait dans les meilleures conditions de scurit


et de confort. C'tait l une grande joie pour ces jeunes garons, et
il et t dicile de mieux employer quelques semaines de vacances.
Dans les pensionnats anglais, l'ducation dire assez sensiblement de celle qui est donne dans les pensionnats de France. On
y laisse aux lves plus d'initiative, et, par suite, une libert relative qui inue assez heureusement sur leur avenir. Ils restent moins
longtemps enfants. En un mot, l'ducation y marche de pair avec
l'instruction. De l vient que, pour la plupart, ils sont polis, attentionns, soigns dans leur tenue, et  ce qui est digne d'tre not 
peu enclins employer la dissimulation ou le mensonge, lors mme
qu'il s'agit de se soustraire quelque juste punition. Il faut observer
galement que, dans ces tablissements scolaires, les jeunes garons
sont moins astreints aux rgles de la vie commune et aux lois du
silence qui en dcoulent. Le plus gnralement, ils occupent des
chambres part, y prennent certains repas, et, quand ils s'assoient
la table d'un rfectoire, ils peuvent causer en toute libert.
C'est suivant leur ge que les lves sont classs par divisions. Il
y en avait cinq dans le pensionnat Chairman. Si, dans la premire
et dans la seconde, les petits en taient encore embrasser leurs parents sur les joues, dj dans la troisime, les grands remplaaient le
baiser lial par la poigne de main des hommes faits. Aussi, pas de
pion pour les surveiller, lecture de romans et de journaux permise,
jours de cong frquemment renouvels, heures d'tude assez restreintes, exercices du corps trs bien compris, gymnastique, boxe
et jeux de toutes sortes. Mais, comme correctif cette indpendance, dont les lves msusaient rarement, les punitions corporelles
taient de rgle, principalement le fouet. D'ailleurs, tre fouett n'a
rien de dshonorant pour de jeunes Anglo-Saxons, et ils se soumettent sans protestation ce chtiment, lorsqu'ils reconnaissent

CHAPITRE 3.

38

l'avoir mrit.
Les Anglais, personne ne l'ignore, ont le respect des traditions
dans la vie prive aussi bien que dans la vie publique, et ces traditions sont non moins respectes  mme quand elles sont absurdes
 dans les tablissements scolaires, o elles ne ressemblent en rien
aux brimades franaises. Si les anciens sont chargs de protger
les nouveaux, c'est la condition que ceux-ci leur rendent en retour certains services domestiques, auxquels ils ne peuvent se soustraire. Ces services, qui consistent apporter le djeuner du matin,
brosser les habits, cirer les souliers, faire les commissions,
sont connus sous le nom de  faggisme , et ceux qui les doivent
s'appellent  fags . Ce sont les plus petits, ceux des premires divisions qui servent de fags aux lves des divisions suprieures, et,
s'ils refusaient d'obir, on leur ferait la vie dure. Mais aucun d'eux
n'y songe, et cela les habitue se plier une discipline qu'on ne
retrouve gure chez les lves des lyces franais. D'ailleurs, la tradition l'exige, et, s'il est un pays qui l'observe entre tous, c'est bien
le Royaume-Uni, o elle s'impose au plus humble  cockney  de la
rue comme aux pairs de la Chambre Haute.
Les lves, qui devaient prendre part l'excursion du Sloughi, appartenaient aux diverses divisions du pensionnat Chairman. Ainsi
qu'on a pu le remarquer bord du schooner, il s'en trouvait depuis
l'ge de huit ans jusqu' l'ge de quatorze. Et ces quinze jeunes garons, y compris le mousse, allaient tre entrans loin et longtemps
dans de terribles aventures !
Il importe de faire connatre leurs noms, leur ge, leurs aptitudes,
leurs caractres, la situation de leur famille, et quels rapports existaient entre eux dans cet tablissement qu'ils venaient de quitter
l'poque habituelle des vacances.
l'exception de deux Franais, les frres Briant, et de Gordon,

CHAPITRE 3.

39

qui est Amricain, ils sont tous d'origine anglaise.


Doniphan et Cross appartiennent une famille de riches propritaires qui occupent le premier rang dans la socit de la NouvelleZlande. gs de treize ans et quelques mois, ils sont cousins, et
tous deux font partie de la cinquime division, Doniphan, lgant et
soign de sa personne, est de tous, sans contredit, l'lve le plus distingu. Intelligent et studieux, il tient ne jamais dchoir, autant
par got de s'instruire que par dsir de remporter sur ses camarades. Une certaine morgue aristocratique lui a valu le sobriquet
de  lord Doniphan , et son caractre imprieux le porte vouloir
dominer partout o il se trouve. De l vient, entre Briant et lui,
cette rivalit qui remonte plusieurs annes et qui s'est surtout accentue depuis que les circonstances ont accru l'inuence de Briant
sur ses camarades. Quant Cross, c'est un lve assez ordinaire,
mais pntr d'admiration pour tout ce que pense, dit ou fait son
cousin Doniphan.
Baxter, de la mme division, g de treize ans, garon froid, rchi, travailleur, trs ingnieux, trs adroit de ses mains, est le ls
d'un commerant dans une position de fortune assez modeste.
Webb et Wilcox, gs de douze ans et demi, comptent parmi
les lves de la quatrime division. D'intelligence moyenne, assez
volontaires et d'humeur querelleuse, ils se sont toujours montrs
trs exigeants dans l'observation des pratiques du faggisme. Leurs
familles sont riches et tiennent un rang lev parmi la magistrature
du pays.
Garnett, de la troisime division comme son copain Service 
douze ans tous deux  sont ls, l'un d'un capitaine de marine la
retraite, l'autre d'un colon ais, qui habitent le North-Shore sur la
cte septentrionale du port de Waitemala. Les deux familles sont
trs lies, et de cette intimit il rsulte que Garnett et Service sont

CHAPITRE 3.

40

devenus insparables. Ils ont bon cur, mais peu de got au travail,
et, si on leur donnait la clef des champs, ils ne la laisseraient point
se rouiller dans leur poche. Garnett est surtout passionn  passion
regrettable  pour l'accordon, si apprci dans la marine anglaise.
Aussi, en sa qualit de ls de marin, joue-t-il ses moments perdus
de son instrument de prdilection, et n'a-t-il pas nglig de l'emporter bord du Sloughi. Quant Service, coup sr, c'est le plus
gai, le plus vapor de la bande, le vritable loustic du pensionnat Chairman, ne rvant qu'aventures de voyage, et nourri fond
du Robinson Cruso et du Robinson Suisse, dont il fait sa lecture
favorite.
Il faut maintenant nommer deux autres garons, gs de neuf
ans. Le premier, Jenkins, est ls du directeur de la Socit des
Sciences, la  New-Zealand-Royal-Society  ; l'autre, Iverson, est
ls du pasteur de l'glise mtropolitaine de Saint-Paul. S'ils ne
sont encore que dans la troisime et la deuxime division, on les
cite parmi les bons lves du pensionnat.
Viennent ensuite deux enfants, Dole, huit ans et demi, et Costar,
huit ans, tous deux ls d'ociers de l'arme anglo-zlandaise, qui
habitent la petite ville d'Ouchunga, six milles d'Auckland, sur le
littoral du port de Manukau. Ce sont de ces  petits , sur lesquels
on ne dit rien, si ce n'est que Dole est fort entt, et Costar fort
gourmand. S'ils ne brillent gure dans la premire division, ils ne
s'en croient pas moins trs avancs parce qu'ils savent lire et crire
 ce dont il n'y a pas autrement lieu de se vanter leur ge.
On le voit, ces enfants appartiennent tous d'honorables familles,
xes depuis longtemps en Nouvelle-Zlande.
Il reste parler des trois autres garons, embarqus sur le schooner, l'Amricain et les deux Franais.
L'Amricain, c'est Gordon, g de quatorze ans. Sa gure comme

CHAPITRE 3.

41

sa tournure sont dj empreintes d'une certaine rudesse toute  yankee . Quoique un peu gauche, un peu lourd, c'est videmment le
plus pos des lves de la cinquime division. S'il n'a pas le brillant
de son camarade Doniphan, il possde un esprit juste, un sens pratique dont il a souvent donn des preuves. Il a le got des choses srieuses, tant d'un caractre observateur, d'un temprament froid.
Mthodique jusqu' la minutie, il range les ides dans son cerveau
comme les objets dans son pupitre, o tout est class, tiquet,
annot sur un carnet spcial. En somme, ses camarades l'estiment,
reconnaissent ses qualits, et, bien qu'il ne soit pas anglais de naissance, lui ont toujours fait bon accueil. Gordon est originaire de
Boston ; mais, orphelin de pre et de mre, il n'a d'autre parent
que son tuteur, ancien agent consulaire, qui, aprs fortune faite,
s'est x dans la Nouvelle-Zlande, et depuis quelques annes dj,
habite une de ces jolies villas, parpilles sur les hauteurs, prs du
village de Mount-Saint-John.
Les deux jeunes Franais, Briant et Jacques, sont les ls d'un
ingnieur distingu, qui est venu  il y avait deux ans et demi
 prendre la direction de grands travaux de desschement dans les
marais du centre d'Ika-Na-Mawi. L'an a treize ans. Peu travailleur
quoique trs intelligent, il lui arrive le plus souvent d'tre un des
derniers de la cinquime division. Cependant, quand il le veut, avec
sa facilit d'assimilation, sa remarquable mmoire, il s'lve au premier rang, et c'est l ce dont Doniphan se montre le plus jaloux.
Aussi Briant et lui n'ont-ils jamais pu tre en bonne intelligence
au pensionnat Chairman, et on a dj vu les consquences de ce
dsaccord bord du Sloughi. Et puis, Briant est audacieux, entreprenant, adroit aux exercices du corps, vif la repartie, de plus,
serviable, bon garon, n'ayant rien de la morgue de Doniphan, un
peu dbraill, par exemple et manquant de tenue  en un mot, trs

CHAPITRE 3.

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franais et par cela mme, trs dirent de ses camarades d'origine anglaise. D'ailleurs, il a souvent protg les plus faibles contre
l'abus que les grands faisaient de leur force, et, en ce qui le concerne,
n'a jamais voulu se soumettre aux obligations du faggisme. De l,
des rsistances, des luttes, des batailles, desquelles, grce sa vigueur et son courage, il est presque toujours sorti vainqueur. Aussi
est-il gnralement aim, et, quand il s'est agi de la direction du
Sloughi, ses camarades, quelques exceptions prs, n'ont-ils point
hsit lui obir  d'autant plus, on le sait, qu'il avait pu acqurir
quelques connaissances nautiques pendant sa traverse de l'Europe
la Nouvelle-Zlande.
Quant au cadet, Jacques, il avait t considr jusqu'alors comme
le plus espigle de la troisime division  sinon de tout le pensionnat Chairman, sans en excepter Service  inventant sans cesse des
niches nouvelles, jouant des tours pendables ses camarades, et se
faisant punir plus que de raison. Mais, ainsi qu'on le verra, son caractre s'tait absolument modi depuis le dpart du yacht, sans
que l'on st pour quel motif.
Tels sont les jeunes garons que la tempte venait de jeter sur
une des terres de l'ocan Pacique. Pendant cette promenade de
quelques semaines le long des ctes de la Nouvelle-Zlande, le Sloughi devait tre command par son propritaire, le pre de Garnett, l'un des plus hardis yachtmen des parages de l'Australasie.
Que de fois le schooner avait paru sur le littoral de la NouvelleCaldonie, de la Nouvelle-Hollande, depuis le dtroit de Torrs jusqu'aux pointes mridionales de la Tasmanie, et jusque dans ces mers
des Moluques, des Philippines et des Clbes, si funestes parfois aux
btiments du plus fort tonnage ! Mais c'tait un yacht solidement
construit, trs marin, et qui tenait admirablement la mer, mme
par les gros temps.

CHAPITRE 3.

43

L'quipage se composait d'un matre, de six matelots, d'un cuisinier et d'un mousse,  Moko, jeune Ngre de douze ans, dont la
famille tait depuis longtemps au service d'un colon de la NouvelleZlande. Il faut mentionner aussi un beau chien de chasse, Phann,
de race amricaine, qui appartenait Gordon et ne quittait jamais
son matre.
Le jour du dpart avait t x au 15 fvrier. En attendant, le
Sloughi restait amarr par l'arrire l'extrmit du Commercialpier et, consquemment, assez au large dans le port.
L'quipage n'tait pas bord, lorsque, le 14 au soir, les jeunes
passagers vinrent s'embarquer. Le capitaine Garnett ne devait arriver qu'au moment de l'appareillage. Seuls, le matre et le mousse
reurent Gordon et ses camarades,  les hommes tant alls vider
un dernier verre de wisky. Et mme, aprs que tous furent installs
et couchs, le matre crut pouvoir rejoindre son quipage dans un
des cabarets du port, o il eut le tort impardonnable de s'attarder
jusqu' une heure avance de la nuit. Quant au mousse, il s'tait
aal dans le poste pour dormir.
Que se passa-t-il alors ? Trs probablement, on ne devait jamais le
savoir. Ce qui est certain, c'est que l'amarre du yacht fut dtache
par ngligence ou par malveillance. . . bord on ne s'aperut de
rien.
Une nuit noire enveloppait le port et le golfe Hauraki. Le vent
de terre se faisait sentir avec force, et le schooner, pris en dessous
par un courant de reux qui portait au large, se mit fuir vers la
haute mer.
Lorsque le mousse se rveilla, le Sloughi roulait comme s'il et
t berc par une houle qu'on ne pouvait confondre avec le ressac
habituel. Moko se hta aussitt de monter sur le pont. . . Le yacht
tait en drive !

CHAPITRE 3.

44

Aux cris du mousse, Gordon, Briant, Doniphan et quelques autres,


se jetant bas de leurs couchettes, s'lancrent hors du capot. Vainement appelrent-ils leur aide ! Ils n'apercevaient mme plus une
seule des lumires de la ville ou du port. Le schooner tait dj en
plein golfe, trois milles de la cte.
Tout d'abord, sur les conseils de Briant auquel se joignit le mousse,
ces jeunes garons essayrent d'tablir une voile, an de revenir au
port en courant une borde. Mais, trop lourde pour pouvoir tre
oriente convenablement, cette voile n'eut d'autre eet que de les
entraner plus loin par la prise qu'elle donnait au vent d'ouest. Le
Sloughi doubla le cap Colville, franchit le dtroit qui le spare de
l'le de la Grande-Barrire, et se trouva bientt plusieurs milles
de la Nouvelle-Zlande.
On comprend la gravit d'une pareille situation. Briant et ses
camarades ne pouvaient plus esprer aucun secours de terre. Au
cas o quelque navire du port se mettrait leur recherche, plusieurs heures se passeraient avant qu'il et pu les rejoindre, tant
mme admis qu'il fut possible de retrouver le schooner au milieu
de cette profonde obscurit. Et d'ailleurs, le jour venu, comment
apercevrait-on un si petit btiment, perdu sur la haute mer ? Quant
se tirer d'aaire par leurs seuls eorts, comment ces enfants y
parviendraient-ils ? Si le vent ne changeait pas, ils devraient renoncer revenir vers la terre.
Restait, il est vrai, la chance d'tre rencontr par un btiment
faisant route vers un des ports de la Nouvelle-Zlande. C'est pourquoi, si problmatique que ft cette ventualit, Moko se hta-t-il
de hisser un fanal en tte du mt de misaine. Il n'y eut plus alors
qu' attendre le lever du jour.
Quant aux petits, comme le tumulte ne les avait point rveills,
il avait paru bon de les laisser dormir. Leur eroi n'aurait pu que

CHAPITRE 3.

45

mettre le dsordre bord.


Cependant, plusieurs tentatives furent encore faites pour ramener
le Sloughi au vent. Mais il abattait aussitt et drivait dans l'est
avec rapidit.
Soudain, un feu fut signal deux ou trois milles. C'tait un feu
blanc, en tte de mt  ce qui est le signe distinctif des steamers
en marche. Bientt les deux feux de position, rouge et vert, apparurent, et, comme ils taient visibles la fois l'un et l'autre, c'est
que ce steamer se dirigeait droit sur le yacht.
Les jeunes garons poussrent inutilement des cris de dtresse. Le
fracas des lames, le siement de la vapeur qui fusait par les tuyaux
d'chappement du steamer, le vent devenu plus violent au large,
tout se runissait pour que leurs voix se perdissent dans l'espace.
Pourtant, s'ils ne pouvaient les entendre, les matelots de quart
n'apercevraient-ils pas le fanal du Sloughi ? C'tait une dernire
chance.
Par malheur, dans un coup de tangage, la drisse vint casser, le
fanal tomba la mer, et rien n'indiqua plus la prsence du Sloughi,
sur lequel le steamer courait avec une vitesse de douze milles
l'heure.
En quelques secondes, le yacht fut abord et il aurait sombr
l'instant, s'il et t pris par le travers ; mais la collision se produisit
seulement l'arrire et ne dmolit qu'une partie du tableau, sans
heurter la coque.
Le choc avait t si faible, en somme, que, laissant le Sloughi
la merci d'une bourrasque trs prochaine, le steamer continua sa
route.
Trop souvent, les capitaines ne s'inquitent gure de porter secours au navire qu'ils ont heurt. C'est l une conduite criminelle,
dont on a de nombreux exemples. Mais, dans l'espce, il tait trs

CHAPITRE 3.

46

admissible qu' bord du steamer, on n'et rien senti de la collision


avec ce lger yacht, qui n'avait pas mme t entrevu dans l'ombre.
Alors, emports par le vent, ces jeunes garons durent se croire
perdus. Quand le jour se leva, l'immensit tait dserte. En cette
portion peu frquente du Pacique, les navires, qui vont de l'Australasie l'Amrique, ou de l'Amrique l'Australasie, suivent des
routes plus mridionales ou plus septentrionales. Pas un ne passa
en vue du yacht. La nuit vint, encore plus mauvaise, et, s'il y eut
des accalmies dans la rafale, le vent ne cessa de souer de l'ouest.
Ce que durerait cette traverse, c'est ce dont ni Briant ni ses
camarades ne pouvaient se faire une ide. En vain voulurent-ils
manuvrer de faon ramener le schooner dans les parages nozlandais ? Le savoir leur manquait pour modier son allure, comme
la force pour installer ses voiles.
Ce fut dans ces conditions que Briant, dployant une nergie
trs suprieure son ge, commena de prendre sur ses camarades
une inuence que Doniphan lui-mme dut subir. Si, aid en cela
par Moko, il ne parvint pas ramener le yacht vers les parages de
l'ouest, du moins employa-t-il le peu qu'il savait le maintenir dans
de susantes conditions de navigabilit. Il ne s'pargna pas, il veilla
nuit et jour, ses regards parcourant obstinment l'horizon pour y
chercher une chance de salut. Il eut soin aussi de faire jeter la
mer quelques bouteilles renfermant un document relatif au Sloughi.
Faible ressource, sans doute, mais qu'il ne voulut pas ngliger.
Cependant, les vents d'ouest poussaient toujours le yacht travers le Pacique, sans qu'il ft possible d'enrayer sa marche ni
mme de diminuer sa vitesse.
On sait ce qui s'tait pass. Quelques jours aprs que le schooner eut t dross hors des passes du golfe Hauraki, une tempte
s'leva, et, pendant deux semaines, se dchana avec une imptuo-

CHAPITRE 3.

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sit extraordinaire. Assailli par des lames monstrueuses, aprs avoir


failli cent fois tre cras sous d'normes coups de mer,  ce qui fut
arriv n'et t sa construction solide et ses qualits nautiques,  le
Sloughi vint faire cte sur une terre inconnue de l'ocan Pacique.
Et maintenant, quel serait le sort de ce pensionnat de naufrags,
entrans dix-huit cents lieues de la Nouvelle-Zlande ? De quel
ct leur arriverait un secours qu'ils ne pourraient trouver en euxmmes ?. . .
En tout cas, leurs familles n'avaient que trop lieu de les croire
engloutis avec le schooner.
Voici pourquoi :
Auckland, lorsque la disparition du Sloughi eut t constate
dans la nuit mme du 14 au 15 fvrier, on prvint le capitaine Garnett et les familles de ces malheureux enfants. Inutile d'insister sur
l'eet qu'un tel vnement produisit dans la ville, o la consternation fut gnrale.
Mais, si son amarre s'tait dtache ou rompue, peut-tre la drive n'avait-elle pas rejet le schooner au large du golfe ? Peut-tre
serait-il possible de le retrouver, bien que le vent d'ouest, qui prenait de la force, ft de nature donner les plus douloureuses inquitudes ?
Aussi, sans perdre un instant, le directeur du port prit-il ses mesures pour venir au secours du yacht. Deux petits vapeurs allrent
porter leurs recherches sur un espace de plusieurs milles en dehors
du golfe Hauraki. Pendant la nuit entire, ils parcoururent ces parages, o la mer commenait devenir trs dure. Et, le jour venu,
quand ils rentrrent, ce fut pour enlever tout espoir aux familles
frappes par cette pouvantable catastrophe.
En eet, s'ils n'avaient pas retrouv le Sloughi, ces vapeurs en
avaient du moins recueilli les paves. C'taient les dbris du cou-

CHAPITRE 3.

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ronnement, tombs la mer, aprs cette collision avec le steamer


pruvien Quito  collision dont ce navire n'avait pas mme eu
connaissance.
Sur ces dbris se lisaient encore trois ou quatre lettres du nom
de Sloughi. Il parut donc certain que le yacht avait d tre dmoli par quelque coup de mer, et que, par suite de cet accident, il
s'tait perdu corps et biens une douzaine de milles au large de la
Nouvelle-Zlande.

Chapitre 4

Premire exploration du littoral.  Briant et Gordon travers le


bois.  Vaine tentative pour dcouvrir une grotte.  Inventaire du
matriel.  Provisions, armes, vtements, literie, ustensiles, outils,
instruments.  Premier djeuner.  Premire nuit.

La cte tait dserte, ainsi que l'avait reconnu Briant lorsqu'il


tait en observation sur les barres du mt de misaine. Depuis une
heure, le schooner gisait sur la grve dans sa souille de sable, et
aucun indigne n'avait encore t signal. Ni sous les arbres qui se
massaient en avant de la falaise, ni prs des bords du rio, empli
par les eaux de la mare montante, on ne voyait une maison, une
cabane, une hutte. Pas mme d'empreinte de pied humain la
surface de la grve, que les relais de mer bordaient d'un long cordon
de varechs. l'embouchure de la petite rivire, aucune embarcation
de pche. Enn, nulle fume se contournant dans l'air sur tout le
primtre de la baie compris entre les deux promontoires du sud et
du nord.
En premier lieu, Briant et Gordon eurent la pense de s'enfoncer
travers les groupes d'arbres, an d'atteindre la falaise pour la
gravir, si c'tait possible.
 Nous voil terre, c'est dj quelque chose ! dit Gordon. Mais
quelle est cette terre, qui semble inhabite. . .
 L'important est qu'elle ne soit pas inhabitable, rpondit Briant.
49

CHAPITRE 4.

50

Nous avons des provisions et des munitions pour quelque temps !. . .


Il ne nous manque qu'un abri, et il faut en trouver un. . . au moins
pour les petits. . . Eux avant tout !
 Oui !. . . tu as raison !. . . rpondit Gordon.
 Quant savoir o nous sommes, reprit Briant, il sera temps de
s'en occuper lorsque nous aurons pourvu au plus press ! Si c'est
un continent, peut-tre y aurait-il quelque chance que nous fussions
secourus ! Si c'est une le !. . . une le inhabite. . . eh bien, nous verrons !. . . Viens, Gordon, viens la dcouverte ! 
Tous deux atteignirent rapidement la limite des arbres qui se
dveloppait obliquement entre la falaise et la rive droite du rio,
trois ou quatre cents pas en amont de l'embouchure.
Dans ce bois, il n'y avait aucune trace du passage de l'homme,
pas une perce, pas une sente. De vieux troncs, abattus par l'ge,
gisaient sur le sol, et Briant et Gordon enfonaient jusqu'au genou
dans le tapis des feuilles mortes. Toutefois, les oiseaux s'enfuyaient
craintivement, comme s'ils eussent appris dj se der des tres
humains. Ainsi il tait probable que cette cte, si elle n'tait pas
habite, recevait accidentellement la visite des indignes d'un territoire voisin.
En dix minutes, les deux garons eurent travers ce bois, dont
l'paisseur s'accroissait dans le voisinage du revers rocheux qui se
dressait comme une muraille pic sur une hauteur moyenne de cent
quatre-vingts pieds. Le soubassement de ce revers prsenterait-il
quelque anfractuosit dans laquelle il serait possible de trouver un
abri. C'et t fort dsirable. L, en eet, une caverne, protge
contre les vents du large par le rideau d'arbres et hors des atteintes
de la mer, mme par les gros temps, et oert un excellent refuge.
L, les jeunes naufrags auraient pu s'installer provisoirement, en
attendant qu'une plus srieuse exploration de la cte leur permt

CHAPITRE 4.

51

de s'aventurer avec scurit vers l'intrieur du pays.


Malheureusement, dans ce revers, aussi abrupt qu'une courtine
de fortication, Gordon et Briant ne dcouvrirent aucune grotte,
pas mme une coupure par laquelle on et pu s'lever jusqu' sa
crte. Pour gagner l'intrieur du territoire, il faudrait, probablement, contourner cette falaise, dont Briant avait reconnu la disposition lorsqu'il l'observait des barres du Sloughi.
Pendant une demi-heure environ, tous deux redescendirent vers
le sud en longeant la base de la falaise. Ils atteignirent alors la rive
droite du rio, qui remontait sinueusement dans la direction de l'est.
Si cette rive tait ombrage de beaux arbres, l'autre bordait une
contre d'un aspect trs dirent, sans verdure, sans accidents de
terrain. On et dit un vaste marcage qui se dveloppait jusqu'
l'horizon du sud.
Dus dans leur espoir, n'ayant pu s'lever au sommet de la falaise, d'o, sans doute, il leur et t permis d'observer le pays sur
un rayon de plusieurs milles, Briant et Gordon revinrent vers le
Sloughi.
Doniphan et quelques autres allaient et venaient sur les roches,
tandis que Jenkins, Iverson, Dole et Costar s'amusaient ramasser
des coquillages.
Dans un entretien qu'ils eurent avec les grands, Briant et Gordon
rent connatre le rsultat de leur exploration. En attendant que
les investigations pussent tre portes plus loin, il parut convenable
de ne point abandonner le schooner. Bien qu'il ft fracass dans ses
fonds et qu'il donnt une forte bande bbord, il pourrait servir
de demeure provisoire, cette place mme o il s'tait chou. Si le
pont s'tait entrouvert l'avant, au-dessus du poste de l'quipage,
le salon et les chambres de l'arrire oraient, du moins, un abri
susant contre les rafales. Quant la cuisine, elle n'avait point

CHAPITRE 4.

52

souert du talonnement sur les rcifs la grande satisfaction des


petits, que la question des repas intressait tout particulirement.
En vrit, c'tait une chance que ces jeunes garons n'eussent
point t rduits transporter sur la grve les objets indispensables leur installation. En admettant qu'ils y eussent russi,
quelles dicults, quelles fatigues, n'auraient-ils point t exposs ? Si le Sloughi ft rest l'accore des premiers brisants,
comment auraient-ils pu oprer le sauvetage du matriel ? La mer
n'et-elle pas rapidement dmoli le yacht, et, des quelques paves
parses sur le sable, conserves, armes, munitions, vtements, literie, ustensiles de toutes sortes, si utiles l'existence de ce petit
monde, qu'aurait-on pu sauver ? Heureusement, le raz de mare
avait jet le Sloughi au-del du banc de rcifs. S'il se trouvait hors
d'tat de jamais naviguer, du moins tait-il habitable, puisque ses
hauts avaient rsist la bourrasque d'abord, au choc ensuite, et
que rien ne pourrait l'arracher de cette souille sablonneuse, o sa
quille s'tait enfonce. Sans doute, sous les atteintes successives du
soleil et de la pluie, il nirait par se disloquer, son bord cderait,
son pont achverait de s'entrouvrir, et l'abri qu'il orait cette
heure nirait par devenir insusant. Mais, d'ici l, ou les jeunes
naufrags auraient pu gagner quelque ville, quelque village, ou, si la
tempte les avait relgus sur une le dserte, ils auraient dcouvert
une grotte dans les rochers du littoral.
Le mieux tait donc de demeurer provisoirement bord du Sloughi. C'est ce qui fut fait le jour mme. Une chelle de corde, tablie
sur tribord, du ct o le yacht donnait la bande, permit aux grands
comme aux petits d'atteindre les capots du pont. Moko, qui savait
un peu de cuisine, en sa qualit de mousse et aid de Service, qui
se plaisait fricoter, s'occupa de prparer un repas. Tous mangrent de bon apptit, et mme Jenkins, Iverson, Dole et Costar

CHAPITRE 4.

53

s'abandonnrent quelque gaiet. Seul, Jacques Briant, autrefois


le boute-en-train du pensionnat, continua de se tenir l'cart. Un
tel changement dans son caractre, dans ses habitudes, tait bien
fait pour surprendre ; mais Jacques, devenu trs taciturne, s'tait
toujours drob aux questions que ses camarades lui avaient faites
ce sujet.
Enn, trs fatigus, aprs tant de jours, tant de nuits, passs au
milieu des milles dangers de la tempte, tous ne songrent plus
qu' dormir. Les petits se rpartirent dans les chambres du yacht,
o les grands ne tardrent pas les rejoindre. Toutefois, Briant,
Gordon et Doniphan voulurent veiller tour de rle. Ne pouvaientils craindre l'apparition d'une bande de fauves, ou mme d'une
troupe d'indignes qui n'eussent pas t moins redoutables ? Il n'en
fut rien. La nuit s'coula sans alertes, et, lorsque le soleil reparut,
aprs une prire de reconnaissance envers Dieu, on s'occupa des
travaux exigs par les circonstances.
Premirement, il fallut inventorier les provisions du yacht, puis
le matriel, comprenant armes, instruments, ustensiles, vtements,
outils, etc. La question de la nourriture tait la plus grave, puisque
cette cte semblait dserte. Les ressources y seraient bornes aux
produits de la pche et de la chasse, si, toutefois, le gibier ne faisait
pas dfaut. Jusqu'alors, Doniphan, qui tait un trs adroit chasseur,
n'avait aperu que de nombreuses bandes de volatiles la surface
des rcifs et des rochers de la grve. Mais, d'tre rduits se nourrir
d'oiseaux de mer, cela et t regrettable. Il fallait ds lors savoir
combien de temps les provisions du schooner pourraient durer en
les mnageant avec soin.
Or, constatation faite, sauf le biscuit dont il y avait un approvisionnement considrable, conserves, jambon, biscuits de viande 
composs de farine de premire qualit, de porc hach et d'pices

CHAPITRE 4.

54

 corn-beef, salaisons, botes d'endaubages, cela n'irait pas plus de


deux mois, mme en n'y recourant qu'avec une extrme parcimonie. Aussi, ds le dbut, conviendrait-il de recourir aux productions
du pays, an de mnager les provisions dans le cas o il serait ncessaire de franchir quelques centaines de milles pour atteindre les
ports du littoral ou les villes de l'intrieur.
 Pourvu qu'une partie de ces conserves ne soient pas endommages ! t observer Baxter. Si l'eau de mer a pntr dans la cale,
aprs notre chouage. . .
 C'est ce que nous verrons en ouvrant les botes qui nous paratront avaries. . . rpondit Gordon. Peut-tre, si l'on faisait recuire
leur contenu, pourrait-on s'en servir ?. . .
 Je m'en charge, rpondit Moko.
 Et ne tarde pas te mettre la besogne, reprit Briant, car,
pendant les premiers jours, nous serons forcs de vivre sur les provisions du Sloughi.
 Et pourquoi, ds aujourd'hui, dit Wilcox, ne pas visiter les
roches qui s'lvent dans le nord de la baie et y recueillir des ufs
bons manger ?. . .
 Oui !. . . oui !. . . s'crirent Dole et Costar.
 Et pourquoi ne pas pcher ? ajouta Webb. Est-ce qu'il n'y a
pas des lignes bord et du poisson dans la mer ?  Qui veut aller
la pche ?
 Moi !. . . Moi !. . . s'crirent les petits.
 Bien !. . . Bien !. . . rpondit Briant. Mais il ne s'agit pas de jouer,
et nous ne donnerons des lignes qu'aux pcheurs srieux !. . .
 Sois tranquille, Briant ! rpondit Iverson. Nous ferons cela comme
un devoir. . .
 Bien, mais commenons par inventorier ce que contient notre
yacht, dit Gordon. Il ne faut pas songer seulement la nourriture. . .

CHAPITRE 4.

55

 On pourrait toujours rcolter des mollusques pour le djeuner !


t observer Service.
 Soit ! rpondit Gordon. Allez, les petits, trois ou quatre ! 
Moko, tu les accompagneras.
 Oui, monsieur Gordon.
 Et tu veilleras bien sur eux ! ajouta Briant.
 N'ayez crainte ! 
Le mousse, sur lequel on pouvait compter, garon trs serviable,
trs adroit, trs courageux, devait rendre de grands services aux
jeunes naufrags. Il tait particulirement dvou Briant, qui, de
son ct, ne cachait point la sympathie que lui inspirait Moko 
sympathie dont ses camarades anglo-saxons auraient eu honte sans
doute.
 Partons ! s'cria Jenkins.
 Tu ne les accompagnes pas, Jacques ?  demanda Briant en
s'adressant son frre.
Jacques rpondit ngativement.
Jenkins, Dole, Costar, Iverson partirent donc sous la conduite de
Moko, et remontrent le long des rcifs que la mer venait de laisser
sec. Peut-tre, dans les interstices des roches, pourraient-ils rcolter une bonne provision de mollusques, moules, clovisses, hutres
mme, et, crus ou cuits, ces coquillages apporteraient un appoint
srieux au djeuner du matin. Ils s'en allaient en gambadant, voyant
dans cette excursion moins l'utilit que le plaisir. C'tait bien de
leur ge, et c'est peine s'il leur restait le souvenir des preuves
par lesquelles ils venaient de passer, ni le souci des dangers dont
les menaait l'avenir.
Ds que la petite troupe se fut loigne, les grands entreprirent
des recherches bord du yacht. D'une part, Doniphan, Cross, Wilcox et Webb rent le recensement des armes, des munitions, des

CHAPITRE 4.

56

vtements, des objets de literie, des outils et ustensiles du bord. De


l'autre, Briant, Garnett, Baxter et Service tablirent le compte des
boissons, vins, ale, brandy, wisky, gin, renfermes fond de cale
dans les barils d'une contenance de dix quarante gallons chacun.
mesure que chaque objet tait inventori, Gordon l'inscrivait sur
son carnet de poche. Ce carnet, d'ailleurs, tait rempli de notes
relatives l'amnagement comme la cargaison du schooner. Le
mthodique Amricain  comptable de naissance, on peut le dire 
possdait dj un tat gnral du matriel, et il semblait qu'il n'et
plus qu' le vrier.
Et d'abord, il fut constat qu'il y avait un jeu complet de voiles de
rechange et d'agrs de toutes sortes, lin, cbles, aussires, etc. Si
le yacht et encore t en mesure de naviguer, rien n'aurait manqu
pour le regrer entirement. Mais, si ces toiles de premire qualit,
ces cordages neufs, ne devaient plus servir un grement, on saurait
les utiliser, lorsqu'il s'agirait de s'installer. Quelques ustensiles de
pche, lets main et lignes de fond ou de trane, gurrent aussi
dans l'inventaire, et c'tait l de prcieux engins, pour peu que le
poisson ft abondant en ces parages.
En fait d'armes, voici ce qui fut inscrit sur le carnet de Gordon :
huit fusils de chasse percussion centrale, une canardire longue
porte et une douzaine de revolvers ; en fait de munitions, trois
cents cartouches douilles pour les armes se chargeant par la culasse, deux tonneaux de poudre de vingt-cinq livres chacun, et une
assez grande quantit de plomb, grenaille et balles. Ces munitions,
destines aux chasses pendant les relches du Sloughi sur les ctes
de la Nouvelle-Zlande, s'emploieraient plus utilement ici pour assurer la vie commune  et plt au Ciel que ce ne ft pas pour la
dfendre ! La soute contenait aussi une certaine quantit de fuses,
destines aux communications de nuit, une trentaine de gargousses

CHAPITRE 4.

57

et de projectiles pour l'approvisionnement des deux petits canons


du yacht, dont, il fallait l'esprer, on n'aurait point faire usage
pour repousser une attaque d'indignes.
Quant aux objets de toilette, aux ustensiles de cuisine, ils taient
susants pour les besoins des jeunes naufrags  mme dans le cas
o leur sjour se prolongerait. Si une partie de la vaisselle avait t
brise au choc du Sloughi contre les rcifs, il en restait assez pour
le service de l'oce et de la table. Ce n'taient point l, d'ailleurs,
des objets d'une absolue ncessit. Mieux valait que les vtements
de anelle, de drap, de coton ou de toile fussent en quantit telle
que l'on pt en changer suivant les exigences de la temprature. En
eet, si cette terre se trouvait la mme latitude que la NouvelleZlande  chose probable, puisque, depuis son dpart d'Auckland,
le schooner avait toujours t pouss par des vents d'ouest  on
devait s'attendre de fortes chaleurs pendant l't, de grands
froids pendant l'hiver. Heureusement, il y avait bord quantit de
ces vtements qui sont indispensables une excursion de plusieurs
semaines, car on ne saurait trop se couvrir la mer. En outre, les
cores de l'quipage fournirent des pantalons, des vareuses de laine,
des capotes cires, des tricots pais, qu'il serait facile d'adapter
la taille des grands et des petits  ce qui permettrait d'aronter les
rigueurs de la saison hivernale. Il va sans dire que, si les circonstances obligeaient abandonner le schooner pour une demeure plus
sre, chacun emporterait sa literie complte, les cadres tant bien
garnis de matelas, de draps, d'oreillers, de couvertures, et, avec des
soins, ces divers objets pourraient durer longtemps. . .
Longtemps !. . . Un mot qui peut-tre signiait toujours !
Voici maintenant ce que Gordon nota sur son carnet l'article des
instruments de bord : deux baromtres anrodes, un thermomtre
centigrade esprit-de-vin, deux montres marines, plusieurs de ces

CHAPITRE 4.

58

trompes ou cornets de cuivre dont on se sert pendant les brumes


et qui se font entendre de longues distances, trois lunettes petite et longue porte, une boussole d'habitacle et deux autres d'un
modle rduit, un storm-glass indiquant l'approche des temptes,
enn plusieurs pavillons du Royaume-Uni, sans compter toute la
srie des pavillons qui permettent de communiquer en mer d'un
navire l'autre. Enn, il y avait aussi un de ces halketts-boats,
petits canots en caoutchouc, qui se replient comme une valise et
susent la traverse d'une rivire ou d'un lac.
Quant aux outils, le core du menuisier en renfermait un assortiment assez complet sans compter des sacs de clous, de tire-fond
et de vis, des ferrures de toutes sortes pour les petites rparations
du yacht. De mme, boutons, l et aiguilles ne manquaient point,
car, en prvision de frquents raccommodages, les mres de ces
enfants avaient pris leurs prcautions. Ils ne risqueraient pas, non
plus, d'tre privs de feu ; avec une ample provision d'allumettes,
les mches d'amadou, et les briquets leur suraient pour un long
temps, et ils pouvaient tre rassurs cet gard.
bord, se trouvaient aussi des cartes grands points ; mais elles
taient spciales aux ctes de l'archipel No-Zlandais  inutiles,
par consquent, pour ces parages inconnus. Par bonheur, Gordon
avait emport un de ces Atlas gnraux qui comprennent la gographie de l'Ancien et du Nouveau Monde, et prcisment l'Atlas
de Stieler, qui parat tre ce que la gographie moderne compte de
plus parfait en ce genre. Puis, la bibliothque du yacht possdait
un certain nombre de bons ouvrages anglais et franais, surtout des
rcits de voyage et quelques bouquins de science, sans parler des
deux fameux Robinsons que Service et sauvs, comme autrefois
Camons sauva ses Lusiades  ce que Garnett avait fait de son
ct pour son fameux accordon, sorti sain et sauf des chocs de

CHAPITRE 4.

59

l'chouage. Enn, aprs tout ce qu'il fallait pour lire, il y avait tout
ce qu'il fallait pour crire, plumes, crayons, encre, papier, et aussi
un calendrier de l'anne 1860, sur lequel Baxter fut charg d'eacer
successivement chaque jour coul.
 C'est le 10 mars, dit-il, que notre pauvre Sloughi a t jet la
cte !. . . J'eace donc ce 10 mars, ainsi, que tous les jours de 1860
qui l'ont prcd. 
mentionner aussi une somme de cinq cents livres en or qui fut
trouve dans le core-fort du yacht. Peut-tre cet argent aurait-il
son emploi, si les jeunes naufrags parvenaient atteindre quelque
port d'o ils pourraient se faire rapatrier.
Gordon s'occupa alors de relever minutieusement le compte des
divers barils arrims dans la cale. Plusieurs de ces barils, remplis
de gin, d'ale ou de vin, s'taient dfoncs pendant le talonnement
contre les rcifs, et leur contenu avait fui par les bordages disjoints.
C'tait l une perte irrparable, et il faudrait le plus possible mnager ce qui en restait.
En somme, dans la cale du schooner il y avait encore cent gallons
de claret et de sherry, cinquante gallons de gin, de brandy et de
wisky, et quarante tonneaux d'ale, d'une contenance de vingt-cinq
gallons1 chacun,  plus une trentaine de acons de liqueurs varies,
qui, bien envelopps de leur chemise de paille, avaient pu rsister
au choc des brisants.
On voit que les quinze survivants du Sloughi pouvaient se dire
que la vie matrielle leur serait assure du moins pendant un certain temps. Resterait examiner si le pays fournirait quelques ressources qui leur permettraient d'conomiser les rserves. En eet,
si c'tait sur une le que les avait jets la tempte, ils ne pouvaient
gure esprer d'en jamais sortir, moins qu'un navire vnt en ces
1

Le gallon anglais vaut environ quatre litres et demi.

CHAPITRE 4.

60

parages et qu'ils pussent lui signaler leur prsence. Rparer le yacht,


rtablir sa membrure craque dans ses fonds, refaire son bordage,
cela et exig un travail au-dessus de leurs forces et l'emploi d'outils qu'ils n'avaient point leur disposition. Quant construire
un nouveau btiment avec les dbris de l'ancien, ils n'y pouvaient
songer, et, d'ailleurs, n'tant point initis aux choses de la navigation, comment auraient-ils pu traverser le Pacique pour regagner
la Nouvelle-Zlande ? Toutefois, avec les embarcations du schooner, il n'eut pas t impossible de rallier quelque autre continent,
quelque autre le, s'il s'en trouvait proximit dans cette partie du
Pacique. Mais les deux canots avaient t enlevs par les coups de
mer, et il n'y avait plus bord que la yole, propre tout au plus
naviguer le long de la cte.
Vers midi, les petits, guids par Moko, revinrent au Sloughi. Ils
avaient ni par se rendre utiles en se mettant srieusement la
besogne. Aussi rapportaient-ils une bonne provision de coquillages
que le mousse se mit en devoir d'accommoder. Quant aux ufs, il
devait y en avoir en grande quantit, car Moko avait constat la
prsence d'innombrables pigeons de roches de l'espce comestible,
qui nichaient dans les hautes anfractuosits de la falaise.
 C'est bien ! dit Briant. Un de ces matins, nous organiserons une
chasse qui pourra tre trs fructueuse !
 coup sr, rpondit Moko, et trois ou quatre coups de fusil
nous donneront de ces pigeons par douzaines. Quant aux nids, en
s'aalant au bout d'une corde, il ne sera peut-tre pas trs dicile
de s'en emparer.
 C'est convenu, dit Gordon. En attendant, si, demain, Doniphan
veut se mettre en chasse ?. . .
 Nous ne demandons pas mieux ! rpliqua Doniphan. Webb,
Cross et Wilcox viendront avec moi ?. . .

CHAPITRE 4.

61

 Trs volontiers, rpondirent les trois jeunes garons, enchants


de pouvoir faire le coup de feu contre ces milliers de volatiles.
 Cependant, t observer Briant, je vous recommande de ne pas
tuer trop de pigeons ! Nous saurons bien les retrouver lorsque nous
en aurons besoin. Il importe avant tout de ne pas gaspiller inutilement le plomb et la poudre. . .
 Bon !. . . bon !. . . rpondit Doniphan, qui ne supportait gure
les observations, surtout quand elles venaient de Briant. Nous n'en
sommes pas notre premier coup de fusil, et nous n'avons que faire
de conseils ! 
Une heure aprs, Moko vint annoncer que le djeuner tait prt.
Tous remontrent en hte bord du schooner et prirent place dans
la salle manger. Par suite de la gte que donnait le yacht, la
table penchait sensiblement sur bbord. Mais cela n'tait pas pour
gner des enfants habitus aux coups de roulis. Les coquillages, plus
particulirement les moules, furent dclars excellents, bien que leur
assaisonnement laisst dsirer. Mais, cet ge, l'apptit n'est-il
pas toujours le meilleur condiment ? Du biscuit, un bon morceau de
corn-beef, de l'eau frache, prise l'embouchure du rio au moment
de la basse mer pour qu'elle n'et point un got saumtre, et qui
fut additionne de quelques gouttes de brandy, cela t un repas
trs acceptable.
L'aprs-midi fut employ divers travaux d'amnagement de la
cale et au tri des objets qui avaient t inventoris. Pendant ce
temps Jenkins et ses petits camarades s'occupaient pcher dans
la rivire, o fourmillaient des poissons de diverses espces. Puis,
aprs souper, tous allrent prendre du repos, sauf Baxter et Wilcox,
qui devaient rester de garde jusqu'au jour.
Ainsi se passa la premire nuit sur cette terre de l'ocan Pacique.
En somme, ces jeunes garons n'taient point dpourvus des res-

CHAPITRE 4.

62

sources qui ne font que trop souvent dfaut aux naufrags sur
les parages dserts ! En l'tat o ils se trouvaient, des hommes
valides et industrieux auraient eu bien des chances de se tirer
d'aaire. Mais, eux, dont le plus g avait quatorze ans peine,
s'ils taient condamns demeurer de longues annes dans ces
conditions, parviendraient-ils subvenir aux besoins de leur existence ?. . . Il tait permis d'en douter !

Chapitre 5

le ou continent ?  Excursion.  Briant part seul.  Les amphibies.  Les bandes de manchots.  Djeuner.  Du haut du cap. 
Les trois lots du large.  Une ligne bleue l'horizon.  Retour au

Sloughi.
le ou continent ? C'tait toujours la grave question dont se proccupaient Briant, Gordon, Doniphan, que leur caractre et leur
intelligence faisaient vritablement les chefs de ce petit monde.
Songeant l'avenir, quand les plus jeunes ne s'attachaient qu'au
prsent, ils s'entretenaient souvent ce sujet. En tout cas, que
cette terre ft insulaire ou continentale, il tait manifeste qu'elle
n'appartenait point la zone des tropiques. Cela se voyait sa vgtation, chnes, htres, bouleaux, aunes, pins et sapins de diverses
sortes, nombreuses myrtaces ou saxifrages, qui ne sont point les
arbres ou arbustes rpandus dans les rgions centrales du Pacique.
Il semblait mme que ce territoire devait tre un peu plus haut en
latitude que la Nouvelle-Zlande, plus rapproch du ple austral
par consquent. On pouvait donc craindre que les hivers y fussent
trs rigoureux. Dj un pais tapis de feuilles mortes couvrait le sol
dans le bois qui s'tendait au pied de la falaise. Seuls, les pins et
sapins avaient conserv leur ramure qui se renouvelle de saison en
saison sans se dpouiller jamais.
 C'est pourquoi, t observer Gordon, le lendemain du jour o
63

CHAPITRE 5.

64

le Sloughi avait t transform en demeure sdentaire, il me parat


sage de ne pas s'installer dnitivement sur cette partie de la cte !
 C'est mon avis, rpondit Doniphan. Si nous attendons la mauvaise saison, il sera trop tard pour gagner quelque endroit habit,
pour peu que nous ayons faire des centaines de milles !
 Patience ! rpliqua Briant. Nous ne sommes encore qu' la moiti du mois de mars !
 Eh bien, reprit Doniphan, le beau temps peut durer jusqu' la
n d'avril, et, en six semaines, on fait bien du chemin. . .
 Quand il y a un chemin, rpliqua Briant.
 Et pourquoi n'y en aurait-il pas ?
 Sans doute ! rpondit Gordon. Mais, s'il y en a un, savons-nous
o il nous conduira ?
 Je ne sais qu'une chose, rpondit Doniphan, c'est qu'il serait
absurde de ne pas avoir quitt le schooner avant la saison des froids
et des pluies, et, pour cela, il faut ne pas voir des dicults chaque
pas !
 Mieux vaut les voir, rpliqua Briant, que de s'aventurer comme
des fous travers un pays qu'on ne connat pas !
 C'est vite fait, rpondit Doniphan avec aigreur, d'appeler fous
ceux qui ne sont pas de votre avis ! 
Peut-tre la rponse de Doniphan allait-elle amener de nouvelles
ripostes de son camarade et faire dgnrer la conversation en querelle, lorsque Gordon intervint.
 Il ne sert rien de se disputer, dit-il, et, pour nous tirer d'aaire,
commenons par nous entendre. Doniphan a raison de dire que si
nous sommes voisins d'un pays habite il faut l'atteindre sans retard.
Mais, est-ce possible ? rpond Briant, et il n'a pas tort de rpondre
ainsi !
 Que diable ! Gordon, rpliqua Doniphan, en remontant vers le

CHAPITRE 5.

65

nord, en redescendant vers le sud, en nous dirigeant vers l'est, nous


nirions bien par arriver. . .
 Oui, si nous sommes sur un continent, dit Briant ; non, si nous
sommes sur une le et que cette le soit dserte !
 C'est pourquoi, rpondit Gordon, il convient de reconnatre ce
qui est. Quant abandonner le Sloughi, sans nous tre assurs s'il
y a ou non une mer dans l'est. . .
 Eh ! c'est lui qui nous abandonnera ! s'cria Doniphan, toujours enclin s'entter dans ses ides. Il ne pourra rsister aux
bourrasques de la mauvaise saison sur cette grve !
 J'en conviens, rpliqua Gordon, et cependant, avant de s'aventurer l'intrieur, il est indispensable de savoir o l'on va ! 
Gordon avait si manifestement raison que Doniphan dut se rendre
bon gr mal gr.
 Je suis prt aller en reconnaissance, dit Briant.
 Moi aussi, rpondit Doniphan.
 Nous le sommes tous, ajouta Gordon ; mais, comme il serait
imprudent d'entraner les petits dans une exploration qui peut tre
longue et fatigante, deux ou trois de nous suront, je pense.
 Il est bien regrettable, t alors observer Briant, qu'il n'y ait
pas une haute colline du sommet de laquelle on pourrait observer
le territoire. Par malheur, nous sommes sur une terre basse, et, du
large, je n'y ai point aperu une seule montagne, mme l'horizon.
Il semble qu'il n'y ait d'autres hauteurs que cette falaise qui s'lve
en arrire de la grve. Au-del, sans doute, ce sont des forts, des
plaines, des marcages, au travers desquels coule ce rio dont nous
avons explor l'embouchure.
 Il serait pourtant utile de prendre une vue de cette contre,
rpondit Gordon, avant de tenter de contourner la falaise, o Briant
et moi avons vainement cherch une caverne !

CHAPITRE 5.

66

 Eh bien, pourquoi ne pas se rendre au nord de la baie ? dit


Briant, il me semble qu'en gravissant le cap qui la ferme, on verrait
au loin. . .
 C'est prcisment quoi je pensais, rpondit Gordon. Oui ! ce
cap, qui peut avoir deux cent cinquante trois cents pieds, doit
dominer la falaise.
 J'ore d'y aller. . . dit Briant.
 quoi bon, rpondit Doniphan, et que pourrait-on voir de
l-haut ?
 Mais. . . ce qu'il y a !  rpliqua Briant.
En eet, la pointe extrme de la baie, se dressait un amoncellement de roches, une sorte de morne, coup pic du ct de la
mer, et qui, de l'autre ct, paraissait se raccorder la falaise. Du
Sloughi jusqu' ce promontoire, la distance ne dpassait pas sept
huit milles, en suivant la courbure de la grve, et cinq au plus, vol
d'abeille, comme disent les Amricains. Or, Gordon ne devait pas
se tromper de beaucoup en estimant trois cents pieds l'altitude
du promontoire au-dessus du niveau de la mer.
Cette altitude serait-elle susante pour que la vue pt s'tendre
largement sur le pays ? Le regard ne serait-il pas arrt vers l'est par
quelque obstacle ? En tout cas, on reconnatrait toujours ce qu'il
y avait au-del du cap, c'est--dire si la cte se prolongeait indniment au nord, ou si l'ocan se dveloppait au-del. Il convenait
donc de se rendre l'extrmit de la baie et de faire cette ascension. Pour peu que le territoire ft dcouvert dans l'est, la vue
l'embrasserait sur une tendue de plusieurs milles.
Il fut dcid que ce projet serait mis excution. Si Doniphan
n'y voyait pas grande utilit  sans doute parce que l'ide en tait
venue Briant, non lui  il n'en tait pas moins de nature
donner d'excellents rsultats.

CHAPITRE 5.

67

En mme temps, la rsolution fut prise et bien prise de ne point


quitter le Sloughi, tant qu'on ne saurait pas avec certitude s'il s'tait
ou non chou sur le littoral d'un continent  lequel ne pouvait
appartenir qu'au continent amricain.
Nanmoins l'excursion ne put tre entreprise pendant les cinq
jours qui suivirent. Le temps tait redevenu brumeux, et il tombait
parfois une petite pluie ne. Si le vent ne montrait pas de tendance
frachir, les vapeurs qui embrumaient l'horizon eussent rendu inutile
la reconnaissance projete.
Ces quelques jours ne furent point perdus. On les employa
divers travaux. Briant s'occupait des jeunes enfants sur lesquels
il veillait sans cesse, comme si c'et t un besoin de sa nature
de se dpenser en aection paternelle. Sa proccupation constante
tait qu'ils fussent aussi bien soigns que le permettaient les circonstances. C'est pourquoi, la temprature tendant baisser, il les
obligea mettre des vtements plus chauds en leur ajustant ceux
qui se trouvaient dans les cores des matelots. Il y eut l un ouvrage
de tailleur o les ciseaux travaillrent plus que l'aiguille, et pour
lequel Moko, qui savait coudre, en sa qualit de mousse tout faire,
se montra trs ingnieux. Dire que Costar, Dole, Jenkins, Iverson,
furent lgamment vtus avec ces pantalons et ces vareuses trop
larges, mais rogns bonne longueur de bras et de jambes, non,
en vrit. Peu importait ! Ils seraient mme de se changer, et ils
furent promptement faits leur accoutrement.
D'ailleurs, on ne les laissait point oisifs. Sous la conduite de Garnett ou de Baxter, ils allaient le plus souvent rcolter des coquillages
mer basse, ou pcher avec des lets ou des lignes dans le lit du
rio. Amusement pour eux, et prot pour tout le monde. Ainsi occups d'un travail qui leur plaisait, ils ne songeaient gure cette
situation dont ils n'auraient pu comprendre la gravit. Sans doute,

CHAPITRE 5.

68

le souvenir de leurs parents les attristait, comme il attristait leurs


camarades. Mais la pense qu'ils ne les reverraient jamais peut-tre
ne pouvait leur venir !
Quant Gordon et Briant, ils ne quittaient gure le Sloughi
dont ils s'taient attribu l'entretien. Service y restait quelquefois
avec eux, et, toujours jovial, se montrait aussi trs utile. Il aimait
Briant et n'avait jamais fait partie de ceux de ses camarades qui
frayaient plutt avec Doniphan. Aussi Briant ressentait-il pour lui
beaucoup d'aection.
 Allons, a va !. . . a va !. . . rptait volontiers Service. Vraiment,
notre Sloughi a t dpos fort propos sur la grve par une lame
complaisante qui ne l'a point trop endommag !. . . Voil une chance
que n'ont eue ni Robinson Cruso ni Robinson suisse dans leur le
imaginaire ! 
Et Jacques Briant ? Eh bien, si Jacques venait en aide son frre
pour les divers dtails du bord, peine rpondait-il aux questions
qui lui taient adresses, s'empressant de dtourner les yeux lorsqu'on le regardait en face.
Briant ne laissait pas de s'inquiter srieusement de cette attitude
de Jacques. tant son an de plus de quatre ans, il avait toujours
eu sur lui une relle inuence. Or, depuis le dpart du schooner, on
l'a dj fait observer, il semblait que Jacques ft comme un enfant
pris de remords. Avait-il quelque faute grave se reprocher  faute
qu'il n'osait avouer mme son grand frre ? Ce qui tait certain,
c'est que, plus d'une fois, ses yeux rougis tmoignaient qu'il venait
de pleurer,
Briant en arrivait se demander si la sant de Jacques n'tait pas
compromise. Que cet enfant tombt malade, quels soins pourrait-il
lui donner ? Il avait l un grave souci qui le poussait interroger son
frre sur ce qu'il ressentait  quoi celui-ci ne faisait que rpondre :

CHAPITRE 5.

69

 Non. . . Non !. . . Je n'ai rien. . . rien !. . . 


Et il tait impossible d'en tirer autre chose.
Pendant le temps qui' s'coula du 11 au 15 mars, Doniphan, Wilcox, Webb et Cross s'occuprent de faire la chasse aux oiseaux nichs dans les roches. Ils allaient toujours ensemble et, visiblement,
cherchaient faire bande part. Gordon ne voyait pas cela sans
inquitude. Aussi, lorsque l'occasion s'en prsentait, intervenait-il
prs des uns et des autres, essayant de leur faire comprendre combien l'union tait ncessaire. Mais Doniphan, surtout, rpondait
avec tant de froideur ses avances, qu'il jugeait prudent de ne pas
insister. Cependant il ne dsesprait pas de dtruire ces germes de
dissidence qui pouvaient devenir si funestes, et, d'ailleurs, peut-tre
les vnements amneraient-ils un rapprochement que ses conseils
ne pouvaient obtenir.
Durant ces journes brumeuses, qui empchrent d'entreprendre
l'excursion projete au bord de la baie, les chasses furent assez
fructueuses. Doniphan, passionn pour les exercices de sport, tait
vraiment trs habile au maniement du fusil. Extrmement er de
son habilet  beaucoup trop mme  il n'avait que ddain pour les
autres engins de chasse, tels que trappes, lets ou collets, auxquels
Wilcox donnait la prfrence. Dans les circonstances o se trouvaient ses camarades, il tait probable que ce garon leur rendrait
de plus grands services que lui. Pour Webb, il tirait bien, mais sans
pouvoir prtendre galer Doniphan. Quant Cross, il n'avait pas
le feu sacr et se contentait d'applaudir aux prouesses de son cousin.
Il convient aussi de mentionner le chien Phann, qui se distinguait
dans ces chasses, et n'hsitait pas se lancer au milieu des lames
pour rapporter le gibier tomb au-del des rcifs.
Il faut l'avouer, dans le nombre des pices abattues par les jeunes
chasseurs il se trouvait nombre d'oiseaux marins dont Moko n'avait

CHAPITRE 5.

70

que faire, des cormorans, des golands, des mouettes, des grbes.
Il est vrai, les pigeons de roches donnrent abondamment, ainsi
que les oies et les canards, dont la chair fut trs apprcie. Ces oies
taient de l'espce des bernicles, et, la direction qu'elles suivaient,
lorsque les dtonations les faisaient envoler tire-d'ailes, on pouvait
juger qu'elles devaient habiter l'intrieur du pays.
Doniphan tua aussi quelques-uns de ces hutriers, qui vivent habituellement de mollusques dont ils se montrent trs friands, tels que
patelles, vnus, moules, etc. En somme, il y avait du choix ; mais gnralement, ce gibier exigeait une certaine prparation pour perdre
sa saveur huileuse, et, malgr son bon vouloir, Moko ne se tirait pas
toujours de cette dicult la satisfaction de tous. Pourtant, on
n'avait point le droit d'tre exigeant, ainsi que le rptait souvent
le prvoyant Gordon, et il fallait conomiser sur les conserves du
yacht, sinon sur la provision de biscuit, dont on tait abondamment
pourvu.
Aussi, comme on avait hte que l'ascension du cap et t faite 
ascension qui rsoudrait peut-tre l'importante question de continent ou d'le ! De cette question, en eet, dpendait l'avenir, et, par
consquent, l'installation provisoire ou dnitive sur cette terre.
Le 15 mars, le temps parut devenir favorable la ralisation de ce
projet. Pendant la nuit, le ciel s'tait dgag des paisses vapeurs
que l'accalmie des jours prcdents y avait accumules. Un vent
de terre venait de le nettoyer en quelques heures. De vifs rayons
de soleil dorrent la crte de la falaise. On pouvait esprer que,
lorsqu'il serait obliquement clair dans l'aprs-midi, l'horizon de
l'est apparatrait avec une nettet susante, et c'tait prcisment
cet horizon qu'il s'agissait d'observer. Si une ligne d'eau continue
s'tendait de ce ct, c'est que cette terre tait une le, et les secours
ne pourraient plus venir que d'un navire qui apparatrait sur ces

CHAPITRE 5.

71

parages.
On ne l'a pas oubli, c'tait Briant que revenait l'ide de cette
excursion au nord de la baie, et il avait rsolu de la faire seul. Sans
doute, il aurait volontiers consenti tre accompagn par Gordon.
Mais, d'abandonner ses camarades sans que celui-ci ft l pour les
surveiller, cela l'et trop inquit.
Le 15 au soir, aprs avoir constat que le baromtre se tenait au
beau xe, Briant prvint Gordon qu'il partirait le lendemain, ds
l'aube. Franchir une distance de dix onze milles  aller et retour
compris  n'tait pas pour embarrasser un garon vigoureux, qui
ne regardait pas la fatigue. La journe lui surait certainement
pour mener bien son exploration, et Gordon pouvait tre assur
qu'il serait revenu avant la nuit.
Briant partit donc au petit jour, sans que les autres eussent
connaissance de son dpart. Il n'tait arm que d'un bton et d'un
revolver, pour le cas o il rencontrerait quelque fauve, bien que les
chasseurs n'en eussent point trouv trace pendant leurs excursions
prcdentes.
ces armes dfensives, Briant avait joint un instrument qui devait faciliter sa tche lorsqu'il serait la pointe du promontoire.
C'tait une des lunettes du Sloughi  lunette d'une grande porte
et d'une clart remarquable. En mme temps, dans une musette
suspendue sa ceinture, il emportait du biscuit, un morceau de
viande sale, une gourde contenant un peu de brandy additionn
d'eau, enn de quoi faire un djeuner et au besoin un dner, si
quelque incident retardait son retour au schooner.
Briant, marchant d'un bon pas, suivit d'abord le contour de la
cte, que marquait, la limite intrieure des rcifs, un long cordon
de varechs, encore humides des dernires eaux de la mer descendante. Au bout d'une heure, il dpassait le point extrme, atteint

CHAPITRE 5.

72

par Doniphan et ses compagnons, lorsqu'ils allaient faire la chasse


aux pigeons de roches. Ces volatiles n'avaient rien craindre de
lui en ce moment. Il ne voulait pas se retarder an d'arriver aussi
vite que possible au pied du cap. Le temps tant clair, le ciel entirement dgag de brumes, il fallait en proter. Que les vapeurs
vinssent s'accumuler vers l'est dans l'aprs-midi, le rsultat de
l'exploration aurait t nul.
Pendant la premire heure, Briant avait pu marcher assez rapidement et franchir la moiti du parcours. Si aucun obstacle ne
se prsentait, il comptait avoir atteint le promontoire avant huit
heures du matin. Mais, mesure que la falaise se rapprochait du
banc de rcifs, la grve prsentait un sol plus dicile. La bande de
sable tait d'autant plus rduite que les brisants gagnaient sur elle.
Au lieu de ce terrain lastique et ferme qui s'tendait entre le bois
et la mer, dans le voisinage du rio, Briant fut ds lors contraint
de s'aventurer travers un semis de roches glissantes, de gomons
visqueux, de aques d'eau qu'il fallait contourner, de pierres branlantes sur lesquelles il ne trouvait qu'un insusant point d'appui.
De l, une marche trs fatigante, et  ce qui fut plus regrettable ,
un retard de deux grandes heures.
 Il faut pourtant que j'arrive au cap avant la haute mer ! se disait
Briant. Cette partie de la grve a t couverte par la dernire mare
et le sera certainement la mare prochaine jusqu'au pied de la
falaise. Si je suis oblig, soit rebrousser chemin, soit me rfugier
sur quelque roche, j'arriverai trop tard ! Il faut donc passer, tout
prix, avant que le ot ait envahi la plage ! 
Et le courageux garon, ne voulant rien sentir de la fatigue qui
commenait lui raidir les membres, chercha prendre au plus
court. En maint endroit, il dut retirer bottes et chaussettes an
de franchir de larges aques avec de l'eau jusqu' mi-jambe ; puis,

CHAPITRE 5.

73

lorsqu'il se retrouvait la surface des rcifs, il s'y hasardait non sans


redouter quelques chutes qu'il ne put viter qu' force d'adresse et
d'agilit.
Ainsi qu'il le constata, c'tait prcisment en cette partie de la
baie que le gibier aquatique se montrait avec plus d'abondance. On
peut dire que les pigeons, les hutriers, les canards y fourmillaient.
L aussi deux ou trois couples de phoques fourrure s'battaient
l'accore des brisants, ne manifestant aucun eroi d'ailleurs, et sans
chercher s'enfuir sous les eaux. On pouvait en infrer que si ces
amphibies ne se daient pas de l'homme, c'est qu'ils ne croyaient
pas en avoir rien craindre, et que, depuis bien des annes, tout
le moins, aucun pcheur n'tait venu leur donner la chasse.
Toutefois, en y rchissant bien, Briant conclut aussi de la prsence de ces phoques que cette cte devait tre plus leve en latitude qu'il ne l'avait cru, plus mridionale par consquent que
l'archipel No-Zlandais. Donc, le schooner avait d notablement
driver vers le sud-est pendant sa traverse du Pacique.
Et cela parut encore mieux conrm, lorsque Briant, arriv enn au pied du promontoire, aperut une bande de ces manchots,
qui frquentent les parages antarctiques. Ils se dandinaient par centaines, en agitant gauchement leurs ailerons, qui leur servent plutt
nager qu' voleter. Du reste, il n'y a rien faire de leur chair rance
et huileuse.
Il tait alors dix heures du matin. On voit combien de temps
Briant avait mis franchir les derniers milles. Extnu, aam, il lui
parut sage de se refaire, avant de tenter l'ascension du promontoire,
dont la crte s'levait trois cents pieds au-dessus du niveau de la
mer.
Briant s'assit donc sur une roche, l'abri de la mare montante,
qui gagnait dj le banc de rcifs. Trs certainement, une heure plus

CHAPITRE 5.

74

tard ; il n'aurait pu passer entre les brisants et le soubassement de


la falaise, sans risquer d'tre cern par le ux. Mais cela n'tait
plus pour l'inquiter maintenant, et, dans l'aprs-midi, lorsque le
jusant aurait ramen toutes ces eaux vers la mer, il retrouverait le
passage libre en cet endroit.
Un bon morceau de viande, quelques gorges puises la gourde,
il n'en fallut pas davantage pour apaiser sa faim et sa soif, tandis
que la halte donnait du repos ses membres. En mme temps, il se
prenait rchir. Seul, alors, loin de ses camarades, il cherchait
envisager froidement la situation, bien dcid poursuivre jusqu'au bout l'uvre du salut commun en y prenant la plus grande
part. Si l'attitude de Doniphan et de quelques autres son gard
ne laissait pas de le proccuper, c'est qu'il y voyait une cause de
division trs fcheuse. Il tait rsolu, cependant, opposer une rsistance absolue tout acte qui lui paratrait compromettant pour
ses compagnons. Puis, il songeait son frre Jacques, dont le moral lui donnait beaucoup de souci. Il lui semblait que cet enfant
cachait quelque faute qu'il aurait commise  probablement avant
son dpart  et il se promettait de le presser si fort ce sujet, que
Jacques ft contraint de lui rpondre.
Pendant une heure, Briant prolongea cette halte, an de recouvrer toutes ses forces. Il ramassa alors sa musette, la rejeta sur son
dos, et commena gravir les premires roches.
Situ l'extrmit mme de la baie, le promontoire, que terminait
une pointe aigu, prsentait une formation gologique assez bizarre.
On et dit une cristallisation d'origine igne, qui s'tait faite sous
l'action des forces plutoniques.
Ce morne, contrairement ce qu'il paraissait tre de loin, ne se
rattachait point la falaise. Par sa nature, d'ailleurs, il en dirait
absolument, tant compos de roches granitiques, au lieu de ces

CHAPITRE 5.

75

stratications calcaires, semblables celles qui encadrent la Manche


dans l'ouest de l'Europe.
C'est l ce que put observer Briant ; il remarqua aussi qu'une
troite passe sparait le promontoire de la falaise. Au-del, vers le
nord, la grve s'tendait perte de vue. Mais, en somme, puisque ce
morne dominait les hauteurs avoisinantes d'une centaine de pieds,
le regard pourrait embrasser une large tendue de territoire. C'tait
l'important.
L'ascension fut assez pnible. Il fallait se hisser d'une roche
l'autre  roches si haute, parfois, que Briant n'atteignait que trs
dicilement leur rebord suprieur. Cependant, comme il appartenait cette catgorie d'enfants que l'on pourrait classer dans l'ordre
des grimpeurs, comme il avait toujours montr un got prononc
pour l'escalade ds son jeune ge, comme il y avait gagn une audace, une souplesse, une agilit peu ordinaires, il mit enn le pied
sur la pointe, aprs avoir vit plus d'une chute qui aurait pu tre
mortelle.
Tout d'abord, sa lunette aux yeux, Briant porta ses regards dans
la direction de l'est.
Cette rgion tait plate jusqu' l'extrme porte de sa vue. La
falaise en formait la principale hauteur et son plateau s'abaissait lgrement vers l'intrieur. Au-del, quelques tumescences bossuaient
encore le sol, sans modier sensiblement l'aspect du pays. De vertes
forts le couvraient dans cette direction, cachant sous, leurs massifs, jaunis par l'automne, le lit des rios qui devaient s'pancher vers
le littoral. Ce n'tait qu'une surface plane jusqu' l'horizon, dont la
distance pouvait tre value une dizaine de milles. Il ne semblait
donc pas que la mer bordt le territoire de ce ct, et, pour constater si c'tait celui d'un continent ou d'une le, il faudrait organiser
une plus longue excursion dans la direction de l'ouest.

CHAPITRE 5.

76

En eet, vers le nord, Briant n'apercevait point l'extrmit du


littoral, dvelopp sur une ligne droite de sept huit milles. Puis,
au-del d'un nouveau cap trs allong, il se concavait en formant
une immense grve sablonneuse, qui donnait l'ide d'un vaste dsert.
Vers le sud, en arrire de l'autre cap, el l'extrmit de la
baie, la cte courait du nord-est au sud-ouest, dlimitant un vaste
marcage qui contrastait avec les grves dsertes du nord.
Briant avait attentivement promen l'objectif de sa lunette sur
tous les points de ce large primtre. tait-il dans une le ? tait-il
sur un continent ?. . . il n'aurait pu le dire. En tout cas, si c'tait
une le, elle avait une grande tendue : voil tout ce qu'il pouvait
armer.
Il se retourna ensuite du ct de l'ouest. La mer resplendissait
sous les rayons obliques du soleil qui dclinait lentement vers l'horizon.
Tout coup, Briant, portant vivement la lunette son il, la
dirigea vers l'extrme ligne du large.
 Des navires. . . s'cria-t-il, des navires qui passent ! 
En eet, trois points noirs apparaissaient sur la priphrie des
eaux tincelantes, une distance qui ne pouvait tre infrieure
quinze milles.
De quel trouble fut saisi Briant ! tait-il le jouet d'une illusion ?
Y avait-il l trois btiments en vue ?
Briant abaissa sa lunette, il en essuya l'oculaire qui se troublait
sous son haleine, il regarda de nouveau. . .
En vrit, ces trois points semblaient bien tre des navires, dont
la coque et seule t visible. Quant leur mture, on n'en voyait
rien, et, en tout cas, aucune fume n'indiquait que ce fussent des
steamers en marche.

CHAPITRE 5.

77

Aussitt la pense vint Briant que si c'taient des navires, ils se


trouvaient une trop grande distance pour que ses signaux pussent
tre aperus. Or, comme il tait trs admissible que ses camarades
n'eussent point vu ces btiments, le mieux serait de regagner rapidement le Sloughi, an d'allumer un grand feu sur la grve. Et
alors. . . aprs le soleil couch. . .
En rchissant ainsi, Briant ne cessait d'observer les trois points
noirs. Quelle fut sa dconvenue, lorsqu'il eut constat qu'ils ne se
dplaaient pas.
Sa lunette fut braque de nouveau, et, pendant quelques minutes,
il les tint dans le champ de l'objectif. . . Il ne tarda pas le reconnatre, ce n'taient que trois petits lots, situs dans l'ouest du
littoral, proximit desquels le schooner avait d passer, lorsque la
tempte l'entranait vers la cte, mais qui taient rests invisibles
au milieu des brumes.
La dception fut grande.
Il tait deux heures. La mer commenait se retirer, laissant
sec le cordon des rcifs du ct de la falaise. Briant, songeant qu'il
tait temps de revenir au Sloughi, se prpara redescendre au pied
du morne.
Cependant, il voulut encore une fois parcourir l'horizon de l'est.
Par suite de la position plus oblique du soleil, peut-tre apercevraitil quelque autre point du territoire qu'il ne lui avait pas t donn
de voir jusqu' ce moment.
Une dernire observation fut donc faite dans cette direction avec
une minutieuse attention, et Briant n'eut pas regretter d'avoir
pris ce soin.
En eet, la plus lointaine porte de sa vue, au-del du dernier
rideau de verdure, il distingua trs nettement une ligne bleutre,
qui se prolongeait du nord au sud, sur une tendue de plusieurs

CHAPITRE 5.

78

milles, et dont les deux extrmits se perdaient derrire la masse


confuse des arbres.
 Qu'est-ce donc ?  se demanda-t-il.
Il regarda avec plus d'attention encore.
 La mer !. . . Oui !. . . C'est la mer ! 
Et la lunette faillit lui chapper des mains.
Puisque la mer s'tendait l'est, plus de doute ! Ce n'tait pas un
continent sur lequel le Sloughi avait fait cte, c'tait une le, une
le isole sur cette immensit du Pacique, une le dont il serait
impossible de sortir !. . .
Et alors, tous les dangers se prsentrent comme en une vision
rapide la pense du jeune garon. Son cur se serra au point
qu'il ne le sentit plus battre !. . . Mais, se raidissant contre cette
involontaire dfaillance, il comprit qu'il ne devait pas se laisser
abattre, si inquitant que ft l'avenir !
Un quart d'heure aprs, Briant tait descendu sur la grve, et,
reprenant le chemin qu'il avait suivi dans la matine, avant cinq
heures il arrivait au Sloughi, o ses camarades attendaient impatiemment son retour.

Chapitre 6

Discussion.  Excursion projete et remise.  Mauvais temps. 


La pche.  Les fucus gigantesques.  Costar et Dole cheval sur
un coursier peu rapide.  Les prparatifs pour le dpart.  genoux
devant la Croix du Sud.

Le soir mme, aprs souper, Briant t connatre aux grands le


rsultat de son exploration. Elle se rsumait ceci : dans la direction de l'est, au-del de la zone des forts, il avait trs visiblement
aperu une ligne d'eau qui se dessinait du nord au sud. Que ce ft
un horizon de mer, cela ne lui paraissait pas douteux. Ainsi, c'tait
bien sur une le, non sur un continent, qu'tait venu si malencontreusement s'chouer le Sloughi !
Tout d'abord, Gordon et les autres accueillirent avec une vive
motion l'armation de leur camarade. Quoi ! ils taient sur une
le, et tout moyen leur manquait pour en sortir ! Ce projet qu'ils
avaient form d'aller chercher vers l'est la route d'un continent, il
y fallait renoncer ! Ils en seraient rduits attendre le passage d'un
navire en vue de cette cte ! tait-il donc vrai que l ft dsormais
leur unique chance de salut ?. . .
 Mais Briant ne s'est-il pas tromp dans son observation ? t
observer Doniphan.
 En eet, Briant, ajouta Cross, n'as-tu pas pu prendre pour la
mer une barre de nuages ?. . .
79

CHAPITRE 6.

80

 Non, rpondit Briant, je suis certain de n'avoir point fait erreur !


Ce que j'ai vu l'est tait bien une ligne d'eau, qui s'arrondissait
l'horizon !
 quelle distance ?. . . demanda Wilcox.
 Environ six milles du cap.
 Et, au-del, ajouta Webb, il n'y avait pas de montagnes, pas
de terres leves ?. . .
 Non !. . . rien que le ciel ! 
Briant se montrait si armatif qu'il n'et pas t raisonnable de
conserver le moindre doute ce sujet.
Cependant, ainsi qu'il le faisait toujours quand il discutait avec
lui, Doniphan s'obstina dans son ide.
 Et moi, je rpte, reprit-il, que Briant a pu se tromper, et, tant
que nous n'aurons pas vu de nos yeux. . .
 C'est ce que nous ferons, rpondit Gordon, car il faut savoir
quoi s'en tenir.
 Et j'ajoute que nous n'avons pas un jour perdre, dit Baxter,
si nous voulons partir avant la mauvaise saison, dans le cas o nous
serions sur un continent !
 Ds demain, condition que le temps le permette, reprit Gordon, nous entreprendrons une excursion qui durera sans doute plusieurs jours. Je dis, s'il fait beau, car se risquer travers ces paisses
forts de l'intrieur, par mauvais temps, serait un acte de folie. . .
 Convenu, Gordon, rpondit Briant, et, lorsque nous aurons atteint le littoral oppos de l'le. . .
 Si c'est une le !. . . s'cria Doniphan, qui ne se gna pas pour
hausser les paules.
 C'en est une ! rpliqua Briant avec un geste d'impatience. Je
ne me suis pas tromp !. . . J'ai distinctement aperu la mer dans la
direction de l'est !. . . Il plat Doniphan de me contredire, suivant

CHAPITRE 6.

81

son habitude. . .
 Eh ! tu n'es pas infaillible, Briant !
 Non ! je ne le suis pas ! Mais, cette fois, on verra si j'ai commis
une erreur ! j'irai moi-mme reconnatre cette mer, et si Doniphan
veut m'accompagner. . .
 Certainement, j'irai !. . .
 Et nous aussi ! s'crirent trois ou quatre des grands.
 Bon !. . . bon !. . . repartit Gordon, modrons-nous, mes camarades ! Si nous ne sommes encore que des enfants, tchons d'agir en
hommes ! Notre situation est grave, et une imprudence pourrait la
rendre plus grave encore. Non ! il ne faut pas nous aventurer tous
travers ces forts. D'abord, les petits ne pourraient nous suivre,
et comment les laisser seuls au Sloughi ? Que Doniphan et Briant
tentent cette excursion, que deux de leurs camarades les accompagnent. . .
 Moi ! dit Wilcox.
 Et moi ! dit Service.
 Soit, rpondit Gordon. Quatre, cela sura. Si vous tardiez
revenir, quelques-uns de nous pourraient encore aller votre rencontre, tandis que les autres resteraient au schooner. N'oubliez pas
que c'est ici notre campement, notre maison, notre  home , et il
ne faudra l'abandonner que lorsque nous serons certains d'tre sur
un continent.
 Nous sommes sur une le ! rpondit Briant. Pour la dernire
fois, je l'arme !. . .
 C'est ce que nous verrons !  rpliqua Doniphan.
Les sages conseils de Gordon avaient mis n au dsaccord de ces
jeunes ttes. videmment  et Briant le reconnaissait lui-mme ,
il importait de pousser une pointe travers les forts du centre an
d'atteindre cette ligne d'eau entrevue par lui. D'ailleurs, en admet-

CHAPITRE 6.

82

tant que ce ft bien une mer qui s'tendait l'est, ne pouvait-il se


faire que, dans cette direction, il y et d'autres les, spares seulement par un canal qu'il ne serait pas impossible de franchir ? Or, si
ces les faisaient partie d'un archipel, si des hauteurs apparaissaient
l'horizon, n'tait-ce pas ce qu'il fallait constater avant de prendre
une dtermination dont le salut pouvait dpendre ? Ce qui tait indubitable, c'est qu'il n'y avait aucune terre l'ouest, depuis cette
partie du Pacique jusqu'aux parages de la Nouvelle-Zlande. Donc
les jeunes naufrags ne pouvaient avoir quelque chance de rallier un
pays habit que s'ils le cherchaient du ct o se levait le soleil.
Toutefois, il ne serait prudent de tenter cette exploration que par
beau temps. Ainsi que Gordon venait de le dire, il ne fallait plus
raisonner ni agir en enfants, mais en hommes. Dans les circonstances o ils se trouvaient, devant les ventualits menaantes de
l'avenir, si l'intelligence de ces jeunes garons ne se dveloppait pas
prmaturment. si la lgret, l'inconsquence naturelle leur ge,
l'emportait ; si, en outre, la dsunion se mettait entre eux, ce serait
compromettre absolument une situation dj bien critique. C'est
pourquoi Gordon tait rsolu tout faire pour maintenir l'ordre
parmi ses camarades.
Pourtant, si presss de partir que fussent Doniphan et Briant,
un changement de temps les obligea remettre leur dpart. Ds
le lendemain, une pluie froide se mit tomber par intervalles. La
baisse continue du baromtre indiquait une priode de bourrasques
dont on ne pouvait prvoir l'issue. Il et t par trop tmraire de
s'aventurer dans ces conditions dsavantageuses.
En somme, y avait-il lieu de le regretter ? Non, assurment. Que
tous  et encore ne s'agissait-il point des petits  eussent hte de
savoir si la mer les entourait de toutes parts, cela se conoit. Mais,
quand mme ils auraient eu la certitude d'tre sur un continent,

CHAPITRE 6.

83

est-ce qu'ils pouvaient songer se lancer au milieu d'un pays qu'ils


ne connaissaient pas, et cela, lorsque la mauvaise saison allait prochainement venir ? Si le parcours se chirait par des centaines de
milles, est-ce qu'ils pourraient en supporter les fatigues ? Est-ce
que le plus vigoureux d'entre eux aurait la force d'arriver jusqu'au
but ? Non ! Pour tre conduite avec sagesse, une pareille entreprise
devrait tre reporte l'poque des longs jours, lorsqu'il n'y aurait plus redouter les intempries de l'hiver. Donc, il faudrait se
rsigner passer la saison des froids au campement du Sloughi.
Cependant, Gordon n'tait point sans avoir cherch reconnatre
en quelle partie de l'Ocan avait eu lieu le naufrage. L'atlas de
Stieler, qui appartenait la bibliothque du yacht, contenait une
srie de cartes du Pacique. Or, en cherchant xer la route suivie
depuis Auckland jusqu'au littoral de l'Amrique, on ne relevait vers
le nord, au-del du groupe des Pomotou, que l'le de Pques et
cette le Juan Fernandez, dans laquelle Selkirck  un Robinson rel
 avait pass une partie de son existence. Au sud, pas une terre
jusqu'aux espaces sans bornes de l'ocan Antarctique. Si l'on se
reportait dans l'est, il n'y avait que ces archipels des les Chilo
ou de Madre-de-Dios, semes sur la lisire du Chili, et plus bas,
ceux du dtroit de Magellan et de la Terre de Feu, contre lesquels
viennent se briser les terribles mers du cap Horn.
Donc, si le schooner avait t jet sur une de ces les inhabites
qui connent aux pampas, il y aurait des centaines de milles faire
pour atteindre les provinces habites du Chili, de la Plata ou de la
Rpublique Argentine ? Et quel secours attendre au milieu de ces
immenses solitudes, o des dangers de toutes sortes menacent le
voyageur ?
Devant de telles ventualits, il convenait de n'oprer qu'avec une
extrme prudence, et ne pas s'exposer prir misrablement en se

CHAPITRE 6.

84

hasardant travers l'inconnu.


C'est bien ce que pensait Gordon ; Briant et Baxter partageaient
sa manire de voir. Sans doute, Doniphan et ses adhrents niraient
par l'admettre.
Nanmoins, le projet tenait toujours d'aller reconnatre la mer
entrevue dans l'est. Mais, pendant les quinze jours qui suivirent,
il fut impossible de le mettre excution. Le temps devint abominable, journes pluvieuses du matin au soir, bourrasques qui se
dchanaient avec une extrme violence. Le passage travers les
forts et t impraticable. Il y eut donc ncessit de retarder l'exploration, quelque dsir que l'on prouvt d'tre x sur cette grave
question de continent.
Durant ces longues journes de rafales, Gordon et ses camarades
restrent conns bord ; mais ils n'y furent point inoccups. Sans
parler des soins qu'exigeait le matriel, il y avait rparer incessamment les avaries du yacht qui sourait gravement de ces intempries. Le bord commenait s'ouvrir dans les hauts, et le pont
n'tait plus impermable. En de certains endroits, la pluie passait
travers les coutures, dont l'toupe s'elochait peu peu, et il
tait ncessaire de les tancher sans relche.
Aussi, ce qu'il y avait de plus pressant, tait-il de chercher un
abri moins critique. En admettant que l'on pt remonter vers l'est,
cela ne se ferait point avant cinq ou six mois, et, certainement, le
Sloughi ne tiendrait pas jusque-l. Or, s'il fallait l'abandonner au
milieu de la mauvaise saison, o trouverait-on un refuge, puisque
le revers de la falaise, expos l'ouest, n'orait pas mme une
anfractuosit qui aurait pu tre utilise ? C'tait donc sur le revers
oppos, l'abri des vents du large, qu'il convenait d'entreprendre de
nouvelles recherches, et, au besoin, btir une demeure assez grande
pour tout ce petit monde.

CHAPITRE 6.

85

En attendant, des rparations urgentes durent tre faites an de


boucher, non plus les voies d'eau mais les voies d'air ouvertes dans
la carne, et d'assujettir le vaigrage intrieur qui se disjoignait.
Gordon aurait mme employ les voiles de rechange recouvrir la
coque, n'et t le regret de sacrier ces paisses toiles qui pourraient servir tablir une tente, si l'on tait contraint de camper
en plein air. On en fut rduit tendre sur le pont des prlarts
goudronns.
Entre-temps, la cargaison tait divise en ballots, inscrits sur
le carnet de Gordon avec un numro d'ordre, et qui, en un cas
pressant, seraient plus rapidement transports l'abri des arbres.
Lorsque le temps laissait des accalmies de quelques heures, Doniphan, Webb et Wilcox allaient chasser les pigeons de roches que
Moko essayait, avec plus ou moins de succs, d'accommoder de diverses manires. D'autre part, Garnett, Service, Cross, auxquels se
joignaient les petits, et quelquefois Jacques, lorsque son frre l'exigeait absolument, s'occupaient de pches. Dans ces parages poissonneux, ce que la baie donnait en abondance, au milieu des algues
accroches aux premiers rcifs, c'taient des chantillons du genre
 notothenia  ainsi que des merluches de grande taille. Entre les
laments de ces fucus gigantesques, ces  kelps , qui mesurent
jusqu' quatre cents pieds de longueur, fourmillait un nombre prodigieux de petits poissons que l'on pouvait prendre la main.
Il fallait entendre les mille exclamations de ces jeunes pcheurs,
lorsqu'ils halaient leurs lets ou leurs lignes sur la lisire du banc
de rcifs !
 J'en ai !. . . J'en ai de magniques ! s'criait Jenkins. Oh ! qu'ils
sont gros !
 Et les miens. . . plus gros que les tiens ! s'criait Iverson, qui
appelait Dole son secours.

CHAPITRE 6.

86

 Ils vont nous chapper !  s'criait Costar.


Et alors on venait leur aide.
 Tenez bon !. . . Tenez bon ! rptaient Garnett ou Service, en
allant de l'un l'autre, et surtout, relevez vite vos lets !
 Mais, je ne peux pas !. . . je ne peux pas !. . .  rptait Costar
que la charge entranait malgr lui.
Et tous, runissant leurs eorts, parvenaient ramener les lets
sur le sable. Il n'tait que temps, car, au milieu des eaux claires,
il y avait nombre de ces hyxines, froces lamproies qui ont vite
fait de dvorer le poisson pris dans les mailles. Bien que l'on en
perdt beaucoup de cette faon, le reste susait amplement aux
besoins de la table. Les merluches, principalement, fournissaient
une chair excellente, soit qu'on les manget fraches, soit qu'elles
fussent conserves dans le sel.
Quant la pche l'embouchure du rio, elle ne donnait gure
que de mdiocres spcimens de  galaxias , sortes de goujons, dont
Moko tait rduit faire des fritures.
Le 27 mars, une capture plus importante donna lieu un incident
assez comique.
Pendant l'aprs-midi, la pluie ayant cess, les petits taient alls
du ct du rio avec leur attirail de poche.
Soudain leurs cris retentirent  des cris de joie, il est vrai  et
pourtant, ils appelaient leur secours.
Gordon, Briant, Service et Moko, occups bord du schooner,
cessrent leur travail et, s'lanant dans la direction d'o venaient
ces cris, eurent bientt franchi les cinq ou six cents pas qui les
sparaient du rio.
 Arrivez. . . arrivez !. . . criait Jenkins.
 Venez voir Costar et son coursier ! disait Iverson.
 Plus vite, Briant, plus vite, ou bien elle va nous chapper !

CHAPITRE 6.

87

rptait Jenkins.
 Assez !. . . Assez !. . . Descendez-moi !. . . J'ai peur !. . . criait Costar en faisant des gestes de dsespoir.
 Hue !. . . Hue !. . .  criait Dole, qui avait pris place en croupe de
Costar sur une masse en mouvement.
Cette masse n'tait autre qu'une tortue de grande dimension,
un de ces normes chloniens que l'on rencontre le plus souvent
endormis la surface de la mer.
Cette fois, surprise sur la grve, elle cherchait regagner son
lment naturel.
En vain les enfants, aprs lui avoir pass une corde autour de
son cou qui tait allong hors de la carapace, essayaient-ils de retenir le vigoureux animal. Celui-ci continuait se dplacer, et s'il
n'avanait pas vite, du moins  tirait-il  avec une force irrsistible,
entranant toute la bande sa suite. Par espiglerie, Jenkins avait
juch Costar sur la carapace, et Dole, califourchon derrire lui,
maintenait le petit garon qui ne cessait de pousser des cris de
terreur d'autant plus perants que la tortue se rapprochait de la
mer.
 Tiens bon !. . . tiens bon. . . Costar ! dit Gordon.
 Et prends garde que ton cheval ne prenne le mors aux dents ! 
s'cria Service.
Briant ne put s'empcher de rire, car il n'y avait aucun danger.
Ds que Dole lcherait Costar, l'enfant n'avait qu' se laisser glisser ; il en serait quitte pour la peur.
Mais, ce qui tait urgent, c'tait de capturer l'animal. videmment, lors mme que Briant et les autres joindraient leurs eorts
ceux des petits, ils ne parviendraient point l'arrter. Il y avait
donc lieu d'aviser au moyen d'enrayer sa marche, avant qu'il n'et
disparu sous les eaux, o il serait en sret.

CHAPITRE 6.

88

Les revolvers, dont Gordon et Briant s'taient munis en quittant


le schooner, ne pouvaient leur servir, puisque la carapace d'une
tortue est l'preuve de la balle, et si on l'et attaque coups de
hache, elle aurait rentr sa tte et ses pattes pour se mettre hors
d'atteinte.
 I1 n'y a qu'un seul moyen, dit Gordon, c'est de la renverser sur
le dos !
 Et comment ? rpliqua Service. Cette bte-l pse au moins
trois cents, et nous ne pourrons jamais. . . Des espars !. . . des espars !. . .  rpondit Briant.
Et, suivi de Moko, il revint toutes jambe vers le Sloughi.
En ce moment, la tortue ne se trouvait plus qu' une trentaine de
pas de la mer. Aussi, Gordon se hta-t-il d'enlever Costar et Dole
cramponns la carapace. Alors, saisissant la corde, tous halrent
dessus autant qu'ils purent, sans parvenir retarder la marche de
l'animal, qui aurait t de force remorquer tout le pensionnat
Chairman.
Heureusement, Briant et Moko revinrent avant que la tortue et
atteint la mer.
Deux espars furent alors engags sous son plastron, et, au moyen
de ces leviers, on parvint, non sans de grands eorts, la retourner
sur le dos. Cela fait, elle tait dnitivement prisonnire, car il lui
tait impossible de se remettre sur ses pattes.
D'ailleurs, au moment o elle rentrait sa tte, Briant la frappa
d'un coup de hache si bien ajust qu'elle perdit la vie presque aussitt.
 Eh bien, Costar, as-tu encore peur de cette grosse bte ? demandat-il au petit garon.
 Non. . . non !. . . Briant, puisqu'elle est morte.
 Bon !. . . s'cria Service, je parie pourtant que tu n'oseras pas

CHAPITRE 6.

89

en manger ?
 a se mange donc ?. . .
 Certainement !
 Alors j'en mangerai, si c'est bon ! rpliqua Costar, se pourlchant dj.
 C'est excellent,  rpondit Moko, qui ne s'avanait pas trop en
armant que la chair de tortue est fort dlicate.
Comme on ne pouvait songer transporter cette masse jusqu'au
yacht, il fallut la dpecer sur place. C'tait assez rpugnant, mais
les jeunes naufrags commenaient se faire aux ncessits parfois
trs dsagrables de cette vie de Robinsons. Le plus dicile fut de
briser le plastron dont la duret mtallique et mouss le tranchant
d'une hache. On y parvint en introduisant un ciseau froid dans les
interstices des plaques. Puis, la chair, dcoupe en morceaux, fut
apporte au Sloughi. Et, ce jour-l, tous purent se convaincre que
le bouillon de tortue tait exquis, sans compter des grillades que
l'on dvora, bien que Service les et laisses se carboniser quelque
peu sur des charbons trop ardents. Phann lui-mme prouva sa
manire que les restes de l'animal n'taient point ddaigner pour
la race canine.
Cette tortue avait fourni plus de cinquante livres de chair  ce
qui allait permettre d'conomiser les conserves du yacht.
Le mois de mars s'acheva dans ces conditions. Pendant ces trois
semaines, depuis le naufrage du Sloughi, chacun avait travaill de
son mieux, en vue d'une prolongation de sjour sur cette partie de la
cte. Restait, maintenant, avant que l'hiver et fait son apparition,
trancher dnitivement l'importante question de continent ou
d'le.
Le 1er avril, il fut visible que le temps ne tarderait pas se modier. Le baromtre remontait lentement, et le vent halait la terre

CHAPITRE 6.

90

avec une certaine tendance mollir. On ne pouvait se tromper


ces symptmes d'une accalmie prochaine et de longue dure peuttre. Les circonstances se prteraient donc une exploration dans
l'intrieur du pays.
Les grands en causrent ce jour-l, et, aprs discussion, les prparatifs furent faits en vue d'une expdition dont l'importance
n'chappait personne.
 Je pense, dit Doniphan, que rien ne nous empchera de partir
demain matin ?. . .
 Rien, je l'espre, rpondit Briant, et il faudra se tenir prt pour
la premire heure.
 J'ai not, dit Gordon, que cette ligne d'eau que tu as aperue
dans l'est, se trouvait six ou sept milles du promontoire. . .
 Oui, rpondit Briant, mais, comme la baie se creuse assez profondment, il est possible que cette distance soit moindre partir
de notre campement.
 Et alors, reprit Gordon, votre absence pourrait ne durer que
vingt-quatre heures ?
 Oui, Gordon, si nous tions assurs de marcher directement vers
l'est. Seulement, trouverons-nous un passage travers ces forts,
quand nous aurons tourn la falaise ?
 Oh ! ce n'est pas cette dicult qui nous arrtera ! t observer
Doniphan.
 Soit, rpondit Briant, mais d'autres obstacles peuvent barrer
la route, un cours d'eau, un marais, que sais-je ? Il sera donc prudent de se pourvoir de vivres en prvision d'un voyage de quelques
jours. . .
 Et de munitions, ajouta Wilcox.
 Cela va sans dire, reprit Briant, et convenons bien, Gordon,
que si nous n'tions pas de retour dans quarante-huit heures, tu ne

CHAPITRE 6.

91

devrais pas t'inquiter. . .


 Je serais inquiet lors mme que votre absence ne durerait qu'une
demi-journe, rpondit Gordon. Au surplus, l n'est pas la question,
puisque cette expdition a t dcide, faites-la. D'ailleurs, elle ne
doit pas avoir uniquement pour but d'atteindre cette mer entrevue
l'est. Il est ncessaire galement de reconnatre le pays au-del
de la falaise. De ce ct-ci, nous n'avons trouv aucune caverne,
et, quand nous abandonnerons le Sloughi, ce sera pour transporter
notre campement l'abri des vents du large. Passer la mauvaise
saison sur cette grve me parat inacceptable. . .
 Tu as raison, Gordon, rpondit Briant, et nous chercherons
quelque endroit convenable o l'on puisse s'installer. . .
 moins qu'il soit dmontr que l'on peut quitter dnitivement
cette prtendue le ! t observer Doniphan, qui en revenait toujours
son ide.
 C'est entendu, bien que la saison, trs avance dj, ne s'y prte
gure ! rpondit Gordon. Enn, nous ferons pour le mieux. Donc,
demain, le dpart ! 
Les prparatifs ne tardrent pas tre achevs. Quatre jours
de vivres, disposs dans des sacs qui seraient ports en bandoulire, quatre fusils, quatre revolvers, deux petites haches de bord,
une boussole de poche, une lunette assez puissante pour permettre
d'observer le territoire sur un rayon de trois quatre milles, des
couvertures de voyage ; puis, accompagnant les ustensiles de poche,
des mches d'amadou, des briquets, des allumettes, cela devait tre
susant, semblait-il, aux besoins d'une expdition de peu de dure,
mais non sans danger. Aussi Briant et Doniphan, ainsi que Service
et Wilcox, qui allaient les accompagner, auraient-ils soin de se tenir
sur leurs gardes, de n'avancer qu'avec une extrme circonspection,
et de ne jamais se sparer.

CHAPITRE 6.

92

Gordon se disait bien que sa prsence n'et pas t inutile entre


Briant et Doniphan. Mais il lui parut plus sage de rester au Sloughi,
an de veiller sur ses jeunes camarades. Aussi, prenant Briant
part, obtint-il de lui la promesse d'viter tout sujet de dsaccord
ou de querelle.
Les pronostics du baromtre s'taient raliss. Avant la tombe
du jour, les derniers nuages avaient disparu vers l'occident. La ligne
de mer s'arrondissait l'ouest sur un horizon trs pur. Les magniques constellations de l'hmisphre austral scintillaient au rmament, et, parmi elles, cette splendide Croix du Sud, qui brille au
ple antarctique de l'univers.
Gordon et ses camarades, la veille de cette sparation, se sentaient le cur serr. Qu'allait-il arriver pendant une expdition
sujette tant d'ventualits graves ! Tandis que leurs regards s'attachaient au ciel, ils revenaient par la pense vers leurs parents, vers
leurs familles, vers leur pays, qu'il ne leur serait peut-tre jamais
donn de revoir !. . .
Et alors, les petits s'agenouillrent devant cette Croix du Sud,
comme ils l'eussent fait devant la croix d'une chapelle ! Ne leur
disait-elle pas de prier le tout-puissant Crateur de ces merveilles
clestes et de mettre leur espoir en lui ?

Chapitre 7

Le bois de bouleaux.  Du haut de la falaise.  travers la fort.


 Un barrage sur le creek.  Le rio conducteur. Campement pour
la nuit.  L'ajoupa.  La ligne bleutre.  Phann se dsaltre.

Briant, Doniphan, Wilcox et Service avaient quitt le campement du Sloughi sept heures du matin. Le soleil, montant sur
un ciel sans nuages, annonait une de ces belles journes que le
mois d'octobre rserve parfois aux habitants des zones tempres
dans l'hmisphre boral. La chaleur ni le froid n'taient craindre.
Si quelque obstacle devait retarder ou arrter la marche, il serait
uniquement d la nature du sol.
Tout d'abord, les jeunes explorateurs prirent obliquement travers la grve, de manire gagner le pied de la falaise. Gordon
leur avait conseill d'emmener Phann, dont l'instinct pourrait leur
tre trs utile, et voil pourquoi l'intelligent animal faisait partie
de l'expdition.
Un quart d'heure aprs le dpart, les quatre jeunes garons avaient
disparu sous le couvert du bois, qui fut rapidement franchi. Quelque
menu gibier voletait sous les arbres. Mais, comme il ne s'agissait
point de perdre son temps le poursuivre, Doniphan, rsistant
ses instincts, eut la sagesse de s'abstenir. Phann, lui-mme, nit
par comprendre qu'il se dpensait en alles et venues inutiles, et se
tint prs de ses matres, sans s'carter plus qu'il ne convenait son
93

CHAPITRE 7.

94

rle d'claireur.
Le plan consistait longer le soubassement de la falaise jusqu'au
cap, situ au nord de la baie, si, avant d'arriver son extrmit,
il avait t impossible de la franchir. On marcherait alors vers la
nappe d'eau signale par Briant. Cet itinraire, bien qu'il ne ft pas
le plus court, avait l'avantage d'tre le plus sr. Quant s'allonger
d'un ou deux milles, ce n'tait pas pour gner des garons vigoureux
et bons marcheurs.
Ds qu'il eut atteint la falaise, Briant reconnut l'endroit o Gordon et lui s'taient arrts lors de leur premire exploration. Comme
dans cette portion de la muraille calcaire il ne se trouvait aucune
passe en redescendant vers le sud, c'tait vers le nord qu'il fallait chercher un col praticable, dt-on remonter jusqu'au cap. Cela
demanderait, sans doute, toute une journe ; mais on ne pourrait
procder autrement, dans le cas o la falaise serait infranchissable
sur son revers occidental.
C'est ce que Briant expliqua ses camarades, et Doniphan, aprs
avoir inutilement essay de gravir une des pentes du talus, ne t
plus d'objection. Tous quatre suivirent alors le soubassement que
bordait le dernier rang des arbres.
On marcha pendant une heure environ, et, comme il faudrait sans
doute aller jusqu'au promontoire, Briant s'inquitait de savoir si le
passage serait libre. Avec l'heure qui s'avanait, la mare n'avaitelle pas dj recouvert la grve ? Ce serait prs d'une demi-journe
perdre, en attendant que le jusant et laiss sec le banc de
rcifs.
 Htons-nous, dit-il, aprs avoir expliqu quel intrt il y avait
devancer l'arrive du ux.
 Bah ! rpondit Wilcox, nous en serons quittes pour nous mouiller
les chevilles !

CHAPITRE 7.

95

 Les chevilles et puis la poitrine et puis les oreilles ! rpliqua


Briant. La mer monte de cinq six pieds, au moins. Vraiment, je
crois que nous aurions mieux fait de gagner directement le promontoire.
 Il fallait le proposer, rpondit Doniphan. C'est toi, Briant, qui
nous sers de guide, et si nous sommes retards, c'est toi seul qu'on
devra s'en prendre !
 Soit, Doniphan ! En tout cas, ne perdons pas un instant.
 O donc est Service ? 
Et il appela :
 Service ?. . . Service ? 
Le jeune garon n'tait plus l. Aprs s'tre loign avec son ami
Phann, il venait de disparatre derrire un saillant de la falaise,
une centaine de pas sur la droite.
Mais, presque aussitt, des cris se rent entendre en mme temps
que les aboiements du chien. Service se trouvait-il donc en face de
quelque danger ?
En un instant, Briant, Doniphan et Wilcox eurent rejoint leur camarade, qui s'tait arrt devant un boulement partiel de la falaise
 boulement d'ancienne date. Par suite d'inltrations, ou, simplement, sous l'action des intempries qui avaient dsagrg la masse
calcaire, une sorte de demi-entonnoir, la pointe en bas, s'tait form
depuis la crte de la muraille jusqu'au ras du sol. Dans le mur
pic s'ouvrait une gorge tronconique, dont les parois intrieures n'offraient pas des pentes de plus de quarante cinquante degrs. En
outre, leurs irrgularits prsentaient une suite de points d'appui
sur lesquels il serait facile de prendre pied. Des garons, agiles et
souples, devaient pouvoir, sans trop de peine, en atteindre l'arte
suprieure, s'ils ne provoquaient pas quelque nouvel boulement.
Bien que ce ft un risque, ils n'hsitrent pas.

CHAPITRE 7.

96

Doniphan s'lana le premier sur l'amoncellement des pierres entasses la base.


 Attends !. . . Attends !. . . lui cria Briant. Il est inutile de faire
une imprudence ! 
Mais Doniphan ne l'couta pas, et, comme il mettait son amourpropre devancer ses camarades  Briant surtout  il fut bientt
arriv mi-hauteur de l'entonnoir.
Ses camarades l'avaient imit en vitant de se placer directement
au-dessous de lui, an de ne point tre atteints par les dbris qui
se dtachaient du massif et rebondissaient jusqu'au sol.
Tout se passa bien, et Doniphan eut la satisfaction de mettre le
pied sur la crte de la falaise avant les autres qui arrivrent un peu
aprs lui.
Dj Doniphan avait tir sa lunette de l'tui, et il la promenait
la surface des forts qui s'tendaient perte de vue dans la direction
de l'est.
L apparaissait le mme panorama de verdure et de ciel que
Briant avait observ du haut du cap  un peu moins profond toutefois, car ce cap dominait la falaise d'une centaine de pieds.
 Eh bien ? demanda Wilcox, tu ne vois rien ?. . .
 Absolument rien ! rpliqua Doniphan.
 mon tour de regarder , dit Wilcox.
Doniphan remit la lunette son camarade, non sans qu'une visible satisfaction se ft peinte sur son visage.
 Je n'aperois pas la moindre ligne d'eau ! dit Wilcox, aprs avoir
abaiss sa lunette.
 Cela tient probablement, rpondit Doniphan, ce qu'il n'y en
a point de ce ct. Tu peux regarder, Briant, et je pense que tu
reconnatras ton erreur. . .
 C'est inutile ! rpondit Briant. Je suis certain de ne pas m'tre

CHAPITRE 7.

97

tromp !
 Voil qui est fort !. . . Nous ne voyons rien. . .
 C'est tout naturel, puisque la falaise est moins leve que le
promontoire,  ce qui diminue la porte du regard. Si nous tions
la hauteur o j'tais plac, la ligne bleue apparatrait une distance
de six ou sept milles. Vous verriez alors qu'elle est bien l o je l'ai
signale, et qu'il est impossible de la confondre avec une bande de
nuages !
 C'est ais dire !. . . t observer Wilcox.
 Et non moins constater, rpondit Briant. Franchissons le
plateau de la falaise, traversons les forts, et marchons devant nous
jusqu' ce que nous soyons arrivs. . .
 Bon ! rpondit Doniphan, cela pourrait nous mener loin, et je
ne sais vraiment pas si c'est la peine. . .
 Reste, Doniphan, rpondit Briant, qui, dle aux conseils de
Gordon, se contenait malgr le mauvais vouloir de son camarade.
Reste !. . . Service et moi, nous irons seuls. . .
 Nous irons aussi ! rpliqua Wilcox.  En route, Doniphan, en
route !
 Quand nous aurons djeun !  rpondit Service.
En eet, il convenait de prendre un bon acompte avant de partir.
C'est ce qui fut fait en une demi-heure ; puis on se remit en marche.
Le premier mille fut rapidement enlev. Le sol herbeux ne prsentait aucun obstacle. et l, des mousses et des lichens recouvraient de petites tumescences pierreuses. Quelques arbrisseaux se
groupaient de loin en loin, suivant leurs espces : ici des fougres arborescentes ou des lycopodes ; l, des bruyres, des pines-vinettes,
des bouquets de houx aux feuilles acres, ou des toues de ces
 berberis  feuilles coriaces qui se multiplient mme sous de plus
hautes latitudes.

CHAPITRE 7.

98

Lorsque Briant et ses camarades eurent franchi le plateau suprieur, ce ne fut pas sans peine qu'ils parvinrent redescendre le
revers oppos de la falaise, presque aussi lev et aussi droit que du
ct de la baie. Sans le lit demi dessch d'un torrent, dont les sinuosits rachetaient la raideur des pentes, ils auraient t contraints
de revenir jusqu'au promontoire.
La fort une fois atteinte, la marche devint plus pnible sur un
sol embarrass de plantes vigoureuses, hriss de hautes herbes.
Frquemment, des arbres abattus l'obstruaient, et le fourr tait si
pais qu'il fallait s'y frayer un chemin. Les jeunes garons jouaient
alors de la hache, comme ces pionniers qui s'aventurent travers les
forts du Nouveau Monde. C'taient, chaque instant, des arrts,
pendant lesquels les bras se fatiguaient plus que les jambes. De l,
bien des retards, et le chemin, parcouru depuis le matin jusqu'au
soir, ne se chirerait certainement pas par plus de trois quatre
milles.
En vrit, il semblait que jamais tres humains n'eussent pntr sous le couvert de ces bois. Du moins, on n'en relevait nulle
trace. Le plus troit sentier et su tmoigner de leur passage,
et il n'en existait aucun. L'ge ou quelque bourrasque avaient seuls
renvers ces arbres, non la main de l'homme. Les herbes, foules
de certaines places, n'indiquaient qu'une passe rcente d'animaux
de moyenne taille, dont on vit quelques-uns s'enfuir, sans pouvoir
reconnatre quelle espce ils appartenaient. En tout cas, ils devaient tre peu redoutables, puisqu'ils se mettaient si rapidement
hors de porte.
Certes la main lui dmangeait, cet impatient Doniphan, de
saisir son fusil et de le dcharger sur ces craintifs quadrupdes ! Mais
la raison aidant, Briant n'eut point intervenir pour empcher son
camarade de commettre une imprudence en rvlant leur prsence

CHAPITRE 7.

99

par un coup de feu.


Cependant, si Doniphan avait compris qu'il devait imposer silence son arme favorite, les occasions de la faire parler auraient
t frquentes. chaque pas s'envolaient de ces perdrix de l'espce
des tinamous, d'un got trs dlicat, ou d'autres de l'espce des
endromies, plus connues sous le nom de martinettes ; puis aussi,
des grives, des oies sauvages, des grouses, sans compter nombre de
volatiles qu'il et t facile d'abattre par centaines.
En somme, pour le cas o l'on sjournerait dans cette rgion,
la chasse pourrait fournir une abondante nourriture. C'est ce que
Doniphan se borna constater ds le dbut de l'exploration, quitte
se ddommager plus tard de la rserve que lui imposaient les
circonstances.
Les essences de ces forts appartenaient plus particulirement aux
diverses varits des bouleaux et des htres qui dveloppaient leur
ramure d'un vert tendre jusqu' cent pieds au-dessus du sol. Parmi
les autres arbres guraient des cyprs de belle venue, des myrtaces
bois rougetre et trs dense, et des groupes magnitiques de ces
vgtaux, nomms  winters , dont l'corce rpand un arme qui
se rapproche de celui de la cannelle.
Il tait deux heures, lorsqu'une seconde halte fut faite au milieu
d'une troite clairire traverse par un rio peu profond  ce qu'on
appelle un  creek  dans l'Amrique du Nord. Les eaux de ce creek,
d'une limpidit parfaite, coulaient doucement sur un lit de roches
noirtres. voir son cours paisible et peu profond, que n'embarrassaient encore ni bois mort ni herbes en drive, on pouvait croire
que ses sources ne devaient pas tre loignes. Quant le franchir,
rien de plus facile en passant sur les pierres dont il tait sem. Et
mme, en un certain endroit, des pierres plates taient juxtaposes
avec assez de symtrie pour attirer l'attention.

CHAPITRE 7.

100

 Voil qui est singulier !  dit Doniphan.


En eet, il y avait l comme une sorte de chausse, tablie d'un
bord l'autre.
 On dirait un barrage ! s'cria Service, qui se disposait le traverser.
 Attends !. . . Attends ! lui rpondit Briant. Il faut nous rendre
compte de l'arrangement de ces pierres !
 Il n'est pas admissible, ajouta Wilcox qu'elles se soient ainsi
places toutes seules !
 Non, dit Briant, et il semble qu'on ait voulu tablir un passage
en cet endroit du rio. . . Voyons de plus prs. 
On examina alors avec soin chacun des lments de cette troite
chausse, qui n'mergeait que de quelques pouces seulement et devait tre inonde pendant la saison des pluies.
En somme, pouvait-on dire si c'tait la main de l'homme qui
avait dispos ces dalles en travers du creek pour faciliter le passage
du cours d'eau ? Non. Ne valait-il pas mieux croire qu'entranes
par la violence du courant l'poque des crues, elles s'taient peu
peu amonceles en formant un barrage naturel ? Telle fut mme
la manire la plus simple d'expliquer l'existence de cette chausse,
et que Briant et ses camarades adoptrent, aprs un minutieux
examen.
Il faut ajouter que ni la rive gauche ni la rive droite ne portaient
d'autres indices et rien ne prouvait que le pied d'un homme et
jamais foul le sol de cette clairire.
Quant au creek, son cours se dirigeait vers le nord-est, l'oppos
de la baie. Se jetait-il donc dans cette mer que Briant armait
avoir aperue du haut du cap ?
 moins, dit Doniphan, que ce rio ne soit tributaire d'une rivire
plus importante qui reviendrait vers le couchant ?

CHAPITRE 7.

101

 Nous le verrons bien, rpondit Briant, qui trouva inutile de recommencer une discussion ce sujet. Cependant, tant qu'il coulera
vers l'est, je pense que nous ferons bien de le suivre, s'il ne fait pas
trop de dtours. 
Les quatre jeunes garons se mirent en marche, aprs avoir eu
soin de franchir le creek sur la chausse, an de ne point avoir le
traverser en aval et peut-tre dans des conditions moins favorables.
Il fut assez facile de suivre la berge, sauf en quelques endroits, o
certains groupes d'arbres trempaient leurs racines dans l'eau vive,
tandis que leurs branches se rejoignaient d'une rive l'autre. Si le
creek faisait parfois un coude brusque, sa direction gnrale, releve
la boussole, tait toujours vers l'est. Quant son embouchure,
elle devait tre encore loigne, puisque le courant ne gagnait pas
en vitesse, ni le lit en largeur.
Vers cinq heures et demie, Briant et Doniphan durent constater,
non sans regret, que le cours du creek prenait franchement vers le
nord. Cela pouvait les entraner loin, s'ils continuaient le suivre
comme un l conducteur, et dans une direction qui les loignait manifestement de leur but. Ils furent donc d'accord pour abandonner
la berge et reprendre route, vers l'est, au plus pais des bouleaux
et des htres.
Cheminement trs pnible ! Au milieu des hautes herbes qui dpassaient parfois leur tte, ils taient forcs de s'appeler pour ne
point se perdre de vue.
Comme, aprs toute une journe de marche, rien n'indiquait encore le voisinage d'une nappe d'eau, Briant ne laissait pas d'tre
inquiet. Aurait-il donc t le jouet d'une illusion, quand il observait
l'horizon du haut du cap ?. . .
 Non !. . . Non !. . . se rptait-il. Je ne me suis pas tromp !. . .
Cela ne peut tre !. . . Cela n'est pas ! 

CHAPITRE 7.

102

Quoi qu'il en ft, vers sept heures du soir, la limite de la fort


n'avait pas mme t atteinte, et l'obscurit tait dj trop grande
pour permettre de se diriger.
Briant et Doniphan rsolurent de faire halte et de passer la nuit
l'abri des arbres. Avec un bon morceau de corn-beef, on ne souffrirait pas de la faim. Avec de bonnes couvertures, on ne sourirait
pas du froid. D'ailleurs, rien n'aurait empch d'allumer un feu de
branches mortes, si cette prcaution, excellente contre les animaux,
n'et t compromettante pour le cas o quelque indigne se ft
approch pendant la nuit.
 Mieux vaut ne point courir le risque d'tre dcouverts , t
observer Doniphan.
Tous furent de son avis, et l'on ne s'occupa plus que du souper.
Ce n'tait pas l'apptit qui leur manquait. Aprs avoir fait un fort
emprunt aux provisions de voyage, ils se disposaient s'tendre
au pied d'un norme bouleau, lorsque Service montra, quelques
pas, un pais fourr. De ce fourr  autant qu'on en pouvait juger dans l'ombre  sortait un arbre de mdiocre hauteur, dont les
basses branches retombaient jusqu' terre. Ce fut l, sur un amas
de feuilles sches, que tous quatre se couchrent, aprs s'tre envelopps de leurs couvertures. leur ge, le sommeil ne fait jamais
dfaut. Aussi dormirent-ils d'une seule traite, tandis que Phann,
bien qu'il ft charg de veiller sur eux, imitait ses jeunes matres.
Une ou deux fois, cependant, le chien t entendre un grognement prolong. videmment, quelques animaux, fauves ou autres,
rdaient dans la fort ; mais il ne vinrent point proximit du
campement.
Il tait prs de sept heures, lorsque Briant et ses compagnons
se rveillrent. Les rayons obliques du soleil clairaient vaguement
encore l'endroit o ils avaient pass la nuit.

CHAPITRE 7.

103

Service fut le premier sortir du fourr, et, alors, ses cris de


retentir, ou plutt des exclamations de surprise.
 Briant !. . . Doniphan !. . . Wilcox !. . . Venez !. . . venez donc !
 Et qu'y a-t-il ? demanda Briant.
 Oui ! qu'y a-t-il ?. . . demanda Wilcox. Avec sa manie de toujours
crier, Service nous fait des peurs !. . .
 C'est bon. . . c'est bon !. . . rpondit Service. En attendant, voyez
o nous avons couch ! 
Ce n'tait point un fourr, c'tait une cabane de feuillage, une de
ces huttes que les Indiens appellent  ajoupas  et qui sont faites
de branchages entrelacs. Cet ajoupa devait tre de construction
ancienne, car sa toiture et ses parois ne le soutenaient gure que
grce l'arbre contre lequel il s'appuyait et dont la ramure habillait
de neuf cette hutte, semblable celles qui servent aux indignes du
Sud-Amrique.
 Il y a donc des habitants ?. . . dit Doniphan, en jetant de rapides
regards autour de lui.
 Ou, du moins, il y en a eu, rpondit Briant, car cette cabane
ne s'est pas construite toute seule !
 Cela expliquerait l'existence de la chausse jete en travers du
creek ! t observer Wilcox.
 Eh ! tant mieux ! s'cria Service. S'il y a des habitants, ce sont
de braves gens, puisqu'ils ont bti cette hutte tout exprs pour que
nous y passions la nuit ! 
En ralit, rien n'tait moins certain que les indignes de ce pays
fussent de braves gens, comme le disait Service. Ce qui tait manifeste, c'est que des indignes frquentaient ou avaient frquent
cette partie de la fort une poque plus ou moins loigne. Or,
ces indignes ne pouvaient tre que des Indiens, si cette contre
se rattachait au Nouveau Continent, ou des Polynsiens et mme

CHAPITRE 7.

104

des cannibales, si c'tait une le appartenant l'un des groupes de


l'Ocanie !. . . Cette dernire ventualit et t grosse de prils, et,
plus que jamais, il importait que la question ft rsolue.
Aussi Briant allait-il repartir, lorsque Doniphan proposa de visiter minutieusement cette hutte, qui, d'ailleurs, semblait avoir t
abandonne depuis longtemps.
Peut-tre s'y trouverait-il un objet quelconque, un ustensile, un
instrument, un outil, dont on parviendrait reconnatre l'origine ?
La litire de feuilles sches, tendue sur le sol de l'ajoupa, fut
retourne avec soin, et, dans un coin, Service ramassa un fragment
de terre cuite, qui devait provenir d'une cuelle ou d'une gourde. . .
Nouvel indice du travail de l'homme, mais qui n'apprenait rien de
plus. Il n'y avait donc qu' se remettre en route.
Ds sept heures et demie, les jeunes garons, la boussole la
main, se dirigrent franchement vers l'est, sur un sol dont la dclivit s'accusait lgrement. Ils allrent ainsi pendant deux heures,
lentement, bien lentement, au milieu d'inextricables fouillis d'herbes
et d'arbrisseaux, et, deux ou trois reprises, ils durent se frayer un
passage la hache.
Enn, un peu avant dix heures, apparut un horizon autre que
l'interminable rideau des arbres. Au-del de la fort s'tendait une
large plaine, seme de lentisques, de thyms, de bruyres. un demimille dans l'est, elle tait circonscrite par une bande de sable que
venait doucement battre le ressac de cette mer, entrevue par Briant,
qui s'tendait jusqu'aux limites de l'horizon. . .
Doniphan se taisait. Il lui en cotait, ce vaniteux garon, de
reconnatre que son camarade n'avait point fait erreur.
Cependant, Briant, qui ne cherchait pas triompher, examinait
ces parages, sa lunette aux yeux.
Au nord, la cte, vivement claire par les rayons du soleil, se

CHAPITRE 7.

105

courbait un peu sur la gauche.


Au sud, mme aspect, si ce n'est que le littoral s'arrondissait par
une courbe plus prononce.
Il n'y avait plus douter maintenant ! Ce n'tait pas un continent,
c'tait bien une le sur laquelle la tempte avait jet le schooner,
et il fallait renoncer tout espoir d'en sortir, s'il ne venait aucun
secours du dehors.
D'ailleurs, au large, pas d'autre terre en vue. Il semblait que
cette le ft isole et comme perdue au milieu des immensits du
Pacique !
Cependant, Briant, Doniphan, Wilcox et Service, ayant travers
la plaine, qui s'tendait jusqu' la grve, avaient fait halte au pied
d'un monticule de sable. Leur intention tait de djeuner, puis de
reprendre route travers la fort. Peut-tre, en se pressant, ne leur
serait-il pas impossible d'tre de retour au Sloughi avant la tombe
de la nuit.
Pendant le repas qui fut assez triste, ils changrent peine
quelques paroles.
Enn, Doniphan, ramassant son sac et son fusil, se releva et ne
dit que ce mot :
 Partons. 
Et tous quatre, aprs avoir jet un dernier regard sur cette mer,
se disposaient retraverser la plaine, lorsque Phann partit en gambadant du ct de la grve.
 Phann !. . . Ici, Phann !  cria Service.
Mais le chien continua de courir en humant le sable humide. Puis,
s'lanant d'un bond au milieu des petites lames du ressac, il se mit
boire avidement.
 Il boit !. . . Il boit !. . .  s'cria Doniphan.
En un instant, Doniphan eut travers la bande de sable et port

CHAPITRE 7.

106

ses lvres un peu de cette eau laquelle se dsaltrait Phann. . .


Elle tait douce !
C'tait un lac qui s'tendait jusqu' l'horizon dans l'est. . . Ce
n'tait point une mer !

Chapitre 8

Reconnaissance dans l'ouest du lac.  En descendant la rive. 


Autruches entrevues.  Un rio qui sort du lac.  Nuit tranquille.
 Le contrefort de la falaise.  Une digue.  Dbris de canot. 
L'inscription.  La caverne.

Ainsi, l'importante question, de laquelle dpendait le salut des


jeunes naufrags, n'tait pas dnitivement rsolue. Que cette prtendue mer ft un lac, nul doute cet gard. Mais n'tait-il pas
possible que ce lac appartnt une le ? En prolongeant l'exploration au-del, ne serait-ce pas une vritable mer que l'on dcouvrirait
 une mer qu'il n'y aurait aucun moyen de franchir ?
Toutefois, ce lac prsentait des dimensions assez considrables,
puisqu'un horizon de ciel  c'est ce que t observer Doniphan 
se dessinait sur les trois quarts de son primtre. Il tait trs admissible, ds lors, qu'on devait tre sur un continent non sur une
le.
 Ce serait donc le continent amricain sur lequel nous aurions
fait naufrage, dit Briant.
 Je l'ai toujours cru, rpondit Doniphan, et il parat que je ne
me trompais point !
 En tout cas, reprit Briant, c'tait bien une ligne d'eau que
j'avais aperue dans l'est. . .
 Soit, mais ce n'est point une mer ! 
107

CHAPITRE 8.

108

Et, cette rplique laissait paratre chez Doniphan une satisfaction qui prouvait plus de vanit que de cur. Quant Briant, il
n'insista pas. D'ailleurs, dans l'intrt commun, mieux valait qu'il
se ft tromp. Sur un continent, on ne serait pas prisonnier comme
on l'et t dans une le. Cependant, il serait ncessaire d'attendre
une poque plus favorable pour entreprendre un voyage vers l'est.
Les dicults prouves, rien que pour venir du campement au
lac, durant un parcours de quelques milles seulement, seraient autrement grandes lorsqu'il s'agirait de cheminer longtemps avec la
petite troupe au complet. On tait dj au commencement d'avril,
et l'hiver austral est plus prcoce que celui de la zone borale. On
ne pouvait songer partir que la belle saison ft de retour.
Et pourtant, sur cette baie de l'ouest, incessamment battue par
les vents du large, la situation ne serait pas longtemps tenable.
Avant la n du mois, il y aurait ncessit de quitter le schooner.
Aussi, puisque Gordon et Briant n'avaient pu dcouvrir une caverne
dans le soubassement occidental de la falaise, fallait-il reconnatre
si l'on ne pouvait s'tablir dans de meilleures conditions du ct du
lac. Il convenait donc d'en visiter soigneusement les abords. Cette
exploration s'imposait, dt-elle retarder le retour d'un jour ou deux.
Sans doute, ce serait causer Gordon de vives inquitudes ; mais
Briant et Doniphan n'hsitrent pas. Leurs provisions pouvaient
durer quarante-huit heures encore, et, rien ne faisant prvoir un
changement de temps, il fut dcid que l'on descendrait vers le sud
en ctoyant le lac.
Et puis, autre motif, qui devait engager pousser plus loin les
recherches.
Incontestablement, cette partie du territoire avait t habite,
ou, tout au moins, frquente par les indignes. La chausse, jete en travers du creek, l'ajoupa, dont la construction trahissait la

CHAPITRE 8.

109

prsence de l'homme une poque plus ou moins rcente, taient


autant de preuves qui voulaient tre compltes, avant de procder une nouvelle installation en vue de l'hiver. Peut-tre d'autres
indices viendraient-ils s'ajouter aux indices dj relevs ? dfaut
d'indignes, ne pouvait-il se faire qu'un naufrag et vcu l jusqu'au moment o il avait enn atteint une des villes de ce continent ? Cela valait assurment la peine de prolonger l'exploration de
la contre riveraine du lac.
La seule question tait celle-ci : Briant et Doniphan devaient-ils se
diriger vers le sud ou vers le nord ? Mais, comme de descendre vers
le sud les rapprochait du Sloughi, ils rsolurent de se porter dans
cette direction. On verrait, plus tard, s'il ne serait pas opportun de
remonter vers l'extrmit du lac.
Cela rsolu, ds huit heures et demie, tous quatre se mirent en
marche, travers les dunes herbeuses qui mamelonnaient la plaine,
limite l'ouest par des masses de verdure.
Phann furetait en avant et faisait lever des bandes de tinamous,
qui allaient se remiser l'abri des bouquets de lentisques ou de
fougres. L poussaient des toues d'une sorte de canneberge rouge
et blanche et des plants de cleri sauvage, dont on pourrait faire un
emploi trs hyginique ; mais les fusils devaient se garder de donner
l'veil, vu qu'il tait possible que les environs du lac fussent visits
par des tribus indignes.
En suivant la rive, tantt au pied des dunes, tantt sur la bande
de sable, les jeunes garons purent, sans trop de fatigues, enlever
une dizaine de milles pendant cette journe. Ils n'avaient point
trouv trace d'indignes. Aucune fume ne se dgageait du massif des arbres. Aucune empreinte de pas ne marquait le sable que
mouillaient les ondulations de cette nappe d'eau, dont on ne voyait
pas la limite au large. Il semblait seulement que sa rive occidentale

CHAPITRE 8.

110

s'inchissait vers le sud comme pour se refermer en cette direction.


D'ailleurs, elle tait absolument dserte. Ni une voile ne se montrait
sur son horizon, ni une pirogue sa surface. Si ce territoire avait
t habit, il ne paraissait plus l'tre actuellement.
Quant aux animaux fauves ou ruminants, on n'en vit aucun.
deux ou trois reprises, dans l'aprs-midi, quelques volatiles apparurent la lisire de la fort, sans qu'il ft possible de les approcher.
Ce qui n'empcha pas Service de s'crier :
 Ce sont des autruches !
 De petites autruches, en ce cas, rpondit Doniphan, car elles
sont de mdiocre taille !
 Si ce sont des autruches, rpliqua Briant, et si nous sommes
sur un continent. . .
 Est-ce que tu en douterais encore ? rpliqua ironiquement Doniphan.
 Ce doit tre le continent amricain o ces animaux se rencontrent en grand nombre, rpondit Briant. C'est l tout ce que je
voulais dire ! 
Vers sept heures du soir, une halte fut organise. Le lendemain,
moins d'obstacles imprvus, la journe serait employe regagner
Sloughi-bay (baie Sloughi)  nom qui fut alors donn cette partie
du littoral o s'tait perdu le schooner.
D'ailleurs, ce soir-l, il n'et pas t possible d'aller plus loin dans
la direction du sud. En cet endroit coulait un de ces rios par lesquels
s'panchaient les eaux du lac, et qu'il aurait fallu franchir la nage.
L'obscurit, d'ailleurs, ne permettait de voir qu'imparfaitement la
disposition des lieux, et il semblait bien qu'une falaise venait border
la rive droite de ce cours d'eau.
Briant, Doniphan, Wilcox et Service, aprs avoir soup, ne songrent plus qu' prendre du repos, la belle toile, cette fois,

CHAPITRE 8.

111

faute d'une hutte. Mais elles taient si tincelantes, les toiles qui
brillaient au rmament, tandis que le croissant de la lune allait
disparatre au couchant du Pacique !
Tout tait tranquille sur le lac et sur la grve. Les quatre garons, nichs entre les normes racines d'un htre, s'endormirent
d'un sommeil si profond que les clats de la foudre n'auraient pu
l'interrompre. Pas plus que Phann, ils n'entendirent ni des aboiements assez rapprochs, qui devaient tre des aboiements de chacal,
ni des hurlements plus loigns, qui devaient tre des hurlements de
fauves. En ces contres, o les autruches vivaient l'tat sauvage,
on pouvait redouter l'approche des jaguars ou des couguars, qui
sont le tigre et le lion de l'Amrique mridionale. Mais la nuit se
passa sans incidents. Toutefois, vers quatre heures du matin, l'aube
n'ayant pas encore commenc blanchir l'horizon au-dessus du lac,
le chien donna des signes d'agitation, grondant sourdement, airant
le sol comme s'il et voulu se mettre en qute.
Il tait prs de sept heures, lorsque Briant rveilla ses camarades,
troitement blottis sous leurs couvertures.
Tous furent aussitt sur pied, et, tandis que Service grignotait
un morceau de biscuit, les trois autres vinrent prendre un premier
aperu de la contre au-del du cours d'eau.
 En vrit, s'cria Wilcox, nous avons joliment fait de ne point
chercher hier soir franchir ce rio, nous serions tombs en plein
marcage !
 En eet, rpondit Briant, c'est un marais qui s'tend vers le
sud, et dont on n'aperoit pas la n !
 Voyez ! s'cria Doniphan, voyez les nombreuses bandes de canards, de sarcelles, de bcassines qui volent sa surface ! Si l'on
pouvait s'installer ici pour l'hiver, on serait assur de ne jamais
manquer de gibier !

CHAPITRE 8.

112

 Et pourquoi pas ?  rpondit Briant, qui se dirigea vers la rive


droite du rio.
En arrire se dressait une haute falaise que terminait un contrefort coup pic. De ses deux revers, qui se rejoignaient presque
angle droit, l'un se dirigeait latralement la berge de la petite
rivire, tandis que l'autre faisait face au lac. Cette falaise, taitce la mme qui encadrait Sloughi-bay en se prolongeant vers le
nord-ouest ? C'est ce qu'on ne saurait qu'aprs avoir fait une reconnaissance plus complte de la rgion.
Quant au rio, si sa rive droite, large d'une vingtaine de pieds, longeait la base des hauteurs avoisinantes, sa rive gauche, trs basse,
se distinguait peine des entailles, des aques, des fondrires de
cette plaine marcageuse qui se dveloppait perte de vue vers le
sud. Pour relever la direction du cours d'eau, il serait ncessaire de
gravir la falaise, et Briant se promettait bien de ne pas reprendre
la route de Sloughi-bay qu'il n'et accompli cette ascension.
En premier lieu, il s'agissait d'examiner le rio l'endroit o les
eaux du lac se dversaient dans son lit. Il ne mesurait l qu'une
quarantaine de pieds de large, mais devait gagner en largeur comme
en profondeur, mesure qu'il se rapprochait de son embouchure,
pour peu qu'il ret quelque auent, soit du marcage, soit des
plateaux suprieurs.
 Eh ! voyez donc !  s'cria Wilcox, au moment o il venait d'atteindre le pied du contrefort.
Ce qui attirait son attention, c'tait un entassement de pierres,
formant une sorte de digue  disposition analogue celle qui avait
t dj observe dans la fort.
 Plus de doute, cette fois ! dit Briant.
 Non !. . . plus de doute !  rpondit Doniphan, en montrant des
dbris de bois, l'extrmit de la digue.

CHAPITRE 8.

113

Ces dbris taient certainement ceux d'une coque d'embarcation,


entre autres, une pice de bois demi pourrie et verte de mousse,
dont la courbure indiquait un morceau d'trave, auquel pendait
encore un anneau de fer, rong par la rouille.
 Un anneau !. . . un anneau !  s'cria Service.
Et tous, immobiles, regardaient autour d'eux, comme si l'homme
qui s'tait servi de ce canot, qui avait lev cette digue, et t sur
le point d'apparatre !
Non !. . . Personne ! Bien des annes s'taient coules depuis que
cette embarcation avait t dlaisse sur le bord du rio. Ou l'homme,
dont la vie s'tait passe l avait revu ses semblables, ou sa misrable existence s'tait teinte sur cette terre, sans qu'il et pu la
quitter.
On comprend donc l'motion de ces jeunes garons devant ces
tmoignages d'une intervention humaine qu'il n'tait plus permis
de contester !
C'est alors qu'ils remarqurent les singulires allures du chien.
Phann tait certainement, tomb sur une piste. Ses oreilles se redressaient, sa queue s'agitait violemment, son museau humait le
sol, en se fourrant sous les herbes.
 Voyez donc Phann ! dit Service.
 Il a senti quelque chose !  rpondit Doniphan, qui s'avana vers
le chien.
Phann venait de s'arrter, une patte leve, la gueule tendue. Puis,
brusquement, il s'lana vers un bouquet d'arbres qui se groupaient
au pied de la falaise du ct du lac.
Briant et ses camarades le suivirent. Quelques instants aprs, ils
faisaient halte devant un vieux htre, sur l'corce duquel taient
graves deux lettres et une date, disposes de cette faon :

CHAPITRE 8.

114

FB
1807
Briant, Doniphan, Wilcox et Service seraient longtemps rests
muets et immobiles devant cette inscription, si Phann, revenant
sur ses pas, n'et disparu l'angle du contrefort.
 Ici, Phann, ici !. . .  cria Briant.
Le chien ne revint pas, mais ses aboiements prcipits se rent
entendre.
 Attention, nous autres ! dit Briant. Ne nous sparons pas, et
soyons sur nos gardes ! 
En eet, on ne pouvait agir avec trop de circonspection. Peuttre une bande d'indignes se trouvait-elle dans le voisinage, et
leur prsence et t plus craindre qu' dsirer, si c'taient de ces
farouches Indiens qui infestent les pampas du Sud-Amrique.
Les fusils furent arms, les revolvers tenus la main, prts pour
la dfensive.
Les jeunes garons se portrent en avant ; puis, ayant tourn le
contrefort, ils se glissrent le long de la berge resserre du rio. Ils
n'avaient pas fait vingt pas, que Doniphan se baissait pour ramasser
un objet sur le sol.
C'tait une pioche, dont le fer tenait peine un manche demi
pourri,  une pioche d'origine amricaine ou europenne, non un de
ces outils grossiers fabriqus par des sauvages polynsiens. Comme
l'anneau de l'embarcation, elle tait profondment oxyde, et nul
doute que, depuis bien des annes, elle et t abandonne en cet
endroit.
L aussi, au pied de la falaise, se voyaient des traces de culture,
quelques sillons irrgulirement tracs, un petit carr d'ignames que
le dfaut de soins avait ramens l'tat sauvage.

CHAPITRE 8.

115

Tout coup, un lugubre aboiement traversa l'air. Presque aussitt, Phann reparut, en proie une agitation plus inexplicable
encore. Il tournait sur lui-mme, il courait au-devant de ses jeunes
matres, il les regardait, il les appelait, il semblait les inviter le
suivre.
 Il y a certainement quelque chose d'extraordinaire ! dit Briant,
qui cherchait vainement calmer le chien.
 Allons o il veut nous mener !  rpondit Doniphan, en faisant
signe Wilcox et Service de le suivre.
Dix pas plus loin, Phann vint se dresser devant un amas de broussailles et d'arbustes, dont les branches s'enchevtraient la base
mme de la falaise.
Briant s'avana pour voir si cet amas ne cachait pas le cadavre
d'un animal ou mme celui d'un homme, sur la piste duquel Phann
serait tomb. . . Et voil qu'en cartant les broussailles, il aperut
une troite ouverture.
 Y a-t-il donc l une caverne ? s'cria-t-il en reculant de quelques
pas.
 C'est probable, rpondit Doniphan. Mais qu'y a-t-il dans cette
caverne.
 Nous le saurons !  dit Briant.
Et, avec sa hache, il se mit tailler largement dans les branchages qui obstruaient l'orice. Cependant, en prtant l'oreille, on
n'entendait aucun bruit suspect.
Aussi Service se disposait-il se glisser par l'orice qui avait t
rapidement dgag, lorsque Briant lui dit :
 Voyons d'abord ce que Phann va faire ! 
Le chien laissait toujours chapper de sourds aboiements qui
n'taient pas faits pour rassurer.
Et pourtant, si un tre vivant et t cach dans cette caverne,

CHAPITRE 8.

116

il en ft dj sorti !. . .
Il fallait savoir quoi s'en tenir. Toutefois, comme il se pouvait
que l'atmosphre ft vicie l'intrieur de la caverne, Briant lana
travers l'ouverture une poigne d'herbes sches qu'il venait d'allumer. Ces herbes, en s'parpillant sur le sol, brlrent vivement,
preuve que l'air tait respirable.
 Entrons-nous ?. . . demanda Wilcox.
 Oui, rpondit Doniphan.
 Attendez au moins que nous y voyions clair !  dit Briant.
Et, ayant coup une branche rsineuse l'un des pins qui poussaient sur le bord du rio, il l'enamma ; puis, suivi de ses camarades,
il se glissa entre les broussailles.
l'entre, l'orice mesurait cinq pieds de haut sur deux de large ;
mais il s'largissait brusquement pour former une excavation haute
d'une dizaine de pieds sur une largeur double, et dont le sol tait
form d'un sable trs sec et trs n.
En y pntrant, Wilcox heurta un escabeau de bois, plac prs
d'une table, sur laquelle se voyaient quelques ustensiles de mnage,
une cruche de grs, de larges coquilles qui avaient d servir d'assiettes, un couteau lame brche et rouille, deux ou trois hameons de pche, une tasse de fer-blanc, vide ainsi que la cruche.
Prs de la paroi oppose se trouvait une sorte de core, fait de
planches grossirement ajustes, et qui contenait des lambeaux de
vtements.
Ainsi, nul doute que cette excavation et t habite. Mais
quelle poque, et par qui ? L'tre humain qui avait vcu l, gisait-il
dans quelque coin ?. . .
Au fond tait dress un misrable grabat que recouvrait une couverture de laine en lambeaux. son chevet, sur un banc, il y avait
une seconde tasse et un chandelier de bois, dont le godet ne conser-

CHAPITRE 8.

117

vait plus qu'un bout de mche carbonise.


Les jeunes garons reculrent tout d'abord la pense que cette
couverture cachait un cadavre.
Briant, matrisant sa rpugnance, la releva. . .
Le gravat tait vide.
Un instant aprs, trs vivement impressionns, tous quatre avaient
rejoint Phann, qui, rest dehors, faisait toujours entendre de lamentables aboiements.
Ils redescendirent alors la berge du rio pendant une vingtaine de
pas, et s'arrtrent brusquement. Un sentiment d'horreur les clouait
sur place !
L, entre les racines d'un htre, les dbris d'un squelette gisaient
sur le sol.
Ainsi, cette place, tait venu mourir le malheureux qui avait
vcu dans cette caverne, pendant bien des annes sans doute, et ce
sauvage abri, dont il avait fait sa demeure, n'avait pas mme t
son tombeau !

Chapitre 9

Visite la caverne.  Meubles et ustensiles.  Les bolas et le lazo.


 La montre.  Le cahier presque illisible.  La carte du naufrage.
 O l'on est.  Retour au campement.  La rive droite du rio. 
La fondrire.  Les signaux de Gordon.

Briant, Doniphan, Wilcox et Service gardaient un profond silence.


Quel tait l'homme qui tait venu mourir en cet endroit ? tait-ce
un naufrag, auquel les secours avaient manqu jusqu' sa dernire
heure ? quelle nation appartenait-il ? tait-il arriv jeune sur ce
coin de terre ? Y tait-il mort vieux ? Comment avait-il pu subvenir
ses besoins ? Si c'tait un naufrage qui l'avait jet l, d'autres
que lui avaient-ils survcu la catastrophe ? Puis, tait-il rest seul
aprs la mort de ses compagnons d'infortune ? Les divers objets,
trouvs dans la caverne, provenaient-ils de son btiment, ou les
avait-il fabriqus de ses mains ?
Que de questions dont la solution resterait peut-tre jamais
ignore !
Et, entre toutes, une des plus graves ! Puisque c'tait sur un continent que cet homme avait trouv refuge, pourquoi n'avait-il pas
gagn quelque ville de l'intrieur, quelque port du littoral ? Le rapatriement prsentait-il donc de telles dicults, de tels obstacles,
qu'il n'avait pu les vaincre ? La distance parcourir tait-elle si
grande qu'il fallt la considrer comme infranchissable ? Ce qui
118

CHAPITRE 9.

119

tait certain, c'est que ce malheureux tait tomb, aaibli par la


maladie ou par l'ge, qu'il n'avait pas eu la force de regagner sa
caverne, qu'il tait mort au pied de cet arbre !. . . Et si les moyens
lui avaient manqu pour aller chercher le salut vers le nord ou vers
l'est de ce territoire, ne manqueraient-ils pas galement aux jeunes
naufrags du Sloughi ?
Quoi qu'il en ft, il tait ncessaire de visiter la caverne avec
le plus grand soin. Qui sait si on n'y trouverait pas un document
donnant quelque claircissement sur cet homme, sur son origine,
sur la dure de son sjour !. . . un autre point de vue, d'ailleurs,
il convenait de reconnatre si l'on pourrait s'y installer pendant
l'hiver, aprs l'abandon du yacht.
 Venez !  dit Briant.
Et, suivis de Phann, ils se glissrent par l'orice, la clart d'une
seconde branche rsineuse.
Le premier objet qu'ils aperurent sur une planchette xe la
paroi de droite, fut un paquet de grossires chandelles, fabriques
avec de la graisse et des els d'toupe. Service se hta d'allumer
une de ces chandelles qu'il plaa dans le chandelier de bois, et les
recherches commencrent.
Avant tout, il fallait examiner la disposition de la caverne, puisqu'il n'y avait plus de doute sur son habitabilit. C'tait un large
videment qui devait remonter l'poque des formations gologiques. Il ne prsentait aucune trace d'humidit, bien que l'aration ne se t que par l'unique orice ouvert sur la berge. Ses parois
taient aussi sches que l'eussent t des parois de granit, sans la
moindre trace de ces inltrations cristallises, de ces chapelets de
gouttelettes qui, dans certaines grottes de porphyre ou de basalte,
forment des stalactites. D'ailleurs, son orientation la mettait l'abri
des vents de mer. vrai dire, le jour n'y pntrait qu' peine ; mais,

CHAPITRE 9.

120

en creusant une ou deux ouvertures dans la paroi, il serait ais de


remdier cet inconvnient et d'arer l'intrieur pour les besoins
de quinze personnes.
Quant ses dimensions  vingt pieds de largeur sur trente de
longueur  cette caverne serait certainement insusante pour servir
la fois de dortoir, de rfectoire, de magasin gnral et de cuisine.
En somme, il ne s'agissait que d'y passer cinq ou six mois d'hiver 
aprs quoi, on prendrait la route du nord-est pour atteindre quelque
ville de la Bolivie ou de la Rpublique Argentine. videmment,
dans le cas o il et t indispensable de s'installer d'une faon
dnitive, on aurait cherch s'amnager plus l'aise en creusant
le massif, qui tait d'un calcaire assez tendre. Mais telle qu'tait
cette excavation, on devrait s'en contenter jusqu'au retour de la
saison d't.
Ceci reconnu, Briant t un minutieux inventaire des objets qu'elle
contenait. En vrit, c'tait bien peu de chose ! Ce malheureux avait
d y arriver dans un dnuement presque complet. De son naufrage,
qu'avait-il pu recueillir ? Rien que d'informes paves, des espars briss, des fragments de bordages, qui lui avaient servi fabriquer ce
grabat, cette table, ce core, ce banc, ces escabeaux  unique mobilier de sa misrable demeure. Moins favoris que les survivants du
Sloughi, il n'avait pas eu tout un matriel sa disposition. Quelques
outils, une pioche, une hache, deux ou trois ustensiles de cuisine,
un petit tonneau qui avait d contenir de l'eau-de-vie, un marteau,
deux ciseaux froid, une scie  ce fut seulement ce que l'on trouva
en premier lieu. Ces ustensiles avaient t sauvs, videmment, dans
cette embarcation dont il ne restait plus que des dbris prs de la
digue du rio.
C'est quoi songeait Briant, c'est ce qu'il expliquait ses camarades. Et alors, aprs le sentiment d'horreur qu'ils avaient ressenti

CHAPITRE 9.

121

la vue du squelette, en songeant qu'ils taient peut-tre destins


mourir dans le mme abandon, la pense leur vint que rien ne leur
manquait de ce qui avait manqu cet infortun, et ils se sentaient
ports reprendre conance.
Maintenant, quel tait cet homme ? Quelle tait son origine ?
quelle poque remontait son naufrage ? Nul doute que bien des
annes se fussent coules depuis qu'il avait succomb. L'tat des
ossements, qui avaient t trouvs au pied de l'arbre, ne l'indiquait
que trop ! En outre, le fer de la pioche et l'anneau de l'embarcation
rongs par la rouille, l'paisseur du fourr qui obstruait l'entre
de la caverne, tout ne tendait-il pas dmontrer que la mort du
naufrag datait de loin dj ?
Par suite, quelque nouvel indice ne permettrait-il pas de changer
cette hypothse en certitude ?
Les recherches continuant, d'autres objets furent encore dcouverts  un second couteau dont plusieurs lames taient casses, un
compas, une bouilloire, un cabillot de fer, un pissoir, sorte d'outil
de matelots. Mais, il n'y avait aucun instrument de marine, ni lunette, ni boussole, pas mme une arme feu pour chasser le gibier,
pour se dfendre contre les animaux ou les indignes !
Cependant, comme il avait fallu vivre, cet homme avait certainement t rduit tendre des piges, Au reste, un claircissement
fut donn ce sujet, lorsque Wilcox s'cria :
 Qu'est-ce que cela ?
 Cela ? rpondit Service,
 C'est un jeu de boules, rpondit Wilcox,
 Un jeu de boules ?  dit Briant, non sans surprise.
Mais il reconnut aussitt quel usage avaient d tre employes
les deux pierres rondes que Wilcox venait de ramasser. C'tait un
de ces engins de chasse, appels  bolas , qui se composent de

CHAPITRE 9.

122

deux boules relies l'une l'autre par une corde, et qu'emploient


les Indiens de l'Amrique du Sud. Lorsqu'une main habile lance
ces bolas, elles s'enroulent autour des jambes de l'animal, dont les
mouvements sont paralyss et qui devient facilement la proie du
chasseur.
Indubitablement, c'tait l'habitant de cette caverne qui avait fabriqu cet engin, et aussi un lazo, longue lanire de cuir qui se
manuvre comme les bolas, mais plus courte distance.
Tel fut l'inventaire des objets recueillis dans la caverne, et,
cet gard, Briant et ses camarades taient incomparablement plus
riches. Ils n'taient que des enfants, il est vrai, et l'autre tait un
homme.
Quant cet homme, tait-ce un simple matelot ou un ocier qui
avait pu mettre prot son intelligence pralablement dveloppe
par l'tude ? C'est ce qui et t trs dicile tablir, sans une
dcouverte qui permit de s'avancer avec plus d'assurance dans la
voie des certitudes.
Au chevet du grabat, sous un pan de la couverture que Briant
avait rejete, Wilcox dcouvrit une montre accroche un clou x
dans la muraille.
Cette montre, moins commune que les montres de matelots, tait
de fabrication assez ne ; elle se composait d'un double botier d'argent, auquel pendait une clef, attache par une chane de mme
mtal.
 L'heure !. . . Voyons l'heure ! s'cria Service.
 L'heure ne nous apprendrait rien, rpondit Briant. Probablement, cette montre a d s'arrter bien des jours, avant la mort de
ce malheureux ! 
Briant ouvrit le botier, avec quelque peine, car les jointures en
taient oxydes, et il put voir que les aiguilles marquaient trois

CHAPITRE 9.

123

heures vingt-sept minutes.


 Mais, t observer Doniphan, cette montre porte un nom. . . Cela
peut nous xer. . .
 Tu as raison , rpondit Briant.
Et, aprs avoir regard l'intrieur du botier, il parvint lire
ces mots, gravs sur la plaque :
 Delpeuch, Saint-Malo  le nom du fabricant et son adresse.
 C'tait un Franais, un compatriote moi !  s'cria Briant avec
motion.
Il n'y avait plus en douter, un Franais avait vcu dans cette
caverne, jusqu' l'heure o la mort tait venue mettre un terme
ses misres !
cette preuve s'en joignit bientt une autre, non moins dcisive,
lorsque Doniphan, qui avait dplac le grabat, eut ramass sur le sol
un cahier, dont les pages jaunies taient couvertes de lignes traces
au crayon.
Par malheur, la plupart de ces lignes taient peu prs illisibles.
Quelques mots, cependant, purent tre dchirs, et entre autres,
ceux-ci : Franois Baudoin.
Deux noms, et c'taient bien ceux dont le naufrag avait grav
les initiales sur l'arbre ! Ce cahier, c'tait le journal quotidien de
sa vie, depuis le jour o il avait chou sur cette cte ! Et, dans
des fragments de phrases que le temps n'avait pas compltement
eacs, Briant parvint lire encore ces mots : Duguay-Trouin 
videmment le nom du navire qui s'tait perdu dans ces lointains
parages du Pacique.
Puis, au dbut, une date :  la mme qui tait inscrite au-dessous
des initiales, et, sans doute, celle du naufrage !
Il y avait donc cinquante-trois ans que Franois Baudoin avait
atterri sur ce littoral. Pendant toute la dure de son sjour il n'avait

CHAPITRE 9.

124

reu aucun secours du dehors !


Or, si Franois Baudoin n'avait pu se porter sur quelque autre
point de ce continent, tait-ce donc parce que d'infranchissables
obstacles s'taient dresss devant lui ?. . .
Plus que jamais, les jeunes garons se rendirent compte de la
gravit de leur situation. Comment viendraient-ils bout de ce
qu'un homme, un marin, habitu aux rudes travaux, rompu aux
dures fatigues, n'avait pu accomplir ?
D'ailleurs, une dernire trouvaille allait leur apprendre que toute
tentative pour quitter cette terre serait vaine.
En feuilletant le cahier, Doniphan aperut un papier pli entre
les pages. C'tait une carte, trace avec une sorte d'encre, probablement faite d'eau et de suie.
 Une carte !. . . s'cria-t-il.
 Que Franois Baudoin a vraisemblablement dessine lui-mme !
rpondit Briant.
 Si cela est, cet homme ne devait pas tre un simple matelot, t
observer Wilcox, mais un des ociers du Duguay-Trouin, puisqu'il
tait capable de dresser une carte. . .
 Est-ce que ce serait ?. . .  s'cria Doniphan.
Oui ! C'tait la carte de cette contre ! Du premier coup d'il, on
y reconnaissait Sloughi-bay, le banc de rcifs, la grve sur laquelle
avait t tabli le campement, le lac dont Briant et ses camarades
venaient de redescendre la rive occidentale, les trois lots situs au
large, la falaise qui s'arrondissait jusqu'au bord du rio, les forts
dont toute la rgion centrale tait couverte !
Au-del de la rive oppose du lac, c'taient encore d'autres forts,
qui s'tendaient jusqu' la lisire d'un autre littoral, et ce littoral. . .
la mer le baignait sur tout son primtre.
Ainsi tombaient ces projets de remonter vers l'est pour chercher

CHAPITRE 9.

125

le salut dans cette direction ! Ainsi Briant avait eu raison contre


Doniphan ! Ainsi la mer entourait de toute part ce prtendu continent. . . C'tait une le, et voil pourquoi Franois Baudoin n'avait
pu en sortir !
Il tait ais de voir, sur cette carte, que les contours gnraux
de l'le avaient t reproduits assez exactement. Assurment, les
longueurs n'avaient d tre releves qu' l'estime, par le temps
employ les parcourir et non par des mesures de triangulation ;
mais, en juger d'aprs ce que Briant et Doniphan connaissaient
dj de la partie comprise entre Sloughi-bay et le lac, les erreurs ne
pouvaient tre importantes.
Il tait dmontr, en outre, que le naufrag avait parcouru toute
son le, puisqu'il en avait not les principaux dtails gographiques,
et, sans doute, l'ajoupa comme la chausse du creek devaient tre
son ouvrage.
Voici les dispositions que prsentait l'le, telle que l'avait dessine
Franois Baudoin :
Elle tait de forme oblongue et ressemblait un norme papillon,
aux ailes dployes. Rtrcie dans sa partie centrale entre Sloughibay et une autre baie qui se creusait l'est, elle en prsentait une
troisime beaucoup plus ouverte dans sa partie mridionale. Au
milieu d'un cadre de vastes forts se dveloppait le lac, long de
dix-huit milles environ et large de cinq  dimensions assez considrables pour que Briant, Doniphan, Service et Wilcox, arrivs sur
son bord occidental, n'eussent rien aperu des rives du nord, du
sud et de l'est. C'est ce qui expliquait comment, au premier abord,
ils l'avaient pris pour une mer. Plusieurs rios sortaient de ce lac,
et, notamment, celui qui, coulant devant la caverne, allait se jeter
dans Sloughi-bay prs du campement.
La seule hauteur un peu importante de cette le paraissait tre la

CHAPITRE 9.

126

falaise, obliquement dispose depuis le promontoire, au nord de la


baie, jusqu' la rive droite du rio. Quant sa rgion septentrionale,
la carte l'indiquait comme tant aride et sablonneuse, tandis qu'audel du rio se dveloppait un immense marcage, qui s'allongeait en
un cap aigu vers le sud. Dans le nord-est et le sud-est se succdaient
de longues lignes de dunes, lesquelles donnaient cette partie du
littoral un aspect trs dirent de celui de Sloughi-bay.
Enn, si l'on s'en rapportait l'chelle trace au bas de la carte,
l'le devait mesurer environ cinquante milles dans sa plus grande
longueur du nord au sud, sur vingt-cinq dans sa plus grande largeur de l'ouest l'est. En tenant compte des irrgularits de sa
conguration, c'tait un dveloppement de cent cinquante milles
de circonfrence.
Quant savoir quel groupe de la Polynsie appartenait cette
le, si elle se trouvait ou non isole au milieu du Pacique, il tait
impossible de formuler de srieuses conjectures ce sujet.
Quoi qu'il en ft, c'tait une installation dnitive, et non provisoire, qui s'imposait aux naufrags du Sloughi. Et, puisque la
caverne leur orait un excellent refuge, il conviendrait d'y transporter le matriel, avant que les premires bourrasques de l'hiver
eussent achev de dmolir le schooner.
Il s'agissait maintenant de revenir au campement et sans retard.
Gordon devait tre trs inquiet  trois jours s'tant couls depuis
le dpart de Briant et de ses camarades  et il pouvait craindre
qu'il leur ft arriv malheur.
Sur le conseil de Briant, on dcida que le dpart s'eectuerait
le jour mme, onze heures du matin. Il tait inutile de gravir la
falaise, puisque la carte indiquait que le plus court serait de suivre
la rive droite du rio qui courait de l'est l'ouest. C'tait au plus
sept milles faire jusqu' la baie, et ils pouvaient tre franchis en

CHAPITRE 9.

127

quelques heures.
Mais, avant de partir, les jeunes garons voulurent rendre les
derniers devoirs au naufrag franais. La pioche servit creuser une
tombe au pied mme de l'arbre sur lequel Franois Baudoin avait
grav les lettres de son nom, et dont une croix de bois marqua la
place.
Cette pieuse crmonie termine, tous quatre revinrent vers la caverne, et ils en bouchrent l'orice, an que les animaux n'y pussent
pntrer. Aprs avoir achev ce qui restait des provisions, ils descendirent la rive droite du rio, en longeant la base de la falaise.
Une heure plus tard, ils arrivaient l'endroit o le massif s'cartait
pour prendre une direction oblique vers le nord-ouest.
Tant qu'ils suivirent le cours du rio, leur marche fut assez vive,
car la berge n'tait que peu encombre d'arbres, d'arbrisseaux et
l'herbes.
Tout en cheminant, dans la prvision que le rio servait de communication entre le lac et Sloughi-bay, Briant ne cessait de l'examiner
avec attention. Il lui sembla que, sur la partie suprieure de son
cours tout au moins, une embarcation ou un radeau pourraient
tre hals la cordelle ou pousss la gae  ce qui faciliterait le
transport du matriel, condition d'utiliser la mare dont l'action
se faisait sentir jusqu'au lac. L'important tait que ce cours ne se
changet pas en rapides, et que le manque de profondeur ou de
largeur ne le rendt point impraticable. Il n'en tait rien ; et, sur un
espace de trois milles depuis sa sortie du lac, le rio parut tre dans
d'excellentes conditions de navigabilit.
Cependant, vers quatre heures du soir, le chemin de la berge dut
tre abandonn. En eet, la rive droite tait coupe par une large
et molle fondrire sur laquelle on n'aurait pu s'engager sans risques.
Aussi, le plus sage fut-il de se porter travers la fort.

CHAPITRE 9.

128

Sa boussole la main, Briant se dirigea alors vers le nord-ouest,


de manire gagner Sloughi-bay par le plus court. Il y eut alors des
retards considrables, car les hautes herbes formaient la surface
du sol d'inextricables fouillis. En outre, sous le dme pais des
bouleaux, des pins et des htres, l'obscurit se t presque avec le
coucher du soleil.
Deux milles furent parcourus dans ces conditions trs fatigantes.
Quand on eut contourn la fondrire, qui s'tendait assez profondment vers le nord, le mieux, certainement, et t de rejoindre
le cours du rio, puisque, s'en rapporter la carte, il se jetait
dans Sloughi-bay. Mais le dtour aurait t si long que Briant et
Doniphan ne voulurent point perdre de temps revenir dans sa direction. Ils continurent s'engager sous bois, et, vers sept heures
du soir, ils eurent la certitude qu'ils s'taient gars.
Seraient-ils donc contraints passer la nuit sous les arbres ? Il
n'y aurait eu que demi-mal, si les provisions n'eussent manqu, au
moment o la faim se faisait vivement sentir.
 Allons toujours, dit Briant. En marchant du ct de l'ouest, il
faudra bien que nous arrivions au campement. . .
 moins que cette carte ne nous ait donn de fausses indications, rpondit Doniphan, et que ce rio ne soit pas celui qui se jette
dans la baie !
 Pourquoi cette carte serait-elle inexacte, Doniphan ?
 Et pourquoi ne le serait-elle pas, Briant ? 
On le voit, Doniphan, qui n'avait pas digr sa dconvenue, s'obstinait n'accorder qu'une mdiocre conance la carte du naufrag. Il avait tort, nanmoins, car, dans la partie de l'le dj reconnue, on ne pourrait nier que le travail de Franois Baudoin ne
prsentt une relle exactitude.
Briant jugea inutile de discuter l-dessus, et l'on se remit rsolu-

CHAPITRE 9.

129

ment en route.
huit heures, impossible de s'y reconnatre, tant l'obscurit tait
profonde. Et la limite de cette interminable fort qu'on n'atteignait
point !
Soudain, par une troue des arbres, apparut une vive lueur qui
se propageait travers l'espace.
 Qu'est-ce que cela ?. . . dit Service.
 Une toile lante, je suppose ? dit Wilcox.
 Non, c'est une fuse !. . . rpliqua Briant, une fuse qui a t
lance du Sloughi.
 Et, par consquent, un signal de Gordon !. . .  s'cria Doniphan,
qui y rpondit par un coup de fusil.
Un point de repre ayant t pris sur une toile, au moment o
une seconde fuse montait dans l'ombre, Briant et ses camarades
se dirigrent dessus, et, trois quarts d'heure aprs, ils arrivaient au
campement du Sloughi.
C'tait Gordon, en eet, qui, dans la crainte qu'ils ne se fussent
gars, avait imagin de lancer quelques fuses an de leur signaler
la position du schooner.
Excellente ide, sans laquelle cette nuit-l, Briant, Doniphan,
Wilcox et Service n'auraient pu se reposer de leurs fatigues dans
les couchettes du yacht.

Chapitre 10
Rcit de l'exploration.  On se dcide quitter le Sloughi.  Dchargement et dmolition du yacht.  Une bourrasque qui l'achve.
 Campes sous la tente.  Construction d'un radeau.  Chargement
et embarquement.  Deux nuits sur le rio.  Arrive French-den.

On se gure aisment quel accueil fut fait Briant et ses trois


compagnons. Gordon, Cross, Baxter, Garnett et Webb leur ouvrirent les bras, tandis que les petits leur sautaient au cou. Ce fut
un change de cris de joie et de bonnes poignes de main. Phann
prit sa part de cette cordiale rception en mlant ses aboiements
aux hurrahs des enfants. Oui ! cette absence avait paru longue !
 Se sont-ils donc gars ?. . . Sont-ils tombs entre les mains des
indignes ?. . . Ont-ils t attaqus par quelques carnassiers !  Voil
ce que se demandaient ceux qui taient rests au campement du
Sloughi.
Mais Briant, Doniphan, Wilcox et Service taient de retour ; il
n'y avait plus qu' connatre les incidents de leur expdition. Nanmoins, comme ils taient trs fatigus par cette longue journe de
marche, le rcit fut remis au lendemain.
 Nous sommes dans une le ! 
Ce fut tout ce que Briant se contenta de dire, et c'tait susant pour que l'avenir appart avec ses nombreuses et inquitantes
ventualits. Malgr cela, Gordon accueillit la nouvelle sans mon130

CHAPITRE 10.

131

trer trop de dcouragement.


 Bon ! je m'y attendais, semblait-il dire, et cela ne me trouble
pas autrement ! 
Le lendemain, ds l'aube  5 avril , les grands, Gordon, Briant,
Doniphan, Baxter, Cross, Wilcox, Service, Webb, Garnett  et aussi
Moko, qui tait de bon conseil  se runirent sur l'avant du yacht,
tandis que les autres dormaient encore. Briant et Doniphan prirent
tour tour la parole et mirent leurs camarades au courant de ce qui
s'tait pass. Ils dirent comment une chausse de pierre, jete en
travers d'un ruisseau, les restes d'un ajoupa, enfoui sous un pais
fourr, leur avaient donn croire que le pays tait ou avait t
habit. Ils expliqurent comment cette vaste tendue d'eau, qu'ils
avaient d'abord prise pour une mer, n'tait qu'un lac, comment de
nouveaux indices les avaient conduits jusqu' la caverne, prs de
l'endroit o le rio sortait du lac, comment les ossements de Franois
Baudoin, franais d'origine, avaient t dcouverts, comment enn
la carte, dresse par le naufrag, indiquait que c'tait une le sur
laquelle tait venu se perdre le Sloughi.
Ce rcit fut fait minutieusement, sans que Briant ni Doniphan
omissent le moindre dtail. Et tous, maintenant, regardant cette
carte, comprenaient bien que le salut ne pouvait leur venir que du
dehors !
Cependant, si l'avenir se prsentait sous les plus sombres couleurs, si les jeunes naufrags n'avaient plus mettre leur espoir
qu'en Dieu, celui qui s'eraya le moins  il convient d'insister sur
ce point , ce fut Gordon. Le jeune Amricain n'avait point de
famille qui l'attendt en Nouvelle-Zlande. Aussi, avec son esprit
pratique, mthodique, organisateur, la tche de fonder pour ainsi
dire une petite colonie n'avait-elle rien pour l'erayer. Il voyait l
une occasion d'exercer ses gots naturels, et il n'hsita pas re-

CHAPITRE 10.

132

monter le moral de ses camarades en leur promettant une existence


supportable, s'ils voulaient le seconder.
Tout d'abord, puisque l'le prsentait des dimensions assez considrables, il semblait impossible qu'elle ne ft point marque sur la
carte du Pacique, dans le voisinage du continent sud-amricain.
Aprs examen minutieux, on reconnut que l'atlas de Stieler n'indiquait aucune le de quelque importance en dehors des archipels,
dont l'ensemble comprend les terres fugiennes ou magellaniques,
celles de la Dsolation, de la Reine Adlade, de Clarence, etc. Or, si
l'le et fait partie de ces archipels, qui ne sont spars du continent
que par d'troits canaux, Franois Baudoin l'aurait certainement
indiqu sur sa carte  ce qu'il n'avait pas fait. Donc, c'tait une
le isole et on devait en conclure qu'elle se trouvait plus au nord
ou plus au sud de ces parages. Mais, sans les donnes susantes,
sans les instruments ncessaires, il tait impossible d'en relever la
situation dans le Pacique.
Il n'y avait plus qu' s'installer dnitivement, avant que la mauvaise saison et rendu tout dplacement impraticable.
 Le mieux sera de faire notre demeure de cette caverne que nous
avons dcouverte sur les bords du lac, dit Briant. Elle nous orira
un excellent abri.
 Est-elle assez grande pour que nous puissions y loger tous ?
demanda Baxter.
 Non, videmment, rpondit Doniphan ; mais je crois qu'on
pourra l'agrandir, en creusant une seconde cavit dans le massif !
Nous avons des outils. . .
 Prenons-la d'abord telle qu'elle est, rpliqua Gordon, lors mme
que nous y serions l'troit. . .
 Et surtout, ajouta Briant, tchons de nous y transporter dans
le plus bref dlai ! 

CHAPITRE 10.

133

En eet, c'tait urgent. Ainsi que le t observer Gordon, le schooner devenait moins habitable de jour en jour. Les dernires pluies,
suivies de chaleurs assez fortes, avaient beaucoup contribu ouvrir
les coutures de la coque et du pont. Les toiles dchires laissaient
pntrer l'air et l'eau l'intrieur. En outre, certains aouillements
se creusaient sous les fonds, des inltrations couraient travers
le sable de la grve, et la bande du yacht s'accentuait, en mme
temps qu'il s'enfonait visiblement dans un sol devenu trs meuble.
Qu'une bourrasque, comme il s'en produit la priode de l'quinoxe qui durait encore, se dchant sur cette cte, et le Sloughi
risquait d'tre dmembr en quelques heures. Ds lors il s'agissait
non seulement de l'abandonner sans retard, mais aussi de le dmolir mthodiquement, de manire en retirer tout ce qui pourrait
tre utile, poutres, planches, fer, cuivre, en vue de l'amnagement
de French-den (Grotte franaise) nom qui fut donn la caverne
en souvenir du naufrag franais.
 Et, en attendant que nous ayons pu nous y rfugier, demanda
Doniphan, o demeurerons-nous ?
 Sous une tente, rpondit Gordon,  une tente que nous dresserons sur la rive du rio, entre les arbres.
 C'est le meilleur parti prendre, dit Briant, et sans perdre une
heure ! 
En eet, la dmolition du yacht, le dchargement du matriel
et des provisions, la construction d'un radeau pour le transport
de cette cargaison, cela demanderait au moins un mois de travail,
et, avant de quitter Sloughi-bay, on serait aux premiers jours de
mai, qui correspondent aux premiers jours de novembre dans l'hmisphre boral, c'est--dire au dbut de l'hiver.
C'tait avec raison que Gordon avait choisi la rive du rio pour
tablir le nouveau campement, puisque le transport devait s'eec-

CHAPITRE 10.

134

tuer par eau. Aucune autre voie n'et t ni plus directe ni plus
commode. Charrier travers la fort ou sur la berge du rio tout
ce qui resterait du yacht aprs dmolition, c'et t une besogne
presque irralisable. Au contraire, en utilisant, pendant plusieurs
mares, le ux qui se faisait sentir jusqu'au lac, un radeau arriverait
destination sans trop de peine.
On le sait, dans son cours suprieur  Briant l'avait constat  le
rio n'orait aucun obstacle, ni chutes, ni rapides, ni barrages. Une
nouvelle exploration, qui eut pour objet d'en reconnatre le cours
infrieur depuis la fondrire jusqu' son embouchure, fut faite avec
la yole. Briant et Moko purent s'assurer que ce cours tait galement
navigable. Ainsi il y avait une voie de communication tout indique
entre Sloughi-bay et French-den.
Les jours suivants furent employs disposer le campement au
bord du rio. Les basses branches de deux htres, relies par de longs
espars aux branches d'un troisime, servirent de soutien la grande
voile de rechange du yacht, dont on t retomber les cts jusqu'
terre. Ce fut sous l'abri de cette tente, solidement xe par des
amarrages, que l'on transporta la literie, les ustensiles de premire
ncessit, les armes, les munitions, les ballots de provisions. Comme
le radeau devait tre construit avec les dbris du yacht, il fallait
attendre que sa dmolition ft acheve.
On n'eut point se plaindre du temps, qui se maintenait au sec.
S'il y eut parfois du vent, il venait de terre, et le travail put se faire
dans de bonnes conditions.
Vers le 15 avril, il ne restait plus rien bord du schooner, si ce
n'est les objets trop pesants, qui ne pourraient tre retirs qu'aprs
le dpeage  entre autres, les gueuses de plomb servant de lest,
les pices eau engages dans la cale, le guindeau, la cuisine, trop
lourds pour tre enlevs sans un appareil. Quant au grement, mt

CHAPITRE 10.

135

de misaine, vergues, haubans et galhaubans de fer, chanes, ancres,


cordages, amarres, cordelles, ls de caret et autres, dont il existait un approvisionnement considrable, tout avait t peu peu
transport dans le voisinage de la tente.
Il va sans dire que, si press que ft ce travail, on ne ngligeait
point de subvenir aux besoins de chaque jour. Doniphan, Webb
et Wilcox consacraient quelques heures la chasse aux pigeons de
roche et aux autres volatiles venant du marcage. Les petits, eux,
s'occupaient de rcolter des mollusques, ds que la mare laissait le
banc de rcifs dcouvert. C'tait plaisir de voir Jenkins, Iverson,
Dole et Costar grouiller comme une niche de poussins travers les
aques d'eau. Par exemple, ils se mouillaient un peu plus que les
jambes  ce qui les faisait gronder par le svre Gordon, tandis que
Briant les excusait de son mieux. Jacques travaillait aussi avec ses
jeunes camarades, mais sans jamais se mler leurs clats de rire.
Ainsi le travail marchait souhait, et avec une mthode o l'on
sentait l'intervention de Gordon, dont le sens pratique n'tait jamais en dfaut. videmment, ce que Doniphan admettait de lui, il
ne l'et point admis de Briant ni d'aucun autre. En somme, l'accord
rgnait dans tout ce petit monde,
Cependant il importait de se hter. La seconde quinzaine d'avril
fut moins belle. La moyenne de la temprature s'abaissa sensiblement. Plusieurs fois, de grand matin, la colonne thermomtrique
tomba zro. L'hiver s'annonait, et avec lui allait apparatre son
cortge de grle, de neige, de rafales, si redoutable dans les hauts
parages du Pacique.
Par prcaution, petits et grands durent se vtir plus chaudement
et prendre les tricots pais, les pantalons de grosse toe, les vareuses de laine, prpars en prvision d'un hiver rigoureux. Il n'y eut
qu' consulter le carnet de Gordon pour savoir o trouver ces vte-

CHAPITRE 10.

136

ments, classs par qualit et par taille. C'tait des plus jeunes que
se proccupait surtout Briant. Il prenait garde ce qu'ils n'eussent
point les pieds froids, ce qu'ils ne s'exposassent point l'air vif,
lorsqu'ils taient en nage. Au moindre rhume, il les consignait ou
mme les contraignait se coucher prs d'un bon brasier qui tait
entretenu nuit et jour. plusieurs reprises, Dole et Costar durent
tre retenus la tente, sinon la chambre, et Moko ne leur pargna
pas la tisane, dont les ingrdients taient fournis par la pharmacie
du bord.
Depuis que le yacht avait t vid de son entier contenu, on s'tait
attaqu sa coque, qui, d'ailleurs, craquait de toutes parts.
Les feuilles du doublage de cuivre furent enleves avec soin, pour
servir l'amnagement de French-den. Les tenailles, les pinces et le
marteau rent ensuite leur oce an de dtacher le bordage que les
clous et les gournables retenaient la membrure. Il y eut l un gros
travail, qui donna bien du mal ces mains inexprimentes, ces
bras peu vigoureux encore. Aussi le dpeage marchait-il lentement,
quand, le 25 avril, une bourrasque vint en aide aux travailleurs.
Pendant la nuit, bien que l'on ft dj dans la saison froide, il
s'leva un orage trs violent, qui avait t annonc par le trouble du
storm-glass. Les clairs embrasrent largement l'espace ; les roulements de la foudre ne discontinurent pas de minuit jusqu'au lever
du jour  la grande pouvante des petits. Il ne plut pas, fort
heureusement ; mais, deux ou trois reprises, il fut ncessaire de
maintenir la tente contre la furie du vent.
Si elle rsista, grce aux arbres entre lesquels elle tait amarre,
il n'en fut pas ainsi du yacht, directement expos aux coups du
large, et que vinrent battre d'normes lames dferlantes.
La dmolition fut complte. Le bordage arrach, la membrure
disloque, la quille rompue par quelques violents coups de talon, se

CHAPITRE 10.

137

trouvrent bientt rduits l'tat d'paves. Il n'y eut pas lieu de


s'en plaindre, car les lames, en se retirant, n'entranrent qu'une
partie de ces paves, qui, pour la plupart, furent retenues par les
ttes de rcifs. Quant aux ferrures, il ne serait pas dicile de les
retrouver sous les plis du sable.
Ce fut la besogne laquelle tout le monde s'appliqua pendant les
jours suivants. Les poutres, les planches, les gueuses de la cale, les
objets qui n'avaient pu tre enlevs, gisaient et l. Il ne s'agissait
plus que de les transporter sur la rive droite du rio, quelques pas
de la tente.
Gros ouvrage, en vrit, mais qui, avec du temps, non sans grande
fatigue, fut conduit bonne n. C'tait curieux de les voir tous, attels quelque pesante pice de bois, halant avec ensemble et s'excitant par mille cris. On s'aidait au moyen d'espars qui faisaient
oce de leviers, ou de morceaux de bois ronds qui facilitaient le
roulement des lourdes pices. Le plus dur, ce fut de conduire destination le guindeau, le fourneau de cuisine, les caisses eau en tle
dont le poids tait assez considrable. Pourquoi leur manquait-il,
ces enfants, quelque homme pratique qui les et guids ! Si Briant
avait eu prs de lui son pre, Garnett le sien, l'ingnieur et le capitaine auraient su leur pargner bien des fautes qu'ils commirent et
qu'ils devaient commettre encore. Toutefois, Baxter, d'une intelligence trs ouverte aux choses de la mcanique, dploya beaucoup
d'adresse et de zle. C'est par ses soins, avec les conseils de Moko,
que des palans furent xs des pieux enfoncs dans le sable  ce
qui dcupla les forces de cette quipe de jeunes garons et les mit
mme d'achever leur besogne.
Bref, le 28 au soir, tout ce qui restait du Sloughi avait t conduit
au lieu d'embarquement. Et, ds lors, le plus dicile tait fait,
puisque ce serait le rio lui-mme qui se chargerait de transporter

CHAPITRE 10.

138

ce matriel French-den.
 Ds demain, dit Gordon, nous nous mettrons la construction
de notre radeau. . .
 Oui, dit Baxter, et pour ne point avoir la peine de le lancer, je
propose de le construire la surface du rio. . .
 Ce ne sera pas commode ! t observer Doniphan.
 N'importe, essayons ! rpondit Gordon. S'il nous donne plus de
mal tablir, du moins n'aurons-nous pas nous inquiter de le
mettre l'eau. 
Cette faon de procder tait, en eet, prfrable, et voici comment ds le lendemain, on disposa les fondements de ce radeau, qui
devait avoir des dimensions assez grandes pour recevoir une lourde
et encombrante cargaison.
Les poutres arraches au schooner, la quille rompue en deux morceaux, le mt de misaine, le tronon du grand mt, bris trois
pieds au-dessus du pont, les barreaux et le matre-bau, le beaupr, la vergue de misaine, le gui, la corne de brigantine, avaient t
transports sur un endroit de la rive que la mare ne recouvrait
qu' l'heure de la haute mer. On attendit ce moment, et, lorsque
ces pices eurent t souleves par le ux, elles furent envoyes la
surface du rio. L, les plus longues, assembles, puis runies l'une
l'autre par les plus petites mises en travers, furent amarres solidement.
On obtint ainsi une assise solide, mesurant peu prs trente pieds
de long sur quinze de large. On travailla sans relche pendant toute
la journe, et le bti tait achev lorsque la nuit vint. Briant prit
alors la prcaution de l'attacher aux arbres de la rive, an que la
mare montante ne pt l'entraner en amont, du ct de Frenchden, ni la mare descendante, en aval, du ct de la mer.
Tous, rompus de fatigue, aprs une journe si laborieuse, sou-

CHAPITRE 10.

139

prent avec un apptit formidable et ne rent qu'un somme jusqu'au matin.


Le lendemain, 30, ds l'aube naissante, chacun se remit la besogne.
Il s'agissait maintenant de dresser une plate-forme sur la membrure du radeau. C'est cela que servirent les planches du pont et
les bordages de la coque du Sloughi. Des clous, enfoncs grands
coups de marteau, des cordes, lies sous les pices, formrent de
solides amarrages qui consolidrent tout l'ensemble.
Ce travail demanda trois jours, bien que chacun s'y htt, car il
n'y avait pas une heure perdre. Quelques cristallisations se montraient dj la surface des aques, entre les rcifs, et aussi sur les
bords du rio. L'abri de la tente commenait devenir insusant,
malgr la chaleur du brasier. C'est peine si, en se pressant les
uns contre les autres, en s'enveloppant de leurs couvertures, Gordon et ses camarades arrivaient combattre l'abaissement de la
temprature. Donc, ncessit d'activer la besogne pour commencer
l'installation dnitive French-den. L, on l'esprait du moins, il
serait possible de braver les rigueurs de l'hiver, qui sont si rudes
sous ces hautes latitudes.
Il va sans dire que la plate-forme avait t tablie aussi solidement
que possible, an qu'elle ne pt se disloquer en route  ce qui et
amen l'engloutissement du matriel dans le lit du rio. Aussi, pour
parer une telle catastrophe, mieux et valu retarder le dpart de
vingt-quatre heures.
 Cependant, t observer Briant, nous avons intrt ne pas
attendre au-del du 6 mai.
 Et pourquoi ? demanda Gordon.
 Parce que, c'est aprs-demain nouvelle lune, rpondit Briant,
et que les mares vont crotre pendant quelques jours. Or, plus

CHAPITRE 10.

140

elles seront fortes, plus elles nous aideront remonter le cours du


rio. Penses-y donc, Gordon ! Si nous tions forcs de haler ce lourd
radeau la cordelle ou de le pousser la gae, nous n'arriverions
jamais vaincre le courant !. . .
 Tu as raison, rpondit Gordon, et il faut partir dans trois jours
au plus tard ! 
Tous convinrent donc de ne point prendre de repos, avant que la
besogne ft acheve.
Le 3 mai, on s'occupa du chargement qu'il importait d'arrimer
avec soin, an que le radeau ft convenablement quilibr. Chacun
suivant ses forces, s'employa ce travail. Jenkins, Iverson, Dole et
Costar furent chargs de transporter les menus objets, ustensiles,
outils, instruments, sur la plate-forme, o Briant et Baxter les disposaient mthodiquement de la faon qu'indiquait Gordon. Pour les
objets d'un poids plus considrable, le fourneau, les caisses eau, le
guindeau, les ferrures, les feuilles de doublage, etc. ; enn, le reste
des paves du Sloughi, les courbes de la membrure, les bordages, les
barreaux de pont, les capots, ce fut aux grands qu'incomba la rude
tche de les embarquer. De mme pour les ballots de provisions,
les tonneaux de vin, d'ale et d'alcool, sans oublier plusieurs sacs de
sel qui avait t recueilli entre les roches de la baie. Pour faciliter
l'embarquement, Baxter t dresser deux espars qui furent maintenus au moyen de quatre cordages. l'extrmit de cette sorte de
chvre, on frappa un palan dont le bout fut garni l'un des virevaux  petit treuil horizontal du yacht  ce qui permit de prendre
les objets terre, de les soulever et de les dposer sans choc sur la
plate-forme.
Bref, tous procdrent avec tant de prudence et de zle que, dans
l'aprs-midi du 5 mai, chaque objet tait en place. Il n'y avait plus
qu' larguer les amarres du radeau. Cela, on le ferait le lendemain

CHAPITRE 10.

141

matin, vers huit heures, ds que la mare montante se manifesterait


l'embouchure du rio.
Peut-tre s'taient-ils imagin, ces jeunes garons, que, leur travail achev, ils allaient pouvoir jouir jusqu'au soir d'un repos bien
mrit. Il n'en fut rien, et une proposition de Gordon leur donna
encore de l'ouvrage.
 Mes camarades, dit-il, puisque nous allons nous loigner de la
baie, nous ne serons plus mme de surveiller la mer, et si quelque
navire venait de ce ct en vue de l'le, nous ne pourrions lui faire
des signaux. Ainsi il serait donc opportun, je pense, d'tablir un
mt sur la falaise et d'y hisser un de nos pavillons demeure. Cela
surait, j'espre, pour attirer l'attention des btiments du large. 
La proposition ayant t adopte, le mt de hune du schooner,
qui n'avait point t employ dans la construction du radeau, fut
tran jusqu'au pied de la falaise, dont le talus, prs de la rive du rio,
orait une pente assez praticable. Nanmoins, il y eut l de grands
eorts faire pour monter ce raidillon sinueux, qui aboutissait la
crte.
On y parvint cependant, et le mt fut implant solidement dans
le sol. Aprs quoi, au moyen d'une drisse, Baxter hissa le pavillon
anglais, en mme temps que Doniphan le saluait d'un coup de fusil.
 Eh ! eh ! t observer Gordon Briant, voil Doniphan qui vient
de prendre possession de l'le au nom de l'Angleterre !
 Je serais bien tonn si elle ne lui appartenait pas dj !  rpondit Briant.
Et Gordon ne put s'empcher de faire la moue, car, la manire
dont il parlait parfois de  son le , il semblait bien qu'il la tnt
pour amricaine.
Le lendemain, au lever du soleil, tout le monde tait debout.
On se hta de dmonter la tente et de transporter la literie sur le

CHAPITRE 10.

142

radeau, o des voiles furent tendues pour la protger jusqu' destination. Il ne semblait pas, d'ailleurs, qu'il y et rien craindre du
temps. Toutefois, un changement dans la direction du vent aurait
pu ramener sur l'le les vapeurs du large.
sept heures, les prparatifs taient termins. On avait amnag
la plate-forme de manire que l'on pt s'y installer pour deux ou
trois jours, au besoin. Quant aux provisions de bouche, Moko avait
mis part ce qui serait ncessaire pendant la traverse, sans qu'il
ft oblig de faire du feu.
huit heures et demie, chacun prit place sur le radeau. Les
grands se tenaient en abord, arms de gaes ou d'espars  seul
moyen qu'ils eussent de le diriger, puisqu'un gouvernail n'aurait
pas eu d'action sur le courant.
Un peu avant neuf heures, la mare s'tant fait sentir, un sourd
craquement courut travers la charpente du radeau, dont les pices
jouaient dans leurs amarrages. Mais, aprs ce premier eort, il n'y
eut plus de dislocation craindre.
 Attention ! cria Briant.
 Attention !  cria Baxter.
Tous deux taient posts aux amarres, qui retenaient l'embarcation par l'avant et par l'arrire, et dont le double revenait entre
leurs mains.
 Nous sommes prts !  cria Doniphan, lequel se tenait avec Wilcox la partie antrieure de la plate-forme.
Aprs avoir constat que le radeau drivait sous l'action de la
mare :
 Larguez !  cria Briant.
L'ordre fut excut sans dlai, et l'appareil, devenu libre, remonta
lentement entre les deux rives, entranant la yole qu'il avait la
remorque.

CHAPITRE 10.

143

Ce fut une joie gnrale quand tous virent leur lourde machine en
mouvement. Ils auraient construit un vaisseau de haut-bord qu'ils
n'eussent pas t plus satisfaits d'eux-mmes ! Qu'on leur pardonne
ce petit sentiment de vanit !
On le sait, la rive droite, borde d'arbres, tait sensiblement plus
leve que la rive gauche, troite berge allonge le long du marais avoisinant. En carter le radeau parce qu'elle tait peu accore
et qu'il et risqu de s'engraver, c'est cela que Briant, Baxter,
Doniphan, Wilcox et Moko appliqurent tous leurs eorts  la profondeur de l'eau permettant de ranger sans inconvnient le bord
oppos du rio.
Le radeau fut donc maintenu autant que possible prs de la rive
droite, que le courant de ux longeait plus directement et qui pouvait fournir un point d'appui aux gaes.
Deux heures aprs le dpart, le chemin parcouru pouvait tre
valu un mille environ. Aucun choc ne s'tait produit, et, dans
ces conditions, l'appareil arriverait sans dommage French-den.
Toutefois, suivant l'estime antrieurement faite par Briant, comme,
d'une part, ce cours d'eau devait mesurer six milles depuis sa sortie du lac jusqu' son embouchure dans Sloughi-bay, et, de l'autre,
comme on ne pouvait parcourir que deux milles pendant la dure
de la mare montante, il lui faudrait plusieurs  ots  pour arriver
destination.
En eet, vers onze heures, le jusant commena ramener les eaux
en aval, et on se hta d'amarrer solidement l'appareil, an qu'il ne
drivt point vers la mer.
videmment, on aurait pu repartir vers la n de la journe,
lorsque la mare de nuit se serait fait sentir ; mais c'et t s'aventurer au milieu de l'obscurit.
 Je pense que ce serait trs imprudent, t observer Gordon,

CHAPITRE 10.

144

car le radeau serait expos des chocs capables de le dmolir. Je


serais d'avis d'attendre jusqu' demain pour proter de la mare
de jour ! 
Cette proposition tait trop sense pour ne pas avoir l'approbation gnrale. Dt-on mettre vingt-quatre heures de plus, ce retard
tait prfrable au risque de compromettre la scurit de la prcieuse cargaison, livre au courant du rio.
Il y avait par suite une demi-journe passer en cet endroit,
puis la nuit entire. Aussi Doniphan et ses compagnons de chasse
habituels, accompagns de Phann, s'empressrent-ils de dbarquer
sur la rive droite.
Gordon leur avait recommand de ne point trop s'loigner, et
ils durent tenir compte de la recommandation. Cependant, comme
ils rapportrent deux couples de grasses outardes et un chapelet de
tinamous, leur l'amour-propre eut lieu d'tre satisfait. Sur le conseil
de Moko, ce gibier dut tre conserv pour le premier repas, djeuner,
dner ou souper, qui serait fait dans le rfectoire de French-den.
Pendant cette excursion, Doniphan n'avait dcouvert aucun indice de nature rvler la prsence ancienne ou rcente d'tres
humains en cette partie de la fort. Quant aux animaux, il avait
entrevu des volatiles de grande taille s'enfuyant travers les fourrs, mais sans les reconnatre.
La journe s'acheva, et, toute la nuit, Baxter, Webb et Cross
veillrent ensemble, prts, suivant le cas, soit doubler les amarres
du radeau, soit leur donner un peu de jeu, au moment du renversement de la mare.
Il n'y eut aucune alerte. Le lendemain, vers neuf heures trois
quarts, ds la monte du ot, la navigation fut reprise dans les
mmes conditions que la veille.
La nuit avait t froide. La journe le fut aussi. Il n'tait que

CHAPITRE 10.

145

temps d'arriver. Que deviendrait-on si les eaux du rio venaient se


prendre, si quelques glaons, sortis du lac, drivaient vers Sloughibay ? Sujet de grosse inquitude dont on ne serait dlivr qu'aprs
l'arrive French-den.
Et, pourtant, il tait impossible d'aller plus vite que le ux, impossible aussi de remonter le courant, lorsque la mare venait
descendre, impossible ds lors de franchir plus d'un mille en une
heure et demie. Ce fut encore la moyenne de cette journe. Vers
une heure aprs-midi, halte fut faite la hauteur de cette fondrire
que Briant avait d contourner en revenant Sloughi-bay. On en
prota pour l'explorer sur sa partie riveraine. Pendant un mille et
demi, la yole, monte par Moko, Doniphan et Wilcox, s'engagea
dans la direction du nord, et ne s'arrta qu'au moment o l'eau
vint lui manquer. Cette fondrire tait comme un prolongement
du marais qui s'tendait au-del de la rive gauche, et elle paraissait
trs riche en gibier aquatique. Aussi Doniphan put-il tirer quelques
bcassines qui allrent rejoindre les outardes et les tinamous dans
le garde-manger du bord.
Nuit tranquille, mais glaciale, avec une brise pre, dont les soues
s'engouraient travers la valle du rio. Il se forma mme quelques
glaces lgres qui se brisaient ou se dissolvaient au moindre choc.
En dpit de toutes les prcautions prises, on ne fut pas l'aise sur
ce plancher, bien que chacun et cherch se blottir sous les voiles.
Chez quelques-uns de ces enfants, Jenkins, et Iverson particulirement, la mauvaise humeur l'emporta, et ils se plaignirent d'avoir
abandonn le campement du Sloughi. Il fallut plusieurs reprises
que Briant les rconfortt par d'encourageantes paroles.
Enn, dans l'aprs-midi du lendemain, avec l'aide de la mare
qui dura jusqu' trois heures et demie du soir, le radeau arriva en
vue du lac et vint accoster au pied de la berge, devant la porte de

CHAPITRE 10.

French-den.

146

Chapitre 11

Premires dispositions l'intrieur de French-den.  Dchargement du radeau.  Visite la tombe du naufrag. Gordon et Doniphan.  Le fourneau de la cuisine.  Gibier de poil et de plume. 
Le nand.  Projets de service.  Approche de la mauvaise saison.

Le dbarquement se t aux cris de joie des petits, pour qui tout


changement de la vie ordinaire quivalait un jeu nouveau. Dole
gambadait sur la berge comme un jeune chevreau ; Iverson et Jenkins couraient du ct du lac, tandis que Costar, prenant Moko
part, lui disait :
 Tu nous as promis un bon dner, mousse ?
 Eh bien, vous vous en passerez, monsieur Costar, rpondit
Moko.
 Et pourquoi ?
 Parce que je n'aurais plus le temps de vous faire dner aujourd'hui !
 Comment, on ne dnera pas ?. . .
 Non, mais on soupera, et les outardes n'en seront pas moins
bonnes pour servir un souper ! 
Et Moko riait en montrant ses belles dents blanches.
L'enfant, aprs lui avoir donn une bourrade de bonne amiti,
s'en alla retrouver ses camarades. D'ailleurs, Briant leur avait intim l'ordre de ne point s'loigner, an que l'on pt toujours avoir
147

CHAPITRE 11.

148

l'il sur eux.


 Tu ne les rejoins pas ?. . . demanda-t-il son frre.
 Non ! je prfre rester ici ! rpondit Jacques.
 Tu ferais mieux de prendre un peu d'exercice, reprit Briant. Je
ne suis pas content de toi, Jacques !. . . Tu as quelque chose que tu
caches. . . Ou bien, est-ce que tu serais malade ?
 Non, frre, je n'ai rien ! 
Toujours la mme rponse qui ne pouvait sure Briant, trs
rsolu tirer les choses au clair  ft-ce au prix d'une scne avec
le jeune entt.
Cependant il n'y avait pas une heure perdre, si l'on voulait
passer cette nuit French-den.
Premirement, il s'agissait de faire visiter la caverne ceux qui
ne la connaissaient pas. Aussi, ds que le radeau eut t solidement
amarr la rive, au milieu d'un remous, en dehors du courant du
rio, Briant pria-t-il ses camarades de l'accompagner. Le mousse
s'tait muni d'un fanal de bord, dont la amme, trs accrue par la
puissance de ses lentilles, donnait une vive lumire.
On procda au dgagement de l'orice. Tels les branchages avaient
t disposs par Briant et Doniphan, tels ils furent retrouvs. Donc,
aucun tre humain, aucun animal, n'avaient essay de pntrer dans
French-den.
Aprs avoir cart les branchages, tous se glissrent par l'troite
ouverture. la clart du fanal, la caverne s'claira inniment mieux
qu'elle n'avait pu faire la lueur des branches rsineuses ou des
grossires chandelles du naufrag.
 Eh ! nous serons l'troit, ici ! t observer Baxter, qui venait
de mesurer la profondeur de la caverne.
 Bah ! s'cria Garnett. En mettant les couchettes les unes sur
les autres, comme dans une cabine. . .

CHAPITRE 11.

149

 quoi bon ? rpliqua Wilcox. Il sura de les ranger en ordre


sur le sol. . .
 Et, alors, il ne nous restera plus de place pour aller et venir,
rpliqua Webb.
 Eh bien, on n'ira pas et on ne viendra pas, voil tout ! rpondit
Briant. As-tu mieux nous orir, Webb ?
 Non, mais. . .
 Mais, riposta Service, l'important, c'tait d'avoir un abri susant ! Je ne pense pas que Webb s'imaginait trouver ici un appartement complet avec salon, salle manger, chambre coucher, hall,
fumoir, salle de bains. . .
 Non, dit Cross. Encore faut-il qu'il y ait un endroit o l'on
puisse faire la cuisine. . .
 Je la ferai dehors, rpondit Moko.
 Ce serait trs incommode par les mauvais temps, t remarquer
Briant. Aussi je pense que ds demain, nous devrons placer ici
mme le fourneau du Sloughi . . .
 Le fourneau. . . dans la cavit o nous mangerons, o nous coucherons ! rpliqua Doniphan d'un ton de dgot trs prononc.
 Eh bien, tu respireras des sels, Lord Doniphan ! s'cria Service
qui partit d'un franc clat de rire.
 Si cela me convient, aide-cuisinier ! repartit le hautain garon
en fronant les sourcils.
 Bien !. . . bien !. . . se hta de dire Gordon. Que la chose soit
agrable ou non, il faudra cependant s'y rsoudre au dbut ! D'ailleurs,
en mme temps qu'il servira pour la cuisine, le fourneau chauera
l'intrieur de la caverne. Quant s'amnager plus spacieusement en
creusant d'autres chambres dans le massif, nous aurons tout l'hiver
pour ce travail, s'il est faisable. Mais, d'abord, prenons French-den

CHAPITRE 11.

150

comme il est, et installons-nous le mieux possible ! 


Avant dner, les couchettes furent transportes, puis arrimes rgulirement sur le sable. Quoiqu'elles fussent serres les unes contre
les autres, ces enfants, habitus aux troites cabines du schooner,
ne devaient pas y regarder de si prs.
Cet amnagement occupa la n de la journe. La grande table du
yacht fut alors place au milieu de la caverne, et Garnett, aid des
petits qui lui apportaient les divers ustensiles du bord, se chargea
de mettre le couvert.
De son ct, Moko, auquel s'tait adjoint Service, avait fait d'excellente besogne. Un foyer, dispos entre deux grosses pierres, au
pied du contrefort de la falaise, fut aliment avec le bois sec que
Webb et Wilcox taient alls chercher sous les arbres de la berge.
Vers six heures, le pot-au-feu, c'est--dire le biscuit de viande 
qu'il susait de soumettre une bullition de quelques minutes 
fumait en rpandant une bonne odeur. Ce qui n'empchait pas une
douzaine de tinamous, enls d'une baguette de fer, aprs avoir
t convenablement plums, de rtir devant une amme ptillante
au-dessus d'une lchefrite, dans laquelle Costar avait grande envie
de tremper un morceau de biscuit. Et, tandis que Dole et Iverson
remplissaient consciencieusement l'oce de tournebroches, Phann
suivait leurs mouvements avec un intrt trs signicatif.
Avant sept heures, tous taient runis dans l'unique chambre
de French-den  rfectoire et dortoir la fois. Les escabeaux, les
pliants, les siges d'osier du Sloughi, avaient t apports en mme
temps que les bancs du poste d'quipage. Les jeunes convives, servis par le mousse et aussi par eux-mmes, rent un repas substantiel. La soupe bouillante, un morceau de corn-beef, le rti de
tinamous, du biscuit en guise de pain, de l'eau frache additionne
d'un dixime de brandy, un morceau de chester et quelques verres

CHAPITRE 11.

151

de sherry au dessert, les ddommagrent du mdiocre menu des


derniers jours. Quelle que ft la gravit de la situation, les petits
se laissaient aller la gaiet de leur ge, et Briant se ft bien gard
de contenir leur joie ou de rprimer leurs rires !
La journe avait t fatigante. On ne demandait pas mieux, la
faim satisfaite, que d'aller prendre du repos. Mais, auparavant, Gordon, guid par un sentiment de religieuse convenance, proposa ses
camarades de faire une visite la tombe de Franois Baudoin, dont
ils occupaient maintenant la demeure.
La nuit assombrissait l'horizon du lac et les eaux ne rchissaient
mme plus les derniers rayons du jour. Ayant tourn le contrefort,
les jeunes garons s'arrtrent prs d'un lger renement du sol,
sur lequel s'levait une petite croix de bois. Et alors, les petits
agenouills, les grands courbs devant cette tombe, adressrent une
prire Dieu pour l'me du naufrag.
neuf heures, les couchettes taient occupes, et, peine fourr
sous sa couverture, chacun dormait d'un bon somme. Seuls, Wilcox
et Doniphan, dont c'tait le tour de veille, entretinrent un grand feu
l'entre de la caverne, lequel devait servir carter les visiteurs
dangereux, tout en chauant l'intrieur.
Le lendemain, 9 mai, et pendant les trois journes qui suivirent,
le dchargement du radeau exigea tous les bras. Dj les vapeurs
persistaient s'amonceler avec les vents d'ouest, annonant une
priode de pluie ou mme une priode de neige. En eet, la temprature ne dpassait gure le zro du thermomtre, et les hautes
zones devaient tre trs refroidies. Il importait donc que tout ce qui
pouvait se gter, munitions, provisions solides ou liquides, ft mis
l'abri dans French-den.
Pendant ces quelques jours, vu l'urgence de la besogne, les chasseurs ne s'loignrent pas. Mais, comme le gibier d'eau abondait,

CHAPITRE 11.

152

soit la surface du lac, soit au-dessus du marcage, sur la rive


gauche du rio, Moko ne fut jamais dpourvu. Bcassines et canards, pilets et sarcelles, fournirent Doniphan l'occasion de tirer
quelques beaux coups de fusil.
Pourtant, Gordon ne voyait pas sans peine ce que la chasse 
mme heureuse  cotait de plomb et de poudre. Il tenait pardessus tout mnager les munitions dont il avait not les quantits
exactes sur son carnet. Aussi recommanda-t-il bien Doniphan
d'conomiser ses coups de feu.
 Il y va de notre intrt pour l'avenir, lui dit-il.
 D'accord, rpondit Doniphan, mais il faut galement tre avares
de nos conserves ! Nous nous repentirions d'en tre privs, s'il se
prsentait jamais un moyen de quitter l'le. . .
 Quitter l'le ?. . . t Gordon. Sommes-nous donc capables de
construire un bateau qui puisse tenir la mer ?. . .
 Et pourquoi pas, Gordon, s'il se trouve un continent dans le
voisinage ?. . . En tout cas, je n'ai pas envie de mourir ici comme le
compatriote de Briant !. . .
 Soit, rpondit Gordon. Cependant, avant de songer partir,
habituons-nous l'ide que nous serons peut-tre forcs de vivre
ici des annes et des annes ?. . .
 Voil bien mon Gordon ! s'cria Doniphan. Je suis sr qu'il
serait enchant de fonder une colonie. . .
 Sans doute, si on ne peut faire autrement !
 Eh ! Gordon, je ne crois pas que tu rallies beaucoup de partisans
ta marotte  pas mme ton ami Briant !
 Nous avons le temps de discuter cela, rpondit Gordon.  Et,
propos de Briant, Doniphan, laisse-moi te dire que tu as des torts
envers lui. C'est un bon camarade, qui nous a donn des preuves
de dvouement. . .

CHAPITRE 11.

153

 Comment donc, Gordon ! rpliqua Doniphan de ce ton ddaigneux dont il ne pouvait se dpartir. Briant a toutes les qualits !. . .
C'est une sorte de hros. . .
 Non, Doniphan, il a ses dfauts comme nous. Mais tes sentiments son gard peuvent amener une dsunion qui rendrait notre
situation encore plus pnible ! Briant est estim de tous. . .
 Oh ! de tous !
 Ou, au moins, du plus grand nombre de ses camarades. Je
ne sais pourquoi Wilcox, Cross, Webb et toi, vous ne voulez rien
entendre de lui ! Je te dis cela en passant, Doniphan, et je suis sr
que tu rchiras. . .
 C'est tout rchi, Gordon ! 
Gordon vit bien que l'orgueilleux garon tait peu dispos tenir
compte de ses conseils  ce qui l'aigeait, car il prvoyait de srieux
ennuis pour l'avenir.
Ainsi qu'il a t dit, le dchargement complet du radeau avait
pris trois jours. Il ne restait plus qu' dmolir le bti et la plateforme, dont les madriers et les planches pourraient tre employs
l'intrieur de French-den.
Malheureusement, tout le matriel n'avait pu trouver place dans
la caverne, et, si on ne parvenait pas l'agrandir, on serait oblig
de construire un hangar, sous lequel les ballots seraient mis l'abri
du mauvais temps.
En attendant, suivant le conseil de Gordon, ces objets furent
entasss dans l'angle du contrefort, aprs avoir t recouverts des
prlarts goudronns, qui servaient protger les claires-voies et
capots du yacht.
Dans la journe du 13, Baxter, Briant et Moko procdrent au
montage du fourneau de cuisine, qu'il avait fallu traner sur des
rouleaux jusqu' l'intrieur de French-den. L, on l'adossa contre la

CHAPITRE 11.

154

paroi de droite, prs de l'orice, de faon que le tirage pt s'oprer


dans de meilleures conditions. Quant au tuyau, qui devait conduire
au-dehors les produits de la combustion, sa mise en place ne laissa
pas de donner quelques dicults. Cependant, comme le calcaire
du massif tait tendre, Baxter parvint percer un trou travers
lequel fut ajust le tuyau, ce qui permit la fume de s'chapper
extrieurement. Dans l'aprs-midi, lorsque le mousse eut allum
son fourneau, il eut la satisfaction de constater qu'il fonctionnait
assez convenablement. Mme par les mauvais temps, la cuisson des
aliments tait donc assure.
Pendant la semaine suivante, Doniphan, Webb, Wilcox et Cross
auxquels se joignirent Garnett et Service, purent satisfaire leurs
gots de chasseurs. Un jour, ils s'engagrent sous la fort de bouleaux et de htres, un demi-mille de French-den, du ct du lac.
En quelques endroits, des indices du travail de l'homme leur apparurent trs visiblement. C'taient des fosses, creuses dans le sol,
recouvertes d'un rseau de branchages, et assez profondes pour que
les animaux qui y tombaient n'en pussent plus sortir. Mais l'tat
de ces fosses indiquait qu'elles dataient de bien des annes dj, et
l'une d'elles contenait encore les restes d'un animal dont il et t
malais de reconnatre l'espce.
 En tout cas, ce sont les ossements d'une bte de grande taille !
t observer Wilcox, qui s'tait laiss prestement glisser au fond de
la fosse, et en avait retir des dbris blanchis par le temps.
 Et c'tait un quadrupde, puisque voici les os de ses quatre
pattes, ajouta Webb.
 moins qu'il n'y ait ici des btes cinq pattes, rpondit Service, et alors celle-ci ne pourrait tre qu'un mouton ou un veau
phnomnal !
 Toujours des plaisanteries, Service ! dit Cross.

CHAPITRE 11.

155

 Il n'est pas dfendu de rire ! rpliqua Garnett.


 Ce qui est certain, reprit Doniphan, c'est que cet animal devait
tre trs vigoureux. Voyez la grosseur de sa tte et sa mchoire
encore arme de crocs ! Que Service plaisante, puisque a l'amuse,
avec ses veaux de bateleurs et ses moutons de foire ! Mais, si ce quadrupde venait ressusciter, je crois qu'il ne serait pas d'humeur
rire.
 Bien envoy ! s'cria Cross, toujours dispos trouver excellentes les reparties de son cousin.
 Tu penses donc, demanda Webb Doniphan, qu'il s'agit l d'un
carnassier ?
 Oui, n'en pas douter !
 Un lion ?. . . un tigre ?. . . demanda Cross, qui ne paraissait pas
trs rassur.
 Sinon un tigre ou un lion, rpondit Doniphan ; du moins un
jaguar ou un couguar !
 Il faudra nous tenir sur nos gardes !. . . dit Webb.
 Et ne pas s'aventurer trop loin ! ajouta Cross.
 Entends-tu, Phann, dit Service en se retournant vers le chien,
il y a de grosses btes par ici ! 
Phann rpondit par un joyeux aboiement qui ne dnotait aucune
inquitude.
Les jeunes chasseurs se disposrent alors revenir vers Frenchden.
 Une ide, dit Wilcox. Si nous recouvrions cette fosse avec de
nouveaux branchages ?. . . Peut-tre quelque animal s'y laisserait-il
prendre encore ?
 Comme tu voudras, Wilcox, rpondit Doniphan, bien que j'aime
mieux tirer un gibier en libert que de le massacrer au fond d'une
fosse ! 

CHAPITRE 11.

156

C'tait le sportsman qui parlait ainsi ; mais, en somme, Wilcox,


avec son got naturel pour dresser des piges, se montrait plus
pratique que Doniphan.
Aussi, s'empressa-t-il de mettre son ide excution. Ses camarades l'aidrent couper des branches aux arbres voisins ; cela fait,
les plus longues furent places en travers, et leur feuillage dissimula
compltement l'ouverture de la fosse. Pige bien rudimentaire, sans
doute, mais souvent employ et avec succs par les trappeurs des
Pampas.
An de reconnatre l'endroit o tait creuse cette fosse, Wilcox
t quelques brises aux arbres jusqu' la lisire de la fort, et tous
revinrent French-den.
Ces chasses, cependant, ne laissaient pas d'tre fructueuses. Le gibier de plume abondait. Sans compter les outardes et les tinamous,
on voyait nombre de ces martinettes, dont le plumage, pointill
de blanc, rappelle celui de la pintade, de ces pigeons des bois qui
volent par bandes, de ces oies antarctiques, qui sont assez bonnes
manger, lorsque la cuisson les a dpouilles de leur saveur huileuse.
Quant au gibier de poil, il tait reprsent par des  tucutucos ,
sortes de rongeurs qui peuvent remplacer avantageusement le lapin
dans les gibelottes, des  maras , livres d'un gris roux avec un
croissant noir sur la queue, ayant toutes les qualits comestibles
de l'agouti, des  pichis , du genre tatous, mammifres au test
cailleux dont la chair est dlicieuse, des  pcaris , qui sont des
sangliers de petite taille, et des  guaculis , semblables aux cerfs,
dont ils ont l'agilit.
Doniphan put abattre quelques-uns de ces animaux ; mais, comme
ils taient diciles approcher, la consommation de poudre et de
plomb ne fut pas en rapport avec les rsultats obtenus, au grand
dplaisir du jeune chasseur. Et cela lui attira des observations de

CHAPITRE 11.

157

la part de Gordon  observations, d'ailleurs, que ses partisans ne


reurent pas mieux que lui.
Ce fut aussi pendant une de ces excursions que l'on t bonne
provision de ces deux prcieuses plantes, dcouvertes par Briant,
lors de la premire expdition au lac. C'tait ce cleri sauvage, qui
croissait en grande abondance sur des terrains humides, et ce cresson, dont les jeunes pousses forment un excellent antiscorbutique,
lorsqu'elles commencent sortir de terre. Ces vgtaux gurrent
tous les repas par mesure d'hygine.
En outre, le froid n'ayant pas encore congel la surface du lac
et du rio, des truites furent prises l'hameon, ainsi qu'une espce de brochet, trs agrable manger, la condition de ne point
s'trangler avec ses trop nombreuses artes. Enn, un jour, Iverson
revint triomphalement, portant un saumon de belle taille, avec lequel il avait longtemps lutt au risque de rompre sa ligne. Si donc,
l'poque o ces poissons remontaient l'embouchure du rio, on
parvenait s'en approvisionner amplement, ce serait s'assurer une
prcieuse rserve pour l'hiver.
Entre-temps, plusieurs visites avaient t faites la fosse prpare
par Wilcox ; mais aucun animal ne s'y laissait choir, bien qu'on y
et dpos un gros morceau de viande qui aurait pu attirer quelque
carnassier.
Cependant, le 17 mai, il se produisit un incident.
Ce jour-l, Briant et quelques autres taient alls dans la partie de
la foret voisine de la falaise. Il s agissait de chercher si, proximit
de French-den, il ne se trouverait pas quelque autre cavit naturelle,
qui servirait de magasin pour loger le reste du matriel.
Or, voici qu'en s'approchant de la fosse, on entendit des cris
rauques qui s'en chappaient.
Briant, s'tant dirig de ce ct, fut aussitt rejoint par Doniphan

CHAPITRE 11.

158

qui n'et pas voulu se laisser devancer. Les autres les suivaient
quelques pas, leurs fusils en tat, tandis que Phann marchait, les
oreilles dresses, la queue raide.
Ils n'taient plus qu' vingt pas de la fosse, lorsque les cris redoublrent. Au milieu du plafond de branchages, apparut alors une
large troue qui avait d tre produite par la chute de quelque
animal.
Ce qu'tait cet animal, on n'et pu le dire. En tout cas, il convenait de se tenir sur la dfensive.
 Va, Phann, va !. . .  cria Doniphan.
Et, aussitt, le chien de s'lancer en aboyant, mais sans montrer
d'inquitude.
Briant et Doniphan coururent vers la fosse, et, ds qu'ils se furent
penchs au-dessus :
 Venez !. . . venez ! crirent-ils.
 Ce n'est point un jaguar ?. . . demanda Webb.
 Ni un couguar !. . . ajouta Cross.
 Non ! rpondit Doniphan. C'est une bte deux pattes, une
autruche ! 
C'tait une autruche, en eet, et il y avait lieu de se fliciter que
de tels volatiles courussent les forts de l'intrieur, car leur chair est
excellente  surtout dans la partie grasse qui leur garnit la poitrine.
Cependant, s'il n'tait pas douteux que ce ft une autruche, sa
taille moyenne, sa tte semblable une tte d'oie, le vtement de
petites plumes qui enveloppait tout son corps d'une toison gris
blanchtre, la rangeaient dans l'espce des  nands , si nombreux
au milieu des pampas du Sud-Amrique. Bien que le nand ne
puisse entrer en comparaison avec l'autruche africaine, il n'en faisait
pas moins honneur la faune du pays.
 Il faut le prendre vivant !. . . dit Wilcox.

CHAPITRE 11.

159

 Je le crois bien ! s'cria Service.


 Ce ne sera pas commode ! rpondit Cross.
 Essayons !  dit Briant.
Si le vigoureux animal n'avait pu s'chapper, c'est que ses ailes
ne lui permettaient pas de s'lever jusqu'au niveau du sol, et que
ses pieds n'avaient point prise sur des parois verticales. Wilcox fut
donc oblig de se laisser glisser au fond de la fosse, au risque de recevoir quelques coups de bec qui auraient pu le blesser grivement.
Cependant, comme il parvint encapuchonner l'autruche avec sa
vareuse qu'il lui jeta sur la tte, elle fut rduite la plus complte
immobilit. Il fut facile alors de lui lier les pattes l'aide de deux
ou trois mouchoirs attachs bout bout, et tous, unissant leurs
eorts, les uns en bas, les autres en haut, parvinrent l'extraire de
la fosse.
 Enn, nous la tenons ! s'cria Webb.
 Et qu'en ferons-nous ?. . . demanda Cross.
 C'est bien simple ! rpliqua Service, qui ne doutait jamais de
rien. Nous la conduirons French-den, nous l'apprivoiserons, et elle
nous servira de monture ! j'en fais mon aaire, l'exemple de mon
ami Jack du Robinson suisse ! 
Qu'il ft possible d'utiliser l'autruche de cette faon, c'tait au
moins contestable, malgr le prcdent invoqu par Service. Toutefois, comme il n'y avait aucun inconvnient la ramener Frenchden, c'est ce qui fut fait.
Lorsque Gordon vit arriver ce nand, peut-tre s'eraya-t-il un
peu d'avoir une bouche de plus nourrir. Mais, en songeant que
l'herbe ou les feuilles suraient son alimentation, il lui t bon
accueil. Quant aux petits, ce fut une joie pour eux d'admirer cet
animal, de s'en approcher  pas trop prs cependant  aprs qu'on
l'eut attach avec une longue corde. Et, lorsqu'ils apprirent que

CHAPITRE 11.

160

Service comptait le dresser pour la course, ils lui rent promettre


qu'il les prendrait en croupe,
 Oui ! si vous tes sages, les bbs ! rpondit Service, que les
petits considraient dj comme un hros.
 Nous le serons ! s'cria Costar.
 Comment, toi aussi, Costar, rpliqua Service, tu oserais monter
sur cette bte ?. . .
 Derrire toi. . . et en te tenant bien. . . oui !
 Eh ! rappelle-toi donc ta belle peur, quand tu tais sur le dos
de la tortue !
 Ce n'est pas la mme chose, rpondit Costar. Au moins, cette
bte-l ne va pas sous l'eau !. . .
 Non, mais elle peut aller en l'air !  dit Dole.
Et l-dessus, les deux enfants restrent songeurs.
On le pense bien, depuis l'installation dnitive French-den,
Gordon et ses camarades avaient organis la vie quotidienne d'une
faon rgulire. Lorsque cette installation serait complte, Gordon
se proposait de rgler autant que possible les occupations de chacun, et surtout de ne point laisser les plus jeunes abandonns
eux-mmes. Sans doute, ceux-ci ne demanderaient pas mieux que
de s'appliquer au travail commun dans la mesure de leurs forces ;
mais pourquoi ne donnerait-on pas suite aux leons commences
la pension Chairman ?
 Nous avons des livres qui nous permettront de continuer nos
tudes, dit Gordon, et ce que nous avons appris, ce que nous apprendrons encore, il ne serait que juste d'en faire proter nos petits
camarades.
 Oui, rpondit Briant, et, si nous parvenons quitter cette le,
si nous devons revoir un jour nos familles, tchons de n'avoir pas
trop perdu notre temps ! 

CHAPITRE 11.

161

Il fut convenu qu'un programme serait rdig ; puis, ds qu'il


aurait t soumis l'approbation gnrale, on veillerait ce qu'il
ft scrupuleusement appliqu.
En eet, l'hiver venu, il y aurait bien des mauvais jours pendant
lesquels ni grands ni petits ne pourraient mettre le pied dehors, et
il importait qu'ils ne s'coulassent pas sans prot. En attendant,
ce qui gnait surtout les htes de French-den, c'tait l'troitesse de
cette unique salle dans laquelle tous avaient d s'entasser. Il fallait
donc aviser, sans retard, aux moyens de donner la caverne des
dimensions susantes.

Chapitre 12

Agrandissement de French-den.  Bruit suspect.  Disparition de


Phann.  Rapparition de Phann.  Appropriation et amnagement
du hall.  Mauvais temps.  Noms donns.  L'le Chairman.  Le
chef de la colonie.

Pendant leurs dernires excursions, les jeunes chasseurs avaient


plusieurs fois examin la falaise, dans l'espoir d'y trouver une autre
excavation. S'ils l'eussent dcouverte, elle aurait pu servir de magasin gnral et recevoir le reste du matriel qu'il avait fallu laisser
au-dehors. Or, les recherches n'ayant point abouti, on dut en revenir ce projet d'agrandir la demeure actuelle, en creusant une ou
plusieurs chambres contigus la caverne de Jean Baudoin.
Dans le granit, ce travail et t certainement infaisable ; mais,
dans ce calcaire que le pic ou la pioche entameraient aisment, il
n'orirait pas de dicult. Sa dure importait peu. Il y aurait l
de quoi occuper les longues journes d'hiver, et tout pouvait tre
termin avant le retour de la belle saison, s'il ne se produisait ni
boulement ni inltration  ce qui tait surtout craindre.
D'ailleurs, il ne serait point ncessaire d'employer la mine. Les
outils suraient, puisqu'ils avaient su, lorsqu'il s'tait agi de forer
la paroi pour ajuster le tuyau du fourneau de cuisine. En outre,
Baxter avait dj pu, non sans peine, largir l'orice de Frenchden, de manire y adapter avec ses ferrures une des portes du
162

CHAPITRE 12.

Sloughi.

163

De plus, droite et gauche de l'entre, deux troites


fentres, ou plutt deux sortes d'embrasures, avaient t perces
dans la paroi  ce qui permettait au jour et l'air de circuler plus
largement l'intrieur.
Cependant, depuis une semaine, le mauvais temps avait fait son
apparition. De violentes bourrasques s'abattaient sur l'le ; mais,
grce son orientation au sud et l'est, French-den n'tait pas directement atteint. Les rafales de pluie et de neige passaient grand
bruit en rasant la crte de la falaise. Les chasseurs ne poursuivaient
plus le gibier que dans le voisinage du lac, canards, bcassines, vanneaux, rles, foulques, et quelques-uns de ces  becs en fourreau ,
plus connus sous le nom de pigeons blancs dans les parages du SudPacique. Si le lac et le rio n'taient pas pris encore, ce serait assez
d'une nuit claire pour les congeler, avec les premiers froids secs qui
succderaient aux bourrasques.
Le plus souvent conns, les jeunes garons pouvaient donc entreprendre le travail d'agrandissement, et ils se mirent l'uvre
dans la journe du 27 mai. Ce fut la paroi de droite que la pioche
et le pic attaqurent au dbut.
 En creusant dans une direction oblique, avait fait observer
Briant, peut-tre pourrons-nous dboucher du ct du lac, et mnager une seconde entre French-den. Cela permettrait d'en mieux
surveiller les abords, et, si le mauvais temps nous empchait de
sortir d'un ct, nous pourrions du moins sortir par l'autre. 
Ce serait, on le voit, une disposition fort avantageuse pour les
besoins de la vie commune, et, sans doute, il n'tait pas impossible
de russir.
En eet, l'intrieur, quarante ou cinquante pieds au plus sparaient la caverne du revers oriental. Il n'y aurait donc qu' percer une galerie dans cette direction, aprs l'avoir releve avec la

CHAPITRE 12.

164

boussole. Au cours de ce travail, il serait essentiel de s'appliquer


ne point provoquer d'boulement. D'ailleurs, avant de donner
la nouvelle excavation la largeur et la hauteur qu'elle aurait plus
tard, Baxter proposa de creuser un troit boyau, quitte l'largir lorsque sa profondeur paratrait point. Les deux chambres de
French-den seraient alors runies par un couloir, qui pourrait se
fermer ses deux extrmits, et dans lequel on creuserait latralement une ou deux caves obscures. Ce plan tait videmment le
meilleur, et, entre autres avantages, il donnerait facilit de sonder
prudemment le massif, dont la perforation pourrait tre abandonne temps, s'il se produisait quelque inltration soudaine.
Pendant trois jours, du 27 au 30 mai, le travail se t dans des
conditions assez favorables. Cette molasse calcaire se taillait pour
ainsi dire au couteau. Aussi fut-il ncessaire de la consolider par
un boisage intrieur  ce qui ne laissa pas d'tre trs dicile. Les
dblais taient immdiatement transports au-dehors, de manire
ne jamais encombrer. Si tous les bras ne pouvaient tre occups
simultanment cette besogne, faute d'espace, ils ne chmaient
point cependant. Lorsque la pluie et la neige cessaient de tomber,
Gordon et les autres s'occupaient dmonter le radeau, an que
les pices de la plate-forme et du bti pussent tre employes au
nouvel amnagement. Ils surveillaient galement les objets empils dans l'angle du contrefort, car les prlarts goudronns ne les
garantissaient que trs imparfaitement contre les rafales.
La besogne avanait peu peu, non sans ttonnements pnibles,
et le boyau tait dj creus sur une longueur de quatre cinq pieds,
lorsqu'un incident trs inattendu se produisit dans l'aprs-midi du
30.
Briant, accroupi au fond, comme un mineur qui fonce une galerie
de mine, crut entendre une sorte de bruit sourd l'intrieur du

CHAPITRE 12.

165

massif.
Il suspendit son travail, an d'couter plus attentivement. . . Le
bruit arriva de nouveau son oreille.
Se retirer du couloir, revenir vers Gordon et Baxter qui se trouvaient l'orice, leur faire part de l'incident, cela ne demanda que
quelques instants.
 Illusion ! rpondit Gordon. Tu as cru entendre. . .
 Prends ma place, Gordon, rpondit Briant, appuie ton oreille
contre la paroi et coute ! 
Gordon s'introduisit dans l'troit boyau et en ressortit quelques
moments aprs.
 Tu ne t'es pas tromp !. . . dit-il. J'ai entendu comme des grondements loigns !. . . 
Baxter recommena l'preuve son tour et ressortit en disant :
 Qu'est-ce que cela peut tre ?
 Je ne puis l'imaginer ! rpondit Gordon. Il faudrait prvenir
Doniphan et les autres. . .
 Pas les petits ! ajouta Briant. Ils auraient peur ! 
Prcisment, tous venaient de rentrer pour le dner et les petits
eurent connaissance de ce qui se passait. Cela ne laissa pas de leur
causer quelque eroi.
Doniphan, Wilcox, Webb, Garnett, se glissrent successivement
travers le boyau. Mais le bruit avait cess ; ils n'entendirent plus
rien et furent ports croire que leurs camarades avaient d faire
erreur.
En tout cas, il fut dcid que le travail ne serait point interrompu,
et l'on s'y remit, ds que le dner eut t achev.
Or, pendant la soire, aucun bruit ne s'tait fait entendre, lorsque,
vers neuf heures, de nouveaux grondements furent distinctement
perus travers la paroi.

CHAPITRE 12.

166

En ce moment, Phann, qui venait de se jeter dans le boxau, en


ressortait, le poil hriss, les lvres retrousses au-dessus de ses
crocs, comme s'il et voulu rpondre aux grondements qui se produisaient l'intrieur du massif.
Et alors, ce qui n'avait t, chez les petits, qu'un eroi ml
de surprise, devint une vritable pouvante. L'imagination du boy
anglais est sans cesse nourrie des lgendes familires aux pays du
Nord, et dans lesquelles les gnomes, les lutins, les valkyries, les
sylphes, les ondines, les gnies de toute provenance, rdent autour
de son berceau. Aussi, Dole, Costar, mme Jenkins et Iverson, ne
cachrent-ils point qu'ils se mouraient de peur. Aprs avoir vainement essay de les rassurer, Briant les obligea regagner leurs
couchettes, et, s'ils nirent par s'endormir, ce ne fut que trs tard.
Et encore rvrent-ils de fantmes, de spectres, d'tres surnaturels,
qui hantaient les profondeurs de la falaise  bref, les angoisses du
cauchemar.
Gordon et les autres, eux continurent s'entretenir voix basse
de cet trange phnomne. plusieurs reprises, ils purent constater
qu'il ne cessait de se reproduire, et que Phann persistait manifester une trange irritation.
Enn, la fatigue l'emportant, tous allrent se coucher, l'exception de Briant et de Moko. Puis, un profond silence rgna jusqu'au
jour l'intrieur de French-den.
Le lendemain, chacun fut sur pied de bonne heure. Baxter et
Doniphan ramprent jusqu'au fond du boyau. . . Aucun bruit ne se
faisait entendre. Le chien, allant et venant sans montrer d'inquitude, ne cherchait plus s'lancer contre la paroi comme il l'avait
fait la veille.
 Remettons-nous au travail, dit Briant.
 Oui, rpondit Baxter. Il sera toujours temps de s'arrter, s'il

CHAPITRE 12.

167

survient quelque bruit suspect.


 Ne serait-il pas possible, t alors observer Doniphan, que ce
grondement ft tout simplement celui d'une source qui passerait
en bouillonnant travers le massif ?
 On l'entendrait encore, t observer Wilcox, et on ne l'entend
plus !
 C'est juste, rpondit Gordon, et je croirais plutt que cela provient du vent qui doit s'engourer par quelque ssure la crte de
la falaise. . .
 Montons sur le plateau, dit Service, et l nous dcouvrirons
peut-tre. . . 
La proposition fut accepte.
une cinquantaine de pas en redescendant la berge, un sentier sinueux permettait d'atteindre l'arte suprieure du massif.
En quelques instants, Baxter et deux ou trois autres l'eurent gravi
et ils s'avancrent sur le plateau jusqu'au-dessus de French-den.
Ce fut peine inutile. la surface de ce dos d'ne, revtu d'une
herbe courte et serre, ils ne trouvrent aucune ssure par laquelle
un courant d'air ou une nappe d'eau auraient pu pntrer. Et, lorsqu'ils redescendirent, ils n'en savaient pas davantage sur cet trange
phnomne que les petits expliquaient tout navement par le surnaturel.
Cependant le travail de perforation avait t repris et fut continu
jusqu' la n de la journe. On n'entendit plus les bruits de la veille,
bien que, d'aprs une observation faite par Baxter, la paroi, dont la
sonorit avait t mate jusqu'alors, comment sonner le creux.
Y avait-il donc dans cette direction une cavit naturelle laquelle
le boyau allait aboutir ? Et ne serait-ce pas dans cette cavit que
le phnomne aurait pu se produire ? L'hypothse d'une seconde
excavation, contigu la caverne, n'avait rien d'inadmissible ; il

CHAPITRE 12.

168

tait mme souhaiter qu'il en ft ainsi ; car c'et t autant de


besogne pargne dans l'uvre d'agrandissement.
On le pense bien, tous y mirent une ardeur extraordinaire, et
cette journe compta parmi l'une des plus fatigantes qu'ils eussent
supportes jusqu'alors. Nanmoins, elle se passa sans incident notable, si ce n'est que, dans la soire, Gordon constata que son chien
avait disparu.
Ordinairement, l'heure des repas, Phann ne manquait jamais
de se placer prs de l'escabeau de son matre ; ce soir-l, sa place
tait vide.
On appela Phann. . . Phann ne rpondit pas.
Gordon alla sur le seuil de la porte. Il appela de nouveau. . . Silence complet.
Doniphan et Wilcox coururent l'un sur la berge du rio, l'autre
du ct du lac. . . Pas de trace du chien.
En vain les recherches s'tendirent-elles quelques centaines de
pas aux abords de French-den !. . . Phann ne fut pas retrouv.
Il tait vident que le chien n'tait plus porte d'entendre, car
il aurait certainement rpondu la voix de Gordon. S'tait-il donc
gar ?. . . C'tait assez inadmissible. Avait-il pri sous la dent de
quelque fauve ?. . . Cela pouvait tre, et c'est mme ce qui et le
mieux expliqu sa disparition.
Il tait neuf heures du soir. Une profonde obscurit enveloppait la
falaise et le lac. Il fallut bien se rsoudre abandonner les recherches
pour regagner French-den.
Tous rentrrent alors, trs inquiets  et non seulement inquiets,
mais dsols la pense que l'intelligent animal avait disparu pour
toujours peut-tre !
Les uns vinrent s'tendre sur leurs couchettes, les autres s'asseoir
autour de la table, ne songeant gure dormir. Il leur semblait qu'ils

CHAPITRE 12.

169

taient plus seuls, plus dlaisss, plus loigns encore de leur pays
et de leurs familles !
Soudain, au milieu du silence, de nouveaux grondements retentirent. Cette fois, c'taient comme des hurlements, suivis de cris de
douleur, et qui se prolongrent pendant prs d'une minute.
 C'est de l. . . C'est de l que cela vient !  s'cria Briant, en
s'lanant travers le boyau.
Tous s'taient levs, comme s'ils se fussent attendus quelque
apparition. L'pouvante avait repris les petits qui se fourraient sous
leurs couvertures. . .
Ds que Briant fut ressorti :
 Il faut qu'il y ait l, dit-il, une cavit dont l'entre se trouve au
pied de la falaise. . .
 Et dans laquelle il est probable que des animaux se rfugient
pendant la nuit ! ajouta Gordon.
 Cela doit tre, rpondit Doniphan. Aussi, demain, nous irons
faire des recherches. . . 
En ce moment, un aboiement clata, et, ainsi que les hurlements,
il venait de l'intrieur du massif.
 Est-ce que Phann serait l, s'cria Wilcox, et aux prises avec
quelque animal ?. . . 
Briant, qui venait de rentrer dans le boyau, coutait, l'oreille appuye contre la paroi du fond. . . Plus rien !. . . Mais que Phann ft
l ou non, il n'tait pas douteux qu'il existait une seconde excavation, laquelle devait communiquer avec l'extrieur, probablement
par quelque trou perdu entre les broussailles enchevtres la base
de la falaise.
La nuit se passa, sans que ni hurlements ni aboiements se fussent
de nouveau fait entendre.
Au jour levant, les fouilles, entreprises aussi bien du ct du rio

CHAPITRE 12.

170

que du ct du lac, ne donnrent pas plus de rsultat que l'avantveille sur la crte du massif. Phann, bien qu'on l'et cherch et
appel dans les environs de French-den, n'avait point reparu.
Briant et Baxter se remirent tour tour au travail. La pioche et
le pic ne chmrent pas. Pendant la matine, le boyau gagna prs
de deux pieds en profondeur. De temps en temps, on s'arrtait, on
prtait l'oreille. . . on n'entendait plus rien.
La besogne, interrompue pour le djeuner de midi, recommena
une heure aprs. Toutes les prcautions avaient t prises pour le
cas o un dernier coup de pioche, ventrant la paroi, aurait livr
passage quelque animal. Les petits avaient t emmens du ct
de la berge. Fusils et revolvers la main, Doniphan, Wilcox et
Webb se tenaient prts toute ventualit.
Vers deux heures, Briant poussa une exclamation. Son pic venait
de traverser le calcaire qui s'tait boul et laissait voir une assez
large ouverture.
Briant rejoignit aussitt ses camarades, qui ne savaient que penser. . .
Mais, avant qu'il et pu ouvrir la bouche, un rapide glissement
frla les parois du boyau, et un animal s'lana d'un bond dans la
caverne. . .
C'tait Phann !
Oui ! Phann, qui, tout d'abord, se prcipita vers un seau plein
d'eau et se mit boire avidement. Puis, la queue frtillante, sans
montrer aucune irritation, il revint sauter autour de Gordon. Il n'y
avait donc rien craindre.
Briant prit alors un fanal et s'introduisit dans le boyau. Gordon,
Doniphan, Wilcox, Baxter, Moko, le suivirent. Un instant aprs,
tous ayant franchi l'orice produit par l'boulement, se trouvaient
au milieu d'une sombre excavation dans laquelle ne pntrait au-

CHAPITRE 12.

171

cune lumire du dehors.


C'tait une seconde caverne, ayant en hauteur et en largeur les
mmes dimensions que French-den, mais beaucoup plus profonde,
et dont le sol tait recouvert d'un sable n sur une supercie de
cinquante yards carrs.
Comme cette cavit ne semblait avoir aucune communication
avec l'extrieur, on aurait pu craindre que l'air ft impropre la respiration. Mais, puisque la lampe du fanal brlait pleine amme,
c'est que l'air s'y introduisait par une ouverture quelconque. Sans
cela, d'ailleurs, comment Phann aurait-il pu y entrer ?
En ce moment, Wilcox heurta du pied un corps inerte et froid 
ce qu'il reconnut en y portant la main.
Briant approcha le fanal.
 C'est le corps d'un chacal ! s'cria Baxter.
 Oui !. . . Un chacal que notre brave Phann aura trangl ! rpondit Briant.
 Voil donc l'explication de ce que nous ne pouvions expliquer ! 
ajouta Gordon.
Mais, si un ou plusieurs chacals avaient fait de cette caverne leur
gte habituel, par quelle issue y pntraient-ils ? c'est l ce qu'il
fallait absolument dcouvrir.
Aussi, aprs tre ressorti de French-den, Briant vint-il longer la
falaise du ct du lac. En mme temps, il poussait des cris, auxquels
rpondirent enn d'autres cris l'intrieur. C'est de cette faon
qu'il dcouvrit une troite ouverture, entre les broussailles, au ras
du sol, par laquelle se glissaient les chacals. Mais, depuis que Phann
les y avait suivis, il s'tait produit un boulement partiel qui avait
ferm cette ouverture, ainsi qu'on ne tarda pas le reconnatre.
Donc, tout s'expliquait, les hurlements des chacals, les aboiements du chien qui, pendant vingt-quatre heures, s'tait trouv

CHAPITRE 12.

172

dans l'impossibilit de revenir au-dehors.


Quelle satisfaction ce fut ! Non seulement Phann tait rendu
ses jeunes matres, mais aussi que de travail pargn ! Il y avait
l  toute faite  comme dit Dole, une vaste cavit dont le naufrag Baudoin n'avait jamais souponn l'existence. En agrandissant l'orice, ce serait une seconde porte ouverte du ct du lac. De
l, grande facilit pour satisfaire toutes les exigences du service
intrieur. Aussi ces jeunes garons, runis dans la nouvelle caverne.
poussrent-ils des hurrahs, auxquels Phann mla ses joyeux aboiements.
Avec quelle ardeur on se remit l'ouvrage pour transformer le
boyau en un couloir praticable ! La seconde excavation, laquelle
fut donn le nom de  hall , le justiait par ses dimensions. En
attendant que des caves eussent t mnages latralement au couloir, tout le matriel fut transport dans ce hall. Il servirait aussi
de dortoir et de salle de travail, tandis que la premire chambre serait rserve pour la cuisine, l'oce, le rfectoire. Mais, comme on
en comptait faire le magasin gnral, Gordon proposa de l'appeler
Store-room  ce qui fut adopt.
En premier lieu, on s'occupa de dmnager les couchettes qui
furent ranges symtriquement sur le sable du hall, o la place
ne manquait point. Puis, on y disposa le mobilier du Sloughi, les
divans, les fauteuils, les tables, les armoires, etc., et  ce qui tait
important  les poles de la chambre et du salon du yacht dont
l'installation fut faite de manire chauer cette vaste pice. En
mme temps, on vida l'entre du ct du lac, an d'y adapter
une des portes du schooner  travail dont Baxter ne se tira pas
sans quelque peine. En outre, deux nouvelles embrasures ayant t
perces de chaque ct de ladite porte, la lumire fut susamment
donne au hall, qui, le soir venu, s'clairait d'un fanal suspendu

CHAPITRE 12.

173

sa vote.
Ces arrangements prirent une quinzaine de jours. Il tait temps
qu'ils fussent achevs, car, aprs s'tre tenu au calme, le temps
venait de se modier. S'il ne t pas encore extrmement froid, les
rafales devinrent si violentes que toute excursion au-dehors dut tre
interdite.
En eet, telle tait la force du vent que, malgr l'abri de la falaise,
il soulevait comme une mer les eaux du lac. Les lames dferlaient
avec fracas, et, trs certainement, une embarcation, chaloupe de
pche ou pirogue de sauvage, s'y ft trouve en perdition. Il avait
fallu retirer la yole terre, sans quoi elle et risqu d'tre emporte.
Par moments, les eaux du rio, refoules inversement son cours,
recouvraient la berge et menaaient de s'tendre jusqu'au contrefort. Heureusement, ni Store-room ni le hall n'taient directement
exposs aux coups de la bourrasque, puisque le vent souait de
l'ouest. Aussi, les poles et le fourneau de la cuisine, aliments
de bois sec dont on avait fait ample provision, fonctionnrent-ils
convenablement.
Comme il tait propos que tout ce qui avait t sauv du Sloughi
et trouv un abri sr ! Les provisions n'avaient plus rien redouter de l'inclmence du temps. Gordon et ses camarades, maintenant
emprisonns par la mauvaise saison, eurent le loisir de s'amnager
plus confortablement. Ils avaient largi le couloir et creus deux profonds rduits, dont l'un, ferm par une porte, fut rserv aux munitions, de manire prvenir tout danger d'explosion. Enn, bien
que les chasseurs ne pussent s'aventurer aux environs de Frenchden, rien qu'avec les oiseaux aquatiques, dont Moko n'arrivait pas
toujours faire disparatre le got marcageux  ce qui provoquait
des protestations et des grimaces  l'ordinaire tait assur. Il va
sans dire, d'ailleurs, qu'une place avait t rserve au nand dans

CHAPITRE 12.

174

un coin de Store-room, en attendant qu'on lui et construit un


enclos au-dehors.
C'est alors que Gordon eut la pense de rdiger un programme,
auquel chacun serait tenu de se soumettre, lorsqu'il aurait t approuv de tous. Aprs la vie matrielle, il y avait encore lieu de
songer la vie morale. Savait-on ce que durerait le sjour sur cette
le ? Si l'on parvenait la quitter, quelle satisfaction ce serait d'avoir
mis le temps prot ! Avec les quelques livres fournis par la bibliothque du schooner, les grands ne pouvaient-ils accrotre la somme
de leurs connaissances, tout en se consacrant l'instruction des plus
jeunes ? Excellente besogne, qui occuperait utilement et agrablement les longues heures de l'hiver !
Cependant, avant que ce programme et t rdig, une autre
mesure fut prise dans les circonstances que voici.
Le soir du 10 juin, aprs le souper, tous tant runis dans le
hall autour des poles qui ronaient, la conversation vint porter
sur l'opportunit qu'il y aurait donner des noms aux principales
dispositions gographiques de l'le.
 Ce serait trs utile et trs pratique, dit Briant.
 Oui, des noms. . . s'cria Iverson, et, surtout, choisissons des
noms bien jolis !
 Ainsi qu'ont toujours fait les Robinsons rels ou imaginaires !
rpliqua Webb.
 Et, en ralit, mes camarades, dit Gordon, nous ne sommes pas
autre chose. . .
 Un pensionnat de Robinsons ! s'cria Service.
 D'ailleurs, reprit Gordon ; avec des noms donns la baie, aux
rios, aux forts, au lac, la falaise, aux marais, aux promontoires,
nous aurons plus de facilit pour nous y reconnatre ! 
On le pense bien, cette motion fut adopte, et il n'y eut plus qu'

CHAPITRE 12.

175

se mettre en frais d'imagination pour trouver des dnominations


convenables.
 Nous avons dj Sloughi-bay, sur laquelle notre yacht est venu
s'chouer, dit Doniphan, et je pense qu'il convient de lui conserver
ce nom auquel nous sommes habitus !
 Assurment ! rpondit Cross.
 De mme que nous conserverons le nom de French-den notre
demeure, ajouta Briant, en mmoire du naufrag dont nous avons
pris la place ! 
Il n'y eut aucune contestation ce sujet, mme de la part de
Doniphan, bien que l'observation vnt de Briant.
 Et maintenant, dit Wilcox, comment appellerons-nous le rio
qui se jette dans Sloughi-bay ?
 Le rio Zealand, proposa Baxter. Ce nom nous rappellera celui
de notre pays !
 Adopt !. . . Adopt ! 
L-dessus, il n'y eut qu'une voix.
 Et le lac ?. . . demanda Garnett.
 Puisque le rio a reu le nom de notre Zealand, dit Doniphan,
donnons au lac un nom qui rappelle nos familles, et appelions-le
Family-lake (Lac de la Famille) ! 
Ce qui fut admis par acclamation.
On le voit, l'accord tait complet, et c'est sous l'empire de ces
mmes sentiments que le nom d'Auckland-hill (colline d'Auckland)
fut attribu la falaise. Pour le cap qui la terminait  ce cap du
haut duquel Briant avait cru dcouvrir une mer dans l'est  on
l'appela, sur sa proposition, False-Sea-point (Pointe de la fausse
mer.)
Quant aux autres dnominations qui furent successivement adoptes, les voici.

CHAPITRE 12.

176

On nomma Traps-woods (bois des trappes), la partie de la fort o les trappes avaient t dcouvertes, Bog-woods (bois de la
fondrire), l'autre partie, situe entre Sloughi-bay et la falaise, 
South-moors (marais du sud), le marcage qui couvrait toute la
partie mridionale de l'le,  Dike-creek (ruisseau de la chausse),
le ruisseau barr par la petite chausse de pierre,  Wreck-coast
(cte de la tempte), la cte de l'le sur laquelle s'tait chou le
yacht,  enn Sport-terrace (terrasse du sport), l'emplacement limit par les rives du rio et du lac, formant devant le hall une sorte
de pelouse qui serait destine aux exercices indiqus dans le programme.
En ce qui concernait les autres points de l'le, on les dnommerait
mesure qu'ils seraient reconnus, et d'aprs les incidents dont ils
auraient t le thtre.
Cependant, il parut bon d'attribuer encore un nom aux principaux promontoires marqus sur la carte de Franois Baudoin. On
eut ainsi, au nord de l'le, North-cape, sa pointe sud, South-cape.
Enn, l'entente fut gnrale pour donner aux trois pointes qui se
projetaient l'ouest, sur le Pacique, les dnominations de Frenchcape, British-cape et American-cape, en l'honneur des trois nations
franaise, anglaise et amricaine, reprsentes dans la petite colonie.
Colonie ! Oui ! Ce mot fut alors propos pour rappeler que l'installation n'avait plus un caractre provisoire. Et, naturellement, il
fut d l'initiative de Gordon, toujours plus proccup d'organiser la vie sur ce nouveau domaine que de chercher en sortir. Ces
jeunes garons, ce n'taient plus les naufrags du Sloughi, c'taient
les colons de l'le. . .
Mais de quelle le ?. . . Il restait la baptiser son tour.

CHAPITRE 12.

177

 Tiens !. . . tiens !. . . Je sais comment on devrait l'appeler ! s'cria


Costar.
 Tu sais cela. . . toi ? rpondit Doniphan.
 Il va bien, le petit Costar ! s'cria Garnett.
 Pas de doute, il va l'appeler l'le Baby ! riposta Service.
 Allons ! Ne plaisantez pas Costar, dit Briant, et voyons son
ide ! 
L'enfant, tout interloqu, se taisait.
 Parle, Costar, reprit Briant en l'encourageant du geste. Je suis
sr que ton ide est bonne !. . .
 Eh bien, dit Costar, puisque nous sommes des lves de la
pension Chairman, appelons-la l'le Chairman ! 
Et, en eet, on ne pouvait trouver mieux. Aussi ce nom fut-il
admis aux applaudissements de tous  ce dont le Costar se montra
trs er.
L'le Chairman ! Vraiment, ce nom avait une certaine tournure
gographique, et il pourrait gurer trs convenablement dans les
atlas de l'avenir.
La crmonie enn termine  la satisfaction gnrale , le moment tait venu d'aller prendre du repos, lorsque Briant demanda
la parole.
 Mes camarades, dit-il, maintenant que nous avons donn un
nom notre le, ne serait-il pas convenable de choisir un chef pour
la gouverner ?
 Un chef ?. . . rpondit vivement Doniphan.
 Oui, il me semble que tout irait mieux, reprit Briant, si l'un de
nous avait autorit sur les autres ! Ce qui se fait pour tout pays,
n'est-il pas convenable de le faire pour l'le Chairman ?
 Oui !. . . Un chef. . . Nommons un chef ! s'crirent la fois
grands et petits.

CHAPITRE 12.

178

 Nommons un chef, dit alors Doniphan ; mais la condition que


ce ne soit que pour un temps dtermin. . . un an, par exemple !. . .
 Et qu'il pourra tre rlu, ajouta Briant.
 D'accord !. . . Qui nommerons-nous ?  demanda Doniphan d'un
ton assez anxieux.
Et il semblait que le jaloux garon n'et qu'une crainte : c'est qu'
dfaut de lui, le choix de ses camarades se portt sur Briant !. . . Il
fut vite dtromp cet gard.
 Qui nommer ?. . . avait rpondu Briant, mais le plus sage de
tous. . . notre camarade Gordon !
 Oui !. . . Oui !. . . Hurrah pour Gordon ! 
Gordon voulait d'abord refuser l'honneur qu'on lui dcernait, tenant plus organiser qu' commander. Toutefois, en songeant au
trouble que les passions, presque aussi ardentes chez ces jeunes garons que s'ils eussent t des hommes, pouvaient faire natre dans
l'avenir, il se dit que son autorit ne serait pas inutile !
Et voil comment Gordon fut proclam chef de la petite colonie
de l'le Chairman.

Chapitre 13

Le programme d'tudes.  Observation du dimanche.  Pelotes


de neige.  Doniphan et Briant.  Grands froids.  La question
du combustible.  Excursion Traps-woods.  Excursion la baie
Sloughi.  Phoques et pingouins.  Une excution publique.

partir de ce mois de mai, la priode hivernale s'tait dnitivement tablie dans les parages de l'le Chairman. Quelle en serait
sa dure ? Cinq mois, au moins, si l'le se trouvait plus haute en latitude que la Nouvelle-Zlande. Aussi, les prcautions allaient tre
prises par Gordon de manire se garder contre les redoutables
ventualits d'un long hiver.
En tout cas, voici ce que le jeune Amricain avait dj not parmi
ses observations mtorologiques : l'hiver n'avait commenc qu'avec
le mois de mai, c'est--dire deux mois avant le juillet de la zone australe qui correspond au janvier de la zone borale. On pouvait en
conclure qu'il nirait deux mois aprs, par consquent vers le milieu de septembre. Toutefois, en dehors de cette priode, il faudrait
encore compter avec les temptes qui sont si frquentes pendant
l'quinoxe. Ainsi, il tait probable que les jeunes colons seraient
conns French-den jusqu'aux premiers jours d'octobre, sans pouvoir entreprendre aucune longue excursion travers ou autour de
l'le Chairman.
Pour organiser la vie intrieure dans les meilleures conditions,
179

CHAPITRE 13.

180

Gordon se mit en devoir d'laborer un programme d'occupations


quotidiennes.
Il va de soi que les pratiques du faggisme, dont il a t dj question propos de la pension Chairman, n'eussent pas t acceptables
sur l'le de ce nom. Tous les eorts de Gordon tendraient ce que
ces jeunes garons s'accoutumassent l'ide qu'ils taient presque
des hommes, an d'agir en hommes. Il n'y aurait donc pas de fags
French-den, ce qui signie que les plus jeunes ne seraient pas
astreints servir les plus gs. Mais, hormis cela, on respecterait
les traditions, ces traditions, qui sont, ainsi que l'a fait remarquer
l'auteur de la Vie de collge en Angleterre,  la raison majeure des
coles anglaises .
Il y eut, dans ce programme, la part des petits et la part des
grands forcment trs ingales. En eet, la bibliothque de Frenchden, ne contenant qu'un nombre restreint de livres de science, en
dehors des livres de voyage, ces derniers ne pourraient poursuivre
leurs tudes que dans une certaine mesure. Il est vrai, les dicults
de l'existence, la lutte soutenir pour subvenir ses besoins, la
ncessit d'exercer son jugement ou son imagination en prsence
d'ventualits de toutes sortes, cela leur apprendrait srieusement
la vie. Ds lors, naturellement dsigns pour tre les ducateurs de
leurs jeunes camarades, ce leur serait une obligation de les instruire
leur tour.
Toutefois, loin de surcharger les petits d'un travail au-dessus de
leur ge, on s'appliquerait saisir toutes les occasions d'exercer
leur corps non moins que leur intelligence. Lorsque le temps le permettrait, la condition qu'ils fussent chaudement vtus, ils seraient
tenus sortir, courir en plein air, et mme travailler manuellement dans la limite des forces de chacun. En somme, ce programme
fut rdig en s'inspirant de ces principes, qui sont la base de l'du-

CHAPITRE 13.

181

cation anglo-saxonne :
 Toutes les fois qu'une chose vous eraie, faites-la.
 Ne perdez jamais l'occasion de faire un eort possible.
 Ne mprisez aucune fatigue, car il n'y en a pas d'inutile. 
mettre ces prceptes en pratique, le corps devient solide, l'me
aussi.
Voici ce qui fut convenu, aprs avoir t soumis l'approbation
de la petite colonie :
Deux heures le matin, deux heures le soir, il y aurait travail en
commun dans le hall. tour de rle, Briant, Doniphan, Cross,
Baxter de la cinquime division, Wilcox et Webb, de la quatrime,
feraient la classe leurs camarades des troisime, seconde et premire divisions. Ils leur enseigneraient mathmatiques, gographie,
histoire, en s'aidant des quelques ouvrages de la bibliothque ainsi
que de leurs connaissances antrieures. Ce serait pour eux l'occasion de ne point oublier ce qu'ils savaient dj. De plus, deux fois
par semaine, le dimanche et le jeudi, il y aurait une confrence,
c'est--dire qu'un sujet de science, d'histoire ou mme d'actualit,
se rapportant aux vnements journaliers, serait mis l'ordre du
jour. Les grands se feraient inscrire pour ou contre, et ils discuteraient autant pour l'instruction que pour l'agrment gnral.
Gordon, en sa qualit de chef de la colonie, tiendrait la main
ce que ce programme ft observ, et ne subt de modications que
dans le cas d'ventualits nouvelles.
Et d'abord, une mesure fut prise, qui concernait la dure du
temps. On avait le calendrier du Sloughi, mais il fallait en eacer
rgulirement chaque jour coul. On avait les montres du bord,
mais il fallait qu'elles fussent remontes rgulirement, an de donner l'heure exacte.
Deux des grands furent chargs de ce service, Wilcox pour les

CHAPITRE 13.

182

montres, Baxter pour le calendrier, et l'on pouvait compter sur


leurs bons soins. Quant au baromtre et au thermomtre, ce fut
Webb qu'incomba la tche de relever leurs indications quotidiennes.
Autre dcision qui fut galement prise : c'est qu'il serait tenu un
journal de tout ce qui s'tait pass et de tout ce qui se passerait
pendant le sjour sur l'le Chairman. Baxter s'orit pour ce travail,
et, grce lui, le  journal de French-den  allait tre fait avec une
minutieuse exactitude.
Une besogne non moins importante et qui ne devait sourir aucun
retard, c'tait le lessivage du linge, pour lequel, heureusement, le
savon ne manquait pas, et Dieu sait si, malgr les recommandations
de Gordon, les petits se salissaient, quand ils jouaient sur Sportterrace ou pchaient sur les bords du rio. Que de fois, ce sujet,
avaient-ils t gronds et menacs d'tre punis ! Il y avait donc l un
ouvrage, auquel Moko s'entendait parfaitement ; mais, lui seul, il
n'aurait pu y sure, et, malgr leur peu de got pour cette besogne,
les grands furent astreints lui venir en aide, an de tenir en bon
tat la lingerie de French-den.
Le lendemain tait prcisment un dimanche et l'on sait avec quel
rigorisme les dimanches sont observs en Angleterre et en Amrique. La vie est, comme suspendue dans les villes, bourgades et
villages. Ce jour-l, a-t-on pu dire, toute distraction, tout amusement sont interdits par l'usage. Non seulement, il faut s'ennuyer,
mais il faut en avoir l'air, et cette rgle est aussi strictement impose aux enfants qu'aux grandes personnes. Les traditions ! Toujours
les fameuses traditions !
Cependant, l'le Chairman, il fut convenu que l'on se relcherait un peu de cette svrit, et, mme, ce dimanche-l, les jeunes
colons se permirent une excursion sur les bords du Family-lake.
Mais, comme il faisait extrmement froid, aprs une promenade

CHAPITRE 13.

183

de deux heures, suivie d'une lutte de vitesse, laquelle les petits


prirent part sur la pelouse de Sport-terrace, tous furent heureux de
retrouver dans le hall une bonne temprature, et dans Store-room,
un dner bien chaud, dont le menu avait t particulirement soign
par l'habile matre coq de French-den.
La soire se termina par un concert, dans lequel l'accordon de
Garnett tint lieu d'orchestre, tandis que les autres chantaient plus
ou moins faux avec une conviction toute saxonne. Le seul de ces
enfants qui et une assez jolie voix, c'tait Jacques. Mais, avec
son inexplicable disposition d'esprit, il ne prenait plus part aux
distractions de ses camarades, et, en cette occasion, bien qu'on l'en
prit, il refusa de dire une de ces chansons d'enfants, dont il tait
si prodigue la pension Chairman.
Ce dimanche, qui avait dbut par une petite allocution du  rvrend Gordon , ainsi que disait Service, s'acheva par une prire
faite en commun. Vers dix heures, tout le monde dormait d'un profond sommeil sous la garde de Phann, auquel on pouvait se er en
cas d'approche suspecte.
Pendant le mois de juin, le froid alla toujours croissant. Webb
constata que le baromtre se tenait en moyenne au-dessus de vingtsept pouces, tandis que le thermomtre centigrade marquait jusqu'
10 ou 12au-dessous du point de conglation. Ds que le vent, qui
souait du sud, inclinait vers l'ouest, la temprature se relevait
un peu, et les environs de French-den se couvraient d'une neige
paisse. Aussi, les jeunes colons se livrrent-ils quelques-unes de
ces batailles coups de pelotes plus ou moins comprimes, qui sont
si la mode en Angleterre. Il y eut bien quelques ttes lgrement
endommages, et mme, certain jour, un des plus maltraits fut prcisment Jacques, qui, pourtant, n'assistait ces jeux que comme
spectateur. Une pelote, lance trop vigoureusement par Cross, l'at-

CHAPITRE 13.

184

teignit rudement, quoiqu'elle ne ft point son adresse, et un cri


de douleur lui chappa.
 Je ne l'ai pas fait exprs ! dit Cross  ce qui est la rponse
habituelle des maladroits.
 Sans doute ! rpliqua Briant, que le cri de son frre venait d'attirer sur le thtre de la bataille. Nanmoins, tu as tort de jeter ta
pelote si fort !
 Aussi, pourquoi Jacques s'est-il trouv l, reprit Cross, puisqu'il
ne veut pas jouer ?
 Que de paroles ! s'cria Doniphan, et pour un mchant bobo !
 Soit !. . . Ce n'est pas grave ! rpondit Briant, sentant bien que
Doniphan ne cherchait que l'occasion d'intervenir dans la discussion. Seulement, je prierai Cross de ne pas recommencer !
 Et de quoi le prieras-tu ?. . . riposta Doniphan d'un ton railleur,
puisqu'il ne l'a pas fait exprs ?. . .
 Je ne sais pourquoi tu te mles de cela, Doniphan ! reprit Briant.
Cela ne regarde que Cross et moi. . .
 Et cela me regarde aussi, Briant, puisque tu le prends sur ce
ton ! rpondit Doniphan.
 Comme tu voudras. . . et quand tu voudras ! rpliqua Briant,
qui s'tait crois les bras.
 Tout de suite !  s'cria Doniphan.
En ce moment, Gordon arriva et fort propos pour empcher
cette querelle de nir par des coups. Il donna tort Doniphan,
d'ailleurs. Celui-ci dut se soumettre, et, tout maugrant, rentra
French-den. Mais il tait craindre que quelque autre incident mt
les deux rivaux aux prises !
La neige ne cessa de tomber pendant quarante-huit heures. Pour
amuser les petits, Service et Garnett confectionnrent un grand
bonhomme, avec une grosse tte, un nez norme, une bouche d-

CHAPITRE 13.

185

mesure  quelque chose comme un Croquemitaine. Et, on doit


l'avouer, si, pendant le jour, Dole et Costar s'enhardissaient jusqu' lui lancer des pelotes, ils ne le regardaient point sans eroi,
lorsque l'obscurit lui donnait des dimensions gigantesques.
 Oh ! les poltrons !  s'criaient alors Iverson et Jenkins, qui faisaient les braves, sans tre beaucoup plus rassurs que leurs jeunes
camarades.
Vers la n de juin, il fallut renoncer ces amusements. La neige,
entasse jusqu' trois ou quatre pieds d'paisseur, rendait la marche
presque impossible. S'aventurer de quelques centaines de pas seulement hors de French-den, c'et t courir le risque de n'y pouvoir
revenir.
Les jeunes colons furent donc claquemurs durant quinze jours
 jusqu'au 9 juillet. Les tudes n'en sourirent pas, au contraire.
Le programme quotidien tait strictement observ. Les confrences
furent faites aux jours xs. Tous y prirent un vritable plaisir,
et, ce qui ne surprendra pas, Doniphan, avec sa facilit de parole,
son instruction trs avance dj, tint le premier rang. Mais pourquoi s'en montrait-il si er ? Cet orgueil gtait toutes ses brillantes
qualits.
Bien que les heures de rcration dussent alors se passer dans le
hall, la sant gnrale n'en priclita pas, grce l'aration qui se
faisait d'une chambre l'autre travers le couloir. Cette question d'hygine ne laissait pas d'tre des plus importantes. Que
l'un de ces enfants tombt malade, comment pourrait-on lui donner les soins ncessaires ? Heureusement, ils en furent quittes pour
quelques rhumes ou maux de gorge, que le repos et les boissons
chaudes rent promptement disparatre.
C'est alors qu'il y eut lieu de se proccuper de rsoudre une autre
question. Ordinairement, l'eau, ncessaire aux besoins de French-

CHAPITRE 13.

186

den, tait puise dans le rio, mer basse, an qu'elle ne ft point
saumtre. Mais, lorsque la surface du rio serait entirement congele, il deviendrait impossible d'oprer de la sorte. Gordon s'entretint donc avec Baxter, son  ingnieur ordinaire , des mesures qu'il
conviendrait de prendre. Baxter, aprs rexion, proposa d'tablir
une conduite quelques pieds sous la berge, an qu'elle ne gelt
point, conduite qui amnerait l'eau du rio dans Store-room. C'tait
l un travail dicile dont Baxter ne se ft jamais tir s'il n'avait eu
sa disposition un des tuyaux de plomb qui servaient l'alimentation des toilettes bord du Sloughi. Enn, aprs de nombreux
essais, le service de l'eau fut assur l'intrieur de Store-room.
Quant l'clairage, il y avait encore assez d'huile pour les lampes
des fanaux ; mais, aprs l'hiver, il serait ncessaire de s'en approvisionner, ou tout au moins de fabriquer des chandelles avec les
graisses que Moko mettait en rserve.
Ce qui donna encore quelques soucis pendant cette priode, ce
fut de pourvoir l'alimentation de la petite colonie, car la chasse
et la pche ne fournissaient plus leur tribut habituel. Sans doute,
quelques animaux, pousss par la faim, vinrent plus d'une fois rder
sur Sport-terrace. Mais ce n'taient que des chacals que Doniphan
et Cross se contentaient d'carter coups de fusil. Un jour mme,
ils arrivrent en troupe  une vingtaine  et on dut barricader
solidement les portes du hall et de Store-room. Une invasion de ces
carnassiers, rendus froces par les privations, et t redoutable.
Toutefois, Phann les ayant signals temps, ils ne parvinrent point
forcer l'entre de French-den.
Dans ces conditions fcheuses, Moko fut oblig de prendre quelque
peu sur les provisions du yacht que l'on s'appliquait mnager le
plus possible. Gordon ne donnait pas volontiers l'autorisation d'en
disposer, et c'tait avec chagrin qu'il voyait s'allonger sur son car-

CHAPITRE 13.

187

net la colonne des dpenses, quand celle des recettes restait stationnaire. Cependant, comme il y avait un assez gros stock de canards
et d'outardes, qui avaient t hermtiquement renferms dans des
barils, aprs une demi-cuisson, Moko put l'utiliser ainsi qu'une certaine quantit de saumons conservs dans la saumure. Or, il ne
faut point l'oublier, French-den avait quinze bouches nourrir et
des apptits de huit quatorze ans satisfaire !
Nanmoins, durant cet hiver, on ne fut pas tout fait priv de
viande frache. Wilcox, trs entendu pour tout ce qui concernait
l'installation des engins de chasse, avait dress des piges sur la
berge. Ce n'taient que de simples trappes, retenues par des morceaux de bois en forme de 4, mais auxquelles le menu gibier se
laissait quelquefois prendre.
Avec l'aide de ses camarades, Wilcox tablit aussi des eurons
sur le bord du rio, en employant cet usage les lets de pche
du Sloughi, monts sur de hautes perches. Dans les mailles de ces
longues toiles d'araignes, les oiseaux des South-moors donnaient
en grand nombre, lorsqu'ils passaient d'une rive l'autre. Si la
plupart purent se dgager de ces mailles trop petites pour une pche
arienne, il y eut des jours o l'on en prit assez pour subvenir aux
deux repas rglementaires.
Par exemple, ce fut le nand qui donna beaucoup d'embarras
nourrir ! Il faut bien l'avouer, l'apprivoisement de ce sauvage animal
ne faisait aucun progrs, quoi que pt dire Service, spcialement
charg de son ducation.
 Quel coursier ce sera !  rptait-il souvent, bien qu'on ne vt
pas trop comment il parviendrait le monter.
En attendant, le nand n'tant point un carnassier, Service tait
forc d'aller chercher sa provision quotidienne d'herbes et de racines
sous deux ou trois pieds de neige. Mais que n'aurait-il pas fait

CHAPITRE 13.

188

pour procurer une bonne nourriture sa bte favorite ? Si le nand


maigrit un peu pendant cet interminable hiver, ce ne fut point la
faute de son dle gardien, et il y avait tout lieu d'esprer que, le
printemps venu, il reprendrait son embonpoint normal.
Le 9 juillet, de grand matin, Briant, ayant mis le pied hors de
French-den, constata que le vent venait de passer subitement au
sud.
Le froid tait devenu tellement vif que Briant dut rentrer en hte
dans le hall, o il t connatre Gordon cette modication de la
temprature.
 C'tait craindre, rpondit Gordon, et je ne serais pas tonn
que nous eussions supporter encore quelques mois d'un hiver trs
rigoureux !
 Cela dmontre bien, ajouta Briant, que le Sloughi a t entran
plus au sud que nous le supposions !
 Sans doute, dit Gordon, et pourtant notre atlas ne porte aucune
le sur la limite de la mer Antarctique !
 C'est inexplicable, Gordon, et, vraiment, je ne sais trop de quel
ct nous pourrions prendre direction, si nous parvenions quitter
l'le Chairman. . .
 Quitter notre le ! s'cria Gordon. Tu y penses donc toujours,
Briant ?
 Toujours, Gordon. Si nous pouvions construire une embarcation
qui tiendrait la mer tant bien que mal, je n'hsiterais pas me
lancer la dcouverte !
 Bon !. . . bon !. . . rpliqua Gordon. Rien ne presse !. . . Attendons
au moins que nous ayons organis notre petite colonie. . .
 Eh ! mon brave Gordon ! rpondit Briant, tu oublies que, l-bas,
nous avons des familles. . .
 Certainement. . . certainement. . . Briant ! Mais enn, nous ne

CHAPITRE 13.

189

sommes pas trop malheureux ici ! Cela marche. . . et mme, je me


demande ce qui nous manque !
 Bien des choses, Gordon, rpondit Briant, qui trouva opportun
de ne point prolonger la conversation ce sujet. Tiens, par exemple,
nous n'avons presque plus de combustible. . .
 Oh ! toutes les forts de l'le ne sont pas encore brles !. . .
 Non, Gordon ! Mais il n'est que temps de refaire notre provision
de bois, car elle touche sa n !
 Aujourd'hui, soit ! rpondit Gordon. Voyons ce que marque le
thermomtre ! 
Le thermomtre, plac dans Store-room, n'indiquait que 50 audessus de zro, bien que le fourneau ft en pleine activit. Mais,
lorsqu'il eut t expos contre la paroi extrieure, il ne tarda pas
marquer 17au-dessous de glace.
C'tait un froid intense, et qui s'accrotrait certainement, si le
temps restait clair et sec pendant quelques semaines. Dj mme,
malgr le ronement des deux poles du hall et du fourneau de
la cuisine, la temprature s'abaissait sensiblement l'intrieur de
French-den.
Vers neuf heures, aprs le premier djeuner, il fut dcid que l'on
se rendrait Traps-woods, an d'en rapporter tout un chargement
de bois.
Lorsque l'atmosphre est calme, les plus basses tempratures
peuvent tre supportes impunment. Ce qui est particulirement
douloureux, c'est l'pre bise qui vous mord aux mains et au visage,
et il est bien dicile de s'en prserver. Heureusement, ce jour-l, le
vent tait extrmement faible, le ciel d'une puret parfaite, comme
si l'air et t gel.
Aussi, la place de cette neige molle dans laquelle, la veille encore, on enfonait jusqu' la taille, le pied allait-il fouler un sol

CHAPITRE 13.

190

d'une duret mtallique. Ds lors, la condition d'assurer son pas,


on pourrait marcher ainsi qu'on l'et fait la surface du Family-lake
ou du rio Zealand, qui taient entirement congels. Avec quelques
paires de ces raquettes dont se servent les indignes des rgions
polaires, ou mme avec un traneau attel de chiens ou de rennes,
le lac aurait pu tre parcouru dans toute son tendue, du sud au
nord, en quelques heures.
Mais, pour le moment, il ne s'agissait point d'une si longue expdition. Aller la fort voisine et y refaire la provision de combustible, voil ce qui tait de ncessit immdiate.
Toutefois, le transport French-den d'une quantit susante de
bois ne laisserait pas d'tre un travail pnible, puisque ce transport
ne pouvait tre eectu qu' bras ou dos. C'est alors que Moko
eut une bonne ide, et l'on se hta de la mettre excution, en attendant qu'un vhicule quelconque pt tre tabli avec les planches
du yacht. Cette grande table de Store-room, solidement btie, qui
mesurait douze pieds de long sur quatre de large, est-ce qu'il ne
surait pas de la renverser les pieds en l'air, et de la traner la
surface de la couche de neige glace ? Oui, videmment, et c'est ce
qui fut fait. Puis quatre des grands s'tant attels par des cordes
ce vhicule un peu primitif, on partit, ds huit heures, dans la
direction de Traps-woods.
Les petits, nez rouge et joues hles, gambadaient en avant comme
de jeunes chiens, et Phann leur donnait l'exemple. Parfois, aussi, ils
grimpaient sur la table, non sans disputes et gourmades, rien que
pour le plaisir, au risque de quelques chutes qui ne seraient jamais
bien graves. Leurs cris clataient avec une extraordinaire intensit
au milieu de cette atmosphre froide et sche. En vrit, c'tait rjouissant de voir cette petite colonie en si belle humeur et si bonne
sant !

CHAPITRE 13.

191

Tout tait blanc perte de vue entre Auckland-hill et Familylake. Les arbres, avec leur ramure de givre, leurs branches charges
de cristaux tincelants, se massaient au loin comme l'arrire-plan
d'un dcor ferique. la surface du lac, les oiseaux volaient par
bandes jusqu'au revers de la falaise. Doniphan et Cross n'avaient
point oubli d'emporter leurs fusils. Sage prcaution, car on vit des
empreintes suspectes, appartenant des animaux autres que les
chacals, les couguars ou les jaguars.
 Ce sont peut-tre de ces chats sauvages qu'on nomme  paperos , dit Gordon, et qui ne sont pas moins redoutables !
 Oh ! si ce ne sont que des chats ! rpondit Costar en haussant
les paules.
 Eh ! les tigres sont aussi des chats ! rpliqua Jenkins.
 Est-ce vrai, Service, demanda Costar, que ces chats-l sont
mchants ?
 Trs vrai, rpliqua Service, et ils croquent les enfants comme
des souris ! 
Rponse qui ne laissa pas d'inquiter Costar.
Le demi-mille, entre French-den et Traps-woods, fut rapidement
franchi, et les jeunes bcherons se mirent la besogne. Leur hache
ne s'attaqua qu'aux arbres d'une certaine grosseur, qui furent dgags des menues branches, an de s'approvisionner, non de ces fagots
qui ambent un instant, mais de bches qui pourraient alimenter
convenablement le fourneau et les poles. Puis, la table-traneau
en reut une lourde charge ; mais elle glissait si aisment, et tous
tiraient de si bon cur sur le sol durci, qu'avant midi, elle avait pu
faire deux voyages.
Aprs le djeuner on reprit le travail, qui ne fut suspendu que vers
quatre heures, lorsque le jour vint baisser. La fatigue tait grande,
mais, comme il n'y avait nulle ncessit de faire les choses avec

CHAPITRE 13.

192

excs, Gordon remit la besogne au lendemain. Or, quand Gordon


ordonnait, il n'y avait plus qu' obir.
D'ailleurs, ds le retour French-den, on s'occupa de scier ces
bches, de les fendre, de les emmagasiner, et cela dura jusqu'au
moment de se coucher.
Pendant six jours, ce charroi fut continu sans relche, ce qui assura du combustible pour un laps de plusieurs semaines. Il va de soi
que toute cette provision n'avait pu trouver place dans Store-room ;
mais il n'y avait aucun inconvnient ce qu'elle restt expose en
plein air au pied du contrefort.
Le 15 juillet, suivant le calendrier, ce jour-l, c'tait la SaintSwithin. Or, en Angleterre, la Saint-Swithin correspond, comme
rputation, la Saint-Mdard en France.
 Alors, dit Briant, s'il pleut aujourd'hui nous allons avoir de la
pluie pendant quarante jours.
 Ma foi, rpondit Service, voil qui importe peu, puisque nous
sommes dans la mauvaise saison. Ah ! si c'tait l't !. . . 
Et, en vrit, les habitants de l'hmisphre austral n'ont gure
s'inquiter de l'inuence que peuvent avoir saint Mdard ou saint
Swithin, qui sont des saints d'hiver pour les pays d'antipodes.
Cependant la pluie ne persista pas, les vents revinrent au sudest, et il y eut encore de tels froids que Gordon ne permit plus aux
petits de mettre le pied dehors.
En eet, au milieu de la premire semaine d'aot, la colonne
thermomtrique s'abaissa jusqu' 27au-dessous de zro. Pour peu
que l'on s'expost l'air extrieur, l'haleine se condensait en neige.
La main ne pouvait saisir un objet de mtal, qu'elle ne ressentt une vive douleur, analogue aux brlures. Les plus minutieuses
prcautions durent tre prises pour que la temprature interne ft
maintenue un degr susant.

CHAPITRE 13.

193

Il y eut quinze jours trs pnibles passer. Tous souraient plus


ou moins du manque d'exercice. Briant ne voyait pas, sans inquitude, les mines ples des petits, dont les bonnes couleurs avaient
disparu. Cependant, grce aux boissons chaudes qui ne manquaient
pas, et, part un certain nombre de rhumes ou de bronchites invitables, les jeunes colons franchirent sans grand dommage cette
dangereuse priode.
Vers le 16 aot, l'tat de l'atmosphre tendit se modier avec le
vent qui s'tablit dans l'ouest. Aussi, le thermomtre se releva-t-il
12au-dessous de glace  temprature supportable, tant donn
le calme de l'air.
Doniphan, Briant, Service, Wilcox et Baxter eurent alors la pense de faire une excursion jusqu' Sloughi-bay. En partant de grand
matin, ils pouvaient tre de retour le soir mme.
Il s'agissait de reconnatre si la cte n'tait point frquente par
un grand nombre de ces amphibies, htes habituels des rgions antarctiques, et dont on avait dj vu quelques chantillons l'poque
de l'chouage. En mme temps, on remplacerait le pavillon dont il
ne devait plus rester que des lambeaux, aprs les bourrasques de
l'hiver. Et puis, sur le conseil de Briant, on clouerait sur le mt de
signaux une planchette, indiquant la situation de French-den pour
le cas o quelques marins ayant aperu le pavillon, dbarqueraient
sur la grve.
Gordon donna son assentiment, mais en recommandant bien d'tre
de retour avant la nuit, et la petite troupe partit ds le matin du
19 aot, quoiqu'il ne t point jour encore. Le ciel tait pur, et la
lune l'clairait des ples rayons de son dernier quartier. Six milles
faire jusqu' la baie, ce n'tait pas pour embarrasser des jambes
bien reposes.
Ce trajet fut enlev rapidement. La fondrire de Bog-woods tant

CHAPITRE 13.

194

glace, il n'y eut point la contourner  ce qui abrgea le parcours.


Aussi, avant neuf heures du matin, Doniphan et ses camarades
dbouchaient-ils sur la grve.
 En voil une bande de volatiles !  s'cria Wilcox.
Et il montrait, rangs sur les rcifs, quelques milliers d'oiseaux,
qui ressemblaient de gros canards, avec leur bec allong comme
une coquille de moule et leur cri aussi perant que dsagrable.
 On dirait de petits soldats que leur gnral va passer en revue !
dit Service.
 Ce ne sont que des pingouins, rpondit Baxter, et ils ne valent
pas un coup de fusil ! 
Ces stupides volatiles, qui se tenaient dans une position presque
verticale, due leurs pattes places trs en arrire, ne songrent
mme pas s'enfuir, et on aurait pu les tuer coups de bton. Peuttre Doniphan eut-il envie de se livrer ce carnage inutile ; mais,
Briant ayant eu la prudence de ne point s'y opposer, les pingouins
furent laisss en repos.
D'ailleurs, si ces oiseaux ne pouvaient tre d'aucun usage, il y
avait l nombre d'autres animaux dont la graisse servirait l'clairage de French-den pendant le prochain hiver.
C'taient des phoques, de cette espce dite phoques trompes,
qui prenaient leurs bats sur les brisants, recouverts alors d'une
paisse couche de glace. Mais, pour en abattre quelques-uns, il aurait fallu leur couper la retraite du ct des rcifs. Or, ds que
Briant et ses camarades s'approchrent, ils s'enfuirent en faisant
des gambades extraordinaires et disparurent sous les eaux. Il y aurait donc lieu d'organiser plus tard une expdition spciale pour la
capture de ces amphibies.
Aprs avoir djeun frugalement des quelques provisions qu'ils
avaient emportes, les jeunes garons vinrent observer la baie dans

CHAPITRE 13.

195

toute son tendue.


Une nappe uniformment blanche s'tendait depuis l'embouchure
du rio Zealand jusqu'au promontoire de False-Sea-point. part
les pingouins et les oiseaux de mer, tels que ptrels, mouettes et
golands, il semblait que les autres volatiles eussent abandonn la
grve pour aller l'intrieur de l'le chercher de quoi sure leur
nourriture. Deux ou trois pieds de neige s'tendaient sur la plage,
et ce qui restait des dbris du schooner avait disparu sous cette
couche paisse. Les relais de mare, varechs et gomons, arrts
en de des brisants, indiquaient que Sloughi-bay n'avait pas t
envahie par les fortes mares d'quinoxe.
Quant la mer, elle tait toujours dserte jusqu' l'extrme limite
de cet horizon que Briant n'avait pas revu depuis trois longs mois.
Et, au-del, des centaines de milles, il y avait cette NouvelleZlande qu'il ne dsesprait pas de revoir un jour !
Baxter s'occupa alors de rehisser un pavillon neuf qu'il avait apport et de clouer la planchette, donnant la situation de French-den
six milles en remontant le cours du rio. Puis, vers une heure aprs
midi, on reprit la rive gauche.
Chemin faisant, Doniphan tua une couple de pilets et une autre
de vanneaux qui voletaient la surface de la rivire, et, vers quatre
heures, au moment o le jour s'assombrissait, ses camarades et
lui arrivaient French-den. L, Gordon fut mis au courant de ce
qui s'tait pass, et, puisque de nombreux phoques frquentaient
Sloughi-bay, on leur donnerait la chasse ds que le temps le permettrait.
En eet, la mauvaise saison allait bientt nir. Pendant la dernire semaine d'aot et la premire semaine de septembre, le vent
de mer reprit le dessus. De fortes grenasses amenrent un relvement trs rapide de la temprature. La neige ne tarda pas se

CHAPITRE 13.

196

dissoudre, et la surface du lac se rompit avec un fracas assourdissant. Ceux des glaons qui ne fondirent pas sur place, s'engagrent
dans le courant du rio, en s'amoncelant les uns sur les autres, et il
se t une embcle qui ne se dgagea compltement que vers le 10
septembre.
Ainsi s'tait coul cet hiver. Grce aux prcautions prises, la petite colonie n'avait pas eu trop sourir. Tous s'taient maintenus
en bonne sant, et, les tudes ayant t suivies avec zle, Gordon
n'avait gure eu svir contre des rcalcitrants.
Un jour, cependant, il avait d chtier Dole, dont la conduite
ncessitait une punition exemplaire.
Bien des fois, l'entt avait refus de  faire son devoir  et Gordon l'avait rprimand, sans qu'il voult tenir compte de ses observations. S'il ne fut pas mis au pain et l'eau  ce qui n'entre
point dans le systme des coles anglo-saxonnes  il fut condamn
recevoir le fouet.
Les jeunes Anglais, on l'a fait observer, n'prouvent pas la rpugnance que des Franais ne manqueraient pas de ressentir sans
aucun doute pour ce genre de chtiment. Et, pourtant, cette occasion, Briant aurait protest contre cette faon de svir, s'il n'et d
respecter les dcisions de Gordon. D'ailleurs, l o un colier franais serait honteux, l'colier anglais n'aurait honte que de paratre
redouter une correction corporelle.
Dole reut donc les quelques coups de verge que lui appliqua
Wilcox, dsign par le sort pour ces fonctions d'excuteur public,
et cela fut d'un tel exemple que le cas ne se reproduisit plus.
Au 10 septembre, il y avait six mois que le Sloughi s'tait perdu
sur les rcifs de l'le Chairman.

Chapitre 14

Derniers coups de l'hiver.  Le chariot.  Retour du printemps. 


Service et son nand.  Prparatifs d'une expdition au nord.  Les
terriers.  Stop-river.  Faune et ore.  L'extrmit de Familylake.  Sandy-desert.

Avec la belle saison qui s'annonait, les jeunes colons allaient pouvoir mettre excution quelques-uns des projets conus pendant
les longs loisirs de l'hiver.
Vers l'est  cela n'tait que trop vident  aucune terre n'avoisinait l'le. Au nord, au sud, l'ouest, en tait-il ainsi, et cette le
faisait-elle partie d'un archipel ou d'un groupe du Pacique ? Non,
sans doute, si l'on s'en rapportait la carte de Franois Baudoin.
Nanmoins, des terres pouvaient se trouver dans ces parages, bien
que le naufrag ne les et pas aperues, par la raison qu'il ne possdait ni lunette, ni lorgnette, et que, du haut d'Auckland-hill, c'est
peine si la vue embrassait un horizon de quelques milles ? Les
jeunes garons, mieux arms pour observer la mer au large, dcouvriraient peut-tre ce que le survivant du Duguay-Trouin n'avait
pas eu la possibilit d'entrevoir.
tant donn sa conguration, l'le Chairman ne mesurait pas
plus d'une douzaine de milles dans sa partie centrale, l'est de
French-den. l'oppos de Sloughi-bay, le littoral tant chancr, il
conviendrait de pousser la reconnaissance dans cette direction.
197

CHAPITRE 14.

198

Mais, avant de visiter les diverses rgions de l'le, il s'agissait


d'explorer le territoire compris entre Auckland-hill, Family-lake et
Traps-woods. Quelles taient ses ressources ? tait-il riche en arbres
ou arbrisseaux dont on pouvait tirer prot ? C'est pour le savoir
qu'une expdition fut dcide et xe aux premiers jours de novembre.
Toutefois, si le printemps allait commencer astronomiquement,
l'le Chairman, situe sous une assez haute latitude, n'en ressentit
pas encore l'inuence. Le mois de septembre et la moiti d'octobre
furent marqus par de grands mauvais temps. Il y eut encore des
froids trs vifs, qui ne tinrent pas, car les aires du vent devinrent
extrmement variables. Pendant cette priode de l'quinoxe, des
troubles atmosphriques se manifestrent avec une violence sans
gale  semblables ceux qui avaient emport le Sloughi travers le
Pacique. Sous les coups redoubls des bourrasques, il semblait que
le massif d'Auckland-hill frmissait tout entier, lorsque la rafale du
sud, en rasant la rgion des South-moors, qui ne lui opposait aucun
obstacle, apportait les glaciales intempries de la mer Antarctique.
C'tait une rude besogne, quand il fallait lui fermer l'entre de
French-den. Vingt fois, elle enfona la porte qui donnait accs dans
Store-room, et pntra par le couloir jusque dans le hall. En ces
conditions, on sourit certainement plus qu' l'poque des froids
intenses qui avaient abaiss la colonne thermomtrique 30audessous de zro centigrade. Et ce n'tait pas seulement la rafale,
c'tait la pluie et la grle contre lesquelles il fallait lutter.
Pour comble d'ennui, le gibier semblait avoir disparu, comme s'il
ft all chercher refuge vers les parties de l'le moins exposes aux
coups de l'quinoxe  et aussi le poisson, probablement eray par
l'agitation des eaux qui mugissaient le long des rives du lac.
Cependant, on ne resta pas oisif French-den. La table ne pou-

CHAPITRE 14.

199

vant plus servir de vhicule, puisque la couche de neige durcie avait


disparu, Baxter chercha les moyens de fabriquer un appareil propre
au charroi des objets pesants.
ce propos, il eut l'ide d'utiliser deux roues d'gale grandeur qui
appartenaient au guindeau du schooner. Ce travail ne se t pas sans
nombre de ttonnements qu'et vits un homme du mtier. Ces
roues taient dentes, et, aprs avoir vainement essay d'en briser
les dents, Baxter en fut rduit remplir les intervalles avec des coins
de bois trs serrs et qui furent cercls d'une bande mtallique. Puis,
les deux roues ayant t runies par une barre de fer, on tablit un
solide bti de planche sur cet essieu. Vhicule bien rudimentaire !
mais, tel quel, il devait rendre et rendit de grands services. Inutile
d'ajouter que, faute de cheval, de mule ou de baudet, ce seraient
les plus vigoureux de la colonie qui s'attelleraient audit vhicule.
Ah ! si l'on parvenait s'emparer de quadrupdes, qui seraient
dresss cet usage, que de fatigues seraient pargnes ! Pourquoi la
faune de l'le Chairman, part quelques carnassiers dont on avait
trouv les restes ou les traces, semblait-elle plus riche de volatiles
que de ruminants ! Et encore, en juger par l'autruche de Service,
pouvait-on esprer qu'ils se plieraient aux devoirs de la domesticit ?
En eet, le nand n'avait absolument rien perdu de son caractre
sauvage. Il ne se laissait point approcher, sans se dfendre du bec et
des pattes, il cherchait briser les liens qui le tenaient l'attache,
et, s'il y ft parvenu, on l'aurait bientt perdu sous les arbres de
Traps-woods.
Service, cependant, ne se dcourageait pas. Il avait naturellement
donn au nand le nom de Brausewind comme l'avait tait pour
son autruche matre Jack du Robinson suisse. Bien qu'il mt un
excessif amour-propre dompter le rtif animal, bons ou mauvais

CHAPITRE 14.

200

traitements n'y faisaient rien.


 Et pourtant, dit-il un jour, en se reportant au roman de Wyss
qu'il ne se lassait pas de relire, Jack est parvenu faire de son
autruche une monture rapide !
 C'est vrai, lui rpondit Gordon. Mais, entre ton hros et toi,
Service, il y a la mme dirence qu'entre son autruche et la tienne !
 Laquelle, Gordon ?
 Tout simplement cette dirence qui spare l'imagination de la
ralit !
 Qu'importe ! rpliqua Service. Je viendrai bout de mon autruche. . . ou elle dira pourquoi !
 Eh bien, sur ma parole, rpondit Gordon en riant, je serais
moins tonn de l'entendre te rpondre que de la voir t'obir ! 
En dpit des plaisanteries de ses camarades, Service tait dcid
monter son nand, ds que le temps le permettrait. Aussi, toujours
l'imitation de son type imaginaire, lui t-il une sorte de harnais en
toile voile, et un capuchon avec illres mobiles. Est-ce que Jack
ne dirigeait pas sa bte suivant qu'il lui abaissait l'une ou l'autre de
ces illres sur l'il droit ou sur l'il gauche ? Et pourquoi donc
ce qui avait russi ce garon ne russirait-il pas son imitateur ?
Service confectionna mme un collier de lin qu'il parvint xer au
cou de l'animal  lequel se serait fort bien pass de cet ornement.
Quant au capuchon, il fut impossible de le lui mettre sur la tte.
Ainsi s'coulaient les jours en travaux d'amnagement qui rendirent French-den plus confortable. C'tait la meilleure faon d'occuper les heures que l'on ne pouvait utiliser au-dehors, tout en ne
retranchant rien de celles qui devaient tre consacres au travail.
D'ailleurs, l'quinoxe touchait sa n. Le soleil prenait de la
force, et le ciel se rassrnait. On tait la mi-octobre. Le sol
communiquait sa chaleur aux arbrisseaux et aux arbres qui se pr-

CHAPITRE 14.

201

paraient reverdir.
Maintenant, il tait permis de quitter French-den pendant des
journes entires. Les vtements chauds, pantalons de gros drap,
tricots ou vareuses de laine, avaient t battus, rpars, plis, serrs soigneusement dans les cores, aprs avoir t tiquets par
Gordon. Les jeunes colons, plus l'aise sous des habits plus lgers,
avaient salu avec joie le retour de la belle saison. De plus, il y avait
cet espoir qui ne les abandonnait pas  l'espoir de faire quelque
dcouverte de nature modier leur situation. Durant l't, ne
pouvait-il se faire qu'un navire visitt ces parages ? Et, s'il passait
en vue de l'le Chairman, pourquoi n'y atterrirait-il pas, la vue
du pavillon qui ottait sur la crte d'Auckland-hill ?
Pendant la seconde quinzaine d'octobre, plusieurs excursions furent
tentes sur un rayon de deux milles autour de French-den. Les chasseurs y prirent seuls part. L'ordinaire s'en ressentit, bien que, sur
la recommandation de Gordon, la poudre et le plomb dussent tre
svrement conomiss. Wilcox tendit des lacets, avec lesquels il
captura quelques couples de tinamous et d'outardes, et mme parfois de ces livres maras, qui ressemblent l'agouti. Frquemment
dans la journe, on allait visiter ces lacets, car les chacals et les
paperos ne se faisaient point faute de devancer les chasseurs pour
dtruire leur gibier. En vrit, c'tait enrageant de travailler au
prot de ces carnassiers qu'on n'pargnait point l'occasion. On
prit mme un certain nombre de ces malfaisantes btes dans les
anciennes trappes qui avaient t rpares, et dans les nouvelles,
tablies sur la lisire de la fort. Quant aux fauves, on en releva encore des traces, mais on n'eut pas repousser leurs attaques contre
lesquelles on se tenait toujours en garde.
Doniphan tua aussi quelques-uns de ces pcaris et de ces guaculis
 sangliers et cerfs de petite taille  dont la chair tait savoureuse.

CHAPITRE 14.

202

Quant aux nands, personne ne regretta de ne pouvoir les atteindre,


le peu de succs de Service dans son essai de domestication n'tant
point pour encourager.
Et on le vit bien, lorsque, dans la matine du 26, l'entt garon
voulut monter son autruche, qu'il avait harnache, non sans quelque
peine.
Tous taient venus sur Sport-terrace assister cette intressante
exprience. Les petits regardaient leur camarade avec un certain
sentiment d'envie, ml d'un peu d'inquitude. Au moment dcisif, ils hsitaient prier Service de les prendre en croupe. Pour les
grands, ils haussaient les paules. Gordon avait mme voulu dissuader Service de tenter une preuve qui lui paraissait dangereuse ;
mais celui-ci s'y tait obstin, et on avait rsolu de le laisser faire.
Tandis que Garnett et Baxter tenaient l'animal, dont les yeux
taient recouverts par les illres du capuchon, Service, aprs plusieurs tentatives infructueuses, parvint s'lancer sur son dos. Puis,
d'une voix demi rassure :
 Lchez !  cria-t-il.
Le nand, priv de l'usage de ses yeux, resta d'abord immobile,
retenu par le jeune garon qui le serrait vigoureusement entre ses
jambes. Mais, ds que les illres eurent t releves au moyen de la
corde qui servait en mme temps de rnes, il t un bond prodigieux
et partit dans la direction de la fort.
Service n'tait plus matre de sa fougueuse monture qui lait
avec la rapidit d'une che. En vain essaya-t-il de l'arrter en
l'aveuglant de nouveau ? D'un coup de tte, le nand dplaa le
capuchon qui glissa sur son cou, auquel Service s'accrochait des
deux bras, Puis, une violente secousse dsaronna le peu solide
cavalier, et il tomba juste au moment o l'animal allait disparatre
sous les arbres de Traps-woods.

CHAPITRE 14.

203

Les camarades de Service accoururent ; lorsqu'ils arrivrent lui,


l'autruche tait dj hors de vue.
Fort heureusement, Service, ayant roul sur une herbe paisse,
n'avait aucun mal.
 La sotte bte !. . . La sotte bte ! s'cria-t-il tout confus. Ah !. . .
si je la rattrape !. . .
 Tu ne la rattraperas point ! rpondit Doniphan, qui se plaisait
rire de son camarade.
 Dcidment, dit Webb, ton ami Jack tait meilleur cuyer que
toi !
 C'est que mon nand n'tait pas susamment apprivois !. . .
rpondit Service.
 Et ne pouvait l'tre ! rpliqua Gordon. Console-toi, Service, tu
n'aurais rien pu faire de cette bte, et n'oublie pas que dans le
roman de Wyss, il y a prendre et laisser ! 
Voil comment nit l'aventure, et les petits n'eurent pas regretter de ne point tre  monts autruche ! 
Aux premiers jours de novembre, le temps parut favorable pour
une expdition de quelque dure, dont l'objectif serait de reconnatre la rive occidentale du Family-lake jusqu' sa pointe nord.
Le ciel tait pur, la chaleur trs supportable encore, et il n'y aurait aucune imprudence passer quelques nuits en plein air. Les
prparatifs furent donc faits en consquence.
Les chasseurs de la colonie devaient prendre part cette expdition, et, cette fois, Gordon jugea propos de se joindre eux.
Quant ceux de ses camarades qui demeureraient French-den, ils
y resteraient sous la garde de Briant et de Garnett. Plus tard, avant
la n de la belle saison, Briant entreprendrait lui-mme une autre
excursion dans le but de visiter la partie infrieure du lac, soit en
longeant ses rives avec la yole, soit en le traversant, puisque, sui-

CHAPITRE 14.

204

vant la carte, il ne mesurait que quatre cinq milles la hauteur


de French-den.
Les choses tant ainsi convenues, ds le matin du 5 novembre,
Gordon, Doniphan, Baxter, Wilcox, Webb, Cross et Service partirent, aprs avoir pris cong de leurs camarades.
French-den, rien n'allait tre chang la vie habituelle. En
dehors des heures consacres au travail, Iverson, Jenkins, Dole et
Costar continueraient, comme de coutume, pcher dans les eaux
du lac et du rio ce qui constituait leur rcration favorite. Mais,
de ce que Moko n'accompagnait pas les jeunes explorateurs, que
l'on n'en conclue pas qu'ils seraient rduits une mauvaise cuisine !
Service n'tait-il pas l, et, le plus souvent, n'aidait-il pas le mousse
dans ses oprations culinaires ? Aussi avait-il fait valoir ses talents
pour participer l'expdition. Qui sait s'il n'esprait pas retrouver
son autruche ?
Gordon, Doniphan et Wilcox taient arms de fusils ; en outre,
tous avaient un revolver pass la ceinture. Des couteaux de chasse
et deux hachettes compltaient leur quipement. Autant que possible, ils ne devaient employer la poudre et le plomb que pour se
dfendre, s'ils taient attaqus, ou pour abattre le gibier, dans le
cas o l'on ne pourrait le prendre d'une faon moins coteuse.
cet eet, le lazo et les bolas, remis en tat, avaient t emports par
Baxter, qui, depuis quelque temps, s'tait exerc leur maniement.
Un garon peu bruyant, ce Baxter, mais vraiment trs adroit, et
qui tait promptement devenu habile se servir de ces engins. Jusqu'alors, vrai dire, il n'avait vis que des objets immobiles, et
rien ne prouvait qu'il russirait contre un animal fuyant toutes
jambes. On le verrait l'uvre.
Gordon avait eu aussi l'ide de se munir du halkett-boat en caoutchouc, qui tait trs portatif, puisqu'il se refermait comme une

CHAPITRE 14.

205

valise et ne pesait qu'une dizaine de livres. La carte, en eet, indiquait deux cours d'eau tributaires du lac et que le halkett-boat
servirait franchir si on ne pouvait le passer gu.
s'en tenir la carte de Baudoin, dont Gordon emportait une
copie, an de la consulter ou de la vrier, suivant le cas, la rive
occidentale du Family-lake se dveloppait sur une longueur de dixhuit milles environ, en tenant compte de sa courbure. L'exploration
demanderait donc au moins trois jours l'aller et au retour, si elle
n'prouvait aucun retard.
Gordon et ses compagnons, prcds de Phann, laissrent Trapswoods leur gauche, et marchrent d'un bon pas sur le sol sablonneux de la rive.
Au-del de deux milles, ils avaient dpass la distance laquelle
s'taient jusqu'alors maintenues les excursions depuis l'installation
French-den.
En cet endroit poussaient de ces hautes herbes, appeles  cortadres , qui sont groupes par toues, et entre lesquelles les plus
grands disparaissaient jusqu' la tte.
Le cheminement en fut quelque peu retard ; mais il n'y eut pas
lieu de le regretter, car Phann tomba en arrt devant l'orice d'une
demi-douzaine de terriers qui trouaient le sol.
videmment, Phann avait senti l quelque animal qu'il serait ais
de tuer au gte. Aussi Doniphan se prparait-il pauler son fusil,
lorsque Gordon l'arrta :
 Mnage ta poudre, Doniphan, lui dit-il, je t'en prie, mnage ta
poudre !
 Qui sait, Gordon, si notre djeuner n'est pas l-dedans ? rpondit le jeune chasseur.
 Et aussi notre dner ?. . . ajouta Service, qui venait de se baisser
vers le terrier.

CHAPITRE 14.

206

 S'ils y sont, rpondit Wilcox, nous saurons bien les en faire


sortir, sans qu'il en cote un grain de plomb.
 Et de quelle faon ?. . . demanda Webb.
 En enfumant ces terriers, comme on le ferait pour un terrier de
putois ou de renard ! 
Entre les toues de cortadres, le sol tait recouvert d'herbes
sches que Wilcox eut vite enammes l'orice des gtes. Une
minute aprs, apparaissaient une douzaine de rongeurs, demi
suoqus, qui essayrent vainement de s'enfuir. C'taient des lapins tucutucos, dont Service et Webb abattirent quelques couples
coups de hachette, tandis que Phann en tranglait trois autres en
trois coups de dent.
 Voil qui fera un excellent rti !. . . dit Gordon.
 Et je m'en charge, s'cria Service, qui avait hte de remplir ses
fonctions de matre coq. Tout de suite, si l'on veut !. . .
 notre premire halte !  rpondit Gordon.
Il fallut une demi-heure pour sortir de cette fort en miniature des
hautes cortadres. Au-del, reparut la grve, accidente de longues
lignes de dunes, dont le sable, d'une extrme nesse, s'enlevait au
moindre soue.
cette hauteur, le revers d'Auckland-hill s'loignait dj plus
de deux milles en arrire dans l'ouest. Cela s'expliquait par la direction que la falaise prenait en obliquant depuis French-den jusqu'
Sloughi-bay. Toute cette partie de l'le tait enfouie sous l'paisse
fort que Briant et ses camarades avaient traverse lors de la premire expdition au lac, et qu'arrosait le ruisseau auquel avait t
donn le nom de Dike-creek.
Ainsi que l'indiquait la carte, ce creek coulait vers le lac. Or,
ce fut prcisment l'embouchure de ce ruisseau que les jeunes
garons arrivrent, vers onze heures du matin, aprs avoir enlev

CHAPITRE 14.

207

six milles depuis leur dpart.


On t halte, en cet endroit, au pied d'un superbe pin parasol.
Un feu de bois sec fut allum entre deux grosses pierres. Quelques
instants plus tard, deux des tucutucos, pils et vids par Service,
rtissaient devant une amme ptillante. Si, pendant que Phann,
accroupi devant le foyer, humait cette bonne odeur de venaison,
le jeune cuisinier veilla ce que son rti ft tourn et retourn
point, cela est inutile dire.
On djeuna de bon apptit, sans avoir trop se plaindre de ce
premier essai culinaire de Service. Les tucutucos surent, et il n'y
eut pas lieu de toucher aux provisions emportes dans les musettes,
sauf au biscuit qui remplaait le pain. Et encore l'conomisa-t-on,
puisque la viande ne manquait pas  viande savoureuse, d'ailleurs,
avec le fumet de ces plantes aromatiques dont se nourrissent les
rongeurs.
Cela fait, on franchit le creek, et comme on put le passer gu, il
n'y eut pas lieu d'employer le canot de caoutchouc, ce qui et pris
plus de temps.
La rive du lac, devenant peu peu marcageuse, obligea regagner la lisire de la fort, quitte se diriger de nouveau l'est,
quand l'tat du sol le permettrait. Toujours mmes essences, mmes
arbres d'une venue superbe, des htres, des bouleaux, des chnes
verts, des pins de diverses sortes. Nombre de charmants oiseaux
voltigeaient de branches en branches, des pics noirs crte rouge,
des gobe-mouches huppe blanche, des roitelets de l'espce des scytalopes, des milliers de grimpereaux qui ricanaient sous la feuille,
tandis que les pinsons, les alouettes, les merles chantaient ou sifaient plein bec. Au loin, dans les airs, planaient des condors,
des urubus et quelques couples de ces caracaras, aigles voraces qui
frquentent volontiers les parages du Sud-Amrique.

CHAPITRE 14.

208

Sans doute, en souvenir de Robinson Cruso, Service regretta que


la famille des perroquets ne ft pas reprsente dans l'ornithologie
de l'le. S'il n'avait pu apprivoiser une autruche, Peut-tre l'un de
ces oiseaux bavards se serait-il montr moins rebelle ? Mais il n'en
aperut pas un seul.
En somme, le gibier abondait, des maras, des pichis, et particulirement des grouses, peu prs semblables au coq de bruyre.
Gordon ne put refuser Doniphan le plaisir de tirer un pcari de
moyenne taille, qui servirait au djeuner du lendemain, s'il ne servait pas au dner du soir.
D'ailleurs, il ne fut pas ncessaire de s'engager sous les arbres,
o la marche et t plus pnible. Il susait d'en longer la lisire,
et c'est ce qui fut fait jusqu' cinq heures du soir. Le second cours
d'eau, large d'une quarantaine de pieds, vint alors barrer le passage.
C'tait un des exutoires du lac, et il allait se jeter dans le Pacique, au-del de Sloughi-bay, aprs avoir contourn le nord d'Aucklandhill.
Gordon rsolut de s'arrter en cet endroit. Douze milles dans les
jambes, c'tait assez pour un jour. En attendant, il parut indispensable de donner un nom ce cours d'eau, et, puisqu'on venait
de faire halte sur ses bords, il fut nomm Stop-river (rivire de la
halte).
Le campement fut tabli sous les premiers arbres de la berge.
Les grouses ayant t rserves pour le lendemain, les tucutucos
formrent le plat de rsistance, et, cette fois encore, Service se tira
assez convenablement de ses fonctions. D'ailleurs, le besoin de dormir l'emportait sur le besoin de manger, et, si les bouches s'ouvraient de faim, les yeux se fermaient de sommeil. Aussi un grand
feu fut-il allum, devant lequel chacun s'tendit, aprs s'tre roul
dans sa couverture. La vive lueur de ce foyer l'entretien duquel

CHAPITRE 14.

209

Wilcox et Doniphan veilleraient tour tour, devait sure tenir


les fauves distance.
Bref, il n'y eut aucune alerte et, au petit jour, tous taient prts
se remettre en route.
Cependant, d'avoir donn un nom au rio ne susait pas, il fallait
le franchir, et, comme il n'tait pas guable, le halkett-boat fut mis
en rquisition. Ce frle you-you ne pouvant transporter qu'une personne la fois, il dut faire sept fois la traverse de la rive gauche
la rive droite de Stop-river, ce qui exigea plus d'une heure. Peu importait, du moment que, grce lui, les provisions et les munitions
ne furent point mouilles.
Quant Phann, qui ne craignait pas de se tremper les pattes,
il se jeta la nage ; et, en quelques bonds, eut pass d'un bord
l'autre.
Le terrain n'tant plus marcageux, Gordon obliqua de manire
revenir vers la rive du lac, qui fut atteinte avant dix heures. Aprs
un djeuner, dont quelques grillades de pcari rent les frais, on
prit la direction du nord.
Rien n'indiquait encore que l'extrmit du lac ft proximit, et
l'horizon de l'est tait toujours circonscrit par une ligne circulaire
de ciel et d'eau, lorsque, vers midi, Doniphan, braquant sa lunette,
dit :
 Voici l'autre rive ! 
Et tous de regarder de ce ct, o quelques ttes d'arbres commenaient se montrer au-dessus des eaux.
 Ne nous arrtons pas, rpondit Gordon, et tchons d'arriver
avant la nuit ! 
Une plaine aride, ondule de longues dunes, seme seulement de
quelques toues de joncs et de roseaux, s'tendait alors perte de
vue vers le nord. Dans sa partie septentrionale, il semblait que l'le

CHAPITRE 14.

210

Chairman n'ort que de vastes espaces sablonneux, qui contrastaient avec les forts verdoyantes du centre, et auxquels Gordon put
donner trs justement le nom de Sandy-desert (dsert de sable).
Vers trois heures, la rive oppose, qui s'arrondissait moins de
deux milles au nord-est, apparut distinctement. Cette rgion paraissait abandonne de toute crature vivante, si ce n'est des oiseaux
de mer, cormorans, ptrels, grbes, qui passaient en regagnant les
roches du littoral.
En vrit, si le Sloughi et abord ces parages, les jeunes naufrags, en voyant une terre aussi strile, auraient cru qu'ils y seraient
privs de toute ressource ! En vain eussent-ils cherch au milieu
de ce dsert l'quivalent de leur confortable demeure de Frenchden ! Lorsque l'abri du schooner aurait manqu, ils n'auraient su
o trouver un refuge !
tait-il ncessaire, maintenant, d'aller plus avant dans cette direction, de reconnatre entirement cette partie de l'le qui semblait
inhabitable ? Ne vaudrait-il pas mieux remettre une seconde expdition l'exploration de la rive droite du lac, o d'autres forts
pouvaient orir de nouvelles richesses ? Oui, sans doute. D'ailleurs,
c'tait dans les parages de l'est que devait se trouver le continent
amricain, si l'le Chairman en tait voisine.
Cependant, sur la proposition de Doniphan, on rsolut de gagner
l'extrmit du lac, qui ne devait pas tre loigne, car la double
courbure de ses rives se prononait de plus en plus.
C'est ce qui fut excut, et, la nuit tombante, on faisait halte
au fond d'une petite crique qui se creusait l'angle nord du Familylake.
En cet endroit, pas un arbre, pas mme quelque amas de toues
herbeuses, de mousses ou de lichens desschs. Faute de combustible, il fallut se contenter des provisions que renfermaient les sacs,

CHAPITRE 14.

211

et, faute d'abri, du tapis de sable sur lequel on tendit les couvertures.
Pendant cette premire nuit, rien ne vint troubler le silence de
Sandy-desert.

Chapitre 15

Route suivre pour le retour.  Excursion vers l'ouest.  Trulca


et algarrobe.  Arbre th.  Le torrent de Dike-creek.  Vigognes.
 Nuit trouble.  Guanaques.  Adresse de Baxter lancer le lazo.
 Retour French-den.

deux cents pas de la crique se dressait une dune, haute d'une


cinquantaine de pieds  observatoire tout indiqu pour que Gordon
et ses camarades pussent prendre une large vue de la rgion.
Ds que le soleil fut lev, ils se htrent de gravir cette dune
jusqu' sa crte.
De ce point, la lunette fut immdiatement braque dans la direction du nord.
Si le vaste dsert sablonneux se prolongeait jusqu'au littoral, ainsi
que l'indiquait la carte, il tait impossible d'en apercevoir la n,
car l'horizon de mer devait se trouver plus de douze milles vers
le nord et plus de sept vers l'est.
Il parut donc inutile de remonter au-del sur la partie septentrionale de l'le Chairman.
 Alors, demanda Cross, qu'allons-nous faire maintenant ?
 Revenir sur nos pas, rpondit Gordon.
 Pas avant d'avoir pris notre premier djeuner ! se hta de rpliquer Service.
 Mets le couvert ! rpondit Webb
212

CHAPITRE 15.

213

 Puisqu'il faut retourner sur nos pas, t alors observer Doniphan, ne pourrions-nous suivre un autre chemin pour regagner
French-den ?
 Nous essaierons, rpondit Gordon.
 Il me semble mme, ajouta Doniphan, que notre exploration
serait complte, si nous contournions la rive droite du Family-lake.
 Ce serait un peut long, rpondit Gordon. D'aprs la carte, il y
aurait de trente quarante milles faire, ce qui demanderait quatre
ou cinq jours, en admettant qu'il ne se prsentt aucun obstacle sur
la route ! On serait inquiet l-bas, French-den, et mieux vaut ne
point donner cette inquitude !
 Cependant, reprit Doniphan, tt ou tard, il sera ncessaire de
reconnatre cette partie de l'le !
 Sans doute, rpondit Gordon, et je compte organiser une expdition dans ce but.
 Pourtant, dit Cross, Doniphan a raison. Il y aurait intrt ne
pas reprendre le mme chemin. . .
 C'est entendu, rpliqua Gordon, et je propose de suivre la rive
du lac jusqu' Stop-river, puis, de marcher directement vers la falaise, dont nous longerons la base.
 Et pourquoi redescendre la rive que nous avons suivie dj ?
demanda Wilcox.
 En eet, Gordon, ajouta Doniphan, pourquoi ne pas couper
au plus court, travers cette plaine de sable, an d'atteindre les
premiers arbres de Traps-woods, qui ne sont pas plus de trois ou
quatre milles dans le sud-ouest ?
 Parce que nous serons toujours forcs de traverser Stop-river,
rpondit Gordon. Or, nous sommes certains de pouvoir passer o
nous avons pass hier, tandis que, plus bas, nous pourrions tre
trs gns si le rio devenait torrentueux. Donc, ne s'engager sous

CHAPITRE 15.

214

la fort qu'aprs avoir mis le pied sur la rive gauche de Stop-river,


cela me parat sage !
 Toujours prudent, Gordon ! s'cria Doniphan, non sans une
pointe d'ironie.
 On ne saurait trop l'tre !  rpondit Gordon.
Tous se laissrent alors glisser sur le talus de la dune, regagnrent
le lieu de halte, grignotrent un morceau de biscuit et de venaison
froide, roulrent leurs couvertures, reprirent leurs armes et suivirent
d'un bon pas le chemin de la veille.
Le ciel tait magnique. Une lgre brise ridait peine les eaux
du lac. On pouvait compter sur une belle journe. Que le temps
se maintnt au beau pendant trente-six heures encore, Gordon n'en
demandait pas davantage, car il comptait avoir atteint French-den
dans la soire du lendemain.
De six heures du matin onze heures, on enleva sans peine les
neuf milles qui sparaient la pointe du lac de Stop-river. Aucun
incident en route, si ce n'est que, dans le voisinage du rio, Doniphan
abattit deux superbes outardes huppes, plumage noir mlang
de roux au-dessus et de blanc au-dessous  ce qui le mit en belle
humeur, non moins que Service, toujours prt plumer, vider, rtir
un volatile quelconque.
C'est mme ce qu'il t, une heure plus tard, lorsque ses camarades
et lui eurent successivement travers le cours d'eau dans le halkettboat.
 Nous voil maintenant sous bois, dit Gordon, et j'espre que
Baxter trouvera l'occasion de lancer son lazo ou ses bolas !
 Le fait est qu'ils n'ont pas fait merveille jusqu'ici ! rpondit
Doniphan, qui tenait en mince estime tout engin de chasse autre
que le fusil ou la carabine.
 Et que pouvaient-ils contre des oiseaux ? rpliqua Baxter.

CHAPITRE 15.

215

 Oiseaux ou quadrupdes, Baxter, je n'ai pas conance !


 Ni moi ! ajouta Cross, toujours prt soutenir son cousin.
 Attendez au moins que Baxter ait eu l'occasion de s'en servir
avant de vous prononcer ! rpondit Gordon. Je suis sr, moi, qu'il
fera quelque beau coup ! Si les munitions nous manquent un jour,
le lazo et les bolas ne manqueront jamais !. . .
 Ils manqueraient plutt le gibier !. . . riposta l'incorrigible garon.
 Nous le verrons bien, rpliqua Gordon, et, en attendant, djeunons ! 
Mais les prparatifs demandrent quelque temps, Service voulant
que son outarde ft rtie point. Et si ce volatile put sure l'apptit de ces jeunes estomacs, c'est qu'il tait vritablement d'une
belle taille. En eet, ces sortes d'outardes, qui psent une trentaine
de livres et mesurent prs de trois pieds du bec la queue, comptent
parmi les plus grands chantillons de la famille des gallinacs. Il est
vrai, celle-ci fut dvore jusqu'au dernier morceau, et mme jusqu'au dernier os, car Phann, auquel chut la carcasse, n'en laissa
pas plus que ses matres.
Le djeuner achev, les jeunes garons pntrrent dans cette partie encore inconnue de Traps-woods que Stop-river traversait avant
d'aller se jeter dans le Pacique. La carte indiquait que son cours
s'inchissait vers le nord-ouest, en contournant l'extrmit de la
falaise, et que son embouchure tait situe au-del du promontoire
de False-Sea-point. Aussi, Gordon rsolut-il d'abandonner la rive
de Stop-river, vu que, continuer de la suivre, il et t entran
dans une direction oppose French-den. Ce qu'il voulait, c'tait
d'arriver par le plus court aux premires assises d'Auckland-hill,
an d'en longer le soubassement en redescendant vers le sud.
Aprs s'tre orient avec sa boussole, Gordon prit franchement

CHAPITRE 15.

216

vers l'ouest. Les arbres, plus espacs que dans la partie sud de
Traps-woods, laissaient libre passage sur un sol moins embarrass
d'herbes et de broussailles.
Entre les bouleaux et les htres s'ouvraient parfois de petites clairires, o les rayons du soleil pntraient ots. Des eurs sauvages
y mlaient leurs fraches couleurs la verdure des arbrisseaux et
du tapis d'herbe. diverses places, de superbes sneons se balanaient la pointe de tiges hautes de deux trois pieds. On cueillit
quelques-unes de ces eurs dont Service, Wilcox et Webb ornrent
leur veste.
C'est alors qu'une utile dcouverte fut faite par Gordon, dont les
connaissances en botanique devaient proter en mainte occasion
la petite colonie. Son attention venait d'tre attire par un arbrisseau trs touu, feuilles peu dveloppes, et dont les branches,
hrisses d'pines, portaient un petit fruit rougetre de la grosseur
d'un pois.
 Voil le trulca, si je ne me trompe, s'cria-t-il, et c'est un fruit
dont les Indiens font grand usage !. . .
 S'il se mange, rpondit Service, mangeons-en, puisqu'il ne cote
rien ! 
Et, avant que Gordon et pu l'en empcher, Service t craquer
deux ou trois de ces fruits sous ses dents.
Quelle grimace, et comme ses camarades accueillirent sa dconvenue par des clats de rire, tandis qu'il rejetait l'abondante salivation
que l'acidit de ce fruit venait de dterminer sur les papilles de sa
langue !
 Et toi qui m'avais dit que cela se mangeait, Gordon ! s'cria
Service.
 Je n'ai point dit que cela se mangeait, rpliqua Gordon. Si les
Indiens font usage de ces fruits, c'est pour fabriquer une liqueur

CHAPITRE 15.

217

qu'ils obtiennent par la fermentation. J'ajoute que cette liqueur


sera pour nous une prcieuse ressource, lorsque notre provision de
brandy sera puise, la condition de s'en der, car elle porte
la tte. Emportons un sac de ces trulcas, et nous en ferons l'essai
French-den ! 
Le fruit tait dicile cueillir au milieu des milliers d'pines qui
l'entouraient. Mais, en frappant les branches petits coups, Baxter
et Webb rent tomber sur le sol quantit de ces trulcas, dont on
remplit une des musettes, et l'on se remit en marche.
Plus loin, quelques cosses d'un autre arbrisseau, spcial aux terres
voisines du Sud-Amrique, furent galement rcoltes. C'taient des
cosses de l'algarrobe, dont le fruit donne aussi par fermentation une
liqueur trs forte. Cette fois, Service s'abstint d'y porter les dents
et t bien ; en eet, si l'algarrobe parat sucre tout d'abord, la
bouche est bientt aecte d'une scheresse trs douloureuse, et,
faute d'habitude, on ne peut en croquer impunment les graines.
Enn, autre dcouverte, non moins importante, qui fut encore
faite dans l'aprs-midi, un quart de mille avant d'arriver la base
d'Auckland-hill. L'aspect de la fort s'tait modi. Avec l'air et la
chaleur qui arrivaient plus abondamment dans les clairires, les vgtaux prenaient un dveloppement superbe. soixante ou quatrevingts pieds, les arbres dployaient leur large ramure, sous laquelle
jacassait tout un monde d'oiseaux criards. Entre les plus belles essences se distinguait le htre antarctique, qui garde en toute saison
le vert tendre de son feuillage. Puis, un peu moins levs, mais magniques encore, poussaient par groupes quelques-uns de ces  winters , dont l'corce peut remplacer la cannelle  ce qui permettrait
au matre coq de French-den d'en relever ses sauces.
C'est alors que Gordon reconnut parmi ces vgtaux le  pernettia , l'arbre th, de la famille des vaccinies, qui se rencontre

CHAPITRE 15.

218

mme sous les hautes latitudes, et dont les feuilles aromatiques


donnent par infusion une boisson trs salutaire.
 Voil qui pourra remplacer notre provision de th ! dit Gordon. Prenons quelques poignes de ces feuilles, et, plus tard, nous
reviendrons en rcolter pour tout notre hiver ! 
Il tait quatre heures environ, lorsque Auckland-hill fut atteinte
presque son extrmit nord. En cet endroit, quoiqu'elle part un
peu moins haute qu'aux environs de French-den, il et t impossible de gravir son revers qui se dressait verticalement. Peu importait, puisqu'il ne s'agissait que de la suivre en revenant vers le rio
Zealand.
Deux milles plus loin, on entendit le murmure d'un torrent qui
cumait travers une troite gorge de la falaise et qu'il fut facile
de traverser gu un peu en aval.
 Ce doit tre le rio que nous avons dcouvert pendant notre
premire expdition au lac, t observer Doniphan.
 Celui, sans doute, que barrait la petite chausse de pierre ?. . .
demanda Gordon.
 Prcisment, rpondit Doniphan, et que pour cette raison, nous
avons nomm Dike-creek.
 Eh bien, campons sur sa rive droite, repris Gordon. Il est dj
cinq heures, et puisqu'il faut encore passer une nuit en plein air,
autant le faire prs de ce creek et l'abri des grands arbres. Demain
soir, moins d'obstacles, j'espre bien que nous dormirons dans nos
couchettes du hall ! 
Service s'occupa alors du dner, pour lequel il avait rserv la
seconde outarde. C'tait du rti ; et toujours du rti, mais il et
t injuste de le reprocher Service, qui ne pouvait gure varier
son ordinaire.
Pendant ce temps, Gordon et Baxter taient rentrs sous bois,

CHAPITRE 15.

219

l'un la recherche de nouveaux arbrisseaux ou de nouvelles plantes,


l'autre avec l'intention d'utiliser son lazo et ses bolas  ne ft-ce
que pour couper court aux plaisanteries de Doniphan.
Tous deux avaient fait une centaine de pas travers la futaie,
lorsque Gordon, appelant Baxter du geste, lui montra un groupe
d'animaux qui foltraient sur l'herbe.
 Des chvres ? dit Baxter voix basse.
 Ou, du moins, ces btes ressemblent des chvres ! rpondit
Gordon. Tchons de les prendre. . .
 Vivantes ?. . .
 Oui, Baxter, vivantes, et il est heureux que Doniphan ne soit
pas avec nous, car il en et dj abattu une d'un coup de fusil et
aurait mis les autres en fuite ! Approchons doucement, sans nous
laisser voir ! 
Ces gracieux animaux, au nombre d'une demi-douzaine, n'avaient
point pris l'veil. Cependant, pressentant quelque danger, l'une de
ces chvres  une mre sans doute  airait l'air et se tenait aux
aguets, prte dtaler avec son troupeau.
Soudain un siement se t entendre. Les bolas venaient de s'chapper de la main de Baxter, qui n'tait plus qu' une vingtaine de
pas du groupe. Adroitement et vigoureusement lances, elles s'enroulrent autour de l'une des chvres, tandis que les autres disparaissaient au plus pais du bois.
Gordon et Baxter se prcipitrent vers la chvre, qui essayait en
vain de se dgager des bolas. Elle fut saisie, mise dans l'impossibilit
de fuir, et, avec elle, furent pris deux chevreaux que l'instinct avait
retenus prs de leur mre,
 Hurrah ! s'cria Baxter que la joie rendait dmonstratif, hurrah !
Est-ce que ce sont des chvres ?. . .
 Non, rpondit Gordon ! Je pense que ce sont plutt des vi-

CHAPITRE 15.

220

gognes !
 Et ces btes-l donnent du lait ?. . .
 Tout de mme !
 Eh bien, va pour des vigognes ! 
Gordon ne se trompait pas. la vrit, les vigognes ressemblent
des chvres ; mais leurs pattes sont longues, leur toison est courte
et ne comme de la soie, leur tte est petite et dpourvue de cornes.
Ces animaux habitent principalement les pampas de l'Amrique et
mme les territoires du dtroit de Magellan.
On imagine aisment quel accueil fut fait Gordon et Baxter,
lorsqu'ils revinrent au campement, l'un tirant la vigogne par la
corde des bolas, l'autre portant un des chevreaux sous chaque bras.
Puisque leur mre les nourrissait encore, il est probable que l'on
pourrait les lever sans trop de peine. Peut-tre tait-ce l le noyau
d'un futur troupeau, qui deviendrait trs utile la petite colonie ?
Bien entendu, Doniphan regretta le beau coup de fusil qu'il aurait
eu l'occasion de tirer ; mais lorsqu'il s'agissait de prendre le gibier
vivant, non de l'abattre, il dut convenir que les bolas valaient mieux
que les armes feu.
On dna, ou plutt on soupa joyeusement. La vigogne, attache
un arbre, ne refusa point de patre, tandis que ses petits gambadaient autour d'elle.
La nuit, cependant, ne fut pas aussi paisible qu'elle l'avait t
dans les plaines de Sandy-desert. Cette partie de la fort recevait la
visite d'animaux plus redoutables que les chacals, dont les cris sont
trs reconnaissables, parce qu'ils tiennent la fois du hurlement
et de l'aboiement. Aussi, vers trois heures du matin, se produisitil une alerte, due de vritables rugissements, cette fois, et qui
retentissaient dans le voisinage.
Doniphan, de garde prs du feu, son fusil porte de sa main,

CHAPITRE 15.

221

n'avait pas cru devoir tout d'abord prvenir ses camarades. Mais,
ces hurlements devinrent si violents que Gordon et les autres se
rveillrent d'eux-mmes.
 Qu'y a-t-il ?. . . demanda Wilcox.
 Ce doit tre une bande de fauves qui rde aux environs, dit
Doniphan.
 Ce sont probablement des jaguars ou des couguars ! rpondit
Gordon.
 Les uns et les autres se valent !
 Pas tout fait, Doniphan, et le couguar est moins dangereux
que le jaguar ? Mais, en troupe, ce sont des carnassiers fort redoutables.
 Nous sommes prts les recevoir !  rpondit Doniphan.
Et il se mit sur la dfensive, tandis que ses camarades s'armaient
de leurs revolvers.
 Ne tirez qu' coup sr ! recommanda Gordon. Du reste, je pense
que le feu empchera ces animaux de s'approcher. . .
 Ils ne sont pas loin !  s'cria Cross.
En eet, la bande devait tre assez voisine du campement, en
juger par la fureur de Phann que Gordon retenait, non sans peine.
Mais pas moyen de distinguer une forme quelconque travers la
profonde obscurit du bois.
Sans doute, ces fauves avaient l'habitude de venir se dsaltrer
la nuit en cet endroit. Ayant trouv la place prise, ils tmoignaient
leur dplaisir par d'eroyables rugissements. S'en tiendraient-ils l,
et n'y aurait-il pas lieu de repousser une agression dont les consquences pouvaient tre graves ?. . .
Tout coup, moins de vingt pas, des points clairs et mouvants
apparurent dans l'ombre. Presque aussitt, une dtonation retentit.
Doniphan venait de lcher un coup de fusil, auquel des rugisse-

CHAPITRE 15.

222

ments plus violents rpondirent. Ses camarades et lui, le revolver


tendu, se tenaient prts faire feu, si les fauves se prcipitaient sur
le campement.
Baxter, saisissant alors un brandon enamm, le lana vigoureusement du ct o avaient apparu ces yeux brillants comme des
braises.
Un instant aprs, les fauves, dont l'un avait d tre atteint par
Doniphan, avaient quitt la place et s'taient perdus dans les profondeurs de Traps-woods.
 Ils ont dguerpi ! s'cria Cross.
 Bon voyage ! ajouta Service.
 Ne peuvent-ils revenir ?. . . demanda Cross.
 Ce n'est pas probable, rpondit Gordon, mais veillons jusqu'au
jour. 
On remit du bois dans le foyer, dont la vive lueur fut entretenue
jusqu'aux premiers rayons de l'aube. Le campement fut lev, et les
jeunes garons s'enfoncrent dans la futaie pour voir si l'un de ces
animaux n'avait pas t abattu par le coup de feu.
vingt pas de l, le sol tait imprgn d'une large tache de
sang. L'animal avait pu fuir, mais il et t facile de le retrouver
en lanant Phann sur ses traces, si Gordon n'et point jug inutile
de s'aventurer plus profondment travers la fort.
La question de savoir si on avait eu aaire des jaguars ou des
couguars, ou mme d'autres carnassiers non moins dangereux, ne
put tre claircie. En tout cas, l'important tait que Gordon et ses
camarades s'en fussent tirs sains et saufs.
On repartit ds six heures du matin. Il n'y avait pas de temps
perdre, si l'on voulait enlever dans la journe les neuf milles qui
sparaient Dike-creek de French-den.
Service et Webb, s'tant chargs des deux jeunes vigognes, la

CHAPITRE 15.

223

mre ne se t pas prier pour suivre Baxter qui la tenait en laisse.


Route peu varie, que celle qui longeait Auckland-hill. gauche,
s'tendait un rideau d'arbres, tantt disposs en massifs presque
impntrables, tantt groups sur les bords des clairires. droite
se dressait une muraille pic, zbre de couches de galets enchsss
dans le calcaire, et dont la hauteur s'accroissait mesure qu'elle
obliquait vers le sud.
onze heures, premire halte pour djeuner, et, cette fois, an
de ne pas perdre de temps, on prit sur la rserve des sacs, et l'on
se remit en route.
Le cheminement tait rapide ; il semblait que rien ne viendrait
le retarder, lorsque, vers trois heures aprs midi, un autre coup de
fusil clata sous les arbres.
Doniphan, Webb et Cross, accompagns de Phann, se trouvaient
alors une centaine de pas en avant, et leurs camarades ne pouvaient plus les apercevoir, lorsque ces cris se rent entendre :
 vous. . . vous ! 
Ces cris avaient-ils pour but d'avertir Gordon, Wilcox, Baxter et
Service de se tenir sur leurs gardes ?
Brusquement, travers le fourr, apparut un animal de grande
taille. Baxter, qui venait de dvelopper son lazo, le lana, aprs
l'avoir balanc au-dessus de sa tte.
Cela fut fait si propos que le nud coulant de la longue lanire
vint s'enrouler au cou de l'animal, qui essaya vainement de s'en
dgager. Mais, comme il tait vigoureux, il aurait entran Baxter,
si Gordon, Wilcox et Service n'eussent saisi l'extrmit du lazo
qu'ils parvinrent tourner autour d'un tronc d'arbre.
Presque aussitt, Webb et Cross sortaient du bois, suivis de Doniphan, qui s'cria d'un ton de mauvaise humeur :
 Maudite bte !. . . Comment ai-je pu la manquer ?

CHAPITRE 15.

224

 Baxter ne l'a pas manque lui, rpondit Service, et nous l'avons


vivante et bien vivante !
 Qu'importe, puisqu'il faudra toujours tuer cet animal ! rpliqua
Doniphan.
 Le tuer, reprit Gordon, le tuer, quand il vient si point pour
nous servir de bte de trait !
 Lui ! s'cria Service. . .
 C'est un guanaque, rpondit Gordon, et les guanaques font trs
bonne gure dans les haras de l'Amrique du Sud ! 
Au fond, si utile que dt tre ce guanaque, Doniphan regretta
certainement de ne point l'avoir abattu. Mais il se garda d'en rien
dire, et vint examiner ce bel chantillon de la faune chairmanienne.
Bien qu'en histoire naturelle, le guanaque soit class dans la famille des chameaux, il ne ressemble point l'animal de ce nom, si
rpandu dans l'Afrique septentrionale. Celui-ci, avec son cou el,
sa tte ne, ses jambes longues et un peu grles,  ce qui dnotait
une bte trs agile  sa robe fauve, tachete de blanc, n'et pas
t infrieur aux plus beaux chevaux de race amricaine. coup
sr, il pourrait tre employ des courses rapides, si l'on parvenait
l'apprivoiser d'abord, le dompter ensuite, et, parat-il, c'est ce
qui se fait aisment dans les haciendas des pampas argentines.
Du reste, cet animal est assez timide, et celui-ci n'essaya mme
pas de se dbattre. Ds que Baxter eut desserr le nud coulant
qui l'tranglait, il fut facile de le conduire par le lazo comme avec
une longe.
Dcidment, cette excursion au nord du Family-lake allait tre
protable la colonie. Le guanaque, la vigogne et ses deux petits, la
dcouverte de l'arbre th ; des trulcas, de l'algarrobe, cela mritait
que l'on t bon accueil Gordon et surtout Baxter, qui, n'ayant
rien de la vanit de Doniphan, ne cherchait point s'enorgueillir

CHAPITRE 15.

225

de ses succs.
En tout cas, Gordon fut trs heureux de voir que les bolas et
le lazo devaient rendre de rels services. Certainement, Doniphan
tait un adroit tireur, sur lequel on devait compter, l'occasion ;
mais son adresse cotait toujours quelque charge de poudre et de
plomb. Aussi, Gordon se proposait-il d'encourager ses camarades
se servir de ces engins de chasse, que les Indiens savent mettre en
usage si avantageusement.
D'aprs la carte, il y avait encore quatre milles franchir pour
atteindre French-den, et on se hta, an d'y arriver avant la nuit.
Certes, ce n'tait pas l'envie qui manquait Service d'enfourcher
le guanaque et de faire son entre sur ce  magnique coursier .
Mais Gordon ne voulut point le permettre. Mieux valait attendre
que l'animal et t dress servir de monture.
 Je pense qu'il ne regimbera pas trop, dit-il. Dans le cas peu
probable o il ne voudrait pas se laisser monter, il faudra du moins
qu'il consente traner notre chariot ! Donc, patience, Service, et
n'oublie pas la leon que tu as reue de l'autruche ! 
Vers six heures, on arrivait en vue de French-den. Le petit Costar,
qui jouait sur Sport-terrace, signala l'approche de Gordon. Aussitt, Briant et les autres s'empressrent d'accourir, et de joyeux
hurrahs accueillirent le retour des explorateurs, aprs ces quelques
jours d'absence.

Chapitre 16

Briant inquiet de Jacques.  Construction de l'enclos et de la


basse-cour.  Sucre d'rable.  Destruction des renards.  Nouvelle expdition Sloughi-bay.  Le chariot attel.  Massacre des
phoques.  Les ftes de Nol.  Hurrah pour Briant.

Tout s'tait bien pass French-den pendant l'absence de Gordon. Le chef de la petite colonie n'avait qu' se louer de Briant,
auquel les petits tmoignaient une trs sincre aection. N'et t
son caractre hautain et jaloux, Doniphan, lui aussi, aurait apprci  leur juste valeur  les qualits de son camarade ; mais
cela n'tait pas, et grce l'ascendant qu'il avait pris sur Wilcox,
Webb et Cross, ceux-ci le soutenaient volontiers, lorsqu'il s'agissait
de faire opposition au jeune Franais, si dirent par l'allure et le
caractre de ses compagnons d'origine anglo-saxonne.
Briant n'y prenait garde, du reste. Il faisait ce qu'il considrait
comme son devoir, sans jamais se proccuper de ce que l'on pensait
de lui. Son plus gros souci, c'tait l'inexplicable attitude de son
frre.
Dernirement, Briant avait encore press Jacques de questions,
sans obtenir d'autre rponse que celle-ci :
 Non. . . frre. . . non !. . . Je n'ai rien !
 Tu ne veux pas parler, Jacques ? lui avait-il dit. Tu as tort !. . .
Ce serait un soulagement pour toi comme pour moi !. . . J'observe
226

CHAPITRE 16.

227

que tu deviens de plus en plus triste, plus sombre !. . . Voyons !. . . Je


suis ton an !. . . J'ai le droit de savoir la cause de ton chagrin !. . .
Qu'as-tu te reprocher ?. . .
 Frre !. . . avait enn rpondu Jacques, comme s'il n'et pu rsister quelque secret remords, ce que j'ai fait ?. . . Toi, peut-tre. . .
tu me pardonnerais. . . tandis que les autres. . .
 Les autres ?. . . Les autres ?. . . s'tait cri Briant. Que veux-tu
dire, Jacques ? 
Des larmes avaient jailli des yeux de l'enfant ; mais, malgr l'insistance de son frre, il n'avait plus ajout que ceci :
 Plus tard tu sauras. . . plus tard !. . . 
Aprs cette rponse, on comprend ce que devait tre l'inquitude
de Briant. Qu'y avait-il de si grave dans le pass de Jacques ? C'est
l ce qu'il voulait tout prix savoir. Aussitt que Gordon fut de
retour, Briant lui parla donc de ces demi-aveux arrachs son frre,
le priant mme d'intervenir ce sujet.
 quoi bon, lui rpondit sagement Gordon. Mieux vaut laisser
Jacques agir de son propre mouvement ! Quant ce qu'il a fait. . .
sans doute quelque peccadille dont il s'exagre l'importance !. . . Attendons qu'ils explique de lui-mme ! 
Ds le lendemain  9 novembre , les jeunes colons s'taient remis
la besogne. L'ouvrage ne manquait pas. Et d'abord, il y eut lieu
de faire droit aux rclamations de Moko, dont l'oce commenait
se vider, bien que les collets, tendus aux abords de French-den,
eussent fonctionn direntes reprises. En ralit, c'tait le gros
gibier qui faisait dfaut. Ds lors, ncessit d'aviser construire des
piges assez solides pour que les vigognes, les pcaris, les guaculis,
pussent s'y prendre, sans coter un grain de plomb ni un grain de
poudre.
Ce fut des travaux de ce genre que les grands consacrrent tout

CHAPITRE 16.

228

ce mois de novembre  le mois de mai des latitudes de l'hmisphre


septentrional.
Sitt leur arrive, le guanaque, la vigogne et ses deux petits
avaient t provisoirement installs sous les arbres les plus rapprochs de French-den. L, de longues cordes leur permettaient de
se mouvoir dans un certain rayon. Cela surait pendant la priode
des longs jours ; mais, avant que l'hiver ft venu, l'tablissement
d'un abri plus convenable s'imposait. En consquente, Gordon dcida qu'un hangar et un enclos, protgs par de hautes palissades,
seraient immdiatement disposs au pied d'Auckland-hill, du ct
du lac, un peu au-del de la porte du hall.
On se mit au travail, et un vritable chantier s'organisa sous la
direction de Baxter. C'tait plaisir de voir ces zls garons manier
plus ou moins adroitement les outils qu'ils avaient trouvs dans le
core de menuiserie du schooner, les uns la scie, les autres la hache
ou l'herminette. S'ils gtaient parfois l'ouvrage, ils ne se rebutaient
pas. Des arbres de moyenne grosseur, coups la racine et bien
branchs, fournirent le nombre de pieux ncessaires la clture
d'un espace assez grand pour qu'une douzaine d'animaux pussent
y vivre l'aise. Ces troncs, solidement enfoncs dans le sol, relis
entre eux par des traverses, taient capables de rsister toutes les
tentatives des btes malfaisantes qui essayeraient de les renverser ou
de les franchir. Quant au hangar, il fut construit avec les bordages
du Sloughi  ce qui vita aux jeunes charpentiers la peine de dbiter
les arbres en planches, travail bien dicile dans ces conditions.
Puis, son toit fut recouvert d'un pais prlart goudronn, an qu'il
n'et rien craindre des rafales. Une bonne et paisse litire qui
serait frquemment renouvele, une frache nourriture d'herbe, de
mousse et de feuillage dont on ferait ample provision, il n'en fallait
pas davantage pour que les animaux domestiques fussent maintenus

CHAPITRE 16.

229

en bon tat. Garnett et Service, plus particulirement chargs de


l'entretien de l'enclos, se trouvrent bientt rcompenss de leurs
soins, en voyant le guanaque et la vigogne s'apprivoiser de jour en
jour.
Au surplus, l'enclos ne tarda pas recevoir de nouveaux htes.
Ce fut d'abord un second guanaque, qui s'tait laiss choir dans
l'une des trappes de la fort, ensuite un couple de vigognes, mle
et femelle, dont Baxter s'empara avec l'aide de Wilcox qui, lui aussi,
commenait manier assez adroitement les bolas. Il y et mme un
nand que Phann fora la course. Mais on vit bien qu'il en serait
de celui-l comme du premier. Malgr le bon vouloir de Service,
qui s'y entta encore, on n'en pt rien faire.
Il va sans dire que jusqu'au moment o le hangar ft achev, le
guanaque et la vigogne avaient t rentrs chaque soir dans Storeroom. Cris de chacals, glapissements de renards, rugissements de
fauves, clataient trop prs de French-den pour qu'il ft prudent
de laisser ces btes au-dehors.
Cependant, tandis que Garnett et Service s'occupaient plus spcialement de l'entretien des animaux, Wilcox et quelques-uns de ses
camarades ne cessaient de prparer piges et collets qu'ils allaient
quotidiennement visiter. En outre, il y et encore de la besogne
pour deux des petits, Iverson et Jenkins. En eet, les outardes, les
poules faisanes, les pintades, les tinamous, ncessitrent l'amnagement d'une basse-cour que Gordon t disposer dans un coin de
l'enclos, et c'est ces enfants qu'cht la tche d'en prendre soin 
ce qu'ils rent avec beaucoup de zle.
On le voit, Moko avait maintenant sa disposition non seulement
le lait des vigognes mais aussi les ufs de la gent emplume. Et
certainement, il et maintes fois confectionn quelque entremets de
sa faon, si Gordon ne lui et recommand d'conomiser le sucre.

CHAPITRE 16.

230

Ce n'tait que les dimanches et certains jours de fte que l'on voyait
apparatre sur la table un plat extraordinaire, dont Dole et Costar
se rgalaient pleine bouche.
Pourtant, s'il tait impossible de fabriquer du sucre, ne pouvaiton trouver une matire propre le remplacer ? Service  ses Robinsons la main  soutenait qu'il n'y avait qu' chercher. Gordon chercha donc, et il nit par dcouvrir, au milieu des fourrs de
Traps-woods, un groupe d'arbres qui, trois mois plus tard, aux premiers jours de l'automne, allaient se couvrir d'un feuillage pourpre
du plus bel eet.
 Ce sont des rables, dit-il, des arbres sucre !
 Des arbres en sucre ! s'cria Costar.
 Non, gourmand ! rpondit Gordon. J'ai dit : sucre ! Ainsi,
rentre ta langue ! 
C'tait l l'une des plus importantes dcouvertes que les jeunes
colons eussent faites depuis leur installation French-den. En pratiquant une incision dans le tronc de ces rables, Gordon obtint un
liquide, produit par la condensation, et cette sve, en se solidiant,
donna une matire sucre. Quoique infrieure en qualits saccharifres aux sucs de la canne et de la betterave, cette substance n'en
tait pas moins prcieuse pour les besoins de l'oce, et meilleure,
en tout cas, que les produits similaires que l'on tire du bouleau
l'poque du printemps.
Si l'on avait le sucre, on ne tarda pas avoir la liqueur. Sur
les conseils de Gordon, Moko essaya de traiter par la fermentation
les graines de trulca et d'algarrobe. Aprs avoir t pralablement
crases dans une cuve au moyen d'un lourd pilon de bois, ces
graines fournirent un liquide alcoolique dont la saveur et su
dulcorer les boissons chaudes, dfaut du sucre d'rable. Quant
aux feuilles cueillies sur l'arbre th, on reconnut qu'elles valaient

CHAPITRE 16.

231

presque l'odorante plante chinoise. Aussi, pendant leurs excursions


dans la fort, les explorateurs ne manqurent-ils jamais d'en faire
une abondante rcolte.
Bref, l'le Chairman procurait ses habitants, sinon le superu, du moins le ncessaire. Ce qui faisait dfaut  il y avait lieu
de le regretter , c'taient les lgumes frais. On dut se contenter
des lgumes de conserves, dont il y avait une centaine de botes
que Gordon mnageait le plus possible. Briant avait bien essay de
cultiver ces ignames revenus l'tat sauvage, et dont le naufrag
franais avait sem quelques plants au pied de la falaise. Vaine tentative. Par bonheur, le cleri  on ne l'a point oubli  poussait
abondamment sur les bords du Family-lake, et, comme il n'y avait
pas lieu de l'conomiser, il remplaait les lgumes frais, non sans
avantage.
Il va de soi que les eurons, tendus pendant l'hiver sur la rive
gauche du rio, avaient t transforms en lets de chasse au retour
de la belle saison. On y prit, entre autres volatiles, des perdrix de
petite taille, et de ces bernicles qui venaient sans doute des terres
situes au large de l'le.
Doniphan, de son ct, aurait bien voulu explorer la vaste rgion
des South-moors, de l'autre ct du rio Zealand. Mais il et t
dangereux de se hasarder travers ces marais que recouvraient en
grande partie les eaux du lac, mles aux eaux de la mer l'poque
des crues.
Wilcox et Webb capturrent galement un certain nombre d'agoutis, gros comme des livres, dont la chair blanchtre, un peu sche,
tient le milieu entre celle du lapin et celle du porc. Certes, il et
t dicile de forcer ces rapides rongeurs la course  mme avec
l'aide de Phann. Toutefois, lorsqu'ils se trouvaient au gte, il susait de sier lgrement pour les attirer l'orice et s'en emparer.

CHAPITRE 16.

232

direntes reprises encore, les jeunes chasseurs rapportrent des


mouettes, des gloutons-grisons, des zorillos, peu prs semblables
aux martres avec leur belle fourrure noire raies blanches, mais qui
rpandaient des manations ftides.
 Comment peuvent-elles supporter une pareille odeur ? demanda
un jour Iverson.
 Bon !. . . Aaire d'habitude !  rpondit Service.
Si le rio fournissait son contingent de galaxias, Family-lake, peupl d'espces plus grandes, donnait, entre autres, de belles truites
qui, malgr la cuisson, conservaient un got un peu saumtre. On
avait toujours, il est vrai, la ressource d'aller pcher, entre les algues
et les fucus de Sloughi-bay, ces sortes de merluches qui s'y rfugiaient par myriades. Et puis, lorsque le moment serait venu o
les saumons essayeraient de remonter le cour du rio Zealand, Moko
verrait s'approvisionner de ces poissons, qui, conservs dans le
sel, assureraient une excellente nourriture pour la saison d'hiver.
Ce fut cette poque, sur la demande de Gordon, que Baxter
s'occupa de fabriquer des arcs avec d'lastiques branches de frnes,
et des ches de roseaux, armes d'un clou leur pointe, ce qui permt Wilcox et Cross  les plus adroits aprs Doniphan , d'abattre,
de temps autre, quelque menu gibier.
Cependant, si Gordon se montrait toujours oppos la dpense
de munitions, il survint une circonstance dans laquelle il dut se
dpartir de sa parcimonie habituelle.
Un jour  c'tait le 7 dcembre , Doniphan, l'ayant pris l'cart,
lui dit :
 Gordon, nous sommes infests par les chacals et les renards !
Ils viennent en bandes pendant la nuit et dtruisent nos collets en
mme temps que le gibier qui s'y est laiss prendre !. . . Il faut en

CHAPITRE 16.

233

nir, une bonne fois !


 Ne peut-on tablir des piges ? t observer Gordon, voyant bien
o son camarade voulait en venir.
 Des piges ?. . . rpondit Doniphan, qui n'avait rien perdu de
son ddain pour ces vulgaires engins de chasse. Des piges !. . . Passe
encore, s'il s'agissait de chacals, qui sont assez stupides pour s'y
attraper quelquefois. Quant aux renards, c'est autre chose ! Ces
btes-l sont trop futes et se dent, malgr toutes les prcautions
que prend Wilcox ! Une nuit ou l'autre, notre enclos sera dvast,
et il ne restera plus rien des volatiles de la basse-cour !. . .
 Eh bien, puisque cela est ncessaire, rpondit Gordon, j'accorde
quelques douzaines de cartouches. Surtout, tchez de ne tirer qu'
coup sr !. . .
 Bon !. . . Gordon, tu peux y compter ! La nuit prochaine, nous
nous embusquerons sur la passe de ces animaux, et nous en ferons
un tel massacre qu'on n'en verra plus de longtemps ! 
Cette destruction tait urgente. Les renards de ces rgions, ceux
de l'Amrique du Sud particulirement, sont, parat-il, encore plus
russ que leurs congnres d'Europe. En eet, aux environs des
haciendas, ils font d'incessants ravages, ayant assez d'intelligence
pour couper les lanires de cuir qui retiennent les chevaux ou les
bestiaux sur les pturages.
La nuit venue, Doniphan, Briant, Wilcox, Baxter, Webb, Cross,
Service, allrent se poster aux abords d'un  covert   nom que
l'on donne, dans le Royaume-Uni, de larges espaces de terrain
sems de buissons et de broussailles. Ce covert tait situ prs de
Traps-woods, du ct du lac.
Phann n'avait point t invit se joindre aux chasseurs. Il les et
plutt gns en donnant l'veil aux renards. Il n'tait pas question,
d'ailleurs, de rechercher une piste. Mme quand il est chau par

CHAPITRE 16.

234

la course, le renard ne laisse rien de son fumet aprs lui, ou, du


moins, les manations en sont si lgres que les meilleurs chiens ne
peuvent les reconnatre.
Il tait onze heures, lorsque Doniphan et ses camarades se mirent
l'at entre les toues de bruyre sauvage qui bordaient le covert.
La nuit tait trs sombre.
Un profond silence, que ne troublait mme pas le plus lger soue
de brise, permettrait d'entendre le glissement des renards sur les
herbes sches.
Un peu aprs minuit, Doniphan signala l'approche d'une bande
de ces animaux qui traversaient le covert pour venir se dsaltrer
dans le lac.
Les chasseurs attendirent, non sans impatience, qu'ils fussent
runis au nombre d'une vingtaine  ce qui prit un certain temps,
car ils ne s'avanaient qu'avec circonspection, comme s'ils eussent
pressenti quelque embche. Soudain, au signal de Doniphan, plusieurs coups de feu retentirent. Tous portrent. Cinq ou six renards
roulrent sur le sol, tandis que les autres, aols, s'lanant droite,
gauche, furent pour la plupart frapps mortellement.
l'aube, on trouva une dizaine de ces animaux, tendus entre
les herbes du covert. Et, comme ce massacre recommena pendant
trois nuits conscutives, la petite colonie fut bientt dlivre de
ces visites dangereuses qui mettaient en pril les htes de l'enclos.
De plus, cela lui valut une cinquantaine de belles peaux d'un gris
argent, qui, soit l'tat de tapis, soit l'tat de vtements, ajoutrent au confort de French-den.
Le 15 dcembre, grande expdition Sloughi-bay. Le temps tant
trs beau, Gordon dcida que tout le monde y prendrait part  ce
que les plus jeunes accueillirent avec grandes dmonstrations de
joie.

CHAPITRE 16.

235

Trs probablement, en partant ds le point du jour, le retour


pourrait s'eectuer avant la nuit. S'il survenait quelque retard, on
en serait quitte pour camper sous les arbres.
Cette expdition avait pour principal objectif une chasse aux
phoques qui frquentaient le littoral de Wreck-coast l'poque des
froids. En eet, le luminaire, largement entam pendant les soires
et les nuits de ce long hiver, tait sur le point de manquer. De la
provision de chandelles, fabriques par le naufrag franais, il ne
restait plus que deux ou trois douzaines. Quant l'huile, contenue
dans les barils du Sloughi, et qui servait l'alimentation des fanaux du hall, la plus grande partie en avait t dpense, et cela
proccupait srieusement le prvoyant Gordon.
Sans doute, Moko avait pu mettre en rserve une notable quantit
de ces graisses que lui fournissait le gibier, ruminants, rongeurs ou
volatiles ; mais il n'tait que trop certain qu'elles s'puiseraient rapidement par la consommation quotidienne. Or, n'tait-il pas possible de les remplacer par une substance que la nature fournirait
toute prpare ou peu prs ? dfaut d'huile vgtale, la petite
colonie ne pourrait-elle s'assurer un stock, pour ainsi dire inni,
d'huiles animales ?
Oui, videmment, si les chasseurs parvenaient tuer un certain
nombre de ces phoques, de ces otaries fourrures, qui venaient
s'battre sur le banc de rcifs de Sloughi-bay pendant la saison
chaude. Il fallait mme se hter, car ces amphibies ne tarderaient
pas rechercher des eaux plus mridionales sur les parages de
l'ocan Antarctique.
Ainsi, l'expdition projete avait une grande importance, et les
prparatifs furent faits de telle sorte qu'elle pt donner de bons
rsultats.
Depuis quelque temps, Service et Garnett s'taient appliqus, et

CHAPITRE 16.

236

avec succs, dresser les deux guanaques comme btes de trait.


Baxter leur avait fabriqu un licol d'herbes, engaines dans de la
grosse toile voile, et, si l'on ne les montait pas encore, du moins
tait-il possible de les atteler au chariot. Cela tait prfrable que
de s'y atteler soi-mme.
Ce jour-l, le chariot fut donc charg de munitions, de provisions et de divers ustensiles, entre autres, une large bassine et une
demi-douzaine de barils vides, qui reviendraient remplis d'huile de
phoque. En eet, mieux valait dpecer ces animaux sur place que
de les rapporter French-den, o l'air et t empest d'odeurs
malsaines.
Le dpart s'eectua au lever du soleil, et le cheminement se t
sans dicult pendant les deux premires heures. Si le chariot n'alla
pas trs vite, c'est que le sol ingal de la rive droite du rio Zealand
ne se prtait que trs imparfaitement la traction des guanaques.
Mais, o cela devint assez dicile, ce fut lorsque la petite troupe
contourna la fondrire de Bog-woods, entre les arbres de la fort.
Les petites jambes de Dole et de Costar s'en ressentirent. Aussi
Gordon, la demande de Briant, dut-il les autoriser prendre
place sur le chariot, an de se reposer tout en faisant la route.
Vers huit heures, tandis que l'attelage longeait pniblement les
limites de la fondrire, les cris de Cross et de Webb, qui marchaient
un peu en avant, rent accourir Doniphan d'abord, puis les autres
sa suite.
Au milieu des vases de Bog-woods, la distance d'une centaine
de pas, se vautrait un norme animal que le jeune chasseur reconnut
aussitt. C'tait un hippopotame, gras et rose, lequel  heureusement pour lui  disparut sous les pais fouillis du marcage, avant
qu'il et t possible de le tirer. quoi bon, d'ailleurs, un coup de
fusil si inutile !

CHAPITRE 16.

237

 Qu'est-ce que c'est, cette grosse bte-l ? demanda Dole, assez


inquiet rien que pour l'avoir entrevue.
 C'est un hippopotame, lui rpondit Gordon.
 Un hippopotame !. . . Quel drle de nom !
 C'est comme qui dirait un cheval de euve, rpondit Briant.
 Mais a ne ressemble pas un cheval ! t trs propos observer
Costar.
 Non ! s'cria Service, et m'est avis qu'on et mieux fait de
l'appeler : cochonpotame ! 
Rexion qui ne manquait pas de justesse et provoqua le joyeux
rire des petits.
Il tait un peu plus de dix heures du matin, lorsque Gordon
dboucha sur la grve de Sloughi-bay. Halte fut faite prs de la
rive du rio, l'endroit o avait t tabli le premier campement
pendant la dmolition du yacht.
Une centaine de phoques taient l, gambadant entre les roches
ou se chauant au soleil. Il y en avait mme qui prenaient leurs
bats sur le sable, en de du cordon de rcifs.
Ces amphibies devaient tre peu familiariss avec la prsence de
l'homme. Peut-tre, aprs tout, n'avaient-ils jamais vu d'tre humain, puisque la mort du naufrag franais remontait plus de
vingt ans dj. C'est pourquoi, bien que ce soit une mesure de
prudence habituelle ceux que l'on pourchasse dans les parages
arctiques ou antarctiques, les plus vieux de la bande ne s'taient
point mis en sentinelle an de veiller au danger. Pourtant, il fallait bien se garder de les erayer prmaturment, car, en quelques
instants, ils eussent quitt la place.
Et d'abord, ds qu'ils taient arrivs en face de Sloughi-bay, les
jeunes colons avaient port leurs regards vers cet horizon, si largement dcoup entre American-cape et False-sea-point.

CHAPITRE 16.

238

La mer tait absolument dserte. Il y avait lieu de le reconnatre


une fois de plus, ces parages semblaient tre situs en dehors des
routes maritimes.
Il pouvait se faire, cependant, qu'un navire passt en vue de l'le.
Dans ce cas, un poste d'observation, tabli sur la crte d'Aucklandhill ou mme au sommet du morne de False-sea-point  dans lequel
l'un des canons du schooner et t hiss  aurait mieux valu que le
mt de signaux pour attirer l'attention. Mais, c'et t s'astreindre
rester de garde jour et nuit dans ce poste, et, par consquent, loin
de French-den. Gordon regardait donc cette mesure comme impraticable. Briant lui-mme, que la question de rapatriement proccupait toujours, dut en convenir. Ce qu'il y avait de regrettable,
c'tait que French-den ne ft pas situ de ce ct d'Auckland-hill,
en regard de Sloughi-bay.
Aprs un rapide djeuner, au moment o le soleil de midi invitait
les phoques se chauer sur la grve, Gordon, Briant, Doniphan,
Cross, Baxter, Webb, Wilcox, Garnett et Service se prparrent
leur donner la chasse. Pendant cette opration, Iverson, Jenkins,
Jacques, Dole et Costar devaient rester au campement sous la garde
de Moko  en mme temps que Phann, qu'il importait de ne pas
lcher au milieu du troupeau d'amphibies. Ils auraient, d'ailleurs,
veiller sur les deux guanaques, qui se mirent patre sous les
premiers arbres de la fort.
Toutes les armes feu de la colonie, fusils et revolvers, avaient t
emportes avec des munitions en quantit susante, que Gordon
n'avait point marchandes, cette fois, car il s'agissait de l'intrt
gnral.
Couper la retraite aux phoques du ct de la mer, c'est cela qu'il
convenait d'aviser tout d'abord. Doniphan, auquel ses camarades
laissrent volontiers le soin de diriger la manuvre, les engagea

CHAPITRE 16.

239

redescendre le rio jusqu' son embouchure, en se dissimulant


l'abri de la berge. Puis, cela fait, il serait ais de ler le long des
rcifs, de manire cerner la plage.
Ce plan fut excut avec beaucoup de prudence. Les jeunes chasseurs, espacs de trente quarante pas l'un de l'autre, eurent bientt form un demi-cercle entre la grve et la mer.
Alors, un signal qui fut donn par Doniphan, tous se levrent
la fois, les dtonations clatrent simultanment, et chaque coup
de feu t une victime.
Ceux des phoques, qui n'avaient pas t atteints, se redressrent,
agitant leur queue et leurs nageoires. Erays surtout par le bruit
des dtonations, ils se prcipitrent, en bondissant, vers les rcifs.
On les poursuivit coups de revolver, Doniphan, tout entier
ses instincts, faisait merveille, tandis que ses camarades l'imitaient
de leur mieux.
Ce massacre ne dura que quelques minutes, bien que les amphibies eussent t traqus jusqu' l'accore des dernires roches.
Au-del, les survivants disparurent, abandonnant une vingtaine de
tus ou de blesss sur la grve.
L'expdition avait pleinement russi, et les chasseurs, revenus au
campement, s'installrent sous les arbres, de manire pouvoir y
passer trente-six heures.
L'aprs-midi fut occup par un travail qui ne laissait pas d'tre
fort rpugnant. Gordon y prit part en personne, et, comme c'tait
l une besogne indispensable, tous s'y employrent rsolument. Il
fallut d'abord ramener sur le sable les phoques qui taient tombs
entre les rcifs. Bien que ces animaux ne fussent que de moyenne
taille, cela donna quelque peine.
Pendant ce temps, Moko avait dispos la bassine au-dessus d'un
foyer, tabli entre deux grosses pierres. Les quartiers de phoques,

CHAPITRE 16.

240

dpecs en morceaux de cinq six livres chacun, furent dposs


dans cette bassine qui avait t pralablement remplie d'eau douce,
puise au rio l'heure de la mer basse. Quelques instants surent
pour que l'bullition en dgage une huile claire, qui surnagea la
surface, el dont les tonneaux furent successivement remplis.
Ce travail rendait la place vritablement intenable par l'infection
qu'il rpandait. Chacun se bouchait le nez, mais non les oreilles 
ce qui permettait d'entendre les plaisanteries que provoquait cette
opration dsagrable. Le dlicat  lord Doniphan  lui-mme ne
bouda pas devant la besogne, qui fut reprise le lendemain.
la n de cette seconde journe, Moko avait recueilli ainsi plusieurs centaines de gallons d'huile. Il parut susant de s'en tenir
l, puisque l'clairage de French-den se trouvait assur pour toute
la dure du prochain hiver. D'ailleurs, les phoques n'taient point
revenus sur les rcifs ni sur la grve, et, certainement, ils ne frquenteraient plus le littoral de Sloughi-bay, avant que le temps
n'et calm leur frayeur.
Le lendemain matin, le campement fut lev ds l'aube  la
satisfaction gnrale, on peut l'armer. La veille au soir, le chariot
avait t charg des barils, outils et ustensiles, Comme il devait tre
plus lourd au retour qu' l'aller, les guanaques ne pourraient pas le
traner trs vite, car le sol montait sensiblement dans la direction
du Family-lake,
Au moment du dpart, l'air tait rempli des cris assourdissants de
mille oiseaux de proie, busards ou faucons, qui, venus de l'intrieur
de l'le, s'acharnaient sur les dbris des phoques, dont il ne resterait
bientt plus trace.
Aprs un dernier salut envoy au drapeau du Royaume-Uni, qui
ottait sur la crte d'Auckland-hill, aprs un dernier coup d'il
jet vers l'horizon du Pacique, la petite troupe se mit en marche

CHAPITRE 16.

241

en remontant la rive droite du Zealand.


Le retour ne fut marqu par aucun incident. Malgr les dicults
de la route, les guanaques rent si bien leur oce, les grands les
aidrent si propos dans les passages diciles, que tous taient
rentrs French-den avant six heures du soir,
Le lendemain et jours suivants furent consacrs aux travaux habituels. On t l'essai de l'huile de phoque dans les lampes des fanaux,
et il fut constat que la lumire qu'elle donna, quoique de qualit assez mdiocre, surait l'clairage du hall et de Store-room. Donc,
plus craindre d'tre plong dans l'obscurit durant les longs mois
d'hiver.
Cependant, le Christmas, si joyeusement ft chez les AngloSaxons, le jour de Nol, approchait, Gordon voulut, non sans raison, qu'il ft clbr avec une certaine solennit. Ce serait comme
un souvenir adress au pays perdu, comme un envoi du cur vers
des familles absentes ! Ah ! si tous ces enfants avaient pu se faire
entendre, comme ils auraient cri :  Nous sommes l. . . tous ! vivants, bien vivants. . . Vous nous reverrez !. . . Dieu nous ramnera
vers vous !  Oui !. . . Eux pouvaient encore garder un espoir que
leurs parents n'avaient plus l-bas, Auckland  l'espoir de les
revoir un jour !
Gordon annona donc que, les 25 et 26 dcembre, il y aurait
cong French-den. Les travaux seraient suspendus pendant ces
deux jours. Ce premier Christmas serait, sur l'le Chairman, ce
qu'est en divers pays de l'Europe, le premier jour de l'anne.
Quel accueil fut fait cette proposition, on l'imagine aisment !
Il allait de soi que, le 25 dcembre, il y aurait un festin d'apparat,
pour lequel Moko promettait des merveilles. Aussi, Service et lui ne
cessaient-ils de confrer mystrieusement ce sujet, tandis que Dole
et Costar, allchs par avance, cherchaient surprendre le secret de

CHAPITRE 16.

242

leurs dlibrations. L'oce, d'ailleurs, tait assez bien garni pour


fournir les lments d'un repas solennel.
Le grand jour arriva. Au-dessus de la porte du hall, l'extrieur,
Baxter et Wilcox avaient artistement dispos la srie des ammes,
guidons et pavillons du Sloughi, ce qui donnait un air de fte
French-den.
Ds le matin, un coup de canon rveilla bruyamment les joyeux
chos d'Auckland-hill. C'tait une des deux pices, braque travers l'embrasure du hall, que Doniphan venait de faire retentir en
l'honneur du Christmas.
Aussitt les petits vinrent orir aux grands leurs souhaits de
nouvel an, qui leur furent paternellement rendus. Il y eut mme
l'adresse du chef de l'le Chairman un compliment que rcita Costar
et dont il ne se tira pas trop mal.
Chacun avait revtu ses plus beaux habits pour la circonstance.
Le temps tait magnique, il y eut, avant et aprs djeuner, promenade le long du lac, jeux divers sur Sport-terrace, auxquels tous
voulurent prendre part. On avait emport bord du yacht tous
les engins spciaux si en usage en Angleterre : c'taient des boules,
des balles, des masses, des raquettes,  pour le  golf , qui consiste
envoyer des balles en caoutchouc dans dirents trous creuss
longue distance,  pour le  foot-ball , dont le ballon de cuir se
lance avec le pied,  pour les  bowls , billes de bois qui se jettent
la main et dont il faut adroitement corriger la dviation due
leur forme ovale,  et enn pour les  ves , qui rappellent le jeu
de la balle au mur.
La journe fut bien remplie. Les petits, surtout, s'en donnrent
pleine joie. Tout se passa bien. Il n'y eut ni discussions, ni querelles. Il est vrai, Briant s'tait plus particulirement charg d'amuser Dole, Costar, Iverson et Jenkins  sans avoir pu obtenir que son

CHAPITRE 16.

243

frre Jacques se joignt eux  tandis que Doniphan et ses compagnons habituels, Webb, Cross et Wilcox, faisaient bande part,
malgr les observations du sage Gordon. Enn, lorsque l'heure du
dner fut annonce par une nouvelle dcharge d'artillerie, les jeunes
convives vinrent allgrement prendre place au festin, servi dans le
rfectoire de Store-room.
Sur la grande table, recouverte d'une belle nappe blanche, un
arbre de Nol, plant dans un large pot, entour de verdure et de
eurs, occupait la place centrale. ses branches taient suspendus
de petits drapeaux aux couleurs runies de l'Angleterre, de l'Amrique et de la France.
Vraiment, Moko s'tait surpass pour la confection de son menu,
et se montra trs er des compliments qui lui furent adresss, ainsi
qu' Service, son aimable collaborateur. Un agouti en daube, un
salmis de tinamous, un livre rti, tru d'herbes aromatiques, une
outarde, ailes releves, bec en l'air, comme un faisan en belle vue,
trois botes de lgumes conservs, un pudding  et quel pudding !
 dispos en forme de pyramide, avec ses raisins de Corinthe traditionnels mlangs de fruits d'algarrobe, et qui, depuis plus d'une
semaine, trempait dans un bain de brandy ; puis, quelques verres
de claret, de sherry, des liqueurs, du th, du caf au dessert, il y
avait l, on en conviendra, de quoi fter superbement l'anniversaire
du Christmas sur l'le Chairman.
Et alors Briant porta cordialement un toast Gordon, qui lui
rpondit en buvant la sant de la petite colonie et au souvenir
des familles absentes.
Enn  ce qui fut trs touchant , Costar se leva, et, au nom des
plus jeunes, il remercia Briant du dvouement dont il avait donn
tant de preuves leur gard.
Briant ne put se dfendre d'une profonde motion, lorsque les

CHAPITRE 16.

244

hurrahs retentirent en son honneur  hurrahs qui ne trouvrent pas


d'cho dans le cur de Doniphan.

Chapitre 17

Prparatifs en vue du prochain hiver.  Proposition de Briant. 


Dpart de Briant, de Jacques et de Moko.  Traverse de Familylake.  L'East-river.  Un petit port l'embouchure.  La mer dans
l'est.  Jacques et Briant.  Retour French-den.

Huit jours aprs commenait l'anne 1861, et, pour cette partie
de l'hmisphre austral, c'tait en plein cur de l't que dbutait
le nouvel an.
Il y avait prs de dix mois que les jeunes naufrags du Sloughi
avaient t jets sur leur le, dix-huit cents lieues de la NouvelleZlande !
Pendant cette priode, on doit le reconnatre, leur situation s'tait
peu peu amliore. Il semblait mme qu'ils fussent dsormais
assurs de subvenir tous les besoins de la vie matrielle. Mais
c'tait toujours l'abandon sur une terre inconnue ! Les secours du
dehors  les seuls qu'ils pussent esprer  arriveraient-ils enn, et
arriveraient-ils avant l'achvement de la belle saison ? La colonie
serait-elle condamne subir les rigueurs d'un second hiver antarctique ? Jusqu'ici, la vrit, la maladie ne l'avait point prouve. Tous, petits et grands, s'taient aussi bien ports que possible. Grce la prudence de Gordon, qui y tenait la main  ce
qui ne laissait pas de provoquer parfois des rcriminations contre
sa svrit  aucune imprudence, aucun excs, n'avaient t com245

CHAPITRE 17.

246

mis. Pourtant ne fallait-il pas compter avec les aections auxquelles


n'chappent que rarement les enfants de cet ge, particulirement
les plus jeunes ? En somme, si le prsent tait acceptable, l'avenir
restait toujours gros d'inquitudes. tout prix  et c'est quoi
Briant songeait sans cesse  il et voulu quitter l'le Chairman !
Or, avec l'unique embarcation que l'on possdait, avec cette frle
yole, comment se hasarder entreprendre une traverse qui pouvait
tre longue, si l'le n'appartenait pas un des groupes du Pacique,
ou si le continent le plus voisin se trouvait quelques centaines de
milles ? Lors mme que deux ou trois des plus hardis se fussent
dvous pour aller chercher une terre dans l'est, que de chances
il y avait pour qu'ils ne parvinssent pas l'atteindre ! Quant
construire un navire assez grand pour traverser ces parages du Pacique, le pouvaient-ils ? Non, assurment ! Cela tait au-dessus de
leurs forces, et Briant ne savait qu'imaginer pour le salut de tous !
Donc attendre, attendre encore, et travailler rendre plus confortable l'installation de French-den, il n'y avait que cela faire. Puis,
sinon cet t, parce que la besogne pressait en prvision de la saison
des froids, du moins l't prochain, les jeunes colons achveraient
de reconnatre entirement leur le.
Chacun se mit rsolument l'ouvrage. L'exprience avait montr
ce qu'taient les rigueurs de l'hiver sous cette latitude. Pendant des
semaines, pendant des mois mme, les mauvais temps obligeraient
se conner dans le hall, et il n'tait que prudent de se prmunir
contre le froid et la faim  les deux ennemis qui fussent le plus
craindre.
Combattre le froid dans French-den, ce n'tait qu'une question
de combustible, et l'automne, si court qu'il ft, ne prendrait pas n
sans que Gordon et fait emmagasiner assez de bois pour alimenter
les poles jour et nuit. Mais ne devait-on pas aussi songer aux

CHAPITRE 17.

247

animaux domestiques, que renfermaient l'enclos et la basse-cour ?


Les abriter dans Store-room, c'et t une gne excessive, et mme
une imprudence au point de vue hyginique. Donc, ncessit de
rendre plus habitable le hangar de l'enclos, de le dfendre contre les
basses tempratures, de le chauer en y tablissant un foyer qui pt
toujours en maintenir l'air intrieur un degr supportable. C'est
quoi s'appliqurent Baxter, Briant, Service et Moko pendant le
premier mois de l'anne nouvelle.
Quant la question non moins grave de l'alimentation pour toute
la dure de la priode hivernale, Doniphan et ses compagnons de
chasse se chargrent de la rsoudre. Chaque jour, ils visitaient les
trappes, les piges, les collets. Ce qui ne servait pas la consommation quotidienne allait grossir les rserves de l'oce sous forme
de viandes sales ou fumes que Moko prparait avec son soin habituel. On assurait ainsi la nourriture, si long ou si rigoureux que
l'hiver pt tre.
Cependant une exploration s'imposait : c'tait celle qui aurait
pour but, non d'explorer tous les territoires inconnus de l'le Chairman, mais au moins la partie comprise dans l'est du Family-lake.
Renfermait-elle des forts, des marais ou des dunes ? Orait-elle de
nouvelles ressources, qui pourraient tre utilises ?
Un jour Briant confra avec Gordon ce sujet, en l'envisageant,
d'ailleurs, d'une autre manire.
 Bien que la carte du naufrag Baudoin soit faite avec une certaine exactitude que nous avons pu constater, dit-il, il serait propos de prendre connaissance du Pacique dans l'est. Nous avons
notre disposition d'excellentes lunettes que mon compatriote ne
possdait point, et qui sait si nous n'apercevrions pas des terres
qu'il n'a pu voir ? Sa carte prsente l'le Chairman comme isole
dans ces parages, et peut-tre ne l'est-elle pas ?

CHAPITRE 17.

248

 Tu poursuis toujours ton ide, rpondit Gordon, et il te tarde


de partir ?. . .
 Oui, Gordon, et, au fond, je suis sr que tu penses comme moi !
Est-ce que tous nos eorts ne doivent pas tendre nous rapatrier
dans le plus bref dlai ?
 Soit, rpondit Gordon, et, puisque tu y tiens, nous organiserons
une expdition. . .
 Une expdition laquelle nous prendrions tous part ?. . . demanda Briant.
 Non, rpondit Gordon. Il me semble que six ou sept de nos
camarades. . .
 Ce serait encore trop, Gordon ! tant si nombreux, ils ne pourraient faire autrement que de tourner le lac par le nord ou par le
sud ; et est-il sr que cela n'exigerait pas beaucoup de temps et de
fatigues ?
 Que proposes-tu donc, Briant ?
 Je propose de traverser le lac dans la yole en partant de Frenchden, an d'atteindre la rive oppose, et, pour cela, de n'aller qu'
deux ou trois.
 Et qui conduirait la yole ?
 Moko, rpondit Briant. Il connat la manuvre d'une embarcation, et moi-mme, je m'y entends un peu. Avec la voile, si le
vent est bon, avec deux avirons, s'il est contraire, nous enlverons
aisment les cinq ou six milles que le lac mesure dans la direction
de ce cours d'eau qui, d'aprs la carte, traverse les forts de l'est ;
nous descendrons ainsi jusqu' son embouchure.
 Entendu, Briant, rpondit Gordon, j'approuve ton ide. Et qui
accompagnerait Moko ?
 Moi, Gordon, puisque je n'ai point fait partie de l'expdition au
nord du lac. C'est mon tour de me rendre utile. . . et je rclame. . .

CHAPITRE 17.

249

 Utile ! s'cria Gordon. Eh ! ne nous as-tu pas dj rendu mille


services, mon cher Briant ? Ne t'es-tu pas dvou plus que tout
autre ? Ne te devons-nous pas de la reconnaissance ?
 Allons donc, Gordon ! Nous avons tous fait notre devoir ! 
Voyons, est-ce convenu ?
 C'est convenu, Briant. Qui prendras-tu comme troisime compagnon de route ? Je ne te proposerai pas Doniphan, puisque vous
n'tes pas bien ensemble. . .
 Oh ! je l'accepterais volontiers ! rpondit Briant. Doniphan n'a
pas mauvais cur, il est brave, il est adroit, et, n'tait son caractre
jaloux, ce serait un excellent camarade. D'ailleurs, peu peu, il se
rformera, quand il aura compris que je ne cherche point me
mettre ni en avant ni au-dessus de personne, et nous deviendrons,
j'en suis sr, les meilleurs amis du monde. Mais j'ai song un
autre compagnon de voyage.
 Lequel ?. . .
 Mon frre Jacques, rpondit Briant. Son tat m'inquite de plus
en plus. videmment, il a quelque chose de grave se reprocher qu'il
ne veut pas dire. Peut-tre, pendant cette excursion, se trouvant
seul avec moi. . .
 Tu as raison, Briant. Emmne Jacques, et, ds aujourd'hui,
commence tes prparatifs de dpart.
 Ce ne sera pas long, rpondit Briant, car notre absence ne
durera pas plus de deux ou trois jours. 
Le jour mme, Gordon t part de l'expdition projete. Doniphan
se montra trs dpit de ne pas en tre, et, comme il s'en plaignit
Gordon, celui-ci lui t comprendre que, dans les conditions o elle
allait se faire, cette expdition n'exigeait que trois personnes, que
Briant en ayant eu l'ide, il lui appartenait de la mettre excution,
etc.

CHAPITRE 17.

250

 Enn, rpondit Doniphan, il n'y en a que pour lui, n'est-ce pas,


Gordon ?
 Tu es injuste, Doniphan, injuste pour Briant, injuste aussi pour
moi ! 
Doniphan n'insista plus et rejoignit ses amis Wilcox, Cross et
Webb, prs desquels il put, tout son aise, pancher sa mauvaise
humeur.
Lorsque le mousse apprit qu'il allait momentanment changer
ses fonctions de matre coq pour celles de patron de la yole, il ne
cacha pas son contentement. L'ide de partir avec Briant doublait
encore pour lui le plaisir. Quant son remplaant devant le fourneau de Store-room, ce serait naturellement Service, qui se rjouit
l'ide de pouvoir fricoter sa fantaisie, sans tre assist de qui
que ce soit. En ce qui concerne Jacques, cela sembla lui convenir
d'accompagner son frre et de quitter French-den durant quelques
jours.
La vole fut aussitt mise en tat. Elle grait une petite voile
latine, que Moko envergua et roula le long du mt. Deux fusils, trois
revolvers, des munitions en quantit susante, trois couvertures
de voyage, des provisions liquides et solides, des capotes cires en
cas de pluie, deux avirons avec une paire de rechange, tel tait le
matriel ncessaire une expdition dont la dure serait courte, 
sans oublier la copie qui avait t faite de la carte du naufrag, et
laquelle de nouveaux noms seraient ajouts au fur et mesure des
dcouvertes.
Le 4 fvrier, vers huit heures du matin, aprs avoir pris cong
de leurs camarades, Briant, Jacques et Moko s'embarqurent la
digue du rio Zealand. Il faisait un joli temps,  une lgre brise du
sud-ouest. La voile fut hisse, et Moko, plac l'arrire, saisit la
barre, laissant Briant le soin de tenir l'coute. Quoique la surface

CHAPITRE 17.

251

du lac ft peine ride de soues intermittents, la yole sentit


plus vivement l'eet de la brise, lorsqu'elle se trouva un peu au
large. Sa vitesse s'acclra. Une demi-heure plus tard, Gordon et les
autres, en observation sur la rive de Sport-terrace, n'apercevaient
plus qu'un point noir qui allait bientt disparatre.
Moko tant l'arrire, Briant au milieu, Jacques s'tait plac
l'avant, au pied du mt. Pendant une heure, les hautes crtes
d'Auckland-hill leur restrent en vue, puis s'abaissrent sous l'horizon. Cependant la rive oppose du lac ne se relevait pas encore,
bien qu'elle ne pt tre loigne. Malheureusement, comme il arrive d'ordinaire lorsque le soleil a acquis de la force, le vent marqua
une tendance mollir, et, vers midi, ne se manifesta plus que par
quelques voles capricieuses.
 Il est fcheux, dit Briant, que la brise n'ait pas tenu toute la
journe !. . .
 Ce serait bien plus fcheux, monsieur Briant, rpondit Moko,
si elle tait devenue contraire !
 Tu es philosophe, Moko !
 Je ne sais pas ce que vous entendez par ce mot-l, rpondit le
mousse. Pour moi, quoi qu'il arrive, j'ai l'habitude de ne jamais me
dpiter !
 Eh bien, c'est prcisment de la philosophie.
 Va pour la philosophie, et mettons-nous aux avirons, monsieur
Briant. Il est dsirer que nous ayons atteint l'autre rive avant la
nuit. Aprs tout, si nous n'y parvenions pas, il n'y aurait qu' se
rsigner.
 Comme tu dis, Moko. Je vais prendre un aviron, toi l'autre, et
Jacques se mettra la barre.
 C'est cela, rpliqua le mousse. Si monsieur Jacques gouverne
bien, nous ferons bonne route.

CHAPITRE 17.

252

 Tu me diras comment manuvrer, Moko, rpondit Jacques, et


je suivrai de mon mieux tes indications. 
Moko amena la voile qui ne battait mme plus, car le vent tait
absolument tomb. Les trois jeunes garons se htrent de manger
un morceau. Aprs quoi, le mousse se plaa l'avant, tandis que
Jacques venait s'asseoir l'arrire, Briant restant au milieu. La
yole, vigoureusement enleve, se dirigea en obliquant un peu vers
le nord-est, d'aprs la boussole.
L'embarcation se trouvait alors au centre de cette vaste tendue
d'eau, comme si elle et t en pleine mer, la surface du lac tant
circonscrite par une ligne priphrique de ciel. Jacques regardait
attentivement dans la direction de l'est, pour voir si la cte n'apparaissait pas l'oppos de French-den.
Vers trois heures, le mousse, ayant pris la lunette, put armer
qu'il reconnaissait des indices de terre. Un peu plus tard, Briant
constata que Moko n'avait point fait erreur. quatre heures, des
ttes d'arbres se montraient au-dessus d'une rive assez basse 
ce qui expliquait pourquoi, du sommet de False-sea-point, Briant
n'avait pu l'apercevoir. Ainsi, l'le Chairman ne renfermait pas
d'autres hauteurs que celles d'Auckland-hill, qui l'accidentaient
entre Sloughi-bay et Family-lake.
Encore deux milles et demi trois milles, et la rive orientale serait
atteinte. Briant et Moko maniaient leurs avirons avec ardeur, non
sans quelque fatigue, car la chaleur tait forte. La surface du lac
tait unie comme un miroir. Le plus souvent, ses eaux, trs claires,
en laissaient voir douze ou quinze pieds le fond hriss d'herbes
aquatiques, entre lesquelles se jouaient des myriades de poissons.
Enn, vers six heures du soir, la yole vint atterrir au pied d'une
berge, au-dessus de laquelle se penchait l'paisse ramure des chnes
verts et des pins maritimes. Cette berge, assez leve, ne se prtait

CHAPITRE 17.

253

gure un dbarquement, et on dut la suivre pendant un demimille, peu prs, en remontant vers le nord.
 Voil le rio port sur la carte , dit alors Briant.
Et il montrait un vasement de la rive, par laquelle s'coulait le
trop-plein des eaux du lac.
 Eh bien, je crois que nous ne pouvons nous dispenser de lui
donner un nom, rpondit le mousse.
 Tu as raison, Moko. Appelons-le l'East-river, puisqu'il coule
l'orient de l'le.
 Parfait, dit Moko, et, maintenant, nous n'avons plus qu' prendre
le courant de l'East-river et le descendre pour atteindre son embouchure.
 C'est ainsi que nous procderons demain, Moko. Mieux vaut
passer la nuit en cet endroit. Puis, ds la pointe du jour, nous
laisserons driver la yole, ce qui nous permettra de reconnatre la
contre sur les deux bords du rio.
 Dbarquons-nous ?. . . demanda Jacques.
 Sans doute, rpondit Briant, et nous camperons l'abri des
arbres. 
Briant, Moko et Jacques sautrent sur la berge, qui formait le
fond d'une petite crique. Aprs que la yole eut t solidement amarre une souche, ils en retirrent les armes et les provisions. Un feu
de bois sec fut allum au pied d'un gros chne vert. On soupa de
biscuit et de viande froide, on tendit les couvertures sur le sol, et
ces jeunes garons il n'en fallait pas davantage pour dormir d'un
bon sommeil. tout vnement, les armes avaient t charges ;
mais, si quelques hurlements se rent entendre aprs la tombe du
soir, la nuit s'acheva sans alerte.
 Allons, en route !  s'cria Briant, qui se rveilla le premier, ds
six heures du matin.

CHAPITRE 17.

254

En quelques minutes, tous les trois eurent repris place dans la


yole et se laissrent aller au courant du rio.
Ce courant tait assez fort  la mare descendait depuis une
demi-heure dj  pour qu'il ne ft pas ncessaire de recourir aux
avirons. Aussi, Briant et Jacques s'taient-ils assis l'avant de la
yole, tandis que Moko, install l'arrire, se servait de l'une des
rames comme d'une godille, an de maintenir la lgre embarcation
dans le l des eaux.
 Il est probable, dit-il, qu'une mare sura pour nous porter
jusqu' la mer, si l'East-river n'a gure que de cinq six milles, car
son courant est plus rapide que celui du rio Zealand.
 C'est souhaiter, rpondit Briant. En revenant nous aurons
besoin, je pense, de deux ou trois mares. . .
 En eet, monsieur Briant, et, si vous le voulez, nous repartirons
sans nous attarder. . .
 Oui, Moko, rpondit Briant, ds que nous aurons vu s'il se
trouve ou non quelque terre dans les parages l'est de l'le Chairman. 
Cependant la yole lait avec une vitesse que Moko estimait
plus d'un mille l'heure. En outre, l'East-river suivait une direction presque rectiligne, qui fut releve l'est-nord-est, d'aprs la
boussole. Son lit tait plus encaiss que celui du rio Zealand et aussi
moins large  une trentaine de pieds seulement  ce qui expliquait
la rapidit de son cours. Toute la crainte de Briant tait qu'il ne
se changet en rapides, en tourbillons, et ne ft pas navigable jusqu' la cte. En tout cas, il serait temps d'aviser, s'il se prsentait
quelque obstacle.
On tait en pleine fort, au milieu d'une vgtation assez serre.
L se retrouvaient peu prs les mmes essences qu' Traps-woods,
avec cette dirence que chnes verts, chnes-liges, pins et sapins

CHAPITRE 17.

255

y dominaient.
Entre autres  bien qu'il ft moins familiaris avec les choses de
la botanique que Gordon , Briant reconnut un certain arbre dont
il se rencontre d'assez nombreux chantillons en Nouvelle-Zlande.
Cet arbre, qui dployait le parasol de ses branches une soixantaine
de pieds au-dessus du sol portait des fruits coniques, longs de trois
quatre pouces, pointus leur extrmit et revtus d'une sorte
d'caille luisante.
 Ce doit tre le pin pignon ! s'cria Briant.
 Si vous ne vous trompez pas, monsieur Briant, rpondit Moko,
arrtons-nous un instant. Cela en vaut la peine ! 
Un coup de godille dirigea la yole vers la rive gauche. Briant et
Jacques s'lancrent sur la berge. Quelques minutes aprs, ils rapportaient une ample rcolte de ces pignons, dont chacun contient
une amande de forme ovale, enveloppe d'une lgre pellicule et
parfume comme la noisette. Prcieuse trouvaille, pour les gourmands de la petite colonie, mais aussi  ce que Gordon leur apprit
aprs le retour de Briant  parce que ces fruits produisaient une
huile excellente.
Il importait galement de reconnatre si cette fort tait aussi
giboyeuse que les autres forts, situes l'occident du Family-lake.
Cela devait tre, car Briant vit passer entre les fourrs une bande
eare de nands et de vigognes, mme un couple de guanaques
qui laient avec une merveilleuse rapidit. En fait de volatiles, Doniphan aurait eu l quelques beaux coups de fusil tirer. Quant
Briant, il s'abstint de dpenser inutilement sa poudre, la yole
renfermant des provisions en quantit susante.
Vers onze heures, il fut manifeste que l'pais massif des arbres
tendait s'claircir. Quelques clairires araient les dessous de bois.
En mme temps, la brise s'imprgnait d'une senteur saline, qui

CHAPITRE 17.

256

indiquait la proximit de la mer.


Et, quelques minutes plus tard, brusquement, au-del d'un groupe
de superbes chnes verts, une ligne bleutre apparut l'horizon.
Le courant entranait toujours la yole  moins rapidement, il est
vrai. Le ot n'allait pas tarder se faire sentir sur ce lit de l'Eastriver, large alors de quarante cinquante pieds.
Arriv prs des rochers qui se dressaient sur le littoral, Moko
poussa la yole vers la rive gauche ; puis, portant son grappin
terre, il l'enfona solidement dans le sable, tandis que Briant et son
frre dbarquaient leur tour.
Quel aspect dirent de celui que prsentait la cte l'ouest de
l'le Chairman ! Ici, s'ouvrait bien une baie profonde, et prcisment
la hauteur de Sloughi-bay ; mais, au lieu d'une large grve de
sable, borde par un cordon de rcifs, limite par la falaise qui
s'levait l'arrire-plan de Wreck-coast, c'tait un amoncellement
de roches au milieu desquelles  Briant s'en assura bientt  il et
pu trouver vingt grottes pour une.
Cette cte tait donc trs habitable, et si le schooner se ft
chou en cet endroit, si son renouement et t praticable aprs
l'chouage, il aurait pu s'abriter l'embouchure de l'East-river,
dans un petit port naturel, auquel l'eau ne manquait pas, mme
mare basse.
Tout d'abord, Briant avait port ses regards du ct du large,
l'extrme horizon de cette vaste baie. Dveloppe sur un secteur
de quinze milles environ, entre deux pointes sablonneuses, elle et
mrit le nom de golfe.
En ce moment, cette baie tait dserte  comme toujours, sans
doute. Pas un navire en vue, mme son primtre, nettement dcoup sur le fond du ciel ! De terre ou d'le, pas mme l'apparence !
Moko, habitu reconnatre ces vagues linaments des hauteurs

CHAPITRE 17.

257

lointaines qui se confondent souvent avec les vapeurs du large, ne


dcouvrit rien avec la lunette. L'le Chairman semblait tre aussi
isole dans les parages de l'est que dans ceux de l'ouest. Et voil
pourquoi la carte du naufrag franais n'indiquait aucune terre en
cette direction.
Dire que Briant fut trs dsappoint, ce serait exagrer. Non ! Il
s'attendait bien cela. Aussi, trouva-t-il tout simple de donner
cette chancrure de la cte la dnomination de Deception-bay (baie
Dception),
 Allons, dit-il, ce n'est pas encore de ce ct que nous pourrons
prendre la route du retour !
 Eh, monsieur Briant, rpondit Moko, on s'en va toujours, que
ce soit par un chemin ou par un autre ! En attendant, je pense que
nous ferons bien de djeuner. . .
 Soit, rpondit Briant, et faisons vite.  quelle heure la yole
pourra-t-elle remonter l'East-river ?
 Si nous voulions proter de la mare, il faudrait s'embarquer
l'instant.
 C'est impossible, Moko ! Je tiens observer l'horizon dans des
conditions plus favorables, et du haut de quelque roche qui domine
la grve.
 Alors, monsieur Briant, nous serons forcs d'attendre la mare prochaine, qui ne se fera pas sentir dans l'East-river avant dix
heures du soir.
 Est-ce que tu ne craindras pas de naviguer pendant la nuit ?
demanda Briant.
 Non, et je le ferai sans danger, rpondit Moko, car nous aurons
pleine lune. D'ailleurs, le cours du rio est si direct qu'il sura de
gouverner la godille, tant que durera le ot, Puis, lorsque le courant redescendra, nous essaierons de le remonter l'aviron, ou, s'il

CHAPITRE 17.

258

est trop fort, nous ferons halte jusqu'au jour.


 Bien, Moko, voil qui est convenu. Et, puisque nous avons une
douzaine d'heures devant nous, protons-en pour complter notre
exploration. 
Aprs le djeuner et jusqu' l'heure du dner, tout le temps fut
employ visiter cette partie de la cte, abrite par des massifs
d'arbres qui s'avanaient au pied mme des roches. Quant au gibier,
il semblait tre aussi abondant qu'aux environs de French-den, et
Briant se permit d'abattre quelques tinamous pour le repas du soir.
Ce qui caractrisait l'aspect de ce littoral, c'tait l'entassement
des blocs de granit. Dsordre vritablement grandiose que cet amoncellement de rochers gigantesques  sorte de champ de Karnak, dont
la disposition irrgulire n'tait point due la main de l'homme. L,
se creusaient de ces profondes excavations, que l'on appelle  chemines  en certains pays celtiques, et il et t facile de s'installer
entre leurs parois. Ni les halls ni les Store-rooms n'eussent manqu pour les besoins de la petite colonie. Rien que sur un espace
d'un demi-mille, Briant trouva une douzaine de ces confortables
excavations.
Aussi Briant fut-il naturellement conduit se demander pourquoi
le naufrag franais ne s'tait point rfugi sur cette partie de l'le
Chairman. Quant l'avoir visite, nul doute cet gard, puisque
les lignes gnrales de cette cte guraient exactement sur sa carte.
Donc, si l'on ne rencontrait aucune trace de son passage, c'est que
trs probablement Franois Baudoin avait lu domicile dans Frenchden, avant d'avoir pouss son exploration jusqu'aux territoires de
l'est, et, l, se trouvant moins expos aux bourrasques du large, il
avait jug propos d'y rester. Explication fort plausible, que Briant
crut devoir admettre.
Vers deux heures, lorsque le soleil eut dpass le plus haut point

CHAPITRE 17.

259

de sa course, le moment parut favorable pour procder une rigoureuse observation de la mer, au large de l'le, Briant, Jacques
et Moko tentrent alors d'escalader un massif rocheux qui ressemblait un ours norme. Ce massif s'levait une centaine de pieds
au-dessus du petit port, et ce ne fut pas sans dicults qu'ils en
atteignirent le sommet.
De l, lorsqu'il se reportait en arrire, le regard dominait la fort qui s'tendait vers l'ouest jusqu'au Family-lake, dont un vaste
rideau de verdure cachait la surface. Au sud, la contre semblait
sillonne de dunes jauntres qu'entrecoupaient quelques noires sapinires, comme dans les arides campines des pays septentrionaux.
Au nord, le contour de la baie se terminait par une pointe basse,
formant la limite d'une immense plaine sablonneuse, situe au-del.
En somme, l'le Chairman n'tait vritablement fertile que dans sa
partie centrale, o les eaux douces du lac lui dversaient la vie, en
s'panchant par les divers rios de ses deux rives.
Briant dirigea sa lunette vers l'horizon de l'est, qui se dessinait
alors avec une grande nettet. Toute terre, situe dans un rayon de
sept huit milles, et certainement apparu travers l'objectif de
l'instrument.
Rien dans cette direction !. . . Rien que la vaste mer, circonscrite
par la ligne ininterrompue du ciel !
Pendant une heure, Briant, Jacques et Moko ne cessrent de l'observer attentivement, et ils allaient redescendre sur la grve, lorsque
Moko arrta Briant.
 Qu'y a-t-il donc l-bas ?. . .  demanda-t-il en tendant la main
vers le nord-est.
Briant braqua sa lunette sur le point indiqu.
L, en eet, un peu au-dessus de l'horizon, miroitait une tache
blanchtre que l'il aurait pu confondre avec un nuage, si le ciel

CHAPITRE 17.

260

n'et t absolument pur en ce moment. D'ailleurs, aprs l'avoir


longuement tenue dans le champ de sa lunette, Briant put armer
que cette tache ne se dplaait pas et que sa forme ne s'altrait en
aucune faon.
 Je ne sais ce que cela peut tre, dit-il, moins que ce ne soit
une montagne ! Et encore, une montagne n'aurait point cette apparence ! 
Quelques instants aprs, le soleil s'abaissant de plus en plus vers
l'ouest, la tache avait disparu. Existait-il l quelque haute terre,
ou plutt, cette coloration blanchtre n'tait-elle qu'une rexion
lumineuse des eaux ? Ce fut cette dernire hypothse que Jacques et
Moko admirent, bien que Briant crut devoir garder quelques doutes
ce sujet.
L'exploration acheve, tous trois regagnrent, l'embouchure de
l'East-river, le petit port au fond duquel tait amarre la yole,
Jacques ramassa du bois mort sous les arbres ; puis il alluma du
feu, tandis que Moko prparait son rti de tinamous.
Vers sept heures, aprs avoir mang avec apptit, Jacques et
Briant allrent se promener sur la grve, en attendant l'heure de la
mare pour repartir.
De son ct, Moko remonta la rive gauche du rio, o poussaient
des pins pignons dont il voulait cueillir quelques fruits.
Lorsqu'il revint vers l'embouchure de l'East-river, la nuit commenait tomber. Au large, si la mer s'clairait encore des derniers rayons solaires qui glissaient la surface de l'le, le littoral
tait dj plong dans une demi-obscurit.
Au moment o Moko eut rejoint la yole, Briant et son frre
n'taient pas encore de retour. Comme ils ne pouvaient tre loigns, il n'y avait pas lieu de s'inquiter.
Mais voil que Moko fut trs surpris d'entendre des gmisse-

CHAPITRE 17.

261

ments, et en mme temps des clats de voix. Il ne se trompait


pas : cette voix, c'tait celle de Briant.
Les deux frres couraient-ils donc quelque danger ? Le mousse
n'hsita pas s'lancer vers la grve, aprs avoir tourn les dernires
roches qui fermaient le petit port.
Soudain, ce qu'il vit l'empcha de se porter plus avant.
Jacques tait aux genoux de Briant !. . . Il semblait l'implorer, lui
demander grce !. . . De l, ces gmissements qui taient arrivs
l'oreille de Moko.
Le mousse aurait voulu se retirer par discrtion. . . Il tait trop
tard !. . . Il avait tout entendu et tout compris ! Il connaissait maintenant la faute que Jacques avait commise et dont il venait de
s'accuser son frre ! Et celui-ci s'criait :
 Malheureux !. . . Comment, c'est toi. . . toi qui as fait cela !. . .
Toi qui es cause. . .
 Pardon. . . frre. . . pardon !
 Voil donc pourquoi tu te tenais l'cart de tes camarades !. . .
Pourquoi tu avais peur d'eux !. . . Ah ! qu'ils ne sachent jamais !. . .
Non !. . . Pas un mot. . . Pas un mot. . . personne ! 
Moko aurait donn beaucoup pour ne rien savoir de ce secret.
Mais, maintenant, feindre de l'ignorer vis--vis de Briant, cela lui
et trop cot. Aussi, quelques instants aprs, lorsqu'il le trouva
seul prs de la yole :
 Monsieur Briant, dit-il, j'ai entendu. . .
 Quoi ! tu sais ce que Jacques ?. . .
 Oui, monsieur Briant. . . Et il faut lui pardonner. . .
 Les autres lui pardonneraient-ils ?. . .
 Peut-tre ! rpondit Moko. En tout cas, mieux vaut qu'ils n'apprennent rien, et soyez sr que je me tairai !. . .
 Ah ! mon pauvre Moko !  murmura Briant, en serrant la main

CHAPITRE 17.

262

du mousse.
Pendant deux heures, jusqu'au moment d'embarquer, Briant n'adressa
pas la parole Jacques. Celui-ci, d'ailleurs, resta assis, au pied
d'une roche, certainement plus abattu, depuis que, cdant aux instances de son frre, il avait tout avou.
Vers dix heures, le ot s'tant fait sentir, Briant, Jacques et Moko
prirent place dans la yole. Ds qu'elle fut dmarre, le courant
l'entrana rapidement. La lune, s'tant leve un peu aprs le coucher
du soleil, clairait susamment le cours de l'East-river pour que la
navigation devnt praticable jusque vers minuit et demi. Le jusant,
qui s'tablit alors, obligea de prendre les avirons, et, pendant une
heure, la yole ne gagna pas d'un mille en amont.
Briant proposa donc de mouiller jusqu'au jour naissant, an d'attendre la mare montante  ce qui fut fait. six heures du matin,
on se remit en route, et il tait neuf heures, lorsque la yole eut
retrouv les eaux du Family-lake.
L, Moko rehissa sa voile, et, avec une jolie brise qui prenait par
le travers, il mit le cap sur French-den.
Vers six heures du soir, aprs une heureuse traverse, pendant
laquelle Briant ni Jacques n'taient gure sortis de leur mutisme,
la yole fut signale par Garnett, qui pchait sur les bords du lac.
Quelques instants plus tard, elle accostait la digue, et Gordon accueillait avec empressement le retour de ses camarades.

Chapitre 18

Le marais salant.  Les chasses.  Visite au South-moors.  En


prvision de l'hiver.  Dirents jeux.  Entre Doniphan et Briant.
 Intervention de Gordon.  Inquitudes pour l'avenir.  lection
du 10 juin.

propos de cette scne, surprise par Moko entre son frre et


lui, Briant avait jug bon de garder le silence  mme vis--vis de
Gordon. Quant au rcit de son expdition, il le t ses camarades,
alors runis dans le hall. Il dcrivit la cte orientale de l'le Chairman sur toute cette partie qui circonscrivait Deception-bay, le cours
de l'East-river travers les forts voisines du lac, si riches en essences d'arbres verts. Il arma que l'installation et t plus aise
sur ce littoral que sur celui de l'ouest, tout en ajoutant qu'il n'y
avait pas lieu d'abandonner French-den. En ce qui concernait cette
portion du Pacique, il ne s'y trouvait aucune terre en vue. Briant
mentionna, cependant, cette tache blanchtre qu'il avait aperue
au large et dont il ne s'expliquait pas la prsence au-dessus de l'horizon. Trs probablement, ce n'tait qu'une volute de vapeurs, et
il serait opportun de s'en assurer, lorsqu'on irait visiter Deceptionbay. En somme  ce qui ne paraissait que trop certain , c'est que
l'le Chairman n'tait voisine d'aucune terre dans ces parages, et,
sans doute, plusieurs centaines de milles la sparaient du continent
ou des archipels les plus rapprochs.
263

CHAPITRE 18.

264

Il convenait donc de reprendre avec courage la lutte pour la vie,


en attendant que le salut vint du dehors, puisqu'il semblait improbable que les jeunes colons pussent l'avoir jamais dans leurs propres
mains. Chacun se remit au travail. Toutes les mesures tendirent se
prserver contre les rigueurs du prochain hiver. Briant s'y appliqua
mme avec plus de zle qu'il ne l'avait fait jusqu'alors. Cependant
on sentait qu'il tait devenu moins communicatif et que lui aussi,
l'exemple de son frre, montrait une propension se tenir l'cart.
Gordon, en constatant ce changement de caractre, observa aussi
que Briant cherchait mettre Jacques en avant, dans toutes les
occasions o il y avait quelque courage dployer, quelque danger
courir  ce que Jacques acceptait d'ailleurs avec empressement.
Toutefois, comme Briant ne dit jamais rien qui pt engager Gordon
l'interroger ce sujet, celui-ci se tint sur la rserve, bien qu'il ft
port croire qu'une explication avait d avoir lieu entre les deux
frres.
Le mois de fvrier s'coula en travaux de diverses sortes. Wilcox
ayant signal une remonte de saumons vers les eaux douces du
Family-lake, on en prit un certain nombre au moyen de lets tendus
d'une rive l'autre du rio Zealand. La ncessit de les conserver
exigeait que l'on se procurt une assez grande quantit de sel. Cela
occasionna plusieurs voyages Sloughi-bay, o Baxter et Briant
tablirent un petit marais salant  simple carr, mnag entre les
plis du sable, et dans lequel se dposait le sel, aprs que les eaux
de la mer s'taient vapores sous l'action des rayons solaires.
Pendant la premire quinzaine de mars, trois ou quatre des jeunes
colons purent explorer une partie de cette contre marcageuse des
South-moors, qui s'tendait sur la rive gauche du rio Zealand. C'est
Doniphan que vint l'ide de cette exploration, et Baxter, d'aprs
son conseil, fabriqua quelques paires d'chasses, en utilisant de l-

CHAPITRE 18.

265

gers espars pour cet usage. Comme le marcage tait en certains


endroits recouvert d'une mince couche d'eau, ces chasses permettraient de s'aventurer pied sec jusqu'aux surfaces solides.
Le 17 avril, ds le matin, Doniphan, Webb et Wilcox, ayant travers le rio dans la yole, dbarqurent sur la rive gauche. Ils portaient leurs fusils en bandoulire. Et mme Doniphan s'tait arm
de la canardire que possdait l'arsenal de French-den, pensant qu'il
aurait l une excellente occasion de s'en servir.
Ds que les trois chasseurs eurent pris pied sur la berge, ils chaussrent leurs chasses, an de gagner les surlvations du marais, qui
mergeaient mer haute.
Phann les accompagnait. Lui n'avait point besoin d'chasses, et
ne craignait pas de se mouiller les pattes en gambadant travers
les aques d'eau.
Aprs avoir franchi un mille dans la direction du sud-ouest, Doniphan, Wilcox et Webb atteignirent le sol assch du marcage.
Ils retirrent alors leurs chasses, an d'tre plus leur aise pour
suivre le gibier.
De cette vaste tendue des South-moors le regard ne voyait pas
la n, si ce n'est vers l'est, o la ligne bleue de la mer s'arrondissait
l'horizon.
Que de gibier leur surface, bcassines, pilets, canards, rles, pluviers, sarcelles, et, par milliers, de ces macreuses, plus recherches
pour leur duvet que pour leur chair, mais qui, convenablement prpares, fournissent un mets trs acceptable. Doniphan et ses deux
camarades auraient pu tirer des centaines de ces innombrables oiseaux aquatiques, sans perdre un seul grain de plomb. Mais, ils
furent raisonnables et se contentrent de quelques douzaines de volatiles que Phann allait ramasser jusqu'au milieu des larges mares.
Cependant Doniphan fut vivement tent d'abattre d'autres ani-

CHAPITRE 18.

266

maux, qui, d'ailleurs, n'auraient pu gurer sur la table de Storeroom, malgr tout le talent culinaire du mousse. C'taient des thinocores, appartenant la famille des chassiers, et des hrons, orns
d'une brillante aigrette de plumes blanches. Si le jeune chasseur se
retint pourtant  car c'et t l brler de la poudre en pure perte
 il n'en fut pas de mme lorsqu'il aperut une troupe de ces amants aux ailes couleur de feu, qui aectionnent particulirement
les eaux saumtres, et dont la chair vaut celle de la perdrix. Ces
volatiles, rangs en bon ordre, taient gards par des sentinelles
qui jetrent comme un appel de trompette, au moment o elles
sentirent le danger. la vue de ces magniques chantillons de
l'ornithologie de l'le, Doniphan s'abandonna ses instincts. Au
surplus, Wilcox et Webb ne se montrrent pas plus sages que lui.
Les voil qui se lancent de ce ct  bien inutilement. Ils ignoraient
que s'ils s'taient approchs sans tre vus, ils auraient pu tirer ces
amants tout leur aise, car les dtonations ont pour eet de les
stuper, non de les mettre en fuite.
Ce fut donc en vain que Doniphan, Webb et Wilcox essayrent de
rejoindre ces superbes palmipdes, qui mesuraient plus de quatre
pieds depuis l'extrmit de leur bec jusqu'au bout de leur queue.
L'veil avait t donn, et la bande disparut vers le sud, avant qu'il
et t possible de l'atteindre, mme en se servant de la canardire
grande porte.
Nanmoins, les trois chasseurs revinrent avec assez de gibier pour
n'avoir rien regretter de leur promenade travers les Southmoors. Une fois la limite des aques d'eau, ils reprirent leurs
chasses, et gagnrent la rive du rio, se promettant de renouveler
une excursion que les premiers froids rendraient plus fructueuse
encore.
Au surplus, Gordon ne devait pas attendre que l'hiver ft ar-

CHAPITRE 18.

267

riv pour mettre French-den en tat d'en supporter les rigueurs.


Il y avait ample provision de combustible faire, an d'assurer
galement le chauage des tables et celui de la basse-cour. De
nombreuses visites furent organises, dans ce but, la lisire des
Bog-woods. Le chariot, attel des deux guanaques, descendit et remonta la berge plusieurs fois par jour pendant une quinzaine. Et
maintenant, que l'hiver durt six mois et plus, avec un stock considrable de bois et la rserve d'huile de phoques, French-den n'aurait
rien craindre du froid ni de l'obscurit.
Ces travaux n'empchaient point de suivre le programme qui organisait l'instruction de ce petit monde. tour de rle, les grands
faisaient la classe aux plus jeunes. Pendant les confrences, qui
se tenaient deux fois la semaine, Doniphan continuait faire un
peu trop talage de sa supriorit  ce qui n'tait pas de nature
lui attirer beaucoup d'amis. Aussi, sauf de ses partisans habituels,
n'tait-il pas bien vu des autres. Et, cependant, avant deux mois,
quand niraient les fonctions de Gordon, il comptait bien lui succder comme chef de la colonie. Son amour-propre aidant, il se disait
que cette situation lui revenait de droit. N'tait-ce pas une vritable injustice qu'il n'et point t lu au premier vote ? Wilcox,
Cross, Webb, l'encourageaient maladroitement dans ces ides, ttaient mme le terrain propos de l'lection future et ne semblaient
pas douter du succs.
Pourtant, Doniphan n'avait pas la majorit parmi ses camarades.
Les plus jeunes, surtout, ne paraissaient pas devoir se dclarer pour
lui  ni pour Gordon, d'ailleurs.
Gordon voyait clairement tout ce mange, et, bien qu'il ft rligible, ne tenait pas, on le sait, conserver cette situation. Il le
sentait, la svrit qu'il avait montre pendant  son anne de prsidence , n'tait pas pour lui rallier des voix. Ses manires un peu

CHAPITRE 18.

268

dures, son esprit trop pratique peut-tre, avaient souvent dplu, et,
cette dplaisance, Doniphan esprait qu'elle tournerait son prot.
l'poque de l'lection, il y aurait sans doute une lutte qui serait
intressante suivre.
Ce que les petits, principalement, reprochaient Gordon, c'tait
son conomie, vraiment trop minutieuse au sujet des plats sucrs.
En outre, il les grondait lorsqu'ils ne prenaient pas soin de leurs
vtements, quand ils rentraient French-den avec une tache ou
une dchirure et surtout avec des souliers trous  ce qui ncessitait des rparations diciles, rendant trs grave cette question de
chaussures. Et, propos de boutons perdus, que de rprimandes,
et parfois que de punitions ! En vrit, cette aaire de boutons
de veste ou de culotte revenait sans cesse, et Gordon exigeait que
chacun en reprsentt tous les soirs le chire rglementaire, sinon,
priv de dessert ou mis aux arrts. Alors Briant intercdait tantt
pour Jenkins, tantt pour Dole, et voil qui lui faisait une popularit ! Puis, les petits savaient bien que les deux fonctionnaires de
l'oce, Service et Moko, taient dvous Briant, et si celui-ci devenait jamais le chef de l'le Chairman, ils entrevoyaient un avenir
savoureux o les friandises ne seraient point pargnes !. . .
quoi tiennent les choses en ce monde ! En vrit, cette colonie
de jeunes garons n'tait-elle pas l'image de la socit, et les enfants
n'ont-ils pas une tendance  faire les hommes , ds le dbut de
la vie ?
Quant Briant, il ne s'intressait point ces questions. Il travaillait sans relche, n'pargnant pas la besogne son frre, tous
deux les premiers et les derniers l'ouvrage, comme si tous deux
avaient eu plus particulirement un devoir remplir.
Cependant les journes n'taient pas consacres entirement
l'instruction commune. Le programme avait rserv quelques heures

CHAPITRE 18.

269

pour les rcrations. C'est une des conditions de bonne sant que
de se retremper dans les exercices de gymnastique. Petits et grands
y prenaient part. On grimpait aux arbres, en se hissant jusqu'aux
premires branches au moyen d'une corde enroule autour du tronc.
On sautait de larges espaces en s'aidant de longues perches. On se
baignait dans les eaux du lac, et ceux qui ne savaient pas nager
l'eurent bientt appris. On faisait des courses avec rcompenses
pour les vainqueurs. On s'exerait au maniement des bolas et du
lazo.
Il y avait aussi quelques-uns de ces jeux si en usage chez les jeunes
Anglais ; et, outre ceux qui ont t dj mentionns, le crocket, les
 rounders , dans lesquels la balle est chasse au moyen d'un long
bton sur des chevilles de bois disposes chacun des angles d'un
vaste pentagone rgulier, les  quoits , qui exigent plus particulirement la force des bras et la justesse du coup d'il. Mais, il
convient de dcrire ce dernier jeu avec quelque dtail, parce que,
certain jour, il amena une scne des plus regrettables entre Briant
et Doniphan.
C'tait le 25 avril, dans l'aprs-midi. Rpartis en deux camps,
au nombre de huit, Doniphan, Webb, Wilcox et Cross d'un ct,
Briant, Baxter, Garnett et Service de l'autre, faisaient une partie
de quoits sur la pelouse de Sport-terrace.
la surface plane de ce terrain, deux chevilles de fer, deux
 hobs , avaient t plantes cinquante pieds environ l'une de
l'autre. Chacun des joueurs tait muni de deux quoits, sortes de
rondelles de mtal, perces d'un trou leur centre, et plus amincies leur circonfrence qu'en leur milieu.
Dans ce jeu, chaque joueur doit lancer ses quoits successivement
et avec assez d'adresse pour qu'ils puissent s'emboter, d'abord sur
la premire cheville, puis sur la seconde. S'il russit atteindre un

CHAPITRE 18.

270

des hobs, le joueur compte deux points, et quatre, s'il parvient en


atteindre deux. Lorsque les quoits ne font que s'approcher du hob,
cela ne vaut que deux points pour les deux qui sont le plus prs
du but et un seul point, s'il n'y a qu'un seul quoit plac en bonne
position.
Ce jour-l, l'animation des joueurs tait grande, et par cela mme
que Doniphan tait dans un camp oppos celui de Briant, chacun
y mettait un amour-propre extraordinaire.
Deux parties avaient dj t joues. Briant, Baxter, Service et
Garnett avaient gagn la premire, ayant marqu sept points, tandis
que leurs adversaires n'avaient gagn la seconde qu'avec six.
Ils taient alors en train de jouer  la belle . Or, les deux camps
tant arrivs chacun cinq points, il ne restait que deux quoits
lancer.
 ton tour, Doniphan, dit Webb, et vise bien ! Nous en sommes
notre dernier quoit, et il s'agit de gagner !
 Sois tranquille !  rpondit Doniphan.
Et il se mit en attitude, les pieds bien placs l'un en avant de
l'autre, la main droite tenant la rondelle, le corps lgrement inclin, le buste portant sur le anc gauche, an de mieux assurer
son jet.
On voyait que ce vaniteux garon y allait de toute son me,
comme on dit, les dents serres, les joues un peu ples, le regard
vif sous son sourcil fronc.
Aprs avoir soigneusement vis en balanant sa rondelle, il la
projeta horizontalement et vigoureusement, car le but tait plac
une cinquantaine de pieds.
La rondelle n'atteignit le hob que par son bord externe, et, au
lieu d'emboter la tte de la cheville, elle tomba terre  ce qui ne
donna que six points au total.

CHAPITRE 18.

271

Doniphan ne put retenir un geste de dpit et frappa du pied avec


colre.
 C'est fcheux, dit Cross, mais nous n'avons pas perdu pour
cela, Doniphan !
 Non certes ! ajouta Wilcox. Ton quoit est au pied mme du
hob, et, moins que Briant n'embote le sien, je le de bien de
faire mieux ! 
En eet, si la rondelle que Briant allait lancer  c'tait son tour
de jouer  ne se chait pas dans le hob, la partie serait perdue pour
son camp, car il tait presque impossible de la mettre plus prs que
ne l'avait fait Doniphan.
 Vise bien !. . . Vise bien !  s'cria Service.
Briant ne rpondit pas, ne songeant point tre dsagrable
Doniphan. Il ne voulait qu'une chose : assurer le gain de la partie,
encore plus pour ses camarades que pour lui-mme.
Il se mit donc en position, et envoya si adroitement son quoit que
celui-ci vint s'ajuster dans le hob.
 Sept points ! s'cria triomphalement Service. Gagne la partie,
gagne ! 
Doniphan venait de s'avancer vivement.
 Non !. . . La partie n'est pas gagne ! dit-il.
 Et pourquoi ? demanda Baxter.
 Parce que Briant a trich !
 Trich ? rpondit Briant, dont le visage plit sous cette accusation.
 Oui !. . . trich ! reprit Doniphan. Briant n'avait pas ses pieds
sur la ligne o ils devaient tre !. . . Il s'tait rapproch de deux pas !
 C'est faux ! s'cria Service.
 Oui, faux ! rpondit Briant. En admettant mme que ce ft vrai,
ce n'aurait jamais t qu'une erreur de ma part, et je ne sourirai

CHAPITRE 18.

272

pas que Doniphan m'accuse d'avoir trich !


 Vraiment !. . . Tu ne sourirais pas ?. . . dit Doniphan en haussant les paules.
 Non, rpondit Briant, qui commenait ne plus tre matre
de lui. Et d'abord je prouverai que mes pieds taient exactement
placs sur la ligne. . .
 Oui !. . . Oui !. . . s'crirent Baxter et Service.
 Non !. . . Non !. . . ripostrent Webb et Cross.
 Voyez l'empreinte de mes souliers sur le sable ! reprit Briant.
Et, comme Doniphan n'a pu s'y tromper, je lui dirai moi qu'il en
a menti !
 Menti !  s'cria Doniphan, qui s'approcha lentement de son
camarade.
Webb et Cross s'taient rangs derrire lui, an de le soutenir,
tandis que Service et Baxter se tenaient prts assister Briant, s'il
y avait lutte.
Doniphan avait pris l'attitude du boxeur, sa jaquette enleve, ses
manches retrousses jusqu'au coude, son mouchoir roul autour de
son poignet.
Briant, qui avait recouvr son sang-froid, restait immobile, comme
s'il et rpugn se battre avec un de ses camarades, donner un
pareil exemple la petite colonie.
 Tu as eu tort de m'injurier, Doniphan, dit-il, et maintenant tu
as tort de me provoquer !. . .
 En eet, rpondit Doniphan du ton du plus profond mpris, on
a toujours tort de provoquer ceux qui ne savent pas rpondre aux
provocations !
 Si je n'y rponds pas, dit Briant, c'est qu'il ne me convient pas
d'y rpondre !. . .
 Si tu n'y rponds pas, riposta Doniphan, c'est parce que tu as

CHAPITRE 18.

273

peur !
 Peur !. . . moi !. . .
 C'est que tu es un lche ! 
Briant, ayant relev ses manches, se porta rsolument sur Doniphan. Les deux adversaires taient maintenant en posture, l'un en
face de l'autre.
Chez les Anglais, et mme dans les pensions anglaises, la boxe
fait, pour ainsi dire, partie de l'ducation. On a d'ailleurs remarqu
que les jeunes garons, habiles cet exercice, montrent plus de
douceur et de patience que les autres, et ne cherchent pas querelle
tout propos.
Briant, lui, en sa qualit de Franais, n'avait jamais eu de got
pour cet change de coups de poings qui prennent uniquement la
gure pour cible. Il se trouvait donc dans un tat d'infriorit vis-vis de son adversaire, qui tait un trs adroit pugiliste, bien que
tous deux fussent du mme ge, de la mme taille et sensiblement
gaux en vigueur.
La lutte tait sur le point de s'engager, et le premier assaut allait
tre donn, lorsque Gordon, qui venait d'tre prvenu par Dole, se
hta d'intervenir.
 Briant !. . . Doniphan !. . . s'cria-t-il.
 Il m'a trait de menteur !. . . dit Doniphan.
 Aprs qu'il m'a accus de tricher et appel lche !  rpondit
Briant.
En ce moment, tous s'taient rassembls autour de Gordon, tandis que les deux adversaires avaient fait quelques pas en arrire,
Briant les bras croiss, Doniphan dans l'attitude du boxeur.
 Doniphan, dit alors Gordon d'une voix svre, je connais Briant !. . .
Ce n'est pas lui qui a d te chercher querelle !. . . C'est toi qui as eu
les premiers torts !. . .

CHAPITRE 18.

274

 Vraiment, Gordon ! rpliqua Doniphan. Je te reconnais bien


l !. . . Toujours prt prendre parti contre moi !
 Oui. . . quand tu le mrites ! rpondit Gordon.
 Soit ! reprit Doniphan. Mais que les torts viennent de Briant
ou de moi, si Briant refuse de se battre, il sera un lche.
 Et toi, Doniphan, rpondit Gordon, tu es un mchant garon,
qui donne un exemple dtestable tes camarades ! Quoi ! dans la
grave situation o nous sommes, l'un de nous ne cherche qu' pousser la dsunion ! Il faut qu'il s'en prenne sans cesse au meilleur
de tous !. . .
 Briant, remercie Gordon ! s'cria Doniphan. Et, maintenant, en
garde !
 Eh bien, non ! s'cria Gordon. Moi, votre chef, je m'oppose
toute scne de violence entre vous ! Briant, rentre French-den !
Quant toi, Doniphan, va passer ta colre o tu voudras, et ne reparais que lorsque tu seras en tat de comprendre qu'en te donnant
tort, je n'ai fait que mon devoir !
 Oui !. . . Oui !. . . s'crirent les autres  moins Webb, Wilcox et
Cross. Hurrah pour Gordon !. . . Hurrah pour Briant ! 
Devant cette presque unanimit, il n'y avait plus qu' obir.
Briant rentra dans le hall, et le soir, lorsque Doniphan revint
l'heure du coucher, il ne manifesta plus aucune vellit de donner suite cette aaire. Toutefois, on sentait bien qu'une sourde
rancune couvait en lui, que son inimiti contre Briant avait grandi
encore, et qu'il n'oublierait pas, l'occasion, la leon que venait de
lui donner Gordon. D'ailleurs, il se refusa aux tentatives de rconciliation que celui-ci voulut faire.
Bien regrettables, en eet, taient ces fcheuses dissensions, menaant le repos de la petite colonie. Doniphan avait pour lui Wilcox,
Cross et Webb, qui subissaient son inuence, qui lui donnaient rai-

CHAPITRE 18.

275

son tout propos, et n'y avait-il pas lieu de craindre une scission
dans l'avenir ?
Cependant, depuis ce jour, il ne fut plus question de rien. Personne ne t aucune allusion ce qui s'tait pass entre les deux
rivaux, et les travaux habituels continurent s'excuter en prvision de l'hiver.
Il n'allait pas se faire longtemps attendre. Durant la premire
semaine de mai, le froid fut assez sensible pour que Gordon donnt
l'ordre d'allumer les poles du hall et de les tenir chargs nuit et
jour. Bientt mme, il parut ncessaire de chauer le hangar de
l'enclos et la basse-cour  ce qui rentrait dans les attributions de
Service et de Garnett.
cette poque, certains oiseaux se prparaient migrer par
bandes. Vers quelles rgions s'envolaient-ils ? videmment, ce devait tre vers les contres septentrionales du Pacique ou du continent amricain, qui leur oraient un climat moins rigoureux que
celui de l'le Chairman.
Parmi ces oiseaux guraient au premier rang les hirondelles, ces
merveilleux migrateurs, capables de se transporter rapidement
des distances considrables. Sous cette proccupation incessante
d'employer tous les moyens pour se rapatrier, Briant eut alors l'ide
d'utiliser le dpart de ces oiseaux, an de signaler la situation actuelle des naufrags du Sloughi. Rien ne fut plus ais que d'attraper
quelques douzaines de ces hirondelles, de l'espce des  rustiques ,
car elles venaient nicher jusque dans l'intrieur de Store-room. On
leur mit au cou un petit sac de toile, qui contenait un billet indiquant peu prs dans quelle partie du Pacique il conviendrait
de chercher l'le Chairman, avec prire instante d'en donner avis
Auckland, la capitale de la Nouvelle-Zlande.
Puis, les hirondelles furent lches, et ce ne fut pas sans une v-

CHAPITRE 18.

276

ritable motion que les jeunes colons leur envoyrent un touchant :


 Au revoir , l'instant o elles disparaissaient dans la direction
du nord-est !
Chance de salut bien modeste ; mais, si peu probable ft-il qu'un
de ces billets pt tre recueilli, Briant avait eu raison de ne pas la
ngliger.
Ds le 25 mai, apparurent les premires neiges, et, par consquent, quelques jours plus tt que l'anne prcdente. De cette prcocit de l'hiver devait-on conclure sa grande rigueur ? C'tait
craindre, tout au moins. Heureusement, chaleur, lumire, alimentation, taient assures pour de longs mois French-den, sans compter le produit des South-moors, dont le gibier se rabattait volontiers
vers les rives du rio Zealand.
Depuis quelques semaines dj, des vtements chauds avaient t
distribus, et Gordon veillait ce que les mesures d'hygine fussent
observes rigoureusement.
Ce fut pendant cette dernire priode, que French-den se ressentit d'une secrte agitation qui mit les jeunes ttes en moi. En
eet, l'anne pour laquelle Gordon avait t nomm chef de l'le
Chairman allait s'achever la date du 10 juin.
De l, des pourparlers, des conciliabules, on peut dire mme des
intrigues, qui ne laissaient pas d'agiter srieusement ce petit monde.
Gordon, on le sait, voulait y rester indirent. Quant Briant, tant
Franais d'origine, il ne songeait point gouverner une colonie de
jeunes garons o les Anglais se trouvaient en majorit.
Au fond et sans trop le montrer, celui qui s'inquitait surtout de
cette lection, c'tait Doniphan. videmment, avec son intelligence
au-dessus de l'ordinaire, son courage dont personne ne doutait, il
aurait eu de grandes chances, n'eussent t son caractre hautain,
son esprit dominateur et les dfauts de sa nature envieuse.

CHAPITRE 18.

277

Cependant, soit qu'il se crt assur de succder Gordon, soit


que sa vanit l'empcht de qumander des voix, il aecta de se
tenir l'cart. D'ailleurs, ce qu'il ne t pas ouvertement, ses amis
le rent pour lui. Wilcox, Webb et Cross travaillaient sous main
leurs camarades pour qu'ils donnassent leur surage Doniphan, 
surtout les petits dont l'appoint tait prcieux. Or, comme aucun
autre nom n'tait mis en avant, Doniphan put regarder avec quelque
raison son lection comme assure.
Le 10 juin arriva.
C'tait dans l'aprs-midi qu'on allait procder au scrutin. Chacun devait crire sur un bulletin le nom de celui pour lequel il
entendait voter. La majorit des surages en dciderait. Comme la
colonie comptait quatorze membres  Moko, en sa qualit de noir,
ne pouvant prtendre et ne prtendant point exercer le mandat
d'lecteur , sept voix, plus une, portes sur le mme nom, xeraient le choix du nouveau chef.
Le scrutin s'ouvrit deux heures sous la prsidence de Gordon, et
il s'accomplit avec cette gravit que la race anglo-saxonne apporte
dans toutes les oprations de ce genre.
Et, lorsque le dpouillement fut fait, il donna les rsultats suivants :
Briant . . . huit voix.
Doniphan . . . trois voix.
Gordon . . . une voix.
Ni Gordon ni Doniphan n'avaient voulu prendre part au scrutin.
Quant Briant, il avait vot pour Gordon.
En entendant proclamer ce rsultat, Doniphan ne put cacher son
dsappointement ni l'irritation profonde qu'il ressentait.
Briant, trs surpris d'avoir obtenu la majorit des surages, fut

CHAPITRE 18.

278

d'abord sur le point de refuser l'honneur qu'on lui faisait. Mais,


sans doute, une ide lui vint l'esprit, car, aprs avoir regard son
frre Jacques :
 Merci, mes camarades, dit-il, j'accepte ! 
partir de ce jour, Briant tait pour une anne le chef des jeunes
colons de l'le Chairman.

Chapitre 19

Le mt de signaux.  Grands froids.  Le amant.  Le patinage.


 Adresse de Jacques.  Dsobissance de Doniphan et de Cross. 
Le brouillard.  Jacques dans les brumes.  Les coups de canon de
French-den.  Les points noirs.  Attitude de Doniphan.

Ce que ses compagnons avaient voulu en portant leur choix sur


Briant, c'tait rendre justice son caractre serviable, au courage
dont il faisait preuve en toutes les occasions d'o dpendait le sort
de la colonie, son infatigable dvouement pour l'intrt gnral.
Depuis le jour o il avait, pour ainsi dire, pris le commandement
du schooner, pendant cette traverse de la Nouvelle-Zlande l'le
Chairman, il n'avait jamais recul devant le danger ou la peine.
Quoiqu'il ft d'une nationalit dirente, tous l'aimaient, grands et
petits,  ces derniers principalement, dont il s'tait incessamment
occup avec tant de zle, et qui avaient unanimement vot pour lui.
Seuls, Doniphan, Cross, Wilcox et Webb se refusaient reconnatre
les qualits de Briant ; mais, au fond, ils savaient parfaitement qu'ils
taient injustes envers le plus mritant de leurs camarades.
Bien qu'il prvt que ce choix accentuerait encore la dissidence qui
existait dj, bien qu'il pt craindre que Doniphan et ses partisans
ne prissent quelque rsolution regrettable, Gordon ne mnagea pas
ses flicitations Briant. D'une part, il avait l'esprit trop quitable
pour ne point approuver le choix qui avait t fait, et de l'autre, il
279

CHAPITRE 19.

280

prfrait n'avoir plus s'occuper que de la comptabilit de Frenchden.


Ds ce jour-l, cependant, il fut visible que Doniphan et ses trois
amis taient rsolus ne point supporter cet tat de choses, quoique
Briant se ft promis de ne leur fournir aucune occasion de se porter
quelque excs.
Quant Jacques, ce n'tait pas sans une certaine surprise qu'il
avait vu son frre accepter le rsultat du scrutin.
 Tu veux donc ?. . . lui dit-il, sans achever une pense que Briant
complta, en lui rpondant voix basse :
 Oui, je veux tre mme de faire encore plus que nous n'avons
fait jusqu'ici pour racheter ta faute !
 Merci, frre, rpondit Jacques, et ne m'pargne pas ! 
Le lendemain recommena le cours de cette existence que les
longs jours de l'hiver allaient rendre si monotone.
Et d'abord, avant que les grands froids eussent interdit toute
excursion Sloughi-bay, Briant prit une mesure qui ne laissait pas
d'avoir son utilit.
On sait qu'un mt de signaux avait t dress sur l'une des plus
hautes crtes d'Auckland-hill. Or, il ne restait gure que des lambeaux du pavillon hiss en tte de ce mt, secou qu'il avait t
pendant quelques semaines par les vents du large. Il importait donc
de le remplacer par un appareil capable de supporter mme les
bourrasques hivernales. Sur les conseils de Briant, Baxter fabriqua
une sorte de ballon, tress avec ces joncs exibles dont les bords
du marcage taient hrisss, et qui pourrait rsister, puisque le
vent passerait travers. Ce travail termin, une dernire excursion
fut faite la baie, dans la journe du 17 juin, et, au pavillon du
Royaume-Uni, Briant substitua ce nouveau signal, qui tait visible
dans un rayon de plusieurs milles.

CHAPITRE 19.

281

Cependant le moment n'tait plus loign o Briant et ses  administrs  allaient tre caserns dans French-den. Le thermomtre
baissait lentement, suivant une progression continue  ce qui indiquait qu'il y aurait persistance des grands froids.
Briant t mettre la yole terre, dans l'angle du contrefort. L,
elle fut recouverte d'un pais prlart, an que la scheresse n'en
t pas disjoindre les coutures. Puis, Baxter et Wilcox tendirent
des collets prs de l'enclos, et creusrent de nouvelles fosses sur
la lisire de Traps-woods. Enn, les eurons furent dresss le long
de la rive gauche du rio Zealand, de manire retenir dans leurs
mailles le gibier d'eau que les violentes brises du sud entraneraient
vers l'intrieur de l'le.
Entre-temps, Doniphan et deux ou trois de ses camarades, monts
sur leurs chasses, faisaient des excursions sur les South-moors, d'o
ils ne revenaient jamais  bredouilles , tout en mnageant leurs
coups de fusil, car, au sujet des munitions, Briant se montrait aussi
conome que Gordon.
Pendant les premiers jours de juillet, le rio commena se prendre.
Les quelques glaons qui se formrent sur le Family-lake drivrent
au l du courant. Bientt, par suite de leur accumulation un peu
en aval de French-den, une embcle s'entassa, et la surface du cours
d'eau n'orit plus qu'une paisse crote glace. Avec le maintien du
froid, marqu dj par une douzaine de degrs au-dessous du zro
centigrade, le lac ne tarderait pas se solidier sur toute son tendue. En eet, aprs un violent assaut de rafales qui rendit cette
solidication plus lente, le vent hala le sud-est, le ciel s'claircit,
et la temprature s'abaissa prs de 20au-dessous du chire de
conglation.
Le programme de la vie hivernale fut repris dans les conditions
o il avait t tabli l'anne prcdente. Briant y tenait la main,

CHAPITRE 19.

282

sans chercher faire abus de son autorit. On lui obissait volontiers, d'ailleurs, et Gordon facilitait beaucoup sa tche en donnant
l'exemple de l'obissance. Au surplus, Doniphan et ses partisans
ne se mirent jamais en tat d'insubordination. Ils s'occupaient du
service quotidien des trappes, piges, eurons et collets, qui leur
tait plus spcialement attribu, tout en continuant de vivre entre
eux, causant voix basse, ne se mlant que trs rarement la
conversation gnrale, mme pendant les repas, mme pendant les
veilles du soir. Prparaient-ils quelque machination ? on ne savait.
En somme, il n'y avait aucun reproche leur adresser, et Briant
n'eut point intervenir. Il se contentait d'tre juste envers tous,
prenant le plus souvent son compte les besognes pnibles et difciles, n'y pargnant point son frre qui rivalisait de zle avec lui.
Gordon put mme observer que le caractre de Jacques tendait
se modier, et Moko voyait, non sans plaisir, que, depuis l'explication qu'il avait eue avec Briant, le jeune garon se mlait plus
ouvertement aux propos et aux jeux de ses camarades.
Les tudes remplissaient ces longues heures que le froid obligeait
passer dans le hall. Jenkins, Iverson, Dole et Costar faisaient
de sensibles progrs. les instruire, les grands ne laissaient pas
de s'instruire eux-mmes. Pendant les longues soires, on lisait
haute voix des rcits de voyage, auxquels Service et certainement
prfr la lecture de ses Robinsons. Quelquefois aussi, l'accordon
de Garnett laissait chapper une de ces harmonies curantes que
le malencontreux mlomane  souait  avec une conviction regrettable. D'autres chantaient en chur quelques chansons de leur
enfance. Puis, lorsque le concert avait pris n, chacun regagnait sa
couchette.
Cependant Briant ne cessait de rchir au retour en NouvelleZlande. C'tait sa grande proccupation. En cela, il dirait de

CHAPITRE 19.

283

Gordon, qui ne songeait qu' complter l'organisation de la colonie sur l'le Chairman. La prsidence de Briant devait donc tre
surtout marque par les eorts qui seraient faits dans le but de
se rapatrier. Il pensait toujours cette tache blanchtre, aperue
au large de Deception-bay. N'appartenait-elle pas quelque terre
situe dans le voisinage de l'le ? se demandait-il. Eh bien, si cela
tait, serait-il impossible de construire une embarcation avec laquelle on essayerait de gagner cette terre ? Mais, lorsqu'il en causait avec Baxter, celui-ci hochait la tte, comprenant bien qu'un tel
travail tait au-dessus de leurs forces !
 Ah ! pourquoi ne sommes-nous que des enfants, rptait Briant,
oui ! des enfants, quand il faudrait tre des hommes ! 
Et c'tait l son plus gros chagrin.
Pendant ces nuits d'hiver, bien que la scurit part assure
French-den, quelques alertes s'y produisirent. plusieurs reprises,
Phann jetait de longs aboiements d'alarme, lorsque des bandes de
carnassiers  presque toujours des chacals  venaient rder autour
de l'enclos. Doniphan et les autres se prcipitaient alors par la porte
du hall, et, en lanant des tisons embrass ces maudites btes, ils
parvenaient les mettre en fuite.
Deux ou trois fois aussi, plusieurs couples de jaguars et de couguars se montrrent aux environs, sans jamais s'approcher autant
que les chacals. Ceux-l, on les recevait coups de fusil, quoique
de la distance de laquelle on les tirait, ils ne pussent tre mortellement atteints. En somme, ce ne fut pas sans peine que l'on parvint
prserver l'enclos.
Le 24 juillet, Moko eut enn l'occasion de dvelopper de nouveaux talents culinaires, en accommodant un gibier, dont tous se
rgalrent les uns en gourmets, les autres en gourmands.
Wilcox  et Baxter qui l'y aidait volontiers  ne s'taient pas

CHAPITRE 19.

284

contents d'tablir des engins pour les animaux, volatiles ou rongeurs, de petite espce. En courbant quelques-uns de ces baliveaux
qui poussaient entre les massifs de Traps-woods, ils avaient pu installer de vritables collets nud coulant pour le gibier de grande
taille. Ce genre de pige est communment tabli en fort sur les
passes de chevreuils, et il n'est pas rare qu'il produise de bons
rsultats.
Traps-woods, ce ne fut point un chevreuil, ce fut un magnique
amant qui, dans la nuit du 24 juillet, vint s'engager travers
l'un de ces nuds coulants, dont ses eorts ne purent le dlivrer.
Le lendemain, lorsque Wilcox visita ses piges, l'animal tait dj
trangl par la boucle que le baliveau, en se relevant, lui avait serre
la gorge. Ce amant, bien plum, bien vid, bien tru d'herbes
aromatiques, rti point, fut dclar excellent. Tant des ailes que
des cuisses, il y en eut pour tout le monde, et mme chacun eut
sa petite part de la langue, qui est bien ce qu'on peut manger de
meilleur sous la calotte des cieux !
La premire quinzaine du mois d'aot fut marque par quatre
jours d'un froid excessif. Briant ne vit pas sans apprhension le
thermomtre tomber 30centigrades au-dessous de zro. La puret
de l'air tait incomparable, et, ainsi qu'il arrive le plus souvent avec
ces grands abaissements de temprature, pas un soue ne troublait
l'atmosphre.
Pendant cette priode, on ne pouvait sortir de French-den sans
tre instantanment saisi jusqu' la mlle des os. Dfense fut faite
aux petits de s'exposer l'air, mme un instant. Les grands, d'ailleurs,
ne le faisaient que dans le cas d'absolue ncessit, principalement
pour alimenter jour et nuit les foyers de l'table et de la basse-cour.
Par bonheur, ces froids durrent peu. Vers le 6 aot, le vent retomba dans l'ouest. Sloughi-bay et le littoral de Wreck-coast furent

CHAPITRE 19.

285

alors assaillis par des bourrasques eroyables qui, aprs avoir battu
de plein fouet le revers d'Auckland-hill, ricochaient par-dessus avec
une incomparable violence. Pourtant French-den n'eut point en
sourir. Il n'aurait pas fallu moins qu'un tremblement de terre pour
disjoindre ses solides parois. Les rafales les plus irrsistibles, celles
qui mettent des vaisseaux de haut bord la cte ou renversent
des dices de pierre, n'avaient pas prise sur l'inbranlable falaise.
Quant aux arbres abattus, s'ils furent nombreux, c'tait autant
d'ouvrage pargn aux jeunes bcherons, quand il s'agirait de refaire leur provision de combustible.
En somme, ces bourrasques eurent pour rsultat de modier profondment l'tat atmosphrique, en ce sens qu'elles amenrent la
n des grands froids. partir de cette priode, la temprature se
releva constamment, et, ds que ces troubles eurent cess, elle se
maintint une moyenne de 7 8au-dessous du point de conglation.
La dernire quinzaine d'aot fut trs supportable, Briant put reprendre les travaux du dehors, l'exception de la pche, car une
paisse glace recouvrait encore les eaux du rio et du lac. De nombreuses visites furent faites aux trappes, collets et eurons, o le gibier de marais donnait abondamment, et l'oce ne cessa pas d'tre
pourvu de venaison frache.
Du reste, l'enclos compta bientt quelques nouveaux htes. En
outre des couves d'outardes et de pintades, la vigogne mit bas une
porte de cinq petits, auxquels les soins de Service et de Garnett
ne manqurent pas.
Ce fut dans ces circonstances, puisque l'tat de la glace le permettait encore, que Briant eut la pense d'orir ses camarades
une grande partie de patinage. Avec une semelle de bois et une
lame de fer, Baxter parvint fabriquer quelques paires de patins.

CHAPITRE 19.

286

Ces jeunes garons, d'ailleurs, avaient tous plus ou moins l'habitude de cet exercice, qui est trs got au plus fort des hivers de
la Nouvelle-Zlande, et ils furent enchants de cette occasion de
dployer leurs talents la surface du Family-lake.
Donc, le 25 aot, vers onze heures du matin, Briant, Gordon,
Doniphan, Webb, Cross, Wilcox, Baxter, Garnett, Service, Jenkins
et Jacques, laissant Iverson, Dole et Costar la garde de Moko et de
Phann, quittrent French-den an d'aller chercher un endroit o la
couche glace prsenterait une vaste tendue, propice au patinage.
Briant avait pris un des cornets de bord, an de rappeler sa petite
troupe, dans le cas o quelques-uns se laisseraient emporter trop
loin sur le lac. Tous avaient djeun avant de partir et comptaient
bien tre de retour pour le dner.
Il fallut remonter la rive pendant prs de trois milles, avant de
trouver un emplacement convenable, le Family-lake tant encombr de glaons aux abords de French-den. Ce fut par le travers de
Traps-woods que les jeunes colons s'arrtrent devant une surface,
uniformment solidie, qui se dveloppait perte de vue du ct
de l'est. C'et t un magnique champ de manuvres pour une
arme de patineurs.
Il va sans dire que Doniphan et Cross avaient emport leurs fusils,
an de tirer quelque gibier, si l'occasion s'en prsentait. Quant
Briant et Gordon, qui n'avaient jamais eu de got pour ce genre
de sport, ils n'taient venus l que dans l'intention d'empcher les
imprudences.
Sans contredit, les plus adroits patineurs de la colonie taient
Doniphan, Cross,  Jacques surtout qui l'emportait tant pour sa
vitesse de dplacement que pour la prcision avec laquelle il traait
des courbes compliques.
Avant de donner le signal du dpart, Briant runit ses camarades

CHAPITRE 19.

287

et leur dit :
 Je n'ai pas besoin de vous recommander d'tre sages et de
mettre de ct tout amour-propre ! S'il n'y a pas craindre que la
glace se casse, il y a toujours craindre de se casser un bras ou une
jambe ! Ne vous loignez pas hors de la vue ! Dans le cas o il vous
arriverait d'tre entrans trop loin, n'oubliez pas que Gordon et
moi, nous vous attendons en cet endroit. Ainsi, lorsque je donnerai
le signal avec mon cornet, chacun devra se mettre en mesure de
nous rejoindre ! 
Ces recommandations faites, les patineurs s'lancrent sur le lac,
et Briant fut rassur en les voyant dployer une relle habilet. S'il
y eut d'abord quelques chutes, elles ne provoqurent que des clats
de rire.
En vrit, Jacques faisait merveille en avant, en arrire, sur un
pied, sur deux, debout ou accroupi, dcrivant des cercles et des
ellipses avec une rgularit parfaite. Et quelle satisfaction c'tait
pour Briant de voir son frre prendre part aux jeux des autres !
Il est probable que Doniphan, le sportsman si passionn pour
tous les exercices du corps, ressentait quelque jalousie des succs
de Jacques, auquel on applaudissait de bon cur. Aussi ne tarda-til pis s'loigner de la rive, malgr les instantes recommandations
de Briant. Et mme, un certain moment, il t signe Cross de
venir le rejoindre.
 Eh ! Cross, lui cria-t-il, j'aperois une bande de canards. . . lbas. . . dans l'est !. . . Les vois-tu ?
 Oui, Doniphan !
 Tu as ton fusil !. . . J'ai le mien !. . . En chasse !. . .
 Mais Briant a dfendu !. . .
 Eh ! laisse-moi tranquille avec ton Briant !. . . En route. . . toute
vitesse ! 

CHAPITRE 19.

288

En un clin d'il, Doniphan et Cross eurent franchi un demi-mille,


poursuivant cette troupe d'oiseaux qui voletaient sur Family-lake.
 O vont-ils donc ? dit Briant.
 Ils auront vu l-bas quelque gibier, rpondit Gordon, et l'instinct de la chasse. . .
 Ou plutt l'instinct de la dsobissance ! reprit Briant. C'est
encore Doniphan. . .
 Crois-tu donc, Briant, qu'il y ait quelque chose craindre pour
eux ?. . .
 Eh ! qui sait, Gordon ?. . . Il est toujours imprudent de s'loigner !. . . Vois comme ils sont loin dj ! 
Et, de fait, emports dans une course rapide, Doniphan et Cross
n'apparaissaient dj plus que comme deux points l'horizon du
lac.
S'ils avaient le temps de revenir, puisque le jour devait durer
quelques heures encore, c'tait pourtant une imprudence. En eet,
cette poque de l'anne, il y avait toujours lieu de redouter un
subit changement dans l'tat de l'atmosphre. Une modication
la direction du vent et su pour amener des rafales ou des
brouillards.
Aussi, que l'on juge de ce que furent les apprhensions de Briant,
lorsque, vers deux heures, l'horizon se droba brusquement sous
une paisse bande de brumes.
ce moment, Cross et Doniphan n'avaient point encore reparu,
et les vapeurs, maintenant accumules la surface du lac, en cachaient la rive occidentale.
 Voil ce que je craignais ! s'cria Briant. Comment retrouverontils leur route ?
 Un coup de cornet !. . . Donne un coup de cornet !  rpondit
vivement Gordon.

CHAPITRE 19.

289

Par trois fois, le cornet retentit, et sa note cuivre se prolongea


travers l'espace. Peut-tre y serait-il rpondu par des coups de fusil,
 le seul moyen que Doniphan et Cross eussent de faire connatre
leur position ?
Briant et Gordon coutrent. . . Aucune dtonation n'arriva leur
oreille.
Dj, cependant, le brouillard avait beaucoup gagn en paisseur
comme en tendue, et ses premires volutes se droulaient moins
d'un quart de mille de la rive. Or, comme il s'levait en mme
temps vers les hautes zones, le lac aurait entirement disparu avant
quelques minutes.
Briant rappela alors ceux de ses camarades qui taient rests
porte de la vue. Quelques instants aprs, tous furent runis sur la
rive.
 Que dcider ?. . . demanda Gordon.
 C'est de tout tenter pour retrouver Cross et Doniphan, avant
qu'ils soient compltement gars dans le brouillard ! Que l'un de
nous se porte dans la direction qu'ils ont prise ; et tche de les rallier
coups de cornet. . .
 Je suis prt partir ! dit Baxter.
 Nous aussi ! ajoutrent deux ou trois autres.
 Non !. . . J'irai !. . . dit Briant.
 Ce sera moi, frre ! rpondit Jacques. Avec mes patins, j'aurai
vite fait de rejoindre Doniphan. . .
 Soit !. . . rpondit Briant. Va, Jacques, et coute bien si tu n'entends pas des coups de fusil !. . . Tiens, prends ce cornet, qui servira
signaler ta prsence !. . .
 Oui, frre ! 
Un instant aprs, Jacques tait invisible au milieu des brumes,
qui devenaient de plus en plus opaques.

CHAPITRE 19.

290

Briant, Gordon et les autres prtrent attentivement l'oreille aux


coups de cornet lancs par Jacques ; mais la distance les teignit
bientt.
Une demi-heure s'coula. Aucune nouvelle des absents ni de Cross,
ni de Doniphan, incapables de s'orienter sur le lac, ni de Jacques,
qui s'tait port leur rencontre.
Et que deviendraient-ils tous trois, au cas o la nuit arriverait
avant qu'ils fussent de retour ?
 Si encore nous avions des armes feu, s'cria Service, peuttre. . .
 Des armes ? rpondit Briant. Il y en a French-den !. . . Pas un
instant perdre !. . . En route ! 
C'tait le meilleur parti prendre, car, avant tout, il importait
d'indiquer aussi bien Jacques qu' Doniphan et Cross quelle
direction il convenait de suivre pour retrouver la rive du Familylake. Le mieux tait donc de revenir par le plus court Frenchden, o des signaux pourraient tre faits au moyen de dtonations
successives.
En moins d'une demi-heure, Briant, Gordon et les autres eurent
enlev les trois milles qui les sparaient de Sport-terrace.
En cette occasion, il ne s'agissait plus d'conomiser la poudre.
Wilcox et Baxter chargrent deux fusils, qui furent tirs dans la
direction de l'est.
Nulle rponse. Ni coup de feu, ni coup de cornet.
Il tait dj trois heures et demie. Le brouillard tendait s'paissir mesure que le soleil s'abaissait derrire le massif d'Aucklandhill. travers ces lourdes vapeurs, impossible de rien voir la
surface du lac.
 Au canon !  dit Briant.
Une des deux petites pices du Sloughi  celle qui tait braque

CHAPITRE 19.

291

travers l'une des embrasures perces prs de la porte du hall 


fut trane au milieu de Sport-terrace, et convenablement pointe
vers le nord-est.
On la chargea avec une des gargousses signaux, et Baxter allait tirer sur la corde de l'toupille, lorsque Moko suggra l'ide
de mettre une bourre d'herbe enduite de graisse par-dessus la gargousse. Il croyait savoir que cela donnerait plus de force la dtonation, et il ne se trompait pas.
Le coup partit  non sans que Dole et Costar se fussent bouch
les oreilles.
Au milieu d'une atmosphre si parfaitement calme, il tait inadmissible que cette dtonation ne ft pas entendue une distance
de plusieurs milles.
On couta. . . Rien !
Pendant une heure encore, la petite pice fut tire de dix minutes
en dix minutes. Que Doniphan, Cross et Jacques se mprissent
sur la signication de ces coups rpts qui indiquaient la position
de French-den, cela ne pouvait tre. En outre, ces dcharges devaient se faire entendre sur toute la surface du Family-lake, car les
brouillards sont trs propres la propagation lointaine des sons, et
cette proprit s'accrot mme avec leur densit.
Enn, un peu avant cinq heures, deux ou trois coups de fusil,
encore loigns, furent assez distinctement perus dans la direction
du nord-est.
 Ce sont eux !  s'cria Service.
Et aussitt, Baxter de rpondre par une dernire dcharge au
signal de Doniphan.
Quelques instants aprs, deux ombres se dessinrent travers
les brumes, qui taient moins paisses prs de la rive que sur le
lac. Bientt des hurrahs se joignirent aux hurrahs qui partaient de

CHAPITRE 19.

292

Sport-terrace.
C'taient Doniphan et Cross.
Jacques n'tait pas avec eux.
On imagine quelles mortelles angoisses dut prouver Briant ! Son
frre n'avait pu retrouver les deux chasseurs, qui n'avaient mme
pas entendu ses coups de cornet. ce moment, en eet, Cross et
Doniphan, cherchant s'orienter, s'taient dj rabattus vers la
partie mridionale du Family-lake, tandis que Jacques s'enfonait
dans l'est pour essayer de les rejoindre. Eux-mmes, d'ailleurs, sans
les dtonations parties de French-den, n'eussent jamais pu retrouver
leur route.
Briant, tout la pense de son frre gar au milieu des brumes,
ne songeait gure adresser des reproches Doniphan, dont la dsobissance risquait d'avoir des consquences si graves. Que Jacques
ft rduit passer la nuit sur le lac par une temprature qui allait
peut-tre s'abaisser 15au-dessous de zro, comment rsisterait-il
des froids si intenses !
 C'est moi qui aurais d aller sa place. . . moi !  rptait
Briant, qui Gordon et Baxter essayaient en vain de donner un
peu d'espoir.
Quelques coups de canon furent encore tirs. videmment, si
Jacques et t rapproch de French-den, il les aurait entendus et
n'et pas manqu de signaler sa prsence par des coups de cornet.
Mais, lorsque leurs derniers roulements se perdirent au loin, les
dtonations restrent sans rponse.
Et dj, la nuit commenant se faire, l'obscurit ne tarderait
pas envelopper toute l'le.
Cependant une circonstance assez favorable vint se produire
alors. Le brouillard semblait avoir une tendance se dissiper. La
brise, qui s'tait leve au couchant, comme cela arrivait presque

CHAPITRE 19.

293

chaque soir aprs les calmes du jour, repoussait les brumes du ct


de l'est en dgageant la surface du Family-lake. Bientt, la dicult
de retrouver French-den ne serait plus due qu' l'obscurit de la
nuit.
Dans ces conditions, il n'y avait plus qu'une chose faire : allumer
un grand feu sur la rive, an qu'il pt servir de signal. Et dj
Wilcox, Baxter, Service entassaient du bois sec au centre de Sportterrace, lorsque Gordon les arrta.
 Attendez !  dit-il.
La lunette aux yeux, Gordon regardait attentivement dans la
direction du nord-est.
 Il me semble que je vois un point. . . dit-il, un point qui se
dplace. . . 
Briant avait saisi la lunette et regardait son tour.
 Dieu soit lou !. . . C'est lui !. . . s'cria-t-il. C'est Jacques !. . . Je
l'aperois !. . . 
Et tous de pousser des cris pleins poumons, comme s'ils eussent
pu tre entendus une distance qui ne devait pas tre value
moins d'un mille !
Toutefois, cette distance diminuait vue d'il. Jacques, les patins aux pieds, glissait avec la rapidit d'une che sur la crote
glace du lac, en se rapprochant de French-den. Quelques minutes
encore, et il serait arriv.
 On dirait qu'il n'est pas seul !  s'cria Baxter, qui ne put retenir
un geste de surprise.
En eet, une observation plus attentive t reconnatre que deux
autres points se mouvaient en arrire de Jacques, quelque cent
pieds de lui.
 Qu'est-ce donc ?. . . demanda Gordon.
 Des hommes ?. . . rpondit Baxter.

CHAPITRE 19.

294

 Non !. . . On dirait des animaux !. . . dit Wilcox.


 Des fauves, peut-tre !. . .  s'cria Doniphan.
Il ne se trompait pas, et, sans hsiter, le fusil la main, il s'lana
sur le lac au-devant de Jacques.
En quelques instants, Doniphan eut rejoint le jeune garon et
dcharg ses deux coups sur les fauves, qui rebroussrent chemin et
eurent bientt disparu.
C'taient deux ours, qu'on ne se ft gure attendu voir gurer
dans la faune chairmanienne ! Puisque ces redoutables btes rdaient sur l'le, comment se faisait-il que les chasseurs n'en eussent
jamais trouv trace ? Fallait-il donc admettre qu'elles ne l'habitaient pas, mais que, pendant l'hiver, soit en s'aventurant la
surface de la mer congele, soit en s'embarquant sur des glaons
ottants, ces ours se hasardaient jusque sur ces parages ? Et cela
ne semblait-il pas indiquer qu'il y avait quelque continent dans le
voisinage de l'le Chairman ?. . . Il y aurait lieu d'y rchir.
Quoi qu'il en ft, Jacques tait sauv, et son frre le pressait dans
ses bras.
Les flicitations, les embrassements, les poignes de main, ne
manqurent pas au brave enfant. Aprs avoir vainement  corn 
an de rappeler ses deux camarades, lui aussi, perdu au plus pais
des brumes, se trouvait dans l'impossibilit de s'orienter, lorsque
les premires dtonations clatrent.
 Ce ne peut tre que le canon de French-den !  se dit-il, en
cherchant saisir d'o venait le son.
Il tait alors plusieurs milles de la rive dans le nord-est du lac.
Aussitt, de toute la vitesse de ses patins, il la dans la direction
qui lui tait signale.
Soudain, au moment o le brouillard commenait se dissoudre,
il se vit en prsence de deux ours, qui s'lancrent vers lui. Malgr

CHAPITRE 19.

295

le danger, son sang-froid ne l'abandonna pas un instant et, grce


la rapidit de sa course, il put tenir ces animaux distance. Mais,
s'il avait fait une chute, il et t perdu.
Et alors, prenant Briant l'cart, pendant que tous regagnaient
French-den :
 Merci, frre, dit-il voix basse, merci, puisque tu m'as permis
de. . . 
Briant lui serra la main, sans rpondre.
Puis, au moment o Doniphan allait franchir la porte du hall, il
lui dit :
 Je t'avais dfendu de t'loigner, et, tu le vois, ta dsobissance
aurait pu causer un grand malheur ! Pourtant, bien que tu aies eu
tort, Doniphan, je ne dois pas moins te remercier d'tre all au
secours de Jacques !
 Je n'ai fait que mon devoir , rpondit froidement Doniphan.
Et il ne prit mme pas la main que lui tendait si cordialement
son camarade.

Chapitre 20

Une halte la pointe sud du lac.  Doniphan, Cross, Webb et


Wilcox.  Sparation.  La rgion des Downs-lands.  L'East-river.
 En descendant la rive gauche.  Arrive l'embouchure.

Six semaines aprs ces vnements, vers cinq heures du soir,


quatre des jeunes colons venaient de s'arrter l'extrmit mridionale du Family-lake.
On tait au 10 octobre. L'inuence de la belle saison se faisait
sentir. Sous les arbres, revtus d'une verdure toute frache, le sol
avait repris sa couleur printanire. Une jolie brise ridait lgrement
la surface du lac, encore claire des derniers rayons du soleil qui
eeuraient la vaste plaine des South-moors, dont une troite grve
de sable formait la bordure. De nombreux oiseaux passaient en
bandes criardes, regagnant leurs nocturnes abris l'ombre des bois
ou dans les anfractuosits de la falaise. Divers groupes d'arbres
feuilles persistantes, des pins, des chnes verts, et, non loin, une
sapinire de quelques acres, rompaient seuls la monotone aridit de
cette partie de l'le Chairman. Le cadre vgtal du lac tait bris en
cet endroit et, pour retrouver l'pais rideau des forts, il et fallu
remonter pendant plusieurs milles l'une ou l'autre des deux rives
latrales.
En ce moment, un bon feu, allum au pied d'un pin maritime,
projetait son odorante fume, que le vent repoussait au-dessus du
296

CHAPITRE 20.

297

marcage. Une couple de canards rtissaient devant un foyer ambant, mnag entre deux pierres. Aprs souper, ces quatre garons
n'auraient plus qu' s'envelopper de leurs couvertures, et, tandis
que l'un d'eux veillerait, les trois autres dormiraient tranquillement
jusqu'au jour.
C'taient Doniphan, Cross, Webb, Wilcox, et voici dans quelles
circonstances ils avaient pris le parti de se sparer de leurs camarades.
Pendant les dernires semaines de ce second hiver que les jeunes
colons venaient de passer French-den, les rapports s'taient tendus entre Doniphan et Briant. On n'a pas oubli avec quel dpit
Doniphan avait vu l'lection se faire au prot de son rival. Devenu
plus jaloux, plus irritable encore, il ne se rsignait pas sans peine
se soumettre aux ordres du nouveau chef de l'le Chairman. S'il
ne lui rsista pas ouvertement, c'est que la majorit ne l'aurait pas
soutenu, il le savait bien. Pourtant, en diverses occasions, il avait
manifest tant de mauvais vouloir que Briant n'avait pu lui pargner de justes reproches. Depuis les incidents du patinage, o sa
dsobissance avait t agrante, soit qu'il et t emport par ses
instincts de chasseur, soit qu'il et voulu en faire sa tte, son
insoumission n'avait cess de s'accrotre, et le moment tait arriv
o Briant allait tre oblig de svir.
Jusqu'alors, trs inquiet de cet tat de choses, Gordon avait obtenu de Briant qu'il se contiendrait. Mais celui-ci sentait bien que
sa patience tait bout, et que, dans l'intrt gnral, pour le maintien du bon ordre, un exemple serait ncessaire. En vain Gordon
avait-il essay de ramener Doniphan de meilleurs sentiments. S'il
avait eu autrefois sur lui quelque inuence, il dut reconnatre qu'elle
tait entirement perdue. Doniphan ne lui pardonnait pas d'avoir
le plus souvent pris fait et cause pour son rival. Aussi, l'interven-

CHAPITRE 20.

298

tion de Gordon n'eut-elle aucun rsultat, et ce fut avec un profond


chagrin qu'il prvit des complications trs prochaines.
De cet tat de choses, il rsultait donc que le bon accord, si indispensable la tranquillit des htes de French-den, tait dtruit.
On prouvait une gne morale, qui rendait trs pnible l'existence
en commun.
En eet, sauf aux heures des repas, Doniphan et ses partisans,
Cross, Webb, Wilcox, qui subissaient de plus en plus sa domination,
vivaient part. Lorsque le mauvais temps les empchait d'aller
la chasse, ils se runissaient dans un coin du hall et, l, causaient
entre eux voix basse.
 coup sr, dit un jour Briant Gordon, tous quatre s'entendent pour quelque agissement. . .
 Pas contre toi, Briant ? rpondit Gordon. Essayer de prendre
ta place ?. . . Doniphan n'oserait pas !. . . Nous serions tous de ton
ct, tu le sais, et il ne l'ignore pas !
 Peut-tre, Wilcox, Cross, Webb et lui songent-ils se sparer
de nous ?. . .
 C'est craindre, Briant, et je n'imagine pas que nous ayons le
droit de les en empcher !
 Les vois-tu, Gordon, allant s'tablir au loin. . .
 Ils n'y pensent peut-tre pas, Briant ?
 Ils y pensent, au contraire ! J'ai vu Wilcox prendre une copie
de la carte du naufrag Baudoin, et c'est videmment dans le but
de l'emporter. . .
 Wilcox a fait cela ?. . .
 Oui, Gordon, et, en vrit, je ne sais pas si, pour faire cesser de
tels ennuis, il ne vaudrait pas mieux me dmettre en faveur d'un
autre. . . de toi, Gordon, ou mme de Doniphan !. . . Cela couperait
court toute rivalit. . .

CHAPITRE 20.

299

 Non, Briant ! rpondit Gordon avec force. Non !. . . Ce serait


manquer tes devoirs envers ceux qui t'ont nomm. . . ce que tu
te dois toi-mme ! 
Ce fut au cours de ces dissensions fcheuses que s'acheva l'hiver.
Avec les premiers jours d'octobre, les froids ayant dnitivement
disparu, la surface du lac et celle du rio s'taient dgages entirement. Et c'est alors  dans la soire du 9 octobre  que Doniphan
t connatre sa dcision de quitter French-den avec Webb, Cross et
Wilcox.
 Vous voulez nous abandonner ?. . . dit Gordon.
 Vous abandonner ?. . . Non, Gordon ! rpondit Doniphan. Seulement, Cross, Wilcox, Webb et moi, nous avons form le projet d'aller nous xer en une autre partie de l'le.
 Et pourquoi, Doniphan ?. . . rpliqua Baxter.
 Tout simplement parce que nous dsirons vivre notre gr, et,
je le dis franchement, parce qu'il ne nous convient pas de recevoir
des ordres de Briant !
 Je voudrais savoir ce que tu as me reprocher, Doniphan ?
demanda Briant.
 Rien. . . si ce n'est d'tre notre tte ! rpondit Doniphan. Nous
avons dj eu un Amricain pour chef de la colonie ?. . . Maintenant,
c'est un Franais qui nous commande !. . . Il ne manque plus, vraiment, que de nommer Moko. . .
 Ce n'est pas srieusement que tu parles ? demanda Gordon.
 Ce qui est srieux, rpondit Doniphan d'un ton hautain, c'est
que, s'il plat nos camarades d'avoir pour chef tout autre qu'un
Anglais, cela ne plat ni mes amis ni moi !
 Soit ! rpondit Briant. Wilcox, Webb, Cross et toi, Doniphan,
vous tes libres de partir et d'emporter la part des objets laquelle
vous avez droit !

CHAPITRE 20.

300

 Nous n'en avons jamais dout, Briant, et, ds demain, nous


quitterons French-den !
 Puissiez-vous ne point avoir vous repentir de votre dtermination !  ajouta Gordon, qui comprit que toute insistance serait
vaine ce sujet.
Quant au projet que Doniphan avait rsolu de mettre excution,
le voici :
Quelques semaines avant, en faisant le rcit de son excursion
travers la partie orientale de l'le Chairman, Briant avait arm
que la petite colonie aurait pu s'y installer dans de bonnes conditions. Les masses rocheuses de la cte renfermaient de nombreuses
cavernes, les forts au levant du Family-lake connaient la grve,
l'East-river fournissait l'eau douce en abondance, le gibier de poil
et de plume pullulait sur ses rives,  enn, la vie y devait tre
aussi aise qu' French-den, et beaucoup plus qu'elle ne l'et t
Sloughi-bay. En outre, la distance entre French-den et la cte n'tait
que de douze milles en ligne droite, dont six pour la traverse du
lac et peu prs autant pour redescendre le cours de l'East-river.
Donc, en cas de ncessit absolue, il serait ais de communiquer
avec French-den.
C'est aprs avoir srieusement rchi tous ces avantages que
Doniphan avait dcid Wilcox, Cross et Webb venir s'tablir avec
lui sur l'autre littoral de l'le.
Cependant, ce n'tait pas par eau que Doniphan se proposait
d'atteindre Deception-bay. Descendre la rive du Family-lake jusqu' sa pointe mridionale, contourner cette pointe, remonter la
rive oppose, an d'atteindre l'East-river, en explorant une contre
dont on ne connaissait rien encore, puis longer le cours d'eau au
milieu de la fort jusqu' son embouchure, tel tait l'itinraire qu'il
comptait suivre. Ce serait un assez long parcours  quinze seize

CHAPITRE 20.

301

milles environ , mais ses camarades et lui le feraient en chasseurs.


De cette faon, Doniphan viterait de s'embarquer dans la yole,
dont la manuvre et demand une main plus exprimente que
la sienne. Le halkett-boat qu'il voulait emporter surait pour traverser l'East-river, et, au besoin, pour franchir d'autres rios, s'il
s'en trouvait dans l'est de l'le.
Au surplus, cette premire expdition ne devait avoir pour objectif que de reconnatre le littoral de Deception-bay, an d'y choisir l'endroit o Doniphan et ses trois amis reviendraient se xer
dnitivement. Aussi, ne voulant point s'embarrasser de bagages,
rsolurent-ils de ne prendre que deux fusils, quatre revolvers, deux
hachettes, des munitions en quantit susante, des lignes de fond,
des couvertures de voyage, une des boussoles de poche, le lger canot de caoutchouc, et seulement quelques conserves, ne doutant pas
que la chasse et la pche ne dussent amplement fournir leurs besoins. D'ailleurs, cette expdition  croyaient-ils  ne durerait que
six sept jours. Lorsqu'ils auraient fait choix d'une demeure, ils
reviendraient French-den, ils y prendraient leur part des objets
provenant du Sloughi dont ils taient lgitimes possesseurs, et ils
chargeraient le chariot de ce matriel. Lorsqu'il plairait Gordon ou
quelque autre de venir les visiter, on leur ferait bon accueil ; mais,
quant continuer de partager la vie commune dans les conditions
actuelles, ils s'y refusaient absolument, et, cet gard, ne consentiraient point revenir sur leur dtermination.
Le lendemain, ds le lever du soleil, Doniphan, Cross, Webb et
Wilcox prirent cong de leurs camarades, qui se montrrent trs
attrists de cette sparation. Peut-tre eux-mmes taient-ils plus
mus qu'ils ne le laissaient paratre, bien qu'ils fussent trs fermement dcids raliser leur projet, dans lequel l'enttement avait
une grande part. Aprs avoir travers le rio Zealand avec la yole

CHAPITRE 20.

302

que Moko ramena la petite digue, ils s'loignrent sans trop se


hter, examinant la fois cette partie infrieure du Family-lake,
qui se rtrcissait peu peu vers sa pointe, et l'immense plaine des
South-moors, dont on ne voyait la n ni dans le sud ni dans l'ouest.
Quelques oiseaux furent tus, chemin faisant, sur le bord mme
du marcage. Doniphan, comprenant qu'il devait mnager ses munitions, s'tait content du gibier ncessaire pour la nourriture du
jour.
Le temps tait couvert, sans qu'il y et menace de pluie, et la
brise paraissait xe au nord-est. Pendant cette journe, les quatre
garons ne rent pas plus de cinq six milles, et, arrivs vers cinq
heures du soir l'extrmit du lac, ils s'arrtrent an d'y passer
la nuit.
Tels sont les faits qui s'taient accomplis French-den, entre les
derniers jours du mois d'aot et le 11 octobre.
Ainsi donc, Doniphan, Cross, Wilcox, Webb taient maintenant
loin de leurs camarades, desquels n'importe quelle considration
n'aurait jamais d les sparer ! Se sentaient-ils isols dj ? Oui,
peut-tre ! Mais, dcids accomplir leur projet jusqu'au bout, ils
ne songeaient qu' se crer une nouvelle existence en quelque autre
point de l'le Chairman.
Le lendemain, aprs une nuit assez froide qu'un grand feu, entretenu jusqu' l'aube, avait rendue supportable, tous quatre se
prparrent partir. La pointe mridionale du Family-lake dessinait un angle trs aigu au raccordement des deux rives, dont celle
de droite remontait presque perpendiculairement vers le nord.
l'est, la contre tait encore marcageuse, bien que l'eau n'inondt
point son sol herbeux, surlev de quelques pieds au-dessus du lac.
Des tumescences, tapisses d'herbes, ombrages de maigres arbres,
l'accidentaient. Comme cette contre semblait forme principale-

CHAPITRE 20.

303

ment de dunes, Doniphan lui donna le nom de Downs-lands (terre


des Dunes). Puis, ne voulant pas se lancer travers l'inconnu, il
rsolut de continuer suivre la rive pour atteindre l'East-river et
la partie du littoral dj reconnue par Briant. On verrait plus tard
explorer cette rgion des Downs-lands jusqu' la cte.
Cependant ses compagnons et lui discutrent ce propos, avant
de se mettre en route.
 Si les distances sont exactement marques sur la carte, dit Doniphan, nous devons rencontrer l'East-river sept milles au plus de
la pointe du lac, et nous pourrons sans trop de fatigue l'atteindre
dans la soire.
 Pourquoi ne pas couper au nord-est, de manire retrouver le
rio vers son embouchure ? t observer Wilcox.
 En eet, cela nous pargnerait un grand tiers du chemin, ajouta
Webb.
 Sans doute, rpondit Doniphan, mais quoi bon s'aventurer
au milieu de ces territoires marcageux que nous ne connaissons
pas, et s'exposer revenir en arrire ? Au contraire, en suivant la
rive du lac, il y a bien des chances pour qu'aucun obstacle ne nous
barre la route !
 Et puis, ajouta Cross, nous avons intrt explorer le cours de
l'East-river.
 videmment, rpondit Doniphan, car ce rio tablit une communication directe entre la cte et Family-lake. D'ailleurs, en le
descendant, ce sera l'occasion de visiter aussi la partie de la fort
qu'il traverse. 
Ceci dit, on se mit en marche et d'un bon pas. Une troite chausse dominait de trois quatre pieds, d'un ct le niveau du lac,
de l'autre la longue plaine de dunes qui s'tendait vers la droite.

CHAPITRE 20.

304

Comme le sol remontait sensiblement, il tait supposer que l'aspect de la contre changerait entirement quelques milles plus loin.
En eet, vers onze heures, Doniphan et ses compagnons s'arrtaient pour djeuner au bord d'une petite anse, ombrage de grands
htres. De l, aussi loin que le regard se portait dans la direction
de l'est, ce n'tait qu'une masse confuse de verdure qui masquait
l'horizon.
Un agouti, abattu dans la matine par Wilcox, t les frais du
repas, dont Cross, plus spcialement charg de remplacer Moko
comme matre coq, se tira tant bien que mal. Aprs avoir pris juste
le temps de faire quelques grillades sur des charbons ardents, de les
dvorer, d'apaiser leur soif en mme temps que leur faim, Doniphan
et ses compagnons s'engagrent sur la rive du Family-lake.
Cette fort, dont le lac suivait la lisire, tait toujours forme
des mmes essences que les Traps-woods de la partie occidentale.
Seulement, les arbres feuilles persistantes y poussaient en plus
grand nombre. On comptait plus de pins maritimes, de sapins et
de chnes verts, que de bouleaux ou de htres  tous superbes par
leurs dimensions.
Doniphan put constater aussi  sa grande satisfaction  que la
faune tait non moins varie en cette partie de l'le. Des guanaques
et des vigognes se montrrent plusieurs reprises, ainsi qu'une
troupe de nands qui s'loignait, aprs s'tre dsaltre. Les livres
maras, les tucutucos, les pcaris et le gibier de plume pullulaient
dans les fourrs.
Vers six heures du soir, il fallut faire halte. En cet endroit, la rive
tait coupe par un cours d'eau, qui servait de dversoir au lac.
Ce devait tre, et c'tait, en eet, l'East-river. Cela fut d'autant
plus facile reconnatre que Doniphan dcouvrit, sous un groupe
d'arbres, au fond d'une troite crique, des traces rcentes de cam-

CHAPITRE 20.

305

pement, c'est--dire les cendres d'un foyer.


C'tait l que Briant, Jacques et Moko taient venus accoster
pendant leur excursion Deception-bay, l qu'ils avaient pass leur
premire nuit.
Camper en cet endroit, rallumer les charbons teints, puis, aprs
souper, s'tendre sous les mmes arbres qui avaient abrit leurs
camarades, c'est ce que Doniphan, Webb, Wilcox et Cross avaient
de mieux faire, et c'est ce qu'ils rent.
Huit mois avant, lorsque Briant s'tait arrt cette place, il ne
se doutait gure que quatre de ses compagnons y viendraient leur
tour, avec l'intention de vivre sparment dans cette partie de l'le
Chairman !
Et peut-tre, en se voyant l, loin de cette confortable demeure
de French-den o il n'aurait tenu qu' eux de rester, Cross, Wilcox
et Webb eurent-ils quelques regrets de ce coup de tte ! Mais leur
sort tait maintenant li celui de Doniphan, et Doniphan avait
trop de vanit pour reconnatre ses torts, trop d'enttement pour
renoncer ses projets, trop de jalousie pour consentir plier devant
son rival.
Le jour venu, Doniphan proposa de traverser immdiatement
l'East-river.
 Ce sera autant de fait, dit-il, et la journe nous sura pour
atteindre l'embouchure, qui n'est pas plus de cinq six milles !
 Et puis, t observer Cross, c'est sur la rive gauche que Moko
a fait sa rcolte de pignons, et nous en ferons provision pendant la
route. 
Le halkett-boat fut alors droul, et, ds qu'il eut t mis l'eau,
Doniphan se dirigea vers la berge oppose, en lant une corde par
l'arrire. Avec quelques coups de pagaie, il eut bientt franchi les
trente quarante pieds de largeur que le rio mesurait cette place.

CHAPITRE 20.

306

Puis, halant la corde dont ils avaient gard le bout, Wilcox, Webb
et Cross ramenrent eux le lger canot, dans lequel ils passrent
successivement sur l'autre rive.
Cela fait, Wilcox dtendit le halkett-boat, il le referma comme
un sac de voyage, il le replaa sur son dos, et l'on se remit en route.
Sans doute, il et t moins fatigant de s'abandonner dans la yole au
courant de l'East-river, ainsi que Briant, Jacques et Moko l'avaient
fait ; mais le canot de caoutchouc ne pouvant porter qu'une seule
personne la fois, on avait d renoncer ce mode de locomotion.
Cette journe fut trs pnible. L'paisseur de la fort, son sol,
le plus souvent hriss d'paisses herbes, sem de branches abattues par les dernires bourrasques, plusieurs fondrires qu'il fallut
contourner non sans peine, retardrent l'arrive au littoral. Chemin faisant, Doniphan put constater que le naufrag franais ne
semblait pas avoir laiss des traces de son passage en cette partie
de l'le, comme sous les massifs de Traps-woods. Et pourtant, il
n'tait pas douteux qu'il l'et explore, puisque sa carte indiquait
exactement le cours de l'East-river jusqu' Deception-bay.
Un peu avant midi, halte fut faite pour le djeuner, prcisment
l'endroit o poussaient les pins-pignons. Cross cueillit une certaine
quantit de ces fruits, dont tous se rgalrent. Puis, pendant deux
milles encore, il y eut lieu de se glisser entre ces halliers touus et
mme de se frayer un passage la hache, an de ne point s'loigner
du cours d'eau.
Par suite de ces retards, l'extrme limite de la fort ne fut dpasse que vers sept heures du soir. La nuit venant, Doniphan ne put
rien reconnatre de la disposition du littoral. Toutefois, s'il ne vit
qu'une ligne cumante, il entendit le long et grave mugissement de
la mer qui dferlait sur la grve.
Il fut dcid que l'on s'arrterait en cet endroit, an de coucher

CHAPITRE 20.

307

la belle toile. Pour la nuit prochaine, nul doute que la cte n'ort
un meilleur abri dans une des cavernes, non loin de l'embouchure
du rio.
Le campement organis, le dner ou plutt, vu l'heure avance, le
souper se composa de quelques grouses qui furent rties la amme
d'un foyer de branches mortes et de pommes de pin, ramasses sous
les arbres.
Par prudence, il avait t convenu que ce feu serait entretenu
jusqu'au jour, et, pendant les premires heures, ce fut Doniphan
qui se chargea de ce soin.
Wilcox, Cross et Webb, tendus sous la ramure d'un large pin
parasol, et trs fatigus de cette longue journe de marche, s'endormirent immdiatement.
Doniphan eut grand-peine lutter contre le sommeil. Il rsista
pourtant ; mais, le moment venu o il devait tre remplac par un
de ses compagnons, tous taient plongs dans un si bon sommeil
qu'il ne put se dcider rveiller personne.
D'ailleurs, la fort tait tellement tranquille aux abords du campement que la scurit ne devait pas y tre moindre qu' Frenchden.
Aussi, aprs avoir jet quelques brasses de bois dans le foyer, Doniphan vint-il s'tendre au pied de l'arbre. L, ses yeux se fermrent
aussitt pour ne se rouvrir qu'au moment o le soleil montait sur
un large horizon de mer qui se dessinait l'aeurement du ciel.

Chapitre 21

Exploration de Deception-bay  Bear-rock-harbour.  Projets de


retour French-den.  Reconnaissance au nord de l'le.  Le Northcreek.  Beechs-forest.  Eroyable bourrasque.  Nuit d'hallucinations.  Au jour levant.

Le premier soin de Doniphan, de Wilcox, de Webb et de Cross


fut de descendre la rive du cours d'eau jusqu' son embouchure.
De l, leurs regards se promenrent avidement sur cette mer qu'ils
voyaient pour la premire fois. Elle tait non moins dserte que sur
le littoral oppos.
 Et cependant, t observer Doniphan, si, comme nous avons lieu
de le croire, l'le Chairman n'est pas loigne du continent amricain, les navires, qui sortent du dtroit de Magellan et remontent
vers les ports du Chili et du Prou, doivent passer dans l'est ! Raison
de plus pour nous xer sur la cte de Deception-bay, et, quoique
Briant l'ait nomme ainsi, j'espre bien qu'elle ne justiera pas
longtemps ce nom de mauvais augure ! 
Peut-tre, en faisant cette remarque, Doniphan cherchait-il des
excuses ou au moins des prtextes sa rupture avec ses camarades
de French-den. Tout bien considr, d'ailleurs, c'tait sur cette partie du Pacique, l'orient de l'le Chairman, que devaient plutt
paratre des navires destination des ports du Sud-Amrique.
Aprs avoir observ l'horizon avec sa lunette, Doniphan voulut
308

CHAPITRE 21.

309

visiter l'embouchure de l'East-river. Ainsi que l'avait fait Briant,


ses compagnons et lui constatrent que la nature avait cr l un
petit port, trs abrit contre le vent et la houle. Si le schooner et
accost l'le Chairman en cet endroit, il n'aurait pas t impossible
de lui viter l'chouage et de le garder intact pour le rapatriement
des jeunes colons.
En arrire des roches formant le port, se massaient les premiers
arbres de la fort, qui se dveloppait non seulement jusqu'au Familylake, mais aussi vers le nord, o le regard ne rencontrait qu'un horizon de verdure. Quant aux excavations, creuses dans les masses
granitiques du littoral, Briant n'avait point exagr. Doniphan n'aurait que l'embarras du choix. Toutefois, il lui parut convenable de
ne pas s'loigner des rives de l'East-river, et il eut bientt trouv
une  chemine , tapisse d'un sable n, avec coins et recoins,
dans laquelle le confort ne serait pas moins assur qu' French-den.
Cette caverne et mme pu sure toute la colonie, car elle comprenait une srie de cavits annexes. dont on et fait autant de
chambres distinctes, au lieu de n'avoir sa disposition que le hall
et Store-room.
Cette journe fut employe visiter la cte sur l'tendue d'un
deux milles. Entre-temps, Doniphan et Cross tirrent quelques
tinamous, tandis que Wilcox et Webb tendaient une ligne de fond
dans les eaux de l'East-river, une centaine de pas au-dessus de
l'embouchure. Une demi-douzaine de poissons furent pris, du genre
de ceux qui remontaient le cours du rio Zealand  entre autres
deux perches d'assez belle grosseur. Les coquillages fourmillaient
aussi dans les innombrables trous des rcifs qui, au nord-est, couvraient le port contre la houle du large. Les moules, les patnes y
taient abondantes et de bonne qualit. On aurait donc ces mollusques porte de la main, ainsi que les poissons de mer, qui se

CHAPITRE 21.

310

glissaient entre les grands fucus, noys au pied du banc, sans qu'il
ft ncessaire d'aller les chercher quatre ou cinq milles.
On ne l'a pas oubli, lors de son exploration l'embouchure de
l'East-river, Briant avait fait l'ascension d'une haute roche, qui ressemblait un ours gigantesque. Doniphan fut galement frapp de
sa forme singulire. C'est pourquoi, en prise de possession, il donna
le nom de Bear-rock-harbour (port du roc de l'Ours) au petit port
que dominait cette roche, et c'est ce nom qui gure maintenant sur
la carte de l'le Chairman.
Pendant l'aprs-midi, Doniphan et Wilcox gravirent Bear-rock,
an de prendre une large vue de la baie. Mais ni navire ni terre
ne leur apparurent au levant de l'le. Cette tache blanchtre, qui
avait attir l'attention de Briant dans le nord-est, ils ne l'aperurent
mme pas, soit que le soleil ft trop bas dj sur l'horizon oppos,
soit que cette tache n'existt point et que Briant et t dupe d'une
illusion d'optique.
Le soir venu, Doniphan et ses compagnons prirent leur repas
sous un groupe de superbes micocouliers, dont les basses branches
s'tendaient au-dessus du cours d'eau. Puis, cette question fut traite : Convenait-il de retourner immdiatement French-den, an
d'en rapporter les objets ncessaires une installation dnitive
dans la caverne de Bear-rock.
 Je pense, dit Webb, que nous ne devons pas tarder, car de
refaire le trajet par le sud du Family-lake, cela demandera quelques
jours !
 Mais, t observer Wilcox, lorsque nous reviendrons ici, ne
vaudrait-il pas mieux traverser le lac, an de redescendre l'Eastriver jusqu' son embouchure ? Ce que Briant a dj fait avec la
yole, pourquoi ne le ferions-nous pas ?
 Ce serait du temps de gagn, et cela nous pargnerait bien des

CHAPITRE 21.

311

fatigues ! ajouta Webb.


 Qu'en penses-tu, Doniphan ?  demanda Cross.
Doniphan rchissait cette proposition qui orait de rels
avantages.
 Tu as raison, Wilcox, rpondit-il, et, en s'embarquant dans la
yole que conduirait Moko. . .
 la condition que Moko y consentt, t observer Webb d'un
ton dubitatif.
 Et pourquoi n'y consentirait-il pas ? rpondit Doniphan. N'aije pas le droit de lui donner un ordre comme Briant ? D'ailleurs, il
ne s'agirait que de nous piloter travers le lac. . .
 Il faudra bien qu'il obisse ! s'cria Cross. Si nous tions obligs de transporter par terre tout notre matriel, cela n'en nirait
pas ! J'ajoute que le chariot ne trouverait peut-tre point passage
travers la fort ? Donc, servons-nous de la yole. . .
 Et si l'on refuse de nous la donner, cette yole ? reprit Webb en
insistant.
 Refuser ? s'cria Doniphan. Et qui refuserait ?
 Briant !. . . N'est-il pas le chef de la colonie !
 Briant !. . . refuser !. . . rpta Doniphan. Est-ce que cette embarcation lui appartient plus qu' nous ?. . . Si Briant se permettait
de refuser. . . 
Doniphan n'acheva pas ; mais on sentait que, ni sur ce point ni sur
aucun autre, l'imprieux garon ne se soumettrait aux injonctions
de son rival.
Au surplus, ainsi que le t observer Wilcox, il tait inutile de
discuter ce sujet. Dans son opinion, Briant laisserait ses camarades toute facilit pour s'installer Bear-rock, et ce n'tait pas
la peine de se monter la tte. Restait dcider si l'on retournerait
immdiatement French-den.

CHAPITRE 21.

312

 Cela me parat indispensable ! dit Cross.


 Alors, ds demain ?. . . demanda Webb.
 Non, rpondit Doniphan. Avant de partir, je voudrais pousser
une pointe au-del de la baie, an de reconnatre la partie nord de
l'le. En quarante-huit heures, nous pouvons tre revenus Bearrock, aprs avoir atteint la cte septentrionale. Qui sait s'il n'y a
pas dans cette direction quelque terre que le naufrag franais n'a
pu apercevoir, ni, par consquent, indiquer sur sa carte. Il serait
peu raisonnable de se xer ici, sans savoir quoi s'en tenir. 
L'observation tait juste. Aussi, bien que ce projet dt prolonger
l'absence de deux ou trois jours, fut-il dcid qu'il serait mis
excution sans retard.
Le lendemain, 14 octobre, Doniphan et ses trois amis partirent
ds l'aube, et prirent la direction du nord, sans quitter le littoral.
Sur une longueur de trois milles environ, les masses rocheuses se
dveloppaient entre la fort et la mer, ne laissant leur base qu'une
grve sablonneuse, large au plus d'une centaine de pieds.
Ce fut midi que les jeunes garons, aprs avoir dpass la dernire roche, s'arrtrent pour djeuner.
En cet endroit, un second cours d'eau se jetait dans la baie ; mais,
sa direction, qui tait sud-est et nord-ouest, il y avait lieu de supposer qu'il ne sortait point du lac. Les eaux, dcharges par lui dans
une anse troite, devaient tre celles qu'il recueillait en traversant
la rgion suprieure de l'le. Doniphan le nomma North-creek (ruisseau du Nord), et, en ralit, il ne mritait pas la qualication de
rivire.
Quelques coups de pagaie surent au halkett-boat pour le franchir, et il n'y eut qu' ctoyer la fort, dont sa rive gauche formait
la limite.
Chemin faisant, deux coups de fusil furent tirs par Doniphan et

CHAPITRE 21.

313

Cross dans les circonstances que voici :


Il tait trois heures environ. En suivant le cours du North-creek,
Doniphan avait t rejet vers le nord-ouest plus qu'il ne convenait,
puisqu'il s'agissait d'atteindre la cte septentrionale. Il allait donc
reprendre direction sur sa droite, lorsque Cross, l'arrtant, s'cria
soudain :
 Regarde, Doniphan, regarde ! 
Et il indiquait une masse rougetre, qui s'agitait trs visiblement
entre les grandes herbes et les roseaux du creek, sous le berceau
des arbres.
Doniphan t signe Webb et Wilcox de ne plus bouger. Puis,
accompagn de Cross, son fusil prt tre paul, il se glissa sans
bruit vers la masse en mouvement.
C'tait un animal de forte taille, et qui aurait ressembl un
rhinocros, si sa tte et t arme de cornes, et si sa lvre infrieure
se ft allonge dmesurment.
cet instant, un coup de feu clata, qui fut aussitt suivi d'une
seconde dtonation. Doniphan et Cross avaient tir presque ensemble.
Sans doute, cette distance de cent cinquante pieds, le plomb
n'avait produit aucun eet sur la peau paisse de l'animal, car
celui-ci, s'lanant hors des roseaux, franchit rapidement la rive et
disparut dans la fort.
Doniphan avait eu le temps de le reconnatre. C'tait un amphibie, parfaitement inoensif, d'ailleurs, un  anta , au pelage
de couleur brune, autrement dit un de ces normes tapirs qui se
rencontrent le plus habituellement dans le voisinage des euves du
Sud-Amrique. Comme on n'aurait pu rien faire de cet animal, il
n'y eut point regretter sa disparition  si ce n'est au point de vue
de l'amour-propre cyngtique.

CHAPITRE 21.

314

De ce ct de l'le Chairman, se dveloppaient encore perte


de vue des masses verdoyantes. La vgtation s'y serrait prodigieusement, et, comme les htres poussaient par milliers, le nom de
Beechs-forest (fort des Htres) lui fut donn par Doniphan et port
sur la carte, avec les dnominations de Bear-rock et de North-creek,
antrieurement admises.
Le soir venu, neuf milles avaient t franchis. Encore autant, et
les jeunes explorateurs auraient atteint le nord de l'le. Ce serait la
tche du lendemain.
La marche fut reprise au soleil levant. Il y avait quelques raisons
de se hter. Le temps menaait de changer. Le vent, qui halait
l'ouest, manifestait une tendance frachir. Dj les nuages chassaient du large, en se tenant dans une zone encore leve, il est vrai
 ce qui permettait d'esprer qu'ils ne se rsoudraient pas en pluie.
Braver le vent, mme s'il souait en tempte, cela n'tait point
pour erayer des garons rsolus. Mais la rafale, avec son accompagnement ordinaire d'averses torrentielles, les aurait fort gns,
et ils eussent t contraints de suspendre leur expdition, an de
regagner l'abri de Bear-rock.
Ils pressrent donc le pas, bien qu'ils eussent lutter contre la
bourrasque qui les prenait de anc. La journe fut extrmement
pnible et annonait une nuit trs mauvaise. En eet, ce n'tait
rien moins qu'une tempte qui assaillit l'le, et, cinq heures du
soir, de longs roulements de foudre se rent entendre au milieu de
l'embrasement des clairs.
Doniphan et ses camarades ne reculrent point. L'ide qu'ils touchaient au but les encourageait. D'ailleurs, les massifs de Beechsforest s'allongeaient encore dans cette direction, et ils auraient toujours la ressource de pouvoir se blottir sous les arbres. Le vent se
dchanait avec trop de violence pour que la pluie ft craindre.

CHAPITRE 21.

315

En outre, la cte ne devait pas tre loigne.


Vers huit heures, le sonore mugissement du ressac se t entendre
 ce qui indiquait la prsence d'un banc de rcifs au large de l'le
Chairman.
Cependant le ciel, dj voil par d'paisses vapeurs, s'assombrissait peu peu. Pour que le regard pt se porter au loin sur la
mer, tandis que les dernires lueurs clairaient encore l'espace, il
importait de hter la marche. Au-del de la lisire d'arbres s'tendait une grve, large d'un quart de mille, sur laquelle les lames,
blanches d'cume, dferlaient, aprs s'tre choques contre les brisants du nord.
Doniphan, Webb, Cross, Wilcox, bien que trs fatigus, eurent
encore la force de courir. Ils voulaient au moins entrevoir cette
partie du Pacique, pendant qu'il restait un peu de jour. tait-ce
une mer sans limite ou seulement un troit canal, qui sparaient
cette cte d'un continent ou d'une le ?
Soudain, Wilcox, qui s'tait port un peu en avant, s'arrta. De
la main, il montrait une masse noirtre, qui se dessinait l'accore
de la grve. Y avait-il l un animal marin, un de ces gros ctacs,
tels que baleineau ou baleine, chou sur le sable ? N'tait-ce pas,
plutt, une embarcation, qui s'tait mise au plein, aprs avoir t
drosse au-del des rcifs ?
Oui ! c'tait une embarcation, gte sur son anc de tribord. Et,
en de, prs du cordon des varechs enrouls la limite de la mare
montante, Wilcox montrait deux corps, couchs quelques pas de
l'embarcation.
Doniphan, Webb et Cross avaient tout d'abord suspendu leur
course. Puis, sans rchir, ils s'lancrent travers la grve et
arrivrent devant les deux corps, tendus sur le sable  des cadavres
peut-tre !. . .

CHAPITRE 21.

316

Ce fut alors, que, pris d'pouvante, n'ayant mme pas la pense


qu'il pouvait rester un peu de vie ces corps, qu'il importait de leur
donner des soins immdiats, ils revinrent prcipitamment chercher
un refuge sous les arbres.
La nuit tait dj obscure, bien qu'elle ft encore illumine de
quelques clairs, qui ne tardrent pas s'teindre. Au milieu de ces
profondes tnbres, les hurlements de la bourrasque se doublaient
du fracas d'une mer dmonte.
Quelle tempte ! Les arbres craquaient de toutes parts, et ce
n'tait pas sans danger pour ceux qu'ils abritaient ; mais il et
t impossible de camper sur la grve, dont le sable, enlev par le
vent, cinglait l'air comme une mitraille.
Pendant toute la nuit Doniphan, Wilcox, Webb et Cross restrent
cette place, et ne purent fermer les yeux un seul instant. Le froid
les t cruellement sourir, car ils n'avaient pu allumer un feu, qui
se ft aussitt dispers, en risquant d'incendier les branches mortes
accumules sur le sol.
Et puis l'motion les tenait en veil. Cette barque, d'o venaitelle ?. . . Ces naufrags, quelle nation appartenaient-ils ?. . . Y avaitil donc des terres dans le voisinage, puisqu'une embarcation avait
pu accoster l'le ?. . . moins qu'elle ne provnt de quelque navire,
qui venait de sombrer dans ces parages au plus fort de la bourrasque ?
Ces diverses hypothses taient admissibles, et, pendant les rares
instants d'accalmie, Doniphan et Wilcox, presss l'un contre l'autre,
se les communiquaient voix basse.
En mme temps, leur cerveau en proie aux hallucinations, ils
s'imaginaient entendre des cris lointains, lorsque le vent mollissait
quelque peu, et, prtant l'oreille, ils se demandaient si d'autres
naufrags n'erraient pas sur la plage ? Non ! ils taient dupes d'une

CHAPITRE 21.

317

illusion de leurs sens. Aucun appel dsespr ne retentissait au milieu des violences de la tempte. Maintenant, ils se disaient qu'ils
avaient eu tort de cder ce premier mouvement d'pouvante !. . .
Ils voulaient s'lancer vers les brisants, au risque d'tre renverss
par la rafale !. . . Et pourtant, au milieu de cette nuit noire, travers une grve dcouverte que balayaient les embruns de la mare
montante, comment auraient-ils pu retrouver l'endroit o s'tait
choue l'embarcation chavire, la place o les corps gisaient sur le
sable ?
D'ailleurs, la force morale et la force physique leur manquaient
la fois. Depuis si longtemps qu'ils taient livrs eux-mmes,
aprs s'tre peut-tre crus des hommes, ils se sentaient redevenir
des enfants en prsence des premiers tres humains qu'ils eussent
rencontrs depuis le naufrage du Sloughi, et que la mer avait jets
l'tat de cadavres sur leur le !
Enn, le sang-froid reprenant le dessus, ils comprirent ce que le
devoir leur commandait de faire.
Le lendemain, ds que le jour aurait paru, ils retourneraient
l'accore de la grve, ils creuseraient une fosse dans le sable, ils
enterreraient les deux naufrags, aprs avoir dit une prire pour le
repos de leur me.
Combien cette nuit leur parut interminable ! Il semblait, vraiment, que l'aube ne viendrait jamais en dissiper les horreurs !
Et encore, s'ils avaient pu se rendre compte du temps coul en
consultant leur montre ! Mais il fut impossible d'enammer une
allumette  mme en l'abritant sous les couvertures. Cross, qui
l'essaya, dut y renoncer.
Alors Wilcox eut l'ide de recourir un autre moyen pour savoir
peu prs l'heure. Sa montre se remontait en faisant avec son
remontoir douze tours par vingt-quatre heures  soit un tour pour

CHAPITRE 21.

318

deux heures. Or, puisqu'il l'avait remonte, ce soir-l, huit heures,


il lui surait de compter le nombre de tours qui resteraient pour
le nombre d'heures coules. C'est ce qu'il t, et, n'ayant eu que
quatre tours donner, il en conclut qu'il devait tre environ quatre
heures du matin. Le jour n'allait donc pas tarder paratre.
En eet, bientt aprs, les premires blancheurs du matin se
dessinrent dans l'est. La bourrasque ne s'tait point apaise, et,
comme les nuages s'abaissaient vers la mer, la pluie tait craindre
avant que Doniphan et ses compagnons eussent pu atteindre le port
de Bear-rock.
Mais, tout d'abord, ils avaient rendre les derniers devoirs aux
naufrags. Aussi, ds que l'aube eut ltr travers la masse des vapeurs accumules au large, ils se tranrent sur la grve, en luttant,
non sans peine, contre la pousse des rafales. plusieurs reprises,
ils durent se soutenir mutuellement pour ne point tre renverss.
L'embarcation tait choue prs d'un lger renement du sable.
On voyait, la disposition du relais de mer, que le ot de mare,
accru par le vent, avait d la dpasser.
Quant aux deux corps, ils n'taient plus l. . .
Doniphan et Wilcox s'avancrent d'une vingtaine de pas sur la
grve. . .
Rien !. . . Pas mme des empreintes que, d'ailleurs, le reux aurait
certainement eaces.
 Ces malheureux, s'cria Wilcox, taient donc vivants, puisqu'ils
ont pu se relever !. . .
 O sont-ils ?. . . demanda Cross.
 O ils sont ?. . . rpondit Doniphan, en montrant la mer qui
dferlait avec furie. L o la mare descendante les a emports ! 
Doniphan rampa alors jusqu' la lisire du banc de rcifs, et
promena sa lunette la surface de la mer. . .

CHAPITRE 21.

319

Pas un cadavre !
Les corps des naufrags avaient t entrans au large ! Doniphan
rejoignit Wilcox, Cross et Webb, qui taient rests prs de l'embarcation.
Peut-tre s'y trouvait-il quelque survivant de cette catastrophe ?. . .
L'embarcation tait vide.
C'tait une chaloupe de navire marchand, ponte l'avant, et
dont la quille mesurait une trentaine de pieds. Elle n'tait plus en
tat de naviguer, son bordage de tribord ayant t dfonc la ligne
de ottaison par les chocs de l'chouage. Un bout de mt, bris
l'emplanture, quelques lambeaux de voile accrochs aux taquets du
plat-bord, des bouts de cordages, c'tait tout ce qui restait de son
grement. Quant des provisions, des ustensiles, des armes,
rien dans les cores, rien sous le petit gaillard de l'avant.
l'arrire, deux noms indiquaient quel navire elle avait appartenu ainsi que son port d'attache :
Severn  San Francisco
San Francisco ! Un des ports du littoral californien !. . . Le navire
tait de nationalit amricaine !
Quant cette partie de la cte, sur laquelle les naufrags du
Severn avaient t jets par la tempte, c'tait la mer qui en limitait
l'horizon.

Chapitre 22

Une ide de Briant.  Joie des petits.  Construction d'un cerfvolant.  Exprience interrompue.  Kate.  Les survivants du Severn.  Dangers que courent Doniphan et ses camarades.  Dvouement de Briant.  Tous runis.

On n'a point oubli dans quelles conditions Doniphan, Webb,


Cross et Wilcox avaient quitt French-den. Depuis leur dpart, la
vie des jeunes colons tait devenue bien triste. Avec quel profond
chagrin tous avaient vu se produire cette sparation, dont les consquences pouvaient tre si fcheuses dans l'avenir ! Certes, Briant
n'avait rien se reprocher, et, cependant, peut-tre tait-il plus affect que les autres, puisque c'tait son sujet que la scission avait
eu lieu.
En vain Gordon cherchait-il le consoler en lui disant :
 Ils reviendront, Briant, et plus tt qu'ils ne le pensent ! Si entt que soit Doniphan, les circonstances seront plus fortes que lui !
Avant la mauvaise saison, je parierais qu'ils nous auront rejoints
French-den ! 
Briant, secouant la tte, n'osait rien rpondre. Que des circonstances eussent pour rsultat de ramener les absents, oui, peuttre ! Mais, alors, c'est que ces circonstances seraient devenues bien
graves !
 Avant le retour de la mauvaise saison !  avait dit Gordon. Les
320

CHAPITRE 22.

321

jeunes colons taient-ils donc condamns passer un troisime hiver


sur l'le Chairman ? Aucun secours ne leur arriverait-il d'ici l ? Ces
parages du Pacique n'taient-ils point frquents, pendant l't,
par quelques btiments de commerce, et le ballon-signal, hiss sur
la crte d'Auckland-hill, ne serait-il pas enn aperu ?
Ce ballon, il est vrai, dress deux cents pieds seulement audessus du niveau de l'le, ne devait tre visible que dans un rayon
assez restreint. Aussi, aprs avoir vainement essay avec Baxter
d'tablir le plan d'une embarcation qui et t capable de tenir
la mer, Briant fut-il conduit chercher le moyen d'lever quelque
signal une plus grande hauteur. Souvent il en parlait, et, un jour,
il dit Baxter qu'il ne croyait pas impossible d'employer un cerfvolant cet usage.
 Ni la toile ni la corde ne nous manquent, ajouta-t-il, et, en
donnant cet appareil des dimensions susantes, il planerait dans
une zone leve  mille pieds, par exemple !
 Except les jours o il n'y aurait pas un soue de vent ! t
observer Baxter.
 Ces jours-l sont rares, rpondit Briant, et, par les temps calmes,
nous en serions quittes pour ramener notre machine terre. Mais,
sauf dans ce cas, aprs avoir t xe au sol par l'extrmit de sa
corde, elle suivrait d'elle-mme les changements de brise, et nous
n'aurions point nous inquiter de sa direction.
 C'est essayer, dit Baxter.
 De plus, rpliqua Briant, si ce cerf-volant tait visible pendant
le jour une grande distance  peut-tre une soixantaine de milles
 il le serait aussi pendant la nuit, si nous attachions un de nos
fanaux sa queue ou sa carcasse ! 
En somme, l'ide de Briant ne laissait pas d'tre pratique. Quant
son excution, ce n'tait pas pour embarrasser de jeunes garons,

CHAPITRE 22.

322

qui avaient maintes fois enlev des cerfs-volants dans les prairies de
la Nouvelle-Zlande.
Aussi, lorsque le projet de Briant fut connu, causa-t-il une joie gnrale. Les petits surtout, Jenkins, Iverson, Dole et Costar, prirent
la chose par le ct amusant et s'baudirent la pense d'un cerfvolant, qui dpasserait tout ce qu'ils avaient vu jusqu'alors. Quel
plaisir ce serait de tirer sur la corde bien tendue, tandis qu'il se
balancerait dans les airs !
 On lui mettra une longue queue ! disait l'un.
 Et de grandes oreilles ! rptait l'autre.
 On peindra dessus un magnique  punch 1 qui gigotera joliment l-haut !
 Et nous lui enverrons des postillons ! 
C'tait une vraie joie ! Et, de fait, l o ces enfants ne voyaient
qu'une distraction, il y avait une ide trs srieuse, et il tait permis
d'esprer qu'elle produirait d'heureux rsultats.
Baxter et Briant se mirent donc l'uvre, le surlendemain mme
du jour o Doniphan et ses trois compagnons avaient abandonn
French-den.
 Par exemple, s'cria Service, ce seront eux qui ouvriront l'il,
lorsqu'ils apercevront une pareille machine ! Quel malheur que mes
Robinsons n'aient jamais eu la pense de lancer un cerf-volant dans
l'espace !
 Est-ce qu'on pourra l'apercevoir de tous les points de notre le ?
demanda Garnett.
 Non seulement de notre le, rpondit Briant, mais d'une grande
distance sur les parages environnants.
 Le verra-t-on d'Auckland ?. . . s'cria Dole.
 Hlas, non ! rpondit Briant en souriant de la rexion. Aprs
1

Polichinelle.

CHAPITRE 22.

323

tout, quand Doniphan et les autres le verront, peut-tre cela les


engagera-t-il revenir ! 
On le voit, le brave garon ne songeait qu'aux absents et ne
dsirait qu'une chose, c'est que cette funeste sparation prt n au
plus vite.
Ce jour-l et les jours suivants furent employs la construction
du cerf-volant, auquel Baxter proposa de donner une forme octogone. L'armature, lgre et rsistante, fut faite avec une sorte de
roseaux trs rigides qui poussaient sur les bords du Family-lake.
Elle tait assez forte pour supporter l'eort d'une brise ordinaire.
Sur cette armature, Briant t tendre une des lgres toiles, enduites de caoutchouc, qui servaient recouvrir les claires-voies du
schooner  toiles si impermables que le vent ne pourrait ltrer
travers leur tissu. Quant la corde, on emploierait une  ligne 
longue d'au moins deux mille pieds, torons trs serrs, dont on
faisait usage pour mettre le loch la trane et qui tait capable de
supporter une tension considrable.
Il va sans dire que l'appareil serait orn d'une queue magnique,
destine le maintenir en quilibre, lorsqu'il serait inclin sur la
couche d'air. Il tait si solidement construit qu'il et pu, sans trop
de danger, enlever n'importe lequel des jeunes colons dans les airs !
Mais il n'tait point question de cela, et il susait qu'il ft assez
solide pour rsister de fraches brises, assez vaste pour atteindre
une certaine hauteur, assez grand pour tre aperu dans un rayon
de cinquante soixante milles.
Il va de soi que ce cerf-volant ne devait pas tre tenu la main.
Sous la pousse du vent, il aurait entran tout le personnel de
la colonie, et plus vite qu'il ne l'et voulu. Aussi la corde devaitelle tre enroule sur l'un des virevaux du schooner. Ce petit treuil
horizontal fut donc apport au milieu de Sport-terrace, et fortement

CHAPITRE 22.

324

x au sol, an de rsister la traction du  Gant des airs   nom


que les petits admirent d'un commun accord.
Cette besogne ayant t acheve le 15 au soir, Briant remit au
lendemain, dans l'aprs-midi, le lancement auquel assisteraient tous
ses camarades.
Or, le lendemain, voil qu'il fut impossible de procder l'exprience. Une tempte s'tait dchane, et l'appareil et t immdiatement mis en pices, s'il avait donn prise au vent.
C'tait cette mme tempte qui avait assailli Doniphan et ses
compagnons dans la partie septentrionale de l'le, en mme temps
qu'elle drossait la chaloupe et les naufrags amricains contre les
rcifs du nord, auxquels on attribua plus tard le nom de Severnshores (cueils du Severn ).
Le lendemain  16 octobre , bien qu'une certaine accalmie se
ft produite, la brise tait trop violente encore pour que Briant
voult lancer son appareil arien. Mais, comme le temps se modia dans l'aprs-midi, grce la direction du vent, qui mollit trs
sensiblement en passant au sud-est, on remit l'exprience au jour
suivant.
C'tait le 17 octobre  date qui allait prendre une place importante dans les annales de l'le Chairman.
Bien que ce jour-l ft un vendredi, Briant ne crut pas devoir 
par superstition  attendre vingt-quatre heures. D'ailleurs, le temps
tait devenu propice, avec une jolie brise. constante et rgulire, de
nature bien soutenir le cerf-volant. Grce l'inclinaison que lui
assurait son balancier sur le lit du vent, il s'lverait une grande
hauteur, et, le soir venu. on le ramnerait pour y attacher un fanal,
dont la lueur resterait visible toute la nuit.
La matine fut consacre aux derniers prparatifs, qui durrent
plus d'une heure aprs le djeuner. Puis, tous se rendirent sur Sport-

CHAPITRE 22.

325

terrace.
 Quelle bonne ide Briant avait eue de construire celle machine !  rptaient Iverson et les autres en battant des mains.
Il tait une heure et demie. L'appareil, tendu sur le sol, sa longue
queue dploye, allait tre livr l'action de la brise, et on n'attendait plus que le signal de Briant, lorsque celui-ci suspendit la
manuvre. ce moment, en eet, son attention venait d'tre dtourne par Phann, qui s'lanait prcipitamment du ct de la
fort, en faisant entendre des aboiements si plaintifs, si tranges,
qu'il y avait lieu d'en tre surpris.
 Qu'a donc Phann ? demanda Briant.
 Est-ce qu'il a senti quelque animal sous les arbres ? rpondit
Gordon.
 Non !. . . Il aboierait autrement !
 Allons voir !. . . s'cria Service.
 Pas sans tre arms !  ajouta Briant.
Service et Jacques coururent French-den, d'o ils revinrent chacun avec un fusil charg.
 Venez , dit Briant.
Et tous trois, accompagns de Gordon, se dirigrent vers la lisire
de Traps-woods. Phann l'avait franchie dj, et, si on ne le voyait
plus, on l'entendait toujours.
Briant et ses camarades avaient fait cinquante pas peine, lorsqu'ils aperurent le chien arrt devant un arbre, au pied duquel
gisait une forme humaine.
Une femme tait tendue l, immobile comme une morte, une
femme dont les vtements  jupe de grosse toe, corsage pareil,
chle de laine brune, nou sa ceinture  paraissaient encore en
assez bon tat. Sa gure portait des traces d'excessives sourances,
bien qu'elle ft de constitution robuste, n'tant d'ailleurs ge que

CHAPITRE 22.

326

de quarante quarante-cinq ans. puise de fatigues, de faim peuttre, elle avait perdu connaissance, mais un lger soue s'exhalait
de ses lvres.
Que l'on juge de l'motion des jeunes colons en prsence de la
premire crature humaine qu'ils eussent rencontre depuis leur
arrive sur l'le Chairman !
 Elle respire !. . . Elle respire ! s'cria Gordon. Sans doute, la faim,
la soif. . . 
Aussitt Jacques courut vers French-den, d'o il rapporta un peu
de biscuit avec une gourde de brandy.
Alors, Briant, pench sur cette femme, entrouvrit ses lvres, troitement serres, et parvint y introduire quelques gouttes de la
rconfortante liqueur.
La femme t un mouvement, releva ses paupires. Tout d'abord,
son regard s'anima la vue de ces enfants, runis autour d'elle. . .
Puis, ce morceau de biscuit que lui prsentait Jacques, elle le porta
avidement sa bouche.
On le voyait, cette malheureuse se mourait de besoin plus que de
fatigue.
Mais quelle tait cette femme ? Serait-il possible d'changer quelques
paroles avec elle et de la comprendre ?. . .
Briant fut aussitt x cet gard.
L'inconnue s'tait redresse, et elle venait de prononcer ces mots
en anglais :
 Merci. . . mes enfants. . . merci ! 
Une demi-heure plus tard, Briant et Baxter l'avaient dpose
dans le hall. L, aids de Gordon et de Doniphan, ils lui donnaient
tous les soins que rclamait son tat.
Ds qu'elle se sentit un peu remise, elle s'empressa de raconter

CHAPITRE 22.

327

son histoire.
Voici ce qu'elle dit, et l'on verra combien le rcit de ses aventures
devait intresser les jeunes colons.
Elle tait d'origine amricaine, avait longtemps vcu sur les territoires du Far-West aux tats-Unis. Elle se nommait Catherine
Ready, ou plus simplement Kate. Depuis plus de vingt ans, elle
remplissait les fonctions de femme de conance, au service de la
famille William R. Peneld, qui habitait Albany, capitale de l'tat
de New York.
Il y avait un mois, Mr. et Mrs. Peneld, voulant se rendre au
Chili, o demeurait un de leurs parents, taient venus San Francisco, le principal port de la Californie, pour s'embarquer sur le
navire de commerce, le Severn, command par le capitaine John
F. Turner. Ce navire tait destination de Valparaiso, Mr. et Mrs.
Peneld y prirent passage avec Kate, qui faisait pour ainsi dire
partie de leur famille.
Le Severn tait un bon navire, et il et fait, sans doute, une
excellente traverse, si les huit hommes de son quipage, nouvellement recruts, n'eussent t des misrables de la pire espce. Neuf
jours aprs le dpart, l'un d'eux, Walston, aid de ses compagnons,
Brandt, Rock, Henley, Cook, Forbes, Cope et Pike, provoqua une
rvolte dans laquelle le capitaine Turner et son second furent tus,
en mme temps que Mr. et Mrs. Peneld.
Le but des meurtriers, aprs s'tre empars du navire, tait de
l'employer la traite, qui s'oprait encore avec quelques provinces
du Sud-Amrique.
Deux personnes bord avaient t seules pargnes : Kate, en
faveur de laquelle avait rclam le matelot Forbes  moins cruel
que ses complices , puis le master du Severn, un homme d'une
trentaine d'annes, nomm Evans, auquel il tait ncessaire de s'en

CHAPITRE 22.

328

remettre pour diriger le btiment.


Ces horribles scnes avaient eu lieu dans la nuit du 7 au 8 octobre,
alors que le Severn se trouvait deux cents milles environ de la cte
chilienne.
Sous peine de mort, Evans fut contraint manuvrer, de manire
doubler le cap Horn, an d'atteindre les parages l'ouest de
l'Afrique.
Mais, quelques jours aprs  on ne sut jamais quelle cause
l'attribuer , un incendie se dclara bord. En peu d'instants, sa
violence fut telle que Walston et ses compagnons essayrent vainement de sauver le Severn d'une destruction complte. L'un d'entre
eux, Henley, prit mme en se prcipitant la mer pour chapper
au feu. Il fallut abandonner le navire, jeter la hte dans la chaloupe quelques provisions, quelques munitions, quelques armes, et
s'loigner au moment o le Severn sombrait au milieu des ammes.
La situation des naufrags tait extrmement critique, puisque
deux cents milles les sparaient des terres les plus rapproches. Ce
n'aurait t que justice, en vrit, que la chaloupe et pri avec les
sclrats qu'elle portait, si Kate et le master Evans n'avaient t
bord.
Le surlendemain, une violente tempte s'leva  ce qui rendit
la situation plus terrible. Mais, comme le vent souait du large,
l'embarcation, son mt bris, sa voile en lambeaux, fut pousse vers
l'le Chairman.
On sait comment, dans la nuit du 15 au 16, aprs avoir t roule
la surface des brisants, elle vint s'chouer sur la grve, ayant sa
membrure en partie fracasse et son bordage entrouvert.
Walston et ses compagnons, puiss par une longue lutte contre
la tempte, leurs provisions en partie consommes, n'en pouvaient
plus de froid et de fatigue. Aussi taient-ils peu prs inanims,

CHAPITRE 22.

329

lorsque la chaloupe aborda les rcifs. Un coup de mer enleva alors


cinq d'entre eux, un peu avant l'chouage, et, quelques instants
aprs, les deux autres furent projets sur le sable, tandis que Kate
tombait du ct oppos de l'embarcation ;
Ces deux hommes restrent assez longtemps vanouis, comme
Kate l'tait elle-mme. Ayant bientt repris connaissance, Kate eut
soin de rester immobile, bien qu'elle dt penser que Walston et
les autres eussent pri. Elle attendait le jour pour aller chercher
assistance sur cette terre inconnue, quand, vers trois heures du
matin, des pas rent craquer le sable prs de la chaloupe.
C'taient Walston, Brandt et Rock, qui, non sans peine, avaient
pu se sauver du coup de mer, avant l'chouage de l'embarcation.
Ayant travers le banc des rcifs et atteint l'endroit o gisaient leurs
compagnons, Forbes et Pike, ils s'empressrent de les ramener la
vie ; puis ils dlibrrent pendant que le master Evans les attendait
quelques centaines de pas de l, sous la garde de Cope et de Rock.
Et voici les propos qui furent changs  propos que Kate entendit
trs distinctement :
 O sommes-nous ? demanda Rock.
 Je ne sais ! rpondit Walston. Peu importe ! Ne restons pas ici
et descendons vers l'est ! Nous verrons nous dbrouiller, quand le
jour sera venu !
 Et nos armes ?. . . dit Forbes.
 Les voici, avec nos munitions qui sont intactes !  rpondit Walston.
Et il sortit du core de la chaloupe cinq fusils et plusieurs paquets
de cartouches.
 C'est peu, ajouta Rock, pour se tirer d'aaire dans ces pays de
sauvages !
 O est Evans ?. . . demanda Brandt.

CHAPITRE 22.

330

 Evans est l, rpondit Walston, surveill par Cope et Rock. Il


faudra bien qu'il nous accompagne, bon gr mal gr, et, s'il rsiste,
je me charge de le mettre la raison !
 Qu'est devenue Kate ?. . . dit Rock. Est-ce qu'elle serait parvenue se sauver ?. . .
 Kate ?. . . rpondit Walston. Plus rien craindre d'elle ! Je l'ai
vue passer par-dessus le bord, avant que la chaloupe se soit mise
au plein, et elle est par le fond !
 Bon dbarras, aprs tout !. . . rpondit Rock. Elle en savait un
peu trop long sur notre compte.
 Elle ne l'aurait pas su longtemps !  ajouta Walston, sur les
intentions duquel il n'y avait point se tromper.
Kate, qui avait tout entendu, tait bien rsolue s'enfuir, aprs
le dpart des matelots du Severn.
Quelques instants peine couls, Walston et ses compagnons,
soutenant Forbes et Pike, dont les jambes n'taient gure solides,
emportaient leurs armes, leurs munitions, ce qui restait de provisions dans les cores de la chaloupe  c'est--dire cinq six livres
de viande sale, un peu de tabac et deux ou trois gourdes de gin.
Ils s'loignaient, au moment o la bourrasque tait dans toute sa
violence.
Ds qu'ils furent bonne distance, Kate se releva. Il tait temps,
car la mare montante atteignait dj la grve, et, bientt, elle et
t entrane par le ot.
On comprend maintenant pourquoi Doniphan, Wilcox, Webb et
Cross, lorsqu'ils revinrent, pour rendre les derniers devoirs aux naufrags, trouvrent la place vide. Dj Walston et sa bande avaient
descendu dans la direction de l'est, tandis que Kate, prenant
l'oppos, se dirigeait, sans le savoir, vers la pointe septentrionale
du Family-lake.

CHAPITRE 22.

331

Ce fut l qu'elle arriva dans l'aprs-midi du 16, puise de fatigue


et de faim. Quelques fruits sauvages, c'tait tout ce qu'elle avait eu
pour se rconforter. Elle suivit alors la rive gauche, marcha toute
la nuit, toute la matine du 17, et vint tomber l'endroit o Briant
l'avait releve demi morte.
Tels taient les vnements dont Kate t le rcit  vnements
d'une extrme gravit. En eet, sur l'le Chairman, o les jeunes
colons avaient vcu en complte scurit jusqu'alors, sept hommes,
capables de tous les crimes, avaient pris terre. S'ils dcouvraient
French-den, hsiteraient-ils l'attaquer ? Non ! Ils avaient un intrt trop rel s'emparer de son matriel, enlever ses provisions,
ses armes, ses outils surtout, sans lesquels il leur serait impossible
de mettre la chaloupe du Severn en tat de reprendre la mer. Et,
dans ce cas, quelle rsistance pourraient opposer Briant et ses camarades, dont les plus grands comptaient alors une quinzaine d'annes
au plus et les plus petits dix ans peine ! N'taient-ce pas l d'effrayantes ventualits ? Si Walston demeurait sur l'le, nul doute
qu'il ne fallt s'attendre quelque agression de sa part !
Avec quelle motion tous coutrent le rcit de Kate, il n'est que
trop facile de l'imaginer.
Et, en l'entendant, Briant ne songeait qu' ceci : c'est que, si
l'avenir orait de tels dangers, Doniphan, Wilcox, Webb et Cross
taient les premiers menacs. En eet, comment se tiendraient-ils
sur leurs gardes, s'ils ignoraient la prsence des naufrags du Severn
sur l'le Chairman, et prcisment sur cette partie du littoral qu'ils
exploraient en ce moment ? Ne surait-il pas d'un coup de fusil,
tir par l'un d'eux, pour que leur situation ft rvle Walston ?
Et alors, tous quatre tomberaient entre les mains de sclrats, dont
ils n'auraient aucune piti attendre !
 Il faut aller leur secours, dit Briant, et qu'ils aient t prvenus

CHAPITRE 22.

332

avant demain. . .
 Et ramens French-den ! ajouta Gordon. Plus que jamais, il
importe que nous soyons runis, an de prendre des mesures contre
une attaque de ces malfaiteurs !
 Oui ! reprit Briant, et puisqu'il est ncessaire que nos camarades
reviennent, ils reviendront !. . . J'irai les chercher !
 Toi, Briant ?
 Moi, Gordon !
 Et comment ?. . .
 Je m'embarquerai dans la yole avec Moko. En quelques heures,
nous aurons travers le lac et descendu l'East-river, comme nous
l'avons fait dj. Toutes les chances sont pour que nous rencontrions
Doniphan l'embouchure. . .
 Quand comptes-tu partir ?. . .
 Ds ce soir, rpondit Briant, lorsque l'obscurit nous permettra
de traverser le lac sans tre aperus.
 Irai-je avec toi, frre ?. . . demanda Jacques.
 Non, rpliqua Briant. Il est indispensable que nous puissions
tous revenir dans la yole, et nous aurons bien de la peine y trouver
place pour six !
 Ainsi, c'est dcid ?. . . demanda Gordon.
 Dcid !  lui dit Briant.
En ralit, c'tait le meilleur parti prendre  non seulement
dans l'intrt de Doniphan, de Wilcox, de Cross et de Webb, mais
aussi dans l'intrt de la petite colonie. Quatre garons de plus, et
non des moins vigoureux, ce secours ne serait pas ddaigner en
cas d'agression. D'autre part, il n'y avait pas une heure perdre, si
l'on voulait que tous fussent runis French-den avant vingt-quatre
heures.
Comme on le pense, il ne pouvait plus tre question d'enlever

CHAPITRE 22.

333

le cerf-volant dans les airs. C'et t de la dernire imprudence.


Ce n'est pas des navires  s'il en passait au large de l'le  qu'il
et signal la prsence des jeunes colons, c'est Walston, ses
complices. ce propos mme, Briant jugea convenable de faire
abattre le mt de signaux, lev sur la crte d'Auckland-hill.
Jusqu'au soir, tous restrent enferms dans le hall. Kate avait
entendu le rcit de leurs aventures. L'excellente femme ne pensait
plus elle pour ne penser qu' eux. S'ils devaient rester ensemble
sur l'le Chairman, elle serait leur servante dvoue, elle les soignerait, elle les aimerait comme une mre. Et dj, aux petits, Dole,
Costar, elle donnait ce nom caressant de  papooses , par lequel
on dsigne les babys anglais dans les territoires du Far-West.
Dj aussi, en souvenir de ses romans de prdilection, Service
avait propos de l'appeler Vendredine  ainsi que Cruso avait fait
de son compagnon, d'imprissable mmoire  puisque c'tait prcisment un vendredi que Kate tait arrive French-den.
Et il ajouta :
 Ces malfaiteurs, c'est comme qui dirait les sauvages de Robinson ! Il y a toujours un moment o les sauvages arrivent et toujours
un moment o l'on en vient bout ! 
huit heures, les prparatifs de dpart taient achevs. Moko,
dont le dvouement ne reculait devant aucun danger, se rjouissait
d'accompagner Briant dans cette expdition.
Tous deux s'embarqurent, munis de quelques provisions et arms
chacun d'un revolver et d'un coutelas. Aprs avoir dit adieu leurs
camarades, qui ne les virent pas s'loigner sans un serrement de
cur, ils eurent bientt disparu au milieu des ombres du Familylake. Au coucher du soleil, une petite brise s'tait leve, qui souait
du nord, et, si elle se maintenait, elle servirait la yole l'aller comme
au retour.

CHAPITRE 22.

334

En tout cas, cette brise resta favorable pour la traverse de l'ouest


l'est. La nuit tait trs obscure  circonstance heureuse pour
Briant qui voulait passer inaperu. En se dirigeant au moyen de
la boussole, il avait la certitude d'atteindre la rive oppose qu'il
surait de remonter ou de descendre, suivant que la lgre embarcation l'accosterait en dessus ou en dessous du cours d'eau. Toute
l'attention de Briant et de Moko se portait dans cette direction,
o ils craignaient d'apercevoir quelque feu  ce qui et trs probablement indiqu la prsence de Walston et de ses compagnons, car
Doniphan devait plutt tre camp sur le littoral, l'embouchure
de l'East-river.
Six milles furent enlevs en deux heures. La yole n'avait pas trop
souert de la brise, bien que celle-ci et quelque peu frachi. L'embarcation accosta prs de l'endroit o elle avait atterri la premire
fois, et dut longer la rive pendant un demi-mille, an de gagner
l'troite crique par laquelle les eaux du lac s'coulaient dans le rio.
Cela prit un certain temps. Le vent tant debout alors, il fut ncessaire de marcher l'aviron. Tout paraissait tranquille sous le
couvert des arbres, penchs au-dessus des eaux. Pas un glapissement ni un hurlement dans les profondeurs de la fort, pas un feu
suspect sous les noirs massifs de verdure.
Pourtant, vers dix heures et demie, Briant, qui tait assis l'arrire de la yole, arrta le bras de Moko. quelques centaines de
pieds de l'East-river, sur la rive droite, un foyer demi teint jetait sa lueur mourante travers l'ombre. Qui tait camp l ?. . .
Walston ou Doniphan ?. . . Il importait de le reconnatre, avant de
s'engager dans le courant du rio.
 Dbarque-moi, Moko, dit Briant.
 Vous ne voulez pas que je vous accompagne, monsieur Briant ?
rpondit le mousse voix basse.

CHAPITRE 22.

335

 Non ! Mieux vaut que je sois seul ! Je risquerai moins d'tre vu


en approchant ! 
La yole rangea la berge et Briant sauta terre, aprs avoir recommand Moko de l'attendre. Il avait la main son coutelas,
la ceinture son revolver dont il tait bien dcid ne se servir qu'
la dernire extrmit, an d'agir sans bruit.
Aprs avoir gravi la berge, le courageux garon se glissa sous les
arbres.
Tout coup, il s'arrta. une vingtaine de pas, dans la demiclart que le foyer rpandait encore, il lui semblait entrevoir une
ombre, qui rampait entre les herbes comme il l'avait fait lui-mme.
En ce moment, clata un rugissement formidable. Puis, une masse
bondit en avant.
C'tait un jaguar de grande taille. Aussitt ces cris de se faire
entendre :
 moi !. . . moi ! 
Briant reconnut la voix de Doniphan. C'tait lui, en eet. Ses
compagnons taient rests leur campement tabli prs de la rive
du rio.
Doniphan, renvers par le jaguar, se dbattait, sans pouvoir faire
usage de ses armes.
Wilcox, rveill par ses cris, accourut, son fusil paul, prt
faire feu. . .
 Ne tire pas !. . . Ne tire pas !. . .  cria Briant.
Et, avant que Wilcox et pu l'apercevoir, Briant se prcipita sur
le fauve, qui se retourna contre lui, tandis que Doniphan se relevait
lestement.
Par bonheur, Briant put se jeter de ct, aprs avoir frapp le
jaguar de son coutelas. Cela fut fait si rapidement que ni Doniphan
ni Wilcox n'eurent le temps d'intervenir. L'animal, atteint mortel-

CHAPITRE 22.

336

lement, tait tomb, l'instant o Webb et Cross s'lanaient au


secours de Doniphan.
Mais la victoire avait failli coter cher Briant, dont l'paule
saignait, dchire d'un coup de gries.
 Comment es-tu ici ? s'cria Wilcox.
 Vous le saurez plus tard ! rpondit Briant. Venez !. . . venez !
 Pas avant que je ne t'aie remerci, Briant ! dit Doniphan. Tu
m'as sauv la vie. . .
 J'ai fait ce que tu aurais fait ma place ! rpondit Briant. Ne
parlons plus de cela, et suivez-moi !. . . 
Cependant, bien que la blessure de Briant ne ft pas grave, il
fallut la bander fortement avec un mouchoir, et, tandis que Wilcox
le pansait, le brave garon put mettre ses camarades au courant de
la situation.
Ainsi, ces hommes que Doniphan croyait avoir t emports,
l'tat de cadavres, par la mare montante, taient vivants ! Ils erraient travers l'le ! C'taient des malfaiteurs, souills de sang !
Une femme avait fait naufrage avec eux dans la chaloupe du Severn, et cette femme tait French-den ?. . . prsent, plus de
scurit sur l'le Chairman !. . . Voil pourquoi Briant avait cri
Wilcox de ne pas faire feu sur le jaguar, de peur que la dtonation
ft entendue, pourquoi Briant n'avait voulu se servir que de son
coutelas pour frapper le fauve !
 Ah ! Briant, tu vaux mieux que moi ! s'cria Doniphan avec une
vive motion et dans un lan de reconnaissance qui l'emportait sur
son caractre si hautain.
 Non, Doniphan, non, mon camarade, rpondit Briant, et, puisque
je tiens ta main, je ne la lcherai que lorsque tu auras consenti
revenir l-bas. . .
 Oui, Briant, il le faut ! rpondit Doniphan. Compte sur moi !

CHAPITRE 22.

337

Dsormais, je serai le premier t'obir ! Demain. . . au point du


jour. . . nous partirons. . .
 Non, tout de suite, rpondit Briant, an d'arriver, sans risquer
d'tre vus !
 Et comment ?. . . demanda Cross.
 Moko est l ! Il nous attend avec la yole ! Nous allions nous
engager dans l'East-river, lorsque j'ai aperu la lueur d'un feu, qui
tait le vtre.
 Et tu es arriv temps pour me sauver !. . . rpta Doniphan.
 Et aussi pour te ramener French-den ! 
Maintenant, pourquoi Doniphan, Wilcox, Webb et Cross taientils camps en cet endroit et non l'embouchure de l'East-river ?
L'explication en fut donne en quelques mots.
Aprs avoir quitt la cte des Severn-shores, tous quatre taient
revenus au port de Bear-rock dans la soire du 16. Ds le lendemain
matin, comme il tait convenu, ils avaient remont la rive gauche
de l'East-river jusqu'au lac, o ils s'taient tablis en attendant le
jour pour regagner French-den.
Ds l'aube, Briant et ses camarades avaient pris place dans la
yole, et, comme elle tait bien troite pour six, il fallut manuvrer
avec prcaution.
Mais la brise tait favorable, et Moko dirigea si adroitement son
embarcation que la traverse se t sans accidents.
Avec quelle joie Gordon et les autres acceuillirent les absents,
quand, vers quatre heures du matin, ils dbarqurent la digue
du rio Zealand ! Si de grands dangers les menaaient, du moins ils
taient tous French-den !

Chapitre 23

La situation telle qu'elle est.  Prcautions prises.  La vie modie.  L'arbre vache.  Ce qu'il importerait de savoir.  Une
proposition de Kate  Briant obsd par une ide.  Son projet. 
Discussion.  demain.

La colonie tait donc au complet, et mme accrue d'un nouveau


membre  cette bonne Kate, jete la suite d'un eroyable drame
de mer sur les grves de l'le Chairman. De plus, l'accord allait
maintenant rgner French-den  accord que rien ne devait dsormais troubler. Si Doniphan prouvait encore quelque regret de ne
point tre le chef des jeunes colons, du moins leur tait-il revenu
tout entier. Oui, cette sparation de deux ou trois jours avait port
ses fruits. Plus d'une fois dj, sans rien dire ses camarades, sans
vouloir avouer ses torts, alors que l'amour-propre parlait chez lui
plus haut que l'intrt, il n'en avait pas moins compris quelle
sottise le menait son enttement. D'autre part, Wilcox, Cross et
Webb n'taient pas sans prouver la mme impression. Aussi, aprs
le dvouement dont Briant avait fait preuve envers lui, Doniphan
s'tait-il abandonn ses bons sentiments, dont il ne devait plus
jamais se dpartir.
D'ailleurs, de trs srieux dangers menaaient French-den, expos
aux attaques de sept malfaiteurs, vigoureux et arms. Sans doute,
l'intrt de Walston tait de chercher quitter promptement l'le
338

CHAPITRE 23.

339

Chairman ; mais, s'il venait souponner l'existence d'une petite


colonie, bien pourvue de tout ce qui lui manquait, il ne reculerait
pas devant une agression o toutes les chances seraient pour lui.
Les jeunes colons durent s'astreindre prendre de minutieuses prcautions, ne plus s'loigner du rio Zealand, ne pas se hasarder
aux environs du Family-lake sans ncessit tant que Walston et sa
bande n'auraient pas quitt l'le.
Et d'abord, il y eut lieu de savoir si, pendant leur retour de
Severn-shores Bear-rock, Doniphan, Cross, Webb et Wilcox n'avaient
rien remarqu qui ft de nature leur faire souponner la prsence
des matelots du Severn ?
 Rien, rpondit Doniphan. la vrit, pour revenir l'embouchure de l'East-river, nous n'avons pas suivi le chemin que nous
avions pris en remontant vers le nord.
 Il est pourtant certain que Walston s'est loign dans la direction de l'est ! t observer Gordon.
 D'accord, rpondit Doniphan ; mais il a d longer la cte, tandis
que nous revenions directement par Beechs-forest. Prenez la carte,
et vous verrez que l'le forme une courbe trs prononce au-dessus
de Deception-bay. Il y a l une vaste contre o ces malfaiteurs ont
pu chercher refuge, sans trop s'carter de l'endroit o ils avaient
laiss leur chaloupe.  Au fait, peut-tre Kate saurait-elle nous dire
peu prs dans quels parages se trouve situe l'le Chairman ? 
Kate, interroge dj ce sujet par Gordon et Briant, n'avait
rien pu leur rpondre. Aprs l'incendie du Severn, lorsque le master
Evans eut pris la barre de la chaloupe, il avait manuvr de manire rallier au plus prs le continent amricain, dont l'le Chairman ne pouvait tre trs loigne. Or, il n'avait jamais prononc
le nom de cette le sur laquelle la tempte l'avait pouss. Toutefois, comme les nombreux archipels de la cte ne devaient tre qu'

CHAPITRE 23.

340

une distance relativement courte, il y avait des raisons plausibles


pour que Walston voult tenter de les atteindre, et, en attendant,
qu'il et intrt rester sur le littoral de l'est. En eet, dans le
cas o il parviendrait remettre son embarcation en tat de naviguer, il n'aurait pas grand-peine se diriger vers quelque terre du
Sud-Amrique.
 moins, t observer Briant, que Walston, arriv l'embouchure d'East-river et y retrouvant des traces de ton passage, Doniphan, n'ait l'ide de pousser plus loin ses recherches !
 Quelles traces ? rpondit Doniphan. Un amas de cendres teintes ?
Et qu'en pourrait-il conclure ? Serait-ce que l'le est habite ? Eh
bien, dans ce cas, ces misrables ne songeraient qu' se cacher. . .
 Sans doute, rpliqua Briant, moins qu'ils ne dcouvrent que
la population de l'le se rduit une poigne d'enfants ! Ne faisons donc rien qui puisse leur apprendre qui nous sommes !  Cela
m'amne te demander, Doniphan, si tu as eu l'occasion de tirer
quelques coups de feu pendant ton retour Deception-bay ?
 Non, et par extraordinaire, rpondit Doniphan en souriant, car
je suis un peu trop brleur de poudre ! Depuis que nous avons
abandonn la cte, nous tions susamment pourvus de gibier, et
aucune dtonation n'a pu rvler notre prsence. Hier, dans la nuit,
Wilcox a failli tirer sur le jaguar ; mais, par bonheur, tu es arriv
temps pour l'en empcher, Briant, et me sauver la vie en risquant
la tienne !
 Je te le rpte, Doniphan, je n'ai fait que ce que tu aurais fait
ma place !  Et, l'avenir, plus un seul coup de fusil ! Cessons
mme les visites Traps-woods, et vivons sur nos rserves ! 
Il va sans dire que, ds son arrive French-den, Briant avait
reu tous les soins que ncessitait sa blessure, dont la cicatrisation
fut bientt complte. Il ne lui resta plus qu'une certaine gne dans

CHAPITRE 23.

341

le bras  gne qui ne tarda pas disparatre.


Cependant le mois d'octobre venait de nir, et Walston n'avait
pas encore t signal aux environs du rio Zealand. tait-il donc
parti, aprs avoir rpar sa chaloupe ? Ce n'tait pas impossible,
car il devait possder une hache  Kate s'en souvint  et pouvait
se servir aussi de ces solides couteaux que les marins ont toujours
en poche, le bois ne manquant pas proximit des Severn-shores.
Toutefois, dans l'ignorance o l'on tait cet gard, la vie ordinaire dut tre modie. Plus d'excursions au loin, si ce n'est le jour
o Baxter et Doniphan allrent abattre le mt de signaux, qui se
dressait la crte d'Auckland-hill.
De ce point, Doniphan promena sa lunette sur les masses de verdure qui s'arrondissaient au levant. Bien que son regard ne pt atteindre jusqu'au littoral, cach derrire le rideau des Beechs-forest,
si quelque fume se ft leve dans l'air, il l'aurait certainement
aperue  ce qui et indiqu que Walston et les siens taient camps sur cette partie de l'le. Doniphan ne vit rien dans cette direction, ni davantage au large de Sloughi-bar, dont les parages taient
toujours dserts.
Depuis que les excursions taient interdites, depuis qu'il y avait
lieu de laisser les fusils au repos, les chasseurs de la colonie avaient
t contraints de renoncer leur exercice de prdilection. Heureusement les piges et collets, tendus aux abords de French-den, fournissaient du gibier en quantit susante. D'ailleurs, les tinamous et les
outardes s'taient tellement multiplis dans la basse-cour, que Service et Garnett furent obligs d'en sacrier un bon nombre. Comme
on avait fait une trs abondante rcolte des feuilles de l'arbre th,
ainsi que de cette sve d'rables, qui se transforme si aisment en
sucre, il ne fut pas ncessaire de remonter jusqu'au Dike-creek pour
renouveler ces provisions. Et mme, si l'hiver arrivait avant que les

CHAPITRE 23.

342

jeunes colons eussent recouvr leur libert, ils taient largement


pourvus d'huile pour leurs fanaux, de conserves et de gibier pour
leur oce. Ils n'auraient refaire que le stock de combustible, en
charriant le bois coup dans les massifs de Bog-woods, et sans trop
s'exposer, en suivant la rive du rio Zealand.
cette poque, une nouvelle dcouverte vint mme ajouter au
bien-tre de French-den.
Cette dcouverte ne fut point due Gordon, bien qu'il ft trs
entendu aux choses de la botanique. Non ! C'est Kate qu'en revint
tout le mrite.
Il y avait, sur la limite des Bog-woods, un certain nombre d'arbres,
qui mesuraient cinquante soixante pieds de hauteur. Si la hache
les avait pargns jusqu'alors, c'est que leur bois, trs landreux,
et mdiocrement aliment les foyers du hall et de l'enclos. Ils portaient des feuilles de forme oblongue, qui s'alternaient aux nuds
de leurs branches, et dont l'extrmit tait arme d'une pointe acre.
Ds la premire fois  le 25 octobre  que Kate aperut un de ces
arbres, elle s'cria :
 Eh !. . . Voici l'arbre vache ! 
Dole et Costar, qui l'accompagnaient, partirent d'un franc clat
de rire.
 Comment, l'arbre vache ? dit l'un.
 Est-ce que les vaches le mangent ? dit l'autre.
 Non, mes papooses, non, rpondit Kate. Si on l'appelle ainsi,
c'est qu'il donne du lait, et du lait meilleur que celui de vos vigognes ! 
En rentrant French-den, Kate t part Gordon de sa dcouverte. Gordon appela aussitt Service, et tous deux retournrent
avec Kate la lisire des Bog-woods. Aprs avoir examin l'arbre

CHAPITRE 23.

343

en question, Gordon pensa que ce devait tre un de ces  galactendrons  qui poussent en assez grand nombre dans les forts du nord
de l'Amrique, et il ne se trompait pas.
Prcieuse dcouverte ! En eet, il sut de faire une incision dans
l'corce de ces galactendrons pour qu'il s'en chappe un suc d'une
apparence laiteuse, ayant le got et les proprits nutritives du lait
de vache. En outre, quand on laisse ce lait se coaguler, il forme une
sorte de fromage excellent, en mme temps qu'il produit une cire
trs pure, comparable la cire des abeilles, et dont on peut faire
des bougies de bonne qualit.
 Eh bien, s'cria Service, si c'est un arbre vache, ou plutt un
arbre-vache, il faut le traire ! 
Et, sans s'en douter, le joyeux garon venait d'employer l'expression dont se servent les Indiens, puisqu'ils disent couramment :
 Allons traire l'arbre. 
Gordon t une incision dans l'corce du galactendron, et il en
sortit un suc, dont Kate recueillit deux bonnes pintes dans un vase
qu'elle avait apport.
C'tait une belle liqueur blanchtre, d'un aspect trs apptissant,
et qui renferme les mmes lments que le lait de vache. Elle est
mme plus nourrissante, plus consistante, et aussi d'une saveur plus
agrable. Le vase fut vid en un instant French-den, et Costar
s'en barbouilla la bouche comme un jeune chat. la pense de
tout ce qu'il ferait de cette nouvelle substance, Moko ne cacha
point sa satisfaction. D'ailleurs, il n'aurait point la mnager. Il
n'tait pas loin, le  troupeau  de galactendrons, qui lui fournirait
abondamment ce lait vgtal !
En vrit  on ne saurait trop le rpter , l'le Chairman et pu
sure aux besoins d'une nombreuse colonie. L'existence des jeunes
garons y tait assure, mme pour un long temps. En outre, l'arri-

CHAPITRE 23.

344

ve de Kate parmi eux, les soins qu'ils pouvaient attendre de cette


femme dvoue, laquelle ils inspiraient une aection maternelle,
tout se runissait pour leur rendre la vie plus facile !
Pourquoi fallait-il que la scurit d'autrefois ft maintenant trouble sur l'le Chairman ! Que de dcouvertes, sans doute, Briant et
ses camarades eussent faites en organisant des explorations sur les
parties inconnues de l'est, et auxquelles il fallait renoncer prsent !
Leur serait-il jamais donn de reprendre leurs excursions, n'ayant
redouter que la rencontre de quelques fauves  moins dangereux,
coup sr, que ces fauves gure humaine, contre lesquels ils devaient se garder nuit et jour !
Cependant, jusqu'aux premiers jours de novembre, aucune trace
suspecte n'avait t releve aux environs de French-den. Briant se
demandait mme si les matelots du Severn taient encore sur l'le.
Et pourtant, Doniphan n'avait-il pas constat de ses propres yeux
en quel mauvais tat se trouvait la chaloupe, avec son mt rompu,
sa voilure en lambeaux, son bordage dfonc par les pointes du
rcif ? Il est vrai  et le master Evans ne devait pas l'ignorer  que si
l'le Chairman tait voisine d'un continent ou d'un archipel, peuttre la chaloupe, radoube tant bien que mal, avait-elle t mise
en tat de faire une traverse relativement courte ? Il tait donc
admissible que Walston et pris le parti de quitter l'le !. . . Oui,
et c'est l ce qu'il convenait de reconnatre, avant de reprendre le
train de vie habituel.
Plusieurs fois, Briant avait eu l'ide d'aller la dcouverte
travers la rgion situe l'est du Family-lake. Doniphan, Baxter,
Wilcox, ne demandaient qu' l'accompagner. Mais, courir le risque
de tomber au pouvoir de Walston, et, par suite, lui apprendre
quels adversaires peu redoutables il aurait aaire, cela et entran
les consquences les plus fcheuses. Aussi, Gordon, dont les conseils

CHAPITRE 23.

345

taient toujours couts, dtourna-t-il Briant de s'aventurer dans


les profondeurs de Beechs-forest.
C'est alors que Kate t une proposition, qui ne prsentait aucun
de ces dangers.
 Monsieur Briant, dit-elle un soir, alors que tous les jeunes colons taient runis dans le hall, voulez-vous me permettre de vous
quitter demain, au lever du jour ?
 Nous quitter, Kate ?. . . rpondit Briant.
 Oui ! Vous ne pouvez rester plus longtemps dans l'incertitude,
et pour savoir si Walston est encore sur l'le, j'ore de me rendre
l'endroit o nous avons t jets par la tempte. Si la chaloupe
est encore l, c'est que Walston n'a pu partir. . . Si elle n'y est pas,
c'est que vous n'avez plus rien craindre de lui.
 Ce que vous voulez faire l, Kate, rpondit Doniphan, c'est absolument ce que Briant, Baxter, Wilcox et moi, nous avions propos
de faire nous-mmes !
 Sans doute, monsieur Doniphan, rpondit Kate. Mais ce qui
est dangereux avec vous, ne peut l'tre avec moi.
 Cependant, Kate, dit Gordon, si vous retombez entre les mains
de Walston ?. . .
 Eh bien, rpondit Kate, je me retrouverai dans la situation o
j'tais avant de m'enfuir, voil tout !
 Et si ce misrable se dfait de vous, ce qui n'est que trop probable ?. . . dit Briant.
 Puisque je me suis chappe une premire fois, rpondit Kate,
pourquoi ne m'chapperais-je pas une seconde, surtout maintenant
que je connais le chemin de French-den ? Et mme, si je parvenais
fuir en compagnie d'Evans  qui j'aurais appris tout ce qui vous
concerne , de quelle utilit, de quel secours, le brave master ne
serait-il pas pour vous !. . .

CHAPITRE 23.

346

 Si Evans avait eu la possibilit de s'chapper, rpondit Doniphan, ne l'aurait-il pas dj fait ?. . . N'a-t-il pas tout intrt se
sauver ?. . .
 Doniphan a raison, dit Gordon. Evans connat le secret de Walston et de ses complices, qui n'hsiteront pas le tuer, lorsqu'ils
n'auront plus besoin de lui pour diriger la chaloupe vers le continent amricain ! Donc, s'il ne leur a pas fauss compagnie, c'est
qu'il est gard vue. . .
 Ou qu'il a dj pay de sa vie une tentative d'vasion ! rpondit
Doniphan. Aussi, Kate, au cas o vous seriez prise. . .
 Croyez, rpondit Kate, que je ferai tout pour ne point me laisser
reprendre !
 Sans doute, rpondit Briant, mais jamais nous ne vous permettrons de courir cette chance ! Non ! Mieux vaut chercher un moyen
moins dangereux pour savoir si Walston est encore sur l'le Chairman ! 
La proposition de Kate ayant t repousse, il n'y avait plus
qu' se garder sans commettre aucune imprudence. videmment,
si Walston se trouvait en mesure de quitter l'le, il partirait avant
la mauvaise saison, an de gagner quelque terre o les siens et lui
seraient accueillis comme on accueille toujours des naufrags, d'o
qu'ils viennent.
Du reste, en admettant que Walston ft encore l, il ne semblait
pas qu'il et l'intention d'explorer l'intrieur. plusieurs reprises,
par des nuits sombres, Briant, Doniphan et Moko parcoururent le
Family-lake avec la yole, et jamais ils ne surprirent la lueur d'un feu
suspect, ni sur la rive oppose, ni sous les arbres qui se groupaient
prs de l'East-river.
Nanmoins, il tait trs pnible de vivre dans ces conditions, sans
sortir de l'espace compris entre le rio Zealand, le lac, la fort et la

CHAPITRE 23.

347

falaise. Aussi, Briant songeait-il sans cesse au moyen de s'assurer


de la prsence de Walston, et dcouvrir, en mme temps, en quel
endroit il avait tabli le feu de son campement. Pour le reconnatre,
peut-tre surait-il de s'lever une certaine hauteur pendant la
nuit.
C'est cela que pensait Briant, et cette pense tait arrive chez
lui l'tat d'obsession. Par malheur, sauf la falaise, dont la plus
haute crte ne dpassait pas deux cents pieds d'altitude, l'le Chairman ne renfermait aucune autre colline de quelque importance.
Maintes fois, Doniphan et deux ou trois autres s'taient ports sur
le sommet d'Auckland-hill ; mais, de ce point, ils n'apercevaient
mme pas l'autre rive du Family-lake. Donc, aucune fume, aucune
lueur n'auraient pu se montrer dans l'est au-dessus de l'horizon. Il
et t ncessaire de s'lever de quelques centaines de pieds plus
haut, pour que le rayon de vue pt s'tendre jusqu'aux premires
roches de Deception-bay.
C'est alors qu'il vint l'esprit de Briant une ide tellement hasardeuse  on pourrait dire insense  qu'il la repoussa tout d'abord.
Mais elle le hanta avec une telle obstination qu'elle nit par s'incruster dans son cerveau.
On ne l'a pas oubli, l'opration du cerf-volant avait t suspendue. Aprs l'arrive de Kate, apportant la nouvelle que les naufrags
du Severn erraient sur la cte orientale, on avait d renoncer au
projet d'enlever dans les airs un appareil qui et t aperu de tous
les points de l'le.
Mais, puisque le cerf-volant ne pouvait plus tre employ comme
signal, n'tait-il pas possible de l'utiliser pour oprer cette reconnaissance, si ncessaire la scurit de la colonie ?
Oui ! voil quoi s'obstinait l'imagination de Briant. Il se rappelait avoir lu dans un journal anglais que, vers la n du sicle dernier,

CHAPITRE 23.

348

une femme avait eu l'audace de s'lever dans les airs, suspendues


un cerf-volant, spcialement fabriqu pour cette prilleuse ascension1.
Eh bien, ce qu'une femme avait fait, un jeune garon n'oserait-il
l'entreprendre ? Que sa tentative ort certains dangers, peu importait. Les risques n'taient rien auprs des rsultats qui seraient
sans doute obtenus ! En prenant toutes les prcautions que commandait la prudence, n'y avait-il pas bien des chances pour que
l'opration russt ? 'est pourquoi Briant, bien qu'il ne ft pas en
tat de calculer mathmatiquement la force ascensionnelle que ncessiterait un appareil de ce genre, se rptait-il que cet appareil
existait, qu'il surait de lui donner des dimensions plus grandes et
de le rendre plus solide. Et alors, au milieu de la nuit, en s'levant
quelques centaines de pieds dans les airs, peut-tre parviendrait-on
dcouvrir la lueur d'un feu sur la partie de l'le comprise entre le
lac et Deception-bay.
Qu'on ne hausse pas les paules devant l'ide de ce brave et audacieux garon ! Sous l'empire de cette obsession, il en tait arriv
croire son projet, non seulement praticable  il l'tait, pas de doute
cet gard , mais moins dangereux qu'il semblait tre de prime
abord.
Il ne s'agissait donc plus que de le faire adopter par ses camarades. Et, dans la soire du 4, aprs avoir pri Gordon, Doniphan, Wilcox, Webb et Baxter de venir confrer avec lui, il leur
t connatre sa proposition d'utiliser le cerf-volant.
 L'utiliser ?. . . rpondit Wilcox. Et comment l'entends-tu ?. . .
Ce que mditait Briant allait tre fait en France. Quelques annes plus tard, un cerfvolant, mesurant vingt-quatre pieds de large sur vingt-sept de long, de forme octogonale,
pesant soixante-huit kilogrammes de charpente, quarante-cinq kilogrammes de toile et de
corde  en tout cent treize kilogrammes , avait facilement enlev un sac de terre pesant prs
de soixante-dix kilogrammes.
1

CHAPITRE 23.

349

Est-ce en le lanant dans l'air ?


 videmment, rpondit Briant, puisqu'il est fait pour tre lanc.
 Pendant le jour ? demanda Baxter. . .
 Non, Baxter, car il n'chapperait point aux regards de Walston,
tandis que pendant la nuit. . .
 Mais si tu y suspends un fanal, rpondit Doniphan, il attirera
aussi bien son attention !
 Aussi n'y mettrai-je point de fanal.
 Alors quoi servira-t-il ?. . . demanda Gordon.
 permettre de voir si les gens du Severn sont encore sur l'le ! 
Et Briant, non sans quelque inquitude que son projet ne ft
accueilli par des hochements de tte peu encourageants, l'exposa
en quelques mots.
Ses camarades ne songrent point rire. Ils n'en avaient aucune
envie, et, sauf Gordon peut-tre, qui se demandait si Briant parlait
srieusement, les autres parurent trs disposs lui donner leur
approbation. En eet ! ces jeunes garons avaient maintenant une
telle habitude du danger, qu'une ascension nocturne, tente dans
ces conditions, leur sembla trs excutable. D'ailleurs, tout ce qui
serait de nature leur rendre leur scurit premire, ils taient bien
rsolus l'entreprendre.
 Cependant, t observer Doniphan, pour le cerf-volant que nous
avons construit le poids de l'un de nous ne sera-t-il pas trop lourd !. . .
 videmment, rpondit Briant. Aussi faudra-t-il la fois agrandir et consolider notre machine.
 Reste savoir, dit Wilcox, si un cerf-volant pourra jamais rsister.
 Ce n'est pas douteux ! arma Baxter.
 D'ailleurs, cela a t fait , ajouta Briant.
Et il cita le cas de cette femme qui, quelque cent ans auparavant,

CHAPITRE 23.

350

en avait fait l'exprience, non sans succs.


Puis :
 Tout dpend, ajouta-t-il, des dimensions de l'appareil et de la
force du vent au moment du dpart.
 Briant, demanda Baxter, quelle hauteur penses-tu qu'il conviendrait d'atteindre ?. . .
 J'imagine qu'en montant six ou sept cents pieds, rpondit
Briant, on apercevrait un feu qui aurait t allum en n'importe
quelle partie de l'le.
 Eh bien, cela est faire, s'cria Service, et sans attendre davantage ! je nis par en avoir assez, moi, d'tre priv d'aller et de
venir ma fantaisie !
 Et nous, de ne plus pouvoir rendre visite nos trappes ! ajouta
Wilcox.
 Et moi, de ne plus oser tirer un seul coup de fusil ! rpliqua
Doniphan.
 demain, donc !  dit Briant.
Puis, lorsqu'il se trouva seul avec Gordon :
 Est-ce srieusement, lui demanda celui-ci, que tu songes cette
quipe ?. . .
 Je veux du moins essayer, Gordon !
 C'est une opration dangereuse !
 Peut-tre moins qu'on ne le croit !
 Et quel est celui de nous qui consentira risquer sa vie dans
cette tentative ?. . .
 Toi, tout le premier, Gordon, rpondit Briant, oui ! toi-mme,
si le sort te dsigne !
 C'est donc au sort que tu t'en rapporteras, Briant ?. . .
 Non, Gordon ! Il faut que celui de nous qui se dvouera le fasse
de son plein gr !

CHAPITRE 23.

 Ton choix est-il dj fait, Briant ?. . .


 Peut-tre ! 
Et Briant serra la main de Gordon.

351

Chapitre 24

Premier essai.  Agrandissement de l'appareil.  Deuxime essai.


 Remise au lendemain.  Proposition de Briant.  Proposition de
Jacques.  L'aveu.  L'ide de Briant.  Dans les airs au milieu de
la nuit.  Ce qui apparat.  Le vent frachit.  Dvouement.

Ds le matin du 25 novembre, Briant et Baxter se mirent


l'uvre. Avant de donner l'appareil des dimensions plus considrables, il parut bon de savoir quel poids il aurait la force d'enlever,
tel qu'il tait. Cela permettrait d'arriver par ttonnements, faute
de formules scientiques lui donner la surface susante pour supporter  non compris le sien propre  un poids qui ne devait pas
tre infrieur cent vingt ou cent trente livres.
Il ne fut pas ncessaire d'attendre la nuit pour faire cette premire exprience. En ce moment, la brise souait du sud-ouest, et
Briant se dit qu'il n'y aurait aucun inconvnient en proter,
la condition de retenir le cerf-volant une faible hauteur, de faon
qu'il ne pt tre aperu de la rive orientale du lac.
L'opration russit souhait ; il fut constat que l'appareil, sous
l'action d'un vent ordinaire, soulevait un sac pesant vingt livres. Un
peson, provenant du matriel du Sloughi, avait permis d'obtenir trs
exactement ce poids.
Le cerf-volant fut alors ramen terre et couch sur le sol de
Sport-terrace.
352

CHAPITRE 24.

353

En premier lieu, Baxter rendit son armature extrmement solide,


au moyen de cordes qui se reliaient un nud central, comme
les baleines d'un parapluie l'anneau qui glisse sur le manche.
Ensuite, sa surface fut accrue par un supplment d'armature et une
adjonction de nouvelles toiles. Pour cet ajustement, Kate se montra
trs utile. Les aiguilles et le l ne manquaient point French-den,
et l'adroite mnagre s'entendait aux travaux de couture.
Si Briant ou Baxter eussent t plus  forts  en mcanique, ils
auraient considr, dans la construction de l'appareil, les principaux
lments, qui sont le poids, la surface plane, le centre de gravit,
le centre de pression du vent  lequel se confond avec le centre
de gure  et enn le point d'attache de la corde. Puis, ces calculs
tablis, ils auraient dduit quelle et t la puissance ascensionnelle
du cerf-volant et la hauteur laquelle il pourrait atteindre. De
mme, le calcul leur aurait appris quelle force devrait avoir la corde
pour rsister la tension  condition des plus importantes, pour
assurer la scurit de l'observateur.
Heureusement, la ligne, fournie par le loch du schooner, et qui
mesurait au moins deux mille pieds de longueur, convenait parfaitement. D'ailleurs, mme par une brise trs frache, un cerf-volant
ne  tire  que modrment, lorsque le point d'attache du balancier
est judicieusement choisi. Il y aurait donc lieu de rgler avec soin
ce point d'attache, d'o dpend l'inclinaison de l'appareil sur le lit
du vent, et d'o rsulte sa stabilit.
Avec cette nouvelle destination, le cerf-volant ne devait plus avoir
de queue son appendice infrieur  ce dont Costar et Dole se
montrrent fort dpits. C'tait inutile ; le poids enlev surait
l'empcher de  piquer une tte. 
Aprs ttonnements, Briant et Baxter observrent qu'il conviendrait d'attacher ce poids au tiers de l'armature, en le xant l'une

CHAPITRE 24.

354

des traverses qui tendaient la toile dans le sens de la largeur. Deux


cordes, amarres cette traverse, le soutiendraient de faon qu'il
se trouvt suspendu une vingtaine de pieds au-dessous.
Quant la corde, on en prpara une longueur de douze cents
pieds environ, qui, courbe dduite, permettrait de s'lever sept
ou huit cents pieds au-dessus.
Enn, pour parer autant que possible aux dangers d'une chute,
dans le cas o elle se produirait par une rupture de la corde ou un
bris de l'armature, il fut convenu que l'ascension se ferait au-dessus
du lac. La distance horizontale laquelle s'eectuerait cette chute
ne serait jamais assez considrable, en tout cas, pour qu'un bon
nageur ne pt regagner la rive de l'ouest.
Lorsque l'appareil fut termin, il prsentait une surface de soixantedix mtres carrs, sous la forme d'un octogone, dont le rayon avait
prs de quinze pieds et chacun des cts prs de quatre. Avec ses
armatures solides, sa toile impermable au vent, il devait facilement
enlever un poids de cent cent vingt livres.
Quant la nacelle dans laquelle l'observateur prendrait place,
ce fut tout simplement une de ces bailles d'osier, qui servent
divers usages bord des yachts. Elle tait assez profonde pour qu'un
garon de taille ordinaire pt y entrer jusqu'aux aisselles, assez
large pour qu'il et la libert de ses mouvements, assez ouverte
pour qu'il lui ft possible de s'en dgager prestement, si besoin
tait.
Comme on le pense bien, ce travail ne s'tait pas fait en un jour,
ni mme en deux. Commenc le 5 dans la matine, il ne fut achev
que dans l'aprs-midi du 7. On remit donc au soir l'exprience
prparatoire, qui aiderait reconnatre la puissance ascensionnelle
de l'appareil et son degr de stabilit dans l'air.
Durant ces derniers jours, rien n'tait venu modier la situation.

CHAPITRE 24.

355

Plusieurs fois, les uns ou les autres taient rests pendant de longues
heures en observation sur la falaise. Ils n'avaient rien vu de suspect
ni dans le nord, entre la lisire de Traps-woods et French-den, ni
dans le sud, au-del du rio, ni dans l'ouest, du ct de Sloughibay, ni sur le Family-lake, que Walston aurait pu vouloir visiter
avant de quitter l'le. Aucune dtonation ne s'tait fait entendre
aux approches d'Auckland-hill. Aucune fume ne s'tait droule
au-dessus de l'horizon.
Briant et ses camarades taient-ils donc en droit d'esprer que ces
malfaiteurs avaient abandonn dnitivement l'le Chairman ? Leur
serait-il enn loisible de reprendre en toute scurit les habitudes
d'autrefois ?
C'est ce que l'exprience projete allait permettre de constater
sans doute.
Maintenant, une dernire question : comment celui qui prendrait
place dans la nacelle parviendrait-il faire le signal d'tre ramen
terre, lorsqu'il le jugerait ncessaire ?
Voici ce qu'exposa Briant, lorsque Doniphan et Gordon l'interrogrent ce sujet.
 Un signal lumineux est impossible, rpondit Briant, car il risquerait d'tre aperu de Walston. Aussi, Baxter et moi, avons-nous
recouru au procd suivant. Une celle, d'une longueur gale la
corde du cerf-volant, aprs avoir t pralablement enle dans une
balle de plomb perce son centre, sera attache la nacelle par un
bout, tandis que l'autre bout restera terre entre les mains de l'un
de nous. Il sura de laisser glisser cette balle le long de la celle,
pour donner le signal de ramener le cerf-volant.
 Bien imagin !  rpondit Doniphan.
Tout tant ainsi convenu, il n'y eut plus qu' procder un essai
prliminaire. La lune ne devait se lever que vers deux heures aprs

CHAPITRE 24.

356

minuit, et il faisait une jolie brise qui souait du sud-ouest. Les


conditions parurent donc particulirement favorables pour oprer
ds le soir mme.
neuf heures, l'obscurit tait profonde. Quelques nuages, assez
pais, couraient travers l'espace sur un ciel sans toiles. quelque
hauteur que s'levt l'appareil, il ne pourrait tre aperu mme des
environs de French-den.
Grands et petits devaient assister cette exprience, et, puisqu'il
ne s'agissait que d'une opration  blanc  comme on dit, ce serait
avec plus de plaisir que d'motion qu'ils en suivraient les diverses
pripties.
Le virevau du Sloughi avait t install au centre de Sport-terrace,
et solidement x au sol, an de rsister la traction de l'appareil.
La longue ligne, love avec soin, fut dispose de manire se drouler sans eort, en mme temps que la celle destine donner
le signal. Dans la nacelle, Briant avait plac un sac de terre, qui
pesait exactement cent trente livres  poids suprieur celui du
plus lourd de ses camarades.
Doniphan, Baxter, Wilcox, Webb, allrent se poster prs du cerfvolant, tendu terre, cent pas du virevau. Au commandement
de Briant, ils devaient le redresser peu peu au moyen de cordes,
qui se rattachaient aux traverses de l'armature. Ds que l'appareil
aurait donn prise au vent suivant son inclinaison dtermine par la
disposition du balancier, Briant, Gordon, Service, Cross, Garnett,
prposs la manuvre du virevau, lui leraient de la corde
mesure qu'il s'lverait dans l'air.
 Attention ! cria Briant.
 Nous sommes prts ! rpondit Doniphan.
 Allez ! 
L'appareil se releva peu peu, frmit sous la brise et s'inclina

CHAPITRE 24.

357

sur le lit du vent :


 Filez !. . . lez !  cria Wilcox.
Et, aussitt, le virevau de se drouler sous la tension de la ligne,
tandis que le cerf-volant et la nacelle montaient lentement travers
l'espace.
Bien que ce ft imprudent, des hurrahs clatrent, lorsque le
 Gant des airs  eut quitt le sol. Mais, presque aussitt, il disparut dans l'ombre  vif dsappointement pour Iverson, Jenkins, Dole
et Costar, qui auraient voulu ne point le perdre de vue, pendant
qu'il se balanait au-dessus du Family-lake. Ce qui amena Kate
leur dire :
 Ne vous dsolez point, mes papooses !. . . Une autre fois, quand
il n'y aura plus de danger, on l'enlvera en plein jour, votre gant,
et on vous permettra de lui envoyer des postillons, si vous avez t
sages ! 
Bien qu'on ne le vt plus alors, on sentait que le cerf-volant tirait
rgulirement, preuve qu'une brise bien tablie souait dans les
hautes zones, et que la traction tait modre ; preuve aussi que le
balancier tait dispos comme il convenait.
Briant, voulant que la dmonstration ft convaincante, autant
que le permettaient les circonstances, laissa la corde se drouler
jusqu' son extrmit. Il put alors apprcier son degr de tension,
qui n'avait rien d'anormal. Le virevau en avait l douze cents pieds,
et, trs probablement, l'appareil avait d s'lever une hauteur de
sept huit cents. Cette manuvre n'avait pas demand plus de dix
minutes.
L'exprience tant ralise, on se relaya aux manivelles, an de
relever la corde. Seulement, cette seconde partie de l'opration fut
de beaucoup la plus longue. Il ne fallut pas moins d'une heure pour
ramener les douze cents pieds de ligne.

CHAPITRE 24.

358

De mme que pour un arostat, l'atterrissement du cerf-volant est


toujours la manuvre la plus dlicate, si l'on veut qu'il atterrisse
sans choc. Mais, la brise tait si constante alors, que cela se t
avec un entier succs. Bientt, l'octogone de toile eut reparu dans
l'ombre, et il vint s'abattre doucement sur le sol, peu prs au
point d'o il tait parti.
Des hurrahs accueillirent son arrive comme ils avaient salu son
dpart.
Il n'y avait donc plus qu' le maintenir terre, an qu'il ne
donnt pas prise au vent. Aussi, Baxter et Wilcox orirent-ils de
le veiller jusqu'au lever du jour.
Le lendemain, 8 novembre, la mme heure se ferait l'opration
dnitive.
Et, maintenant, on n'attendait plus que les ordres de Briant pour
rentrer French-den.
Briant ne disait rien et semblait profondment absorb dans ses
rexions.
quoi songeait-il ? tait-ce aux prils que prsentait une ascension tente dans des conditions si exceptionnelles ? Pensait-il la
responsabilit qu'il assumait, en laissant un de ses camarades se
hasarder dans cette nacelle ?
 Rentrons, dit Gordon. Il est tard. . .
 Un instant, rpondit Briant. Gordon, Doniphan, attendez !. . .
J'ai une proposition faire !
 Parle, rpliqua Doniphan.
 Nous venons d'essayer notre cerf-volant, reprit Briant, et cet
essai a russi, parce que les circonstances taient favorables, le vent
tant rgulier, ni trop faible ni trop fort. Or, savons-nous quel temps
il fera demain, et si le vent permettra de maintenir l'appareil audessus du lac ? Aussi me paratrait-il sage de ne point remettre

CHAPITRE 24.

359

l'opration ! 
Rien de plus raisonnable, en eet, du moment qu'on tait rsolu
la tenter.
Cependant, cette proposition personne n'avait rpondu. Au moment de courir de tels risques, l'hsitation tait naturelle,  mme
de la part des plus intrpides.
Et pourtant, lorsque Briant eut ajout :
 Qui veut monter ?. . .
 Moi !. . .  dit vivement Jacques.
Et, presque aussitt :
 Moi !  s'crirent la fois Doniphan, Wilcox, Cross et Service.
Puis, un silence se t, que Briant ne se pressait pas d'interrompre.
Ce fut Jacques qui dit le premier :
 Frre, c'est moi de me dvouer !. . . Oui !. . . moi ! Je t'en
prie !. . . Laisse-moi partir !. . .
 Et pourquoi toi plutt que moi. . . Plutt qu'un autre ? rpondit
Doniphan.
 Oui !. . . Pourquoi ?. . . demanda Baxter.
 Parce que je le dois ! rpondit Jacques.
 Tu le dois ?. . . dit Gordon.
 Oui ! 
Gordon avait saisi la main de Briant, comme pour lui demander
ce que Jacques voulait dire, et il la sentit trembler dans la sienne.
Et, mme, si la nuit n'et t si obscure, il aurait vu plir les joues
de son camarade, il aurait vu ses paupires s'abaisser sur ses yeux
humides.
 Eh bien, frre !. . . reprit Jacques d'un ton rsolu, et qui surprenait chez un enfant de cet ge.
 Rponds, Briant ! dit Doniphan. Jacques dit qu'il a le droit de
se dvouer !. . . Mais, ce droit, ne l'avons-nous pas comme lui ?. . .

CHAPITRE 24.

360

Qu'a-t-il donc fait pour le rclamer ?. . .


 Ce que j'ai fait, rpondit Jacques, ce que j'ai fait. . . Je vais vous
le dire !
 Jacques ! s'cria Briant, qui voulait empcher son frre de parler.
 Non, reprit Jacques d'une voix entrecoupe par l'motion. Laissemoi avouer !. . . Cela me pse trop !. . . Gordon, Doniphan, si vous
tes ici tous. . . loin de vos parents. . . sur cette le. . . c'est moi. . . moi
seul qui en suis la cause !. . . Si le Sloughi a t emport en pleine
mer, c'est que, par imprudence. . . non !. . . une plaisanterie. . . une
farce. . . j'ai dtach l'amarre qui le retenait au quai d'Auckland !. . .
Oui ! une farce !. . . Et puis, lorsque j'ai vu le yacht driver, j'ai perdu
la tte !. . . Je n'ai pas appel, lorsqu'il tait temps encore !. . . Et,
une heure aprs. . . au milieu de la nuit. . . en pleine mer !. . . Ah !
Pardon, mes camarades, pardon !. . . 
Et le pauvre garon sanglotait, malgr Kate, qui essayait en vain
de le consoler.
 Bien, Jacques ! dit alors Briant. Tu as avou ta faute, et, maintenant, tu veux risquer ta vie pour la rparer. . . ou au moins pour
racheter en partie le mal que tu as fait ?. . .
 Et ne l'a-t-il pas rachet dj ? s'cria Doniphan, qui se laissait aller sa gnrosit naturelle. Est-ce qu'il ne s'est pas expos
vingt fois pour nous rendre service !. . . Ah ! Briant, je comprends
maintenant pourquoi tu mettais ton frre en avant, lorsqu'il y avait
quelque danger courir, et pourquoi il tait toujours prt se dvouer !. . . Voil pourquoi il s'est lanc la recherche de Cross et de
moi au milieu du brouillard. . . au pril de sa vie !. . . Oui ! mon ami
Jacques, nous te pardonnons bien volontiers, et tu n'as plus besoin
de racheter ta faute ! 
Tous entouraient Jacques ; ils lui prenaient ses mains, et, cepen-

CHAPITRE 24.

361

dant les sanglots ne cessaient de goner sa poitrine. On savait,


prsent, pourquoi cet enfant, le plus gai de tout le pensionnat Chairman, l'un des plus espigles aussi, tait devenu si triste, pourquoi il
ne cherchait qu' se tenir l'cart !. . . Puis, par ordre de son frre,
par sa volont surtout, on l'avait vu payer de sa personne toutes
les fois qu'une prilleuse occasion s'tait oerte !. . . Et il ne croyait
pas avoir fait assez !. . . Il demandait encore se dvouer pour les
autres !. . . Et, ds qu'il put parler, ce fut pour dire :
 Vous le voyez, c'est moi. . . moi seul de partir !. . . N'est-ce
pas, frre ?. . .
 Bien, Jacques, bien !  rpta Briant, qui attira son frre dans
ses bras.
Devant l'aveu que Jacques venait de faire, devant ce droit qu'il
rclamait, ce fut en vain que Doniphan et les autres essayrent
d'intervenir. Il n'y avait qu' le laisser se livrer la brise, qui manifestait une certaine tendance frachir.
Jacques serra la main de ses camarades. Puis, prt prendre
place dans la nacelle, qui venait d'tre dbarrasse du sac de terre,
il se retourna vers Briant. Celui-ci tait immobile quelques pas
en arrire du virevau.
 Que je t'embrasse, frre ! dit Jacques.
 Oui !. . . Embrasse-moi ! rpondit Briant en matrisant son motion. Ou plutt. . . c'est moi qui t'embrasserai. . . car c'est moi qui
vais partir !. . .
 Toi ?. . . s'cria Jacques.
 Toi. . . toi ?. . . rptrent Doniphan et Service.
 Oui. . . moi. Que la faute de Jacques soit rachete par son frre
ou par lui, peu importe ! D'ailleurs, lorsque j'ai eu l'ide de cette
tentative, avez-vous jamais pu croire que mon intention tait de la
laisser faire un autre ?. . .

CHAPITRE 24.

362

 Frre, s'cria Jacques, je t'en prie !. . .


 Non, Jacques !
 Alors, dit Doniphan, je rclame mon tour.
 Non, Doniphan ! rpondit Briant d'un ton qui n'admettait pas
de rplique. C'est moi qui partirai !. . . Je le veux !
 Je t'avais devin, Briant !  dit Gordon, en serrant la main de
son camarade.
Sur ces mots, Briant s'tait introduit dans la nacelle, et, ds qu'il
y fut convenablement install, il donna l'ordre de redresser le cerfvolant.
L'appareil, inclin sur la brise, monta doucement d'abord ; puis,
Baxter, Wilcox, Cross et Service, posts au virevau, lui lrent de
la corde, en mme temps que Garnett, qui tenait la celle-signal,
la faisait glisser entre ses doigts.
En dix secondes, le  gant des airs  eut disparu dans l'ombre,
non plus au milieu des hurrahs qui avaient accompagn son dpart
d'essai, mais au milieu d'un profond silence.
L'intrpide chef de ce petit monde, le gnreux Briant, avait disparu avec lui.
Cependant, l'appareil s'levait avec une rgulire lenteur. La constance
de la brise lui assurait une stabilit parfaite. peine se balanait-il
d'un ct sur l'autre. Briant ne ressentait aucune de ces oscillations
qui eussent rendu sa situation plus prilleuse. Aussi, se tenait-il immobile, les deux mains xes aux cordes de suspension de la nacelle,
que berait peine un lger mouvement d'escarpolette.
Quelle trange impression Briant prouva tout d'abord, quand il
se sentit suspendu dans l'espace, ce large plan inclin, qui frmissait sous la pousse du courant arien ! Il lui semblait qu'il tait
enlev par quelque fantastique oiseau de proie, ou plutt accroch
aux ailes d'une norme chauve-souris noire. Mais, grce l'ner-

CHAPITRE 24.

363

gie de son caractre, il put conserver le sang-froid qu'exigeait son


exprience.
Dix minutes aprs que le cerf-volant eut quitt le sol de Sportterrace, une petite secousse indiqua que son mouvement ascensionnel venait de prendre n. Arrive l'extrmit de sa corde, il se
releva encore, non sans quelques secousses, cette fois. L'altitude
atteinte verticalement devait tre comprise entre six cents et sept
cents pieds.
Briant, trs matre de lui, tendit d'abord la celle enle dans la
balle ; puis, il se mit observer l'espace. Retenu d'une main l'une
des cordes de suspension, il tenait sa lunette de l'autre.
Au-dessous de lui, obscurit profonde. Le lac, les forts, la falaise,
formaient une masse confuse dont il ne pouvait distinguer aucun
dtail.
Quant la priphrie de l'le, elle tranchait sur la mer qui la
circonscrivait, et, du point occup par lui, Briant tait mme
d'embrasser tout son ensemble.
Et vraiment, s'il et fait cette ascension en plein jour et dirig
ses regards sur un horizon baign de lumire, peut-tre aurait-il
aperu soit d'autres les, soit mme un continent, s'il en existait
dans un rayon de quarante cinquante milles  porte laquelle
sa vue devait certainement atteindre ?
Si, vers l'ouest, le nord et le sud, le ciel tait trop embrum pour
qu'il pt rien apercevoir, il n'en fut pas ainsi dans la direction de
l'est, o un petit coin du rmament, momentanment dgag de
nuages, laissait briller quelques toiles.
Et, prcisment de ce ct, une lueur assez intense, qui se rchissait jusque dans les basses volutes des vapeurs, attira l'attention
de Briant.
 C'est la lueur d'un feu ! se dit-il. Est-ce que Walston aurait

CHAPITRE 24.

364

tabli son campement en cet endroit ?. . . Non !. . . Ce feu est beaucoup trop loign, et il se trouve trs certainement bien au-del
de l'le !. . . Serait-ce donc un volcan en ruption, et y aurait-il une
terre dans les parages de l'est ? 
Il revint la pense de Briant que, pendant sa premire expdition Deception-bay, une tache blanchtre avait apparu dans le
champ de sa lunette.
 Oui, se dit-il, c'tait bien de ce ct. . . Et cette tache, serait-ce
la rverbration d'un glacier ?. . . Il doit y avoir, dans l'est, une terre
assez rapproche de l'le Chairman ! 
Briant avait braqu sa lunette sur cette lueur que l'obscurit
contribuait rendre plus apparente encore. Nul doute qu'il n'y et
l quelque montagne ignivome, voisine du glacier entrevu, et qui
appartenait, soit un continent, soit un archipel, dont la distance
ne mesurait pas plus d'une trentaine de milles.
En ce moment, Briant ressentit une nouvelle impression lumineuse. Beaucoup plus prs de lui, cinq ou six milles environ, et
par consquent la surface de l'le, une autre lueur brillait entre
les arbres, l'ouest du Family-lake.
 C'est dans la fort, cette fois, se dit-il, et sa lisire mme, du
ct du littoral ! 
Mais il semblait que cette lueur n'avait fait que paratre et disparatre, car, malgr une observation attentive, Briant ne parvint
pas la revoir.
Oh ! le cur lui battait violemment, et sa main tremblait au point
qu'il lui tait impossible de braquer sa lunette avec une prcision
susante !
Cependant, il y avait l un feu de campement, non loin de l'embouchure de l'East-river. Briant l'avait vu, et bientt il reconnut
que sa lueur se rverbrait encore sur le massif des arbres.

CHAPITRE 24.

365

Ainsi Walston et sa bande taient camps en cet endroit, proximit du petit port de Bear-rock ! Les meurtriers du Severn n'avaient
point abandonn l'le Chairmann ! Les jeunes colons taient toujours exposs leurs agressions, et il n'y avait plus aucune scurit
pour French-den !
Quelle dception prouva Briant ! videmment, dans l'impossibilit de radouber sa chaloupe, Walston avait d renoncer reprendre
la mer pour se diriger vers l'une des terres voisines ! Et pourtant il
s'en trouvait dans ces parages ! Il n'y avait plus aucun doute cet
gard !
Briant, ayant termin ses observations, jugea inutile de prolonger
cette exploration arienne. Il se prpara donc redescendre. Le
vent frachissait sensiblement. Dj les oscillations, devenues plus
fortes, imprimaient la nacelle un balancement qui allait rendre
l'atterrissement dicile.
Aprs s'tre assur que la celle-signal tait convenablement tendue, Briant laissa glisser la balle, qui arriva en quelques secondes
la main de Garnett.
Aussitt, la corde du virevau commena ramener l'appareil vers
le sol.
Mais, en mme temps que le cerf-volant s'abaissait, Briant regardait encore dans la direction des lueurs releves par lui. Il revoyait
celle de l'ruption, puis, plus prs, sur le littoral, le feu du campement.
On le pense bien, c'tait avec une extrme impatience que Gordon
et les autres avaient attendu le signal de descente. Qu'elles leur
avaient paru longues, les vingt minutes que Briant venait de passer
dans l'espace !
Cependant Doniphan, Baxter, Wilcox, Service et Webb manuvraient vigoureusement les manivelles du virevau. Eux aussi avaient

CHAPITRE 24.

366

observ que le vent prenait de la force et souait avec moins de


rgularit. Ils le sentaient aux secousses que subissait la corde et ils
ne songeaient pas, sans une vive angoisse, Briant qui devait en
prouver le contrecoup.
Le virevau fonctionna donc rapidement pour ramener les douze
cents pieds de ligne qui avaient t drouls. Le vent frachissait
toujours, et, trois quarts d'heure aprs le signal donn par Briant,
il souait en grande brise.
En ce moment, l'appareil devait tre encore plus de cent pieds
au-dessus du lac.
Soudain une violente secousse se produisit. Wilcox, Doniphan,
Service, Webb, Baxter, auxquels le point d'appui avait manqu
faillirent tre prcipits sur le sol. La corde du cerf-volant venait
de se rompre.
Et, au milieu des cris de terreur, ce nom fut vingt fois rpt :
 Briant !. . . Briant !. . . 
Quelques minutes aprs, Briant sautait sur la grve et appelait
d'une voix forte.
 Frre !. . . Frre !. . . s'cria Jacques, qui fut le premier le presser
dans ses bras.
 Walston est toujours l ! 
C'est l ce que Briant dit tout d'abord, ds que ses camarades
l'eurent rejoint.
Au moment o la corde avait cass, Briant s'tait senti emport,
non dans une chute verticale, mais oblique et relativement lente,
parce que le cerf-volant faisait en quelque sorte parachute au-dessus
de lui. Se dgager de la nacelle, avant qu'elle et atteint la surface
du lac, c'est ce qu'il importait de faire. Au moment o elle allait
s'immerger, Briant piqua une tte, et, bon nageur comme il tait, il
n'eut pas de peine gagner la rive, distante de quatre cinq cents

CHAPITRE 24.

367

pieds au plus.
Pendant ce temps, le cerf-volant, dlest de son poids, avait disparu dans le nord-est, entran par la brise comme une gigantesque
pave de l'air.

Chapitre 25
La chaloupe du Severn.  Costar malade.  Le retour des hirondelles.  Dcouragement.  Les oiseaux de proie.  Le guanaque tu
d'une balle.  Le culot de pipe.  Surveillance plus active.  Violent
orage.  Une dtonation au-dehors.  Un cri de Kate.

Le lendemain, aprs une nuit pendant laquelle Moko tait rest


de garde French-den, les jeunes colons, fatigus de leurs motions
de la veille, ne se rveillrent que fort tard. Aussitt levs, Gordon,
Doniphan, Briant et Baxter passrent dans Store-room, o Kate
vaquait ses travaux habituels.
L, ils s'entretinrent de la situation, qui ne laissait pas d'tre trs
inquitante.
En eet  ainsi que le t observer Gordon , il y avait dj plus de
quinze jours que Walston et ses compagnons taient sur l'le. Donc,
si les rparations de la chaloupe n'taient point encore faites, c'est
qu'ils manquaient des outils indispensables une besogne de ce
genre.
 Cela doit tre, dit Doniphan, car, en somme, cette embarcation n'tait pas trs endommage. Si notre Sloughi n'eut pas t
plus maltrait, aprs son chouage, nous serions venus bout de le
mettre en tat de naviguer ! 
Cependant, si Walston n'tait point parti, il n'tait pas probable
que son intention ft de se xer sur l'le Chairman, car il aurait
368

CHAPITRE 25.

369

dj fait quelques excursions l'intrieur, et French-den et certainement reu sa visite.


Et, ce propos, Briant parla de ce qu'il avait observ, pendant
son ascension, relativement aux terres qui devaient exister une
distance assez rapproche dans l'est.
 Vous ne l'avez point oubli, dit-il, lors de notre expdition
l'embouchure de l'East-river, j'avais entrevu une tache blanchtre,
un peu au-dessus de l'horizon, et dont je ne savais comment expliquer la prsence. . .
 Pourtant, Wilcox et moi, nous n'avons rien dcouvert de semblable, rpondit Doniphan, bien que nous ayons cherch retrouver
cette tache. . .
 Moko l'avait aussi distinctement aperue que moi, rpondit
Briant.
 Soit ! Cela peut-tre ! rpliqua Doniphan. Mais qui te donne
croire, Briant, que nous soyons proximit d'un continent ou d'un
groupe d'les ?
 Le voici, dit Briant. Hier, pendant que j'observais l'horizon
dans cette direction, j'ai distingu une lueur, trs visible en dehors
des limites de la cte, et ne pouvant provenir que d'un volcan en
ruption. J'en conclus donc qu'il existe une terre voisine dans ces
parages ! Or, les matelots du Severn ne doivent pas l'ignorer, et ils
feront tout pour l'atteindre. . .
 Ce n'est pas douteux ! rpondit Baxter. Que gagneraient-ils
rester ici ? videmment, puisque nous ne sommes point dlivrs de
leur prsence, cela tient ce qu'ils n'ont pas encore pu radouber
leur chaloupe ! 
Ce que Briant venait de faire connatre ses camarades avait une
importance extrme. Cela leur donnait la certitude que l'le Chairman n'tait pas isole  comme ils le croyaient  dans cette partie

CHAPITRE 25.

370

du Pacique. Mais, ce qui aggravait les choses, c'est que, d'aprs le


relvement du feu de son campement, Walston se trouvait actuellement aux environs de l'embouchure de l'East-river. Aprs avoir
abandonn la cte des Severn-shores, il s'tait rapproch d'une douzaine de milles. Il lui surait, ds lors, de remonter l'East-river pour
arriver en vue du lac, de le contourner par le sud pour dcouvrir
French-den !
Briant eut donc prendre les plus svres mesures en vue de cette
ventualit. Dsormais, les excursions furent rduites au strict ncessaire, sans mme s'tendre, sur la rive gauche du rio, jusqu'aux
massifs de Bog-woods. En mme temps, Baxter dissimula les palissades de l'enclos sous un rideau de broussailles et d'herbes, ainsi
que les deux entres du hall et de Store-room. Enn, dfense fut
faite de se montrer dans la partie comprise entre le lac et Aucklandhill. Vraiment, s'assujettir des prcautions si minutieuses, c'tait
bien des ennuis ajouts aux dicults de la situation !
Il y eut encore, cette poque, d'autres sujets d'inquitude. Costar fut pris de vres, qui mirent sa vie en danger. Gordon dut
recourir la pharmacie du schooner, non sans craindre de commettre quelque erreur ! Heureusement, Kate t pour cet enfant ce
que sa mre et fait pour lui. Elle le soigna avec cette prudente
aection, qui est comme un instinct chez les femmes, et ne cessa de
le veiller nuit et jour. Grce son dvouement, la vre nit par
tre enraye, et la convalescence, s'tant franchement manifeste,
suivit rgulirement son cours. Costar s'tait-il trouv en danger de
mort ? il serait dicile de se prononcer cet gard. Mais, faute de
soins si intelligents, peut-tre et-elle amen l'puisement du petit
malade ?
Oui ! si Kate n'et t l, on ne sait ce qui serait advenu. On
ne peut trop le redire, l'excellente crature avait report sur les

CHAPITRE 25.

371

plus jeunes enfants de la colonie tout ce que son cur contenait


de tendresses maternelles, et jamais elle ne leur marchandait ses
caresses.
 Je suis comme cela, mes papooses ! rptait-elle. C'est dans ma
nature que je tricote, tripote et fricote !  Et, en vrit, est-ce que
toute la femme n'est pas l ! Ce dont Kate se proccupait le plus,
c'tait d'entretenir de son mieux la lingerie de French-den. son
grand dplaisir, il tait bien us, ce linge qui servait depuis prs
de vingt mois dj ! Comment le remplacer, lorsqu'il serait hors de
service ? Et les chaussures, bien qu'on les mnaget le plus possible
et que personne ne regardt marcher pieds nus, lorsque le temps
le permettait, elles taient en fort mauvais tat ! Tout cela tait
pour inquiter la prvoyante mnagre !
La premire quinzaine de novembre fut marque par des averses
frquentes. Puis dater du 17, le baromtre se remit au beau xe,
et la priode des chaleurs s'tablit rgulirement. Arbres, arbrisseaux, arbustes, toute la vgtation ne fut bientt plus que verdure
et eurs. Les htes habituels des South-moors taient revenus en
grand nombre. Quel crve-cur pour Doniphan d'tre priv de ses
chasses travers les marais, et, pour Wilcox, de ne pouvoir tendre
des eurons, par crainte qu'ils fussent aperus des rives infrieures
du Family-lake !
Et non seulement, ces volatiles fourmillaient sur cette partie de
l'le, mais d'autres se rent prendre dans les piges, aux abords de
French-den.
Un jour, parmi ces derniers, Wilcox trouva l'un des migrateurs
que l'hiver avait dirigs vers les pays inconnus du nord. C'tait
une hirondelle, qui portait encore le petit sac attach sous son aile.
Le sac contenait-il un billet l'adresse des jeunes naufrags du
Sloughi ? Non, hlas !. . . Le messager tait revenu sans rponse !

CHAPITRE 25.

372

Pendant ces longues journes inoccupes, que d'heures se passaient maintenant dans le hall ! Baxter, charg de tenir en tat le
journal quotidien, n'avait plus aucun incident y relater. Et, avant
quatre mois, allait commencer un troisime hiver pour les jeunes
colons de l'le Chairman !
On pouvait observer, non sans une anxit profonde, le dcouragement, qui s'emparait des plus nergiques  l'exception de
Gordon, toujours absorb dans les dtails de son administration.
Briant, lui aussi, se sentait accabl parfois, bien qu'il employt
toute sa force d'me n'en rien laisser paratre. Il essayait de ragir en excitant ses camarades continuer leurs tudes, faire des
confrences, des lectures haute voix. Il les ramenait sans cesse au
souvenir de leur pays, de leurs familles, armant qu'ils les reverraient un jour ! Enn il s'ingniait relever leur moral, mais sans y
trop parvenir, et sa grande apprhension tait que le dsespoir ne
vnt l'abattre. Il n'en fut rien. D'ailleurs, des vnements extrmement graves les obligrent bientt payer tous de leur personne.
Le 21 novembre, vers deux heures de l'aprs-midi, Doniphan tait
occup pcher sur les bords du Family-lake, lorsque son attention fut vivement attire par les cris discordants d'une vingtaine
d'oiseaux qui planaient au-dessus de la rive gauche du rio. Si ces
volatiles n'taient point des corbeaux  auxquels ils ressemblaient
quelque peu , ils eussent mrit d'appartenir cette espce vorace
et croassante.
Doniphan ne se ft donc pas proccup de la troupe criarde, si
son allure n'avait eu de quoi le surprendre. En eet, ces oiseaux
dcrivaient de larges orbes, dont le rayon diminuait mesure qu'ils
s'approchaient de terre ; puis, runis en un groupe compact, ils se
prcipitrent vers le sol.
L, leurs cris redoublrent ; mais Doniphan chercha vainement

CHAPITRE 25.

373

les apercevoir au milieu des hautes herbes entre lesquelles ils avaient
disparu.
La pense lui vint alors qu'il devait y avoir en cet endroit quelque
carcasse d'animal. Aussi, curieux de savoir quoi s'en tenir, il rentra French-den et pria Moko de le transporter avec la yole de
l'autre ct du rio Zealand.
Tous deux s'embarqurent, et, dix minutes aprs, ils se glissaient
entre les toues d'herbes de la berge. Aussitt, les volatiles de s'envoler, en protestant par leurs cris contre les importuns qui se permettaient de troubler leur repas.
cette place, gisait le corps d'un jeune guanaque, mort depuis
quelques heures seulement, car il n'avait pas perdu toute chaleur.
Doniphan et Moko, peu dsireux d'utiliser pour l'oce les restes
du dner des carnivores, se disposaient les leur abandonner, quand
une question se prsenta : comment et pourquoi le guanaque tait-il
venu tomber sur la lisire du marcage, loin des forts de l'est que
ses congnres ne quittaient gure d'habitude ?
Doniphan examina l'animal. Il avait au anc une blessure encore
saignante  blessure qui ne provenait pas de la dent d'un jaguar ou
autre carnassier.
 Ce guanaque a certainement reu un coup de feu ! t observer
Doniphan.
 En voici la preuve !  rpondit le mousse, qui, aprs avoir fouill
la blessure avec son couteau, en avait fait sortir une balle.
Cette balle tait plutt du calibre des fusils de bord que de celui
des fusils de chasse. Elle ne pouvait donc avoir t tire que par
Walston ou l'un de ses compagnons.
Doniphan et Moko, laissant le corps du guanaque aux volatiles,
revinrent French-den, o ils confrrent avec leurs camarades.
Que le guanaque et t frapp par un des matelots du Severn,

CHAPITRE 25.

374

c'tait l'vidence mme, puisque ni Doniphan ni personne n'avait


tir un seul coup de fusil depuis plus d'un mois. Mais, ce qu'il et
t important de savoir, c'tait quel moment et en quel endroit
le guanaque avait reu cette balle.
Toutes hypothses examines, il parut admissible que le fait ne
remontait pas plus de cinq ou six heures,  laps de temps ncessaire pour que l'animal, aprs avoir travers les Downs-lands, et
pu arriver quelques pas du rio. De l, cette consquence, que,
dans la matine, un des hommes de Walston avait d chasser en
s'approchant de la pointe mridionale du Family-lake, et que la
bande, aprs avoir franchi l'East-river, gagnait peu peu du ct
de French-den.
Ainsi la situation s'aggravait, bien que le pril ne ft peut-tre
pas imminent. En eet, au sud de l'le s'tendait cette vaste plaine,
coupe de ruisseaux, troue d'tangs, mamelonne de dunes, o le
gibier n'aurait pu sure l'alimentation quotidienne de la bande. Il
tait donc probable que Walston ne s'tait point aventur travers
les Downs-lands. D'ailleurs, on n'avait entendu aucune dtonation
suspecte que le vent aurait pu porter jusqu' Sport-terrace, et il y
avait lieu d'esprer que la position de French-den n'avait pas t
jusque-l dcouverte.
Nanmoins, il fallut s'imposer des mesures de prudence avec une
nouvelle rigueur. Si une agression avait quelque chance d'tre repousse, ce serait la condition que les jeunes colons ne fussent
point surpris en dehors du hall.
Trois jours aprs, un fait plus signicatif vint accrotre les apprhensions, et il fallut bien reconnatre que la scurit tait plus que
jamais compromise.
Le 24, vers neuf heures du matin, Briant et Gordon s'taient ports au-del du rio Zealand, an de voir s'il ne serait pas propos

CHAPITRE 25.

375

d'tablir une sorte d'paulement en travers de l'troit sentier qui


circulait entre le lac et le marcage. l'abri de cet paulement,
il et t facile Doniphan et aux meilleurs tireurs de s'embusquer rapidement pour le cas o l'on signalerait temps l'arrive de
Walston.
Tous deux se trouvaient trois cents pas au plus au-del du rio,
lorsque Briant mit le pied sur un objet qu'il crasa. Il n'y avait point
fait attention, pensant que c'tait un de ces milliers de coquillages,
rouls par les grandes mares, lorsqu'elles envahissaient la plaine
des South-moors. Mais Gordon, qui marchait derrire lui, s'arrta
et dit :
 Attends, Briant, attends donc !
 Qu'y a-t-il ? 
Gordon se baissa et ramassa l'objet cras.
 Regarde ! dit-il.
 Ce n'est pas un coquillage, cela, rpondit Briant, c'est. . .
 C'est une pipe ! 
En eet, Gordon tenait la main une pipe noirtre, dont le tuyau
venait d'tre bris au ras du culot.
 Puisque personne de nous ne fume, dit Gordon, c'est que cette
pipe a t perdue par. . .
 Par l'un des hommes de la bande, rpondit Briant, moins
qu'elle n'ait appartenu au naufrag franais qui nous a prcds
sur l'le Chairman. . . 
Non ! ce culot, dont les cassures taient fraches, n'avait jamais pu
tre en la possession de Franois Baudoin, mort depuis plus de vingt
ans dj. Il avait d tomber rcemment en cet endroit, et le peu de
tabac qui y adhrait le dmontrait d'une faon indiscutable. Donc,
quelques jours avant, quelques heures peut-tre, un des compagnons
de Walston ou Walston lui-mme s'tait avanc jusqu' cette rive

CHAPITRE 25.

376

du Family-lake.
Gordon et Briant retournrent aussitt French-den. L, Kate,
qui Briant prsenta ce culot de pipe, put armer qu'elle l'avait
vu entre les mains de Walston.
Ainsi, nul doute que les malfaiteurs eussent contourn la pointe
extrme du lac. Peut-tre, pendant la nuit, s'taient-ils mme avancs jusqu'au bord du rio Zealand. Et si French-den avait t dcouvert, si Walston savait ce qu'tait le personnel de la petite colonie,
ne devait-il pas venir sa pense qu'il y avait l des outils, des instruments, des munitions, des provisions, tout ce dont il tait priv
ou peu prs, et que sept hommes vigoureux auraient facilement
raison d'une quinzaine de jeunes garons  surtout s'ils parvenaient
les surprendre ?
En tout cas, ce dont il n'y avait plus lieu de douter, c'est que la
bande se rapprochait de plus en plus.
En prsence de ces ventualits menaantes, Briant, d'accord
avec ses camarades, s'ingnia pour organiser une surveillance plus
active encore. Pendant le jour, un poste d'observation fut tabli en
permanence sur la crte d'Auckland-hill, an que toute approche
suspecte, soit du ct du marcage, soit du ct de Traps-woods,
soit du ct du lac, pt tre immdiatement signale. Pendant la
nuit, deux des grands durent rester de garde l'entre du hall et de
Store-room pour pier les bruits du dehors. Les deux portes furent
consolides au moyen d'tais, et, en un instant, il et t possible
de les barricader avec de grosses pierres, qui furent entasses l'intrieur de French-den. Quant aux troites fentres, perces dans la
paroi et qui servaient d'embrasures aux deux petits canons, l'une
dfendrait la faade du ct du rio Zealand, et l'autre, la faade du
ct du Family-lake. En outre, les fusils, les revolvers furent prts
tirer ds la moindre alerte.

CHAPITRE 25.

377

Kate approuvait toutes ces mesures, cela va sans dire. Cette


femme nergique se gardait bien de rien laisser voir de ses inquitudes, trop justies, hlas ! lorsqu'elle songeait aux chances
si incertaines d'une lutte avec les matelots du Severn. Elle les
connaissait, eux et leur chef. S'ils taient insusamment arms,
ne pouvaient-ils agir par surprise en dpit de la plus svre surveillance ? Et, pour les combattre, quelques jeunes garons, dont le
plus g n'avait pas seize ans accomplis ! Vraiment, la partie et t
par trop ingale ! Ah ! pourquoi le courageux Evans n'tait-il pas
avec eux ? Pourquoi n'avait-il pas suivi Kate dans sa fuite ? Peuttre aurait-il su mieux organiser la dfense et mettre French-den en
tat de rsister aux attaques de Walston !
Malheureusement, Evans devait tre gard vue, si mme ses
compagnons ne s'taient pas dj dfaits de lui, comme d'un tmoin dangereux, et dont ils n'avaient plus besoin pour conduire la
chaloupe aux terres voisines !
Telles taient les rexions de Kate. Ce n'tait pas pour elle
qu'elle craignait, c'tait pour ces enfants, sur lesquels elle veillait
sans cesse, bien seconde par Moko, dont le dvouement galait le
sien.
On tait au 27 novembre. Depuis deux jours, la chaleur avait
t touante. De gros nuages passaient lourdement sur l'le, et
quelques roulements lointains annonaient l'orage. Le storm-glass
indiquait une prochaine lutte des lments.
Ce soir-l, Briant et ses camarades taient rentrs plus tt que
d'habitude dans le hall, non sans avoir pris la prcaution  ainsi que
cela se faisait depuis quelque temps  de traner la yole l'intrieur
de Store-room. Puis, les portes bien closes, chacun n'eut plus qu'
attendre l'heure du repos, aprs avoir fait la prire en commun et
donn un souvenir aux familles de l-bas.

CHAPITRE 25.

378

Vers neuf heures et demie, l'orage tait dans toute sa force. Le


hall s'illuminait de l'intense rverbration des clairs, qui pntrait
travers les embrasures. Les dtonations de la foudre se propageaient sans discontinuer ; il semblait que le massif d'Auckland-hill
tremblait en rpercutant ces tourdissants fracas. C'tait un de ces
mtores, sans pluie ni vent, qui n'en sont que plus terribles, car
les nuages immobiliss se dchargent sur place de toute la matire
lectrique accumule en eux, et souvent une nuit entire ne sut
pas l'puiser.
Costar, Dole, Iverson et Jenkins, blottis au fond de leurs couchettes, sursautaient ces formidables craquements d'toes dchires, qui indiquent la proximit des dcharges. Et, cependant, il
n'y avait rien craindre dans cette inbranlable caverne. La foudre
pouvait frapper vingt fois, cent fois, les crtes de la falaise ! Elle
ne traverserait pas les paisses parois de French-den, aussi impermables au uide lectrique qu'inaccessibles aux bourrasques.
De temps autre, Briant, Doniphan ou Baxter se levaient, entrouvraient la porte et rentraient aussitt, demi aveugls par les
clairs, aprs un rapide regard jet au-dehors. L'espace tait en feu,
et le lac, rverbrant les fulgurations du ciel, semblait rouler une
immense nappe de ammes.
De dix heures onze heures, pas un seul instant de rpit des
clairs et du tonnerre. Ce fut seulement un peu avant minuit que
l'accalmie tendit se faire. Des intervalles de plus en plus longs sparrent les coups de foudre, dont la violence diminuait avec l'loignement. Le vent se leva alors, chassant les nuages qui s'taient
rapprochs du sol, et la pluie ne tarda pas tomber torrents.
Les petits commencrent donc se rassurer. Deux ou trois ttes,
enfonces sous les couvertures, se hasardrent reparatre, bien
qu'il ft l'heure de dormir pour tout le monde. Aussi, Briant et

CHAPITRE 25.

379

les autres, ayant organis les prcautions accoutumes, allaient-ils


se mettre au lit, lorsque Phann donna manifestement des marques
d'une inexplicable agitation. Il se dressait sur ses pattes, il s'lanait
vers la porte du hall, il poussait des grognements sourds et continus.
 Est-ce que Phann a senti quelque chose ? dit Doniphan en essayant de calmer le chien.
 En bien des circonstances dj, t observer Baxter, nous lui
avons vu cette singulire allure, et l'intelligente bte ne s'est jamais
trompe !
 Avant de nous coucher, il faut savoir ce que cela signie ! ajouta
Gordon.
 Soit, dit Briant, mais que personne ne sorte, et soyons prts
nous dfendre ! 
Chacun prit son fusil et son revolver. Puis, Doniphan s'avana
vers la porte du hall, et Moko vers la porte de Store-room. Tous
deux, l'oreille colle contre le vantail, ne surprirent aucun bruit audehors, bien que l'agitation de Phann continut se produire. Et
mme, le chien se mit bientt aboyer avec une telle violence, que
Gordon ne parvint pas le calmer. C'tait une circonstance trs fcheuse. Dans les instants d'accalmie, s'il et t possible d'entendre
le bruit d'un pas sur la grve, plus forte raison les aboiements de
Phann auraient-ils t entendus de l'extrieur.
Soudain clata une dtonation qu'on ne pouvait confondre avec
l'clat de la foudre. C'tait bien un coup de feu, qui venait d'tre
tir moins de deux cents pas de French-den.
Tous se tinrent sur la dfensive. Doniphan, Baxter, Wilcox, Cross,
arms de fusils et posts aux deux portes, taient prts faire feu
sur quiconque tenterait de les forcer. Les autres commenaient
les tayer avec les pierres prpares dans ce but, lorsqu'une voix
cria du dehors :

CHAPITRE 25.

380

 moi !. . . moi ! 
Il y avait l un tre humain, en danger de mort, sans doute, et
qui rclamait assistance. . .
 moi !  rpta la voix, et, cette fois, quelques pas seulement.
Kate, prs de la porte, coutait. . .
 C'est lui ! s'cria-t-elle.
 Lui ?. . . dit Briant.
 Ouvrez !. . . Ouvrez !. . .  rptait Kate.
La porte fut ouverte, et un homme, ruisselant d'eau, se prcipita
dans le hall.
C'tait Evans, le master du Severn.

Chapitre 26

Kate et le master.  Le rcit d'Evans.  Aprs l'chouage de


la chaloupe.  Walston au port de Bear-rock.  Le cerf-volant. 
French-den dcouvert.  Fuite d'Evans.  La traverse du rio. 
Projets.  Proposition de Gordon.  Les terres dans l'est.  L'le
Chairman-Hanovre.

Tout d'abord, Gordon, Briant, Doniphan taient rests immobiles, cette apparition si inattendue d'Evans. Puis, par un mouvement instinctif, ils s'lancrent vers le master comme au-devant
d'un sauveur.
C'tait un homme de vingt-cinq trente ans, paules larges, torse
vigoureux, il vif, front dcouvert, physionomie intelligente et sympathique, dmarche ferme et rsolue, gure que cachait en partie les
broussailles d'une barbe inculte, qui n'avait pu tre taille depuis
le naufrage du Severn.
peine entr, Evans se retourna et vint appuyer son oreille contre
la porte qu'il avait referme vivement. N'entendant rien au-dehors,
il s'avana au milieu du hall. L, il regarda la lueur du fanal
suspendu la vote ce petit monde qui l'entourait, et murmura ces
mots :
 Oui !. . . des enfants !. . . Rien que des enfants !. . . 
Tout coup, son il s'anima, sa gure rayonna de joie, ses bras
s'ouvrirent. . .
381

CHAPITRE 26.

382

Kate venait d'aller lui.


 Kate !. . . s'cria-t-il. Kate vivante ! 
Et il lui saisit les mains, comme pour bien s'assurer que ce n'taient
pas celles d'une morte.
 Oui ! vivante comme vous, Evans ! rpondit Kate. Dieu m'a
sauve comme il vous a sauv, et c'est lui qui vous envoie au secours
de ces enfants ! 
Le master comptait du regard les jeunes garons, runis autour
de la table du hall.
 Quinze, dit-il, et peine cinq ou six qui soient en tat de se
dfendre !. . . N'importe !
 Sommes-nous en danger d'tre attaqus, master Evans ? demanda Briant.
 Non, mon garon, non,  du moins pour l'instant !  rpondit
Evans.
Que tous eussent hte de connatre l'histoire du master, et principalement ce qui avait eu lieu depuis que la chaloupe avait t
jete sur les Severn-shores, cela se comprend. Ni grands ni petits
n'auraient pu s'abandonner au sommeil, sans avoir entendu ce rcit qui tait pour eux de si haute importance. Mais, auparavant,
il convenait qu'Evans se dbarrasst de ses vtements mouills et
prt quelque nourriture. Si ses habits ruisselaient, c'est qu'il avait
d traverser le rio Zealand la nage. S'il tait puis de fatigue
et de faim, c'est qu'il n'avait pas mang depuis douze heures, c'est
que, depuis le matin, il n'avait pu se reposer un instant.
Briant le t immdiatement passer dans Store-room, o Gordon
mit sa disposition de bons vtements de matelot. Aprs quoi,
Moko lui servit de la venaison froide, du biscuit, quelques tasses de
th bouillant, un bon verre de brandy.
Un quart d'heure aprs, Evans, assis devant la table du hall,

CHAPITRE 26.

383

faisait le rcit des vnements survenus depuis que les matelots du


Severn avaient t jets sur l'le.
 Quelques instants avant que la chaloupe et accost la grve,
dit-il, cinq des hommes  moi compris , nous avions t lancs
sur les premires roches des rcifs. Aucun de nous n'avait t grivement meurtri dans l'chouage. Rien que des contusions, pas de
blessures. Mais, ce qui ne laissa pas d'tre dicile, ce fut de se
dgager du ressac au milieu de l'obscurit et par mer furieuse qui
descendait contre le vent du large.
 Cependant, aprs de longs eorts, nous arrivmes sains et saufs,
hors de la porte des lames, Walston, Brandt, Rock, Book, Cope et
moi. Il en manquait deux,  Forbes et Pike. Avaient-ils t lingus
par quelque coup de mer, ou bien s'taient-ils sauvs, quand la
chaloupe avait atteint la grve ? nous ne savions. En ce qui concerne
Kate, je croyais qu'elle avait t entrane par les lames, et je ne
pensais plus jamais la revoir. 
Et, en disant cela, Evans ne cherchait point cacher son motion, ni la joie qu'il prouvait d'avoir retrouv la courageuse femme,
chappe avec lui aux massacres du Severn ! Aprs avoir t tous
deux la merci de ces meurtriers, tous deux taient maintenant
hors de leur pouvoir, sinon hors de leurs atteintes dans l'avenir.
Evans reprit :
 Lorsque nous fmes arrivs sur la grve, il fallut quelque temps
pour chercher la chaloupe. Elle avait d accoster vers sept heures du
soir, et il tait prs de minuit, lorsque nous l'apermes renverse
sur le sable. C'est que nous avions d'abord redescendu le long de
la cte de. . .
 Des Severn-shores, dit Briant. C'est le nom que lui ont donn
quelques-uns de nos camarades, qui avaient dcouvert l'embarcation du Severn, avant mme que Kate nous et racont son nau-

CHAPITRE 26.

384

frage. . .
 Avant ?. . . rpondit Evans assez surpris.
 Oui, master Evans, dit Doniphan. Nous tions arrivs en cet
endroit dans la soire mme du naufrage, comme vos deux compagnons taient encore tendus sur le sable !. . . Mais, le jour venu,
lorsque nous sommes alls pour leur rendre les derniers devoirs, ils
avaient disparu.
 En eet, reprit Evans, et je vois comment tout cela s'enchane !
Forbes et Pike, que nous croyions noys  et plt au Ciel qu'ils
l'eussent t, cela aurait fait deux coquins de moins sur sept ! 
avaient t jets peu de distance de la chaloupe. C'est l qu'ils
furent retrouvs par Walston et les autres, qui les ranimrent avec
quelques gorges de gin.
 Heureusement pour eux  si c'est un malheur pour nous , les
cores de l'embarcation n'avaient t ni briss pendant l'chouage,
ni atteints par l'eau de mer. Les munitions, les armes, cinq fusils
de bord, ce qui restait des provisions, embarques prcipitamment
pendant l'incendie du Severn, tout cela fut retir de la chaloupe,
car il tait craindre qu'elle ft dmolie la mare prochaine. Cela
fait, nous abandonnmes le lieu du naufrage, en suivant la cte dans
la direction de l'est.
 ce moment, l'un de ces gueux  Rock, je crois , t observer
qu'on n'avait pas retrouv Kate. quoi Walston rpondit :  Elle
a t emporte par une lame !. . . Bon dbarras !  Ce qui me donna
penser que si la bande se flicitait d'tre dbarrasse de Kate,
maintenant qu'on n'avait plus besoin d'elle, il en serait ainsi de
master Evans, quand on n'aurait plus besoin de lui.  Mais o
tiez-vous donc, Kate ?
 J'tais prs de la chaloupe, du ct de la mer, rpondit Kate,
l'endroit o j'avais t jete aprs l'chouage. . . On ne pouvait

CHAPITRE 26.

385

me voir et j'ai entendu tout ce qui s'est dit entre Walston et les
autres. . . Mais, aprs leur dpart, Evans, je me suis releve, et,
pour ne pas retomber entre les mains de Walston, j'ai pris la fuite
en me dirigeant du ct oppos. Trente-six heures plus tard, demi
morte de faim, j'ai t recueillie par ces braves enfants et conduite
French-den.
 French-den ?. . . rpta Evans.
 C'est le nom que porte notre demeure, rpondit Gordon, en
souvenir d'un naufrag franais, qui l'avait habite bien des annes
avant nous !
 French-den ?. . . Severn-shores ?. . . dit Evans. Je vois, mes garons, que vous avez donn des noms aux diverses parties de cette
le ! C'est joli, cela !
 Oui, master Evans, de jolis noms, rpliqua Service, et il y en a
bien d'autres, Family-lake, Downs-lands, South-moors, rio Zealand,
Traps-woods. . .
 Bon !. . . Bon !. . . Vous m'apprendrez tout cela. . . plus tard. . .
demain !. . . En attendant, je continue mon histoire.  On n'entend
rien au dehors ?. . .
 Rien, rpondit Moko, qui se tenait de garde prs de la porte
du hall.
 la bonne heure ! dit Evans. Je reprends.
 Une heure aprs avoir abandonn l'embarcation, nous avions
atteint un rideau d'arbres, o notre campement fut tabli. Le lendemain et pendant quelques jours, nous revnmes la place o
s'tait choue la chaloupe, et nous essaymes de la radouber ; mais,
n'ayant pour outils qu'une simple hache, il fut impossible de remplacer son bordage fracass et de la remettre en tat de tenir la mer,
mme pour une petite traverse. D'ailleurs, l'endroit tait trs incommode pour un travail de ce genre.

CHAPITRE 26.

386

 On partit donc, an de chercher un autre campement dans une


rgion moins aride, o la chasse pourrait fournir notre nourriture
quotidienne, et, en mme temps, prs d'un rio o nous trouverions
de l'eau douce, car notre provision tait entirement puise.
 Aprs avoir suivi la cte pendant une douzaine de milles, nous
atteignmes une petite rivire. . .
 L'East-river ! dit Service.
 Va pour l'East-river ! rpondit Evans. L, au fond d'une vaste
baie. . .
 Deception-bay ! rpliqua Jenkins.
 Va pour Deception-bay ? dit Evans en souriant. Il y avait au
milieu des roches un port. . .
 Bear-rock ! s'cria Costar son tour.
 Va pour Bear-rock, mon petit ! rpondit Evans, qui approuva
d'un signe de tte. Rien n'tait plus facile que de s'installer en cet
endroit, et, si nous pouvions y conduire la chaloupe, que la premire
tempte et acheve de dmolir l-bas, peut-tre arriverait-on la
radouber.
 On retourna donc la chercher, et, quand on l'eut allge autant
que possible, elle fut remise ot. Puis, bien qu'elle et de l'eau
jusqu'au plat-bord, nous parvnmes la haler le long du rivage et
l'amener dans le port o elle est maintenant en sret.
 La chaloupe est Bear-rock ?. . . dit Briant.
 Oui, mon garon, et je crois qu'il ne serait pas impossible de la
rparer, si on avait les outils ncessaires. . .
 Mais, ces outils, nous les avons, master Evans ! rpondit vivement Doniphan.
 Eh ! c'est bien ce que Walston a suppos, lorsque le hasard lui
eut appris que l'le tait habite et par qui elle l'tait !
 Comment a-t-il pu l'apprendre ?. . . demanda Gordon.

CHAPITRE 26.

387

 Le voici, rpondit Evans. Il y a huit jours, Walston, ses compagnons et moi  car on ne me laissait jamais seul , nous tions alls
en reconnaissance travers la fort. Aprs trois ou quatre heures de
marche, en remontant le cours de l'East-river, nous arrivmes sur
les bords d'un vaste lac, d'o sortait ce cours d'eau. Et l, jugez de
notre surprise, lorsque nous trouvmes un singulier appareil, chou
sur la rive. . . C'tait une sorte de carcasse en roseaux, tendue de
toile. . .
 Notre cerf-volant ! s'cria Doniphan.
 Notre cerf-volant, qui tait tomb dans le lac, ajouta Briant,
et que le vent avait pouss jusque-l !
 Ah ! c'tait un cerf-volant ? rpondit Evans. Ma foi, nous ne
l'avions pas devin, et cette machine nous intriguait fort ! En tout
cas, elle ne s'tait pas faite toute seule !. . . Elle avait t fabrique
sur l'le !. . . Pas de doute cela !. . . L'le tait donc habite !. . .
Par qui ?. . . C'est ce qu'il importait Walston de savoir. Quant
moi, ds ce jour, je pris le parti de m'enfuir. Quels que fussent
les habitants de cette le  mme si c'taient des sauvages , ils
ne pouvaient tre pires que les meurtriers du Severn ! Depuis ce
moment, d'ailleurs, je fus gard vue, nuit et jour !. . .
 Et comment French-den a-t-il t dcouvert ? demanda Baxter.
 J'y arrive, rpondit Evans. Mais, avant de poursuivre mon rcit,
dites-moi, mes garons, quoi vous a servi cet norme cerf-volant ?
tait-ce un signal ? 
Gordon raconta Evans ce qui avait t fait, dans quel but on
l'avait tent, comment Briant avait risqu sa vie pour le salut de
tous, et de quelle faon il avait pu constater que Walston tait
encore sur l'le.
 Vous tes un hardi garon !  rpondit Evans, qui prit la main
de Briant et la secoua de bonne amiti. Puis, continuant :  Vous

CHAPITRE 26.

388

comprenez, reprit-il, que Walston n'eut plus alors qu'une proccupation : savoir quels taient les habitants de cette le, qui nous tait
inconnue. Si c'taient des indignes, peut-tre pourrait-il s'entendre
avec eux ? Si c'taient des naufrags, peut-tre possdaient-ils les
outils qui lui manquaient ? Dans ce cas, ils ne lui refuseraient pas
leur concours pour mettre la chaloupe en tat de reprendre la mer.
 Les recherches commencrent donc,  trs prudemment, je dois
le dire. On ne s'avana que peu peu en explorant les forts de la
rive droite du lac, pour s'approcher de sa pointe sud. Mais pas un
tre humain ne fut aperu. Aucune dtonation ne se faisait entendre
en cette partie de l'le.
 Cela tenait, dit Briant, ce que personne de nous ne s'loignait
plus de French-den, et que dfense tait faite de tirer un seul coup
de feu !
 Cependant, vous avez t dcouverts ! reprit Evans. Et comment en aurait-il pu tre autrement ? Ce fut dans la nuit du 23 au
24 novembre, que l'un des compagnons de Walston arriva en vue
de French-den par la rive mridionale du lac. La mauvaise chance
voulut qu' un certain moment, il entrevit une lueur qui ltrait
travers les parois de la falaise,  sans doute la lueur de votre fanal
que la porte, un instant entrouverte, avait laisse passer. Le lendemain, Walston lui-mme se dirigea de ce ct, et, pendant une
partie de la soire, il resta cach entre les hautes herbes, quelques
pas du rio. . .
 Nous le savions, dit Briant.
 Vous le saviez ?. . .
 Oui, car, en cet endroit, Gordon et moi, nous avions trouv
les fragments d'une pipe que Kate a reconnue pour tre la pipe de
Walston !
 Juste ! reprit Evans. Walston l'avait perdue pendant son excur-

CHAPITRE 26.

389

sion,  ce qui, au retour, parut le contrarier vivement. Mais alors


l'existence de la petite colonie tait connue de lui. En eet, pendant
qu'il tait blotti dans les herbes, il avait vu la plupart de vous aller
et venir sur la rive droite du cours d'eau. . . Il n'y avait l que de
jeunes garons, dont sept hommes viendraient facilement bout !
Walston revint faire part ses compagnons de ce qu'il avait vu.
Une conversation, que je surpris entre Brandt et lui, m'apprit ce
qui se prparait contre French-den. . .
 Les monstres ! s'cria Kate. Ils n'auraient pas eu piti de ces
enfants. . .
 Non, Kate, rpondit Evans, pas plus qu'ils n'ont eu piti du
capitaine et des passagers du Severn ! Des monstres !. . . Vous les
avez bien nomms, et ils sont commands par le plus cruel d'entre
eux, ce Walston, qui, je l'espre, n'chappera pas au chtiment de
ses crimes !
 Enn, Evans, vous tes parvenu vous enfuir, Dieu merci ! dit
Kate.
 Oui, Kate. Il y a douze heures environ, j'ai pu proter d'une
absence de Walston et des autres, qui m'avaient laiss sous la surveillance de Forbes et de Rock. Le moment me parut bon pour
prendre le large. Quant dpister ces deux sclrats, ou tout au
moins les distancer, si je parvenais prendre sur eux quelque
avance, cela me regardait !
 Il tait environ dix heures du matin, lorsque je me jetai travers
la fort. . . Presque aussitt, Forbes et Rock s'en aperurent et se
mirent ma poursuite. Ils taient arms de fusils. . . Moi, je n'avais
que mon couteau de marin pour me dfendre, et mes jambes pour
ler comme un marsouin !
 La poursuite dura toute la journe. En coupant obliquement
sous bois, j'tais arriv la rive gauche du lac. Il fallait encore en

CHAPITRE 26.

390

tourner la pointe, car, d'aprs la conversation que j'avais entendue,


je savais que vous tiez tablis sur les bords d'un rio qui coulait
vers l'ouest.
 Vraiment, je n'ai jamais si bien dtal de ma vie, ni si longtemps ! prs de quinze milles, franchis dans cette journe ! Mille
diables ? Les gueux couraient aussi vite que moi, et leurs balles volaient plus vite encore. plusieurs reprises, elles sirent mes
oreilles. Songez donc ! Je savais leur secret ! Si je leur chappais, je
pourrais les dnoncer ! Il fallait me reprendre tout prix ! Vrai ! s'ils
n'avaient pas eu d'armes feu, je les aurais attendus de pied ferme,
mon couteau la main ! Je les aurais tus ou ils m'auraient tu !. . .
Oui, Kate ! j'eusse prfr mourir que de revenir au campement
avec ces bandits !
 Cependant j'esprais que cette damne poursuite cesserait avec
la nuit !. . . Il n'en fut rien. Dj, j'avais dpass la pointe du lac, je
remontais de l'autre ct, mais je sentais toujours Forbes et Rock
sur mes talons. L'orage, qui menaait depuis quelques heures, clata
alors. Il rendit ma fuite plus dicile, car, la lueur des clairs, ces
coquins pouvaient m'apercevoir entre les roseaux de la berge. Enn, j'tais arriv une centaine de pas du rio. . . Si je parvenais le
mettre entre moi et ces gredins, je me regardais comme sauv ! jamais ils ne se hasarderaient le franchir, sachant bien qu'ils taient
dans le voisinage de French-den.
 Je courus donc, et j'allais atteindre la rive gauche du cours
d'eau, lorsqu'un dernier clair vint illuminer l'espace. Aussitt une
dtonation retentit. . .
 Celle que nous avons entendue ?. . . dit Doniphan.
 videmment ! reprit Evans. Une balle m'eeura l'paule. . . je
bondis et me prcipitai dans le rio. . . En quelques brasses, je fus
sur l'autre bord, cach entre les herbes, tandis que Rock et Forbes,

CHAPITRE 26.

391

arrivs sur la rive oppose, disaient :  Crois-tu l'avoir touch ? 


J'en rponds !  Alors, il est par le fond ?  Pour sr, et, cette
heure, mort et bien mort !  Bon dbarras !  Et ils dguerpirent.
 Oui ! bon dbarras. . . pour moi comme pour Kate ! Ah ! gueux !
Vous verrez si je suis mort !. . . Quelques instants aprs, je me dgageai des herbes, et me dirigeai vers l'angle de la falaise. . . Des aboiements arrivrent jusqu' moi. . . j'appelai. . . La porte de French-den
s'ouvrit. . . Et maintenant, ajouta Evans, en tendant la main dans la
direction du lac, nous, mes garons, d'en nir avec ces misrables
et d'en dbarrasser votre le ! 
Et il pronona ces paroles avec une telle nergie que tous s'taient
levs, prts le suivre.
Il fallut alors faire Evans le rcit de ce qui s'tait pass depuis
vingt mois, lui raconter dans quelles conditions le Sloughi avait
quitt la Nouvelle-Zlande, sa longue traverse du Pacique jusqu'
l'le, la dcouverte des restes du naufrag franais, l'installation de
la petite colonie French-den, les excursions pendant la saison
chaude, les travaux pendant l'hiver, comment enn la vie avait
t relativement assure et exempte de prils, avant l'arrive de
Walston et de ses complices.
 Et, depuis vingt mois, pas un btiment ne s'est montr en vue
de l'le ? demanda Evans.
 Du moins nous n'en avons pas aperu un seul au large, rpondit
Briant.
 Aviez-vous tabli des signaux ?. . .
 Oui ! un mt lev sur le plus haut sommet de la falaise.
 Et il n'a pas t reconnu ?. . .
 Non, master Evans, rpondit Doniphan. Mais il faut dire que,
depuis six semaines, nous l'avons abattu, an de ne point attirer
l'attention de Walston.

CHAPITRE 26.

392

 Et vous avez bien fait, mes garons ! Maintenant, il est vrai, ce


coquin sait quoi s'en tenir ! Aussi, nuit et jour, nous serons sur
nos gardes !
 Pourquoi, t alors observer Gordon, pourquoi faut-il que nous
ayons aaire de pareils misrables au lieu d'honntes gens, auxquels nous aurions t si heureux de venir en aide ! Notre petite
colonie n'en et t que plus forte ! Dsormais, c'est la lutte qui
nous attend, c'est notre vie dfendre, c'est un combat, et savonsnous quelle en sera l'issue !
 Dieu qui vous a protgs jusqu'ici, mes enfants, rpondit Kate,
Dieu ne vous abandonnera pas ! Il vous a envoy ce brave Evans, et
avec lui. . .
 Evans !. . . hurrah pour Evans !. . . s'crirent d'une seule voix
tous les jeunes colons.
 Comptez sur moi, mes garons, rpondit le master, et, comme
je compte aussi sur vous, je vous promets que nous nous dfendrons
bien !
 Et pourtant, reprit Gordon, s'il tait possible d'viter cette
lutte, si Walston consentait quitter l'le ?. . .
 Que veux-tu dire, Gordon ?. . . demanda Briant.
 Je veux dire que ses compagnons et lui seraient dj partis,
s'ils avaient pu se servir de la chaloupe !  N'est-ce pas vrai, master
Evans ?
 Assurment.
 Eh bien, si l'on entrait en pourparlers avec eux, si on leur
fournissait les outils dont ils ont besoin, peut-tre accepteraientils ?. . . Je sais bien que d'tablir des relations avec les meurtriers
du Severn, cela doit rpugner ! Mais, pour nous dbarrasser d'eux,
pour empcher une attaque qui cotera bien du sang, peut-tre !. . .
Enn, qu'en pense master Evans ? 

CHAPITRE 26.

393

Evans avait attentivement cout Gordon. Sa proposition dnotait un esprit pratique, qui ne se laissait point aller des entranements inconsidrs, et un caractre qui le portait envisager toute
situation avec calme. Il pensa  il ne se trompait pas , que ce devait tre le plus srieux de tous, et son observation lui parut digne
d'tre discute.
 En eet, monsieur Gordon, rpondit-il, n'importe quel moyen
serait bon pour se dlivrer de la prsence de ces malfaiteurs. C'est
pourquoi, aprs avoir t mis mme de rparer leur chaloupe, s'ils
consentaient partir, cela vaudrait mieux que d'engager une lutte
dont le rsultat peut tre douteux. Mais, se er Walston, est-ce
possible ? Lorsque vous serez en relation avec lui, n'en proterat-il pas pour tenter de surprendre French-den, pour s'emparer de
ce qui vous appartient ? Ne peut-il s'imaginer que vous avez d
sauver quelque argent du naufrage ? Croyez-moi, ces coquins ne
chercheront qu' vous faire du mal en change de vos services ! Dans
ces mes-l, il n'y a pas place pour la reconnaissance ! S'entendre
avec eux, c'est se livrer. . .
 Non !. . . Non !. . . s'crirent Baxter et Doniphan, qui leurs
camarades se joignirent avec une nergie qui t plaisir au master.
 Non !. . . ajouta Briant. N'ayons rien de commun avec Walston
et sa bande !
 Et puis, reprit Evans, ce ne sont pas seulement des outils dont
ils ont besoin, ce sont des munitions ! Qu'ils en aient encore assez pour tenter une attaque, cela n'est que trop certain !. . . Mais,
quand il s'agira de courir d'autres parages main arme, ce qui
leur reste de poudre et de plomb ne sura pas !. . . Ils vous en demanderont !. . . Ils en exigeront !. . . Leur en donnerez-vous ?. . .
 Non, certes ! rpondit Gordon.
 Eh bien, ils essaieront de s'en procurer par la force ! Vous n'au-

CHAPITRE 26.

394

rez fait que reculer le combat, et il se fera dans des conditions moins
bonnes pour vous !. . .
 Vous avez raison, master Evans ! rpondit Gordon. Tenons-nous
sur la dfensive et attendons !
 Oui, c'est le bon parti !. . . Attendons, monsieur Gordon. D'ailleurs,
pour attendre, il y a une raison qui me touche plus encore que toute
autre.
 Laquelle ?
 coutez-moi bien ! Walston, vous le savez, ne peut quitter l'le
qu'avec la chaloupe du Severn ?
 C'est vident ! rpondit Briant.
 Or, cette chaloupe est parfaitement rparable, je l'arme, et
si Walston a renonc la mettre en tat de naviguer, c'est faute
d'outils. . .
 Sans cela, dit Baxter, il serait loin dj !
 Comme vous dites, mon garon. Donc, si vous fournissez Walston les moyens de radouber l'embarcation  j'admets qu'il abandonne l'ide de piller French-den , il se htera de partir sans s'inquiter de vous.
 Eh ! que ne l'a-t-il fait ! s'cria Service.
 Mille diables ! s'il l'avait fait, rpondit Evans, comment serionsnous mme de le faire, puisque la chaloupe du Severn ne serait
plus l ?
 Quoi, master Evans, demanda Gordon, vous comptez sur cette
embarcation pour quitter l'le ?. . .
 Absolument, monsieur Gordon !
 Pour regagner la Nouvelle-Zlande, pour traverser le Pacique ?
ajouta Doniphan.
 Le Pacique ?. . . Non, mes garons, rpondit Evans, mais pour
gagner une station peu loigne, o nous attendrions l'occasion de

CHAPITRE 26.

395

revenir Auckland !
 Dites-vous vrai, monsieur Evans ?  s'cria Briant.
Et en mme temps, deux ou trois de ses camarades voulurent
presser le master de questions.
 Comment cette chaloupe pourrait-elle sure une traverse de
plusieurs centaines de milles ? t observer Baxter.
 Plusieurs centaines de milles ? rpondit Evans. Non point ! Une
trentaine seulement !
 N'est-ce donc pas la mer qui s'tend autour de l'le ? demanda
Doniphan.
 l'ouest, oui ! rpondit Evans. Mais au sud, au nord, l'est, ce
ne sont que des canaux que l'on peut aisment traverser en soixante
heures !
 Ainsi nous ne nous trompions pas en pensant qu'il existait des
terres dans le voisinage ? dit Gordon.
 Nullement, rpondit Evans, et mme, ce sont de larges terres
qui s'tendent l'est.
 Oui. . . l'est ! s'cria Briant. Cette tache blanchtre, puis cette
lueur que j'ai aperues dans cette direction. . .
 Une tache blanchtre, dites-vous ? rpliqua Evans. C'est videmment quelque glacier. et cette lueur, c'est la amme d'un volcan dont la situation doit tre porte sur les cartes !  Ah ! , mes
garons, o croyez-vous donc tre, s'il vous plat ?
 Dans l'une des les isoles de l'ocan Pacique ! rpondit Gordon.
 Une le ?. . . oui !. . . Isole, non ! Tenez pour certain qu'elle appartient l'un de ces nombreux archipels, qui couvrent la cte du
Sud-Amrique !  Et, au fait, si vous avez donn des noms aux
caps, aux baies, aux cours d'eau de votre le, vous ne m'avez pas
dit comment vous l'appelez ?. . .

CHAPITRE 26.

396

 L'le Chairman, du nom de notre pensionnat, rpondit Doniphan.


 L'le Chairman !. . . rpliqua Evans. Eh bien, a lui fera deux
noms, puisqu'elle s'appelle dj l'le Hanovre ! 
L-dessus, aprs avoir procd aux mesures de surveillance habituelles, tous allrent prendre du repos, aprs qu'une couchette eut
t dispose dans le hall pour le master. Les jeunes colons se trouvaient alors sous une double impression, bien faite pour troubler
leur sommeil : d'un ct, la perspective d'une lutte sanglante, de
l'autre, la possibilit de se rapatrier. . .
Le master Evans avait remis au lendemain de complter ses explications en indiquant sur l'atlas quelle tait la position exacte
de l'le Hanovre, et, tandis que Moko et Gordon veillaient, la nuit
s'coula tranquillement French-den.

Chapitre 27

Le dtroit de Magellan.  Les terres et les les qui le bordent. 


Les stations qui y sont tablies.  Projets d'avenir.  La force ou
la ruse ?  Rock et Forbes.  Les faux naufrages.  Accueil hospitalier.  Entre onze heures et minuit.  Un coup de feu d'Evans. 
Intervention de Kate.

Un canal, long de trois cent quatre-vingts milles environ, dont la


courbure se dessine de l'ouest l'est, depuis le cap des Vierges sur
l'Atlantique jusqu'au cap de Los Pilares sur le Pacique  encadr
de ctes trs accidentes , domin par des montagnes de trois mille
pieds au-dessus du niveau de la mer , creus de baies au fond
desquelles se multiplient les ports de refuge , riches en aiguades
o les navires peuvent sans peine renouveler leur provision d'eau ,
bord de forts paisses o le gibier abonde , retentissant du fracas
des chutes qui se prcipitent par milliers dans ses innombrables
criques , orant aux navires venus de l'est ou de l'ouest un passage
plus court que celui de Lemaire entre la Terre des tats et la Terre
de Feu, et moins battu des temptes que celui du cap Horn , tel est
ce dtroit de Magellan que l'illustre navigateur portugais dcouvrit
en l'anne 1520.
Les Espagnols, qui furent seuls visiter les terres magellaniques
pendant un demi-sicle, fondrent sur la presqu'le de Brunswick
l'tablissement de Port-Famine. Aux Espagnols succdrent les An397

CHAPITRE 27.

398

glais avec Drake, Cavendish, Chidley, Hawkins ; puis les Hollandais


avec de Weert, de Cord, de Noort, avec Lemaire et Schouten qui
dcouvrirent en 1610 le dtroit de ce nom. Enn, de 1696 1712, les
Franais y apparaissent avec Degennes, Beauchesne-Gouin, Frezier,
et, depuis cette poque, ces parages s'ouvrirent aux navigateurs les
plus clbres de la n du sicle, Anson, Cook, Byron, Bougainville
et autres.
Ds lors, le dtroit de Magellan devint une voie frquente pour
le passage d'un Ocan l'autre  surtout depuis que la navigation
vapeur, qui ne connat ni les vents dfavorables ni les courants
contraires, et permis de le traverser dans des conditions de navigation exceptionnelles.
Tel est donc le dtroit que  le lendemain 28 novembre  Evans
montrait sur la carte de l'Atlas de Stieler Briant, Gordon et
leurs camarades.
Si la Patagonie  cette dernire province du Sud-Amrique ,
la terre du Roi-Guillaume et la presqu'le de Brunswick forment la
limite septentrionale du dtroit, il est bord au sud par cet archipel
magellanique qui comprend de vastes les, la Terre de Feu, la Terre
de Dsolation, les les Clarence, Hoste, Gordon, Navarin, Wollaston,
Stewart, et nombre d'autres moins importantes, jusqu'au dernier
groupe des Hermites, dont la plus avance entre les deux ocans
n'est que le dernier sommet de la haute Cordillre des Andes, et
s'appelle le cap Horn.
l'est, le dtroit de Magellan s'vase par un ou deux goulets,
entre le cap des Vierges de la Patagonie et le cap Espiritu-Santo
de la Terre de Feu. Mais il n'en est pas ainsi l'ouest,  ainsi que
le t observer Evans. De ce ct, lots, les, archipels, dtroits, canaux, bras de mer, s'y mlangent l'inni. C'est par une passe,
situe entre le promontoire de Los Pilares et la pointe mridionale

CHAPITRE 27.

399

de la grande le de la Reine-Adlade, que le dtroit dbouche sur le


Pacique. Au-dessus se dveloppe toute une srie d'les, capricieusement groupes, depuis le dtroit de Lord Nelson jusqu'au groupe
des Chonos et des Chilo, connant la cte chilienne.
 Et maintenant, ajouta Evans, voyez-vous, au-del du dtroit de
Magellan, une le que de simples canaux sparent de l'le Cambridge
au sud et des les Madre de Dios et Chatam au nord ? Eh bien, cette
le, sur le 51de latitude, c'est l'le Hanovre, celle laquelle vous
avez donn le nom de Chairman, celle que vous habitez depuis plus
de vingt mois ! 
Briant, Gordon, Doniphan, penchs sur l'atlas, regardaient curieusement cette le qu'ils avaient crue loigne de toutes terres, et
qui tait si voisine de la cte amricaine.
 Quoi, dit Gordon, nous n'tions spars du Chili que par des
bras de mer ?. . .
 Oui, mes garons, rpondit Evans. Mais, entre l'le Hanovre et
le continent amricain, il n'y a que des les aussi dsertes que celleci. Et, une fois arrivs sur ledit continent, il aurait fallu franchir des
centaines de milles, avant d'atteindre les tablissements du Chili ou
de la Rpublique Argentine ! Et que de fatigues, sans compter les
dangers, car les Indiens Puelches, qui errent travers les pampas,
sont peu hospitaliers ! Je pense donc que mieux a valu pour vous
de n'avoir pu abandonner votre le, puisque l'existence matrielle y
tait assure, et puisque, Dieu aidant, j'espre que nous pourrons
la quitter ensemble ! 
Ainsi, ces divers canaux qui entourent l'le Hanovre ne mesuraient, en de certains endroits, que quinze vingt milles de largeur, et Moko, par beau temps, et pu les traverser sans peine,
rien qu'avec sa yole. Si Briant, Gordon, Doniphan, lors de leurs
excursions au nord et l'est, n'avaient pu apercevoir ces terres,

CHAPITRE 27.

400

c'est qu'elles sont absolument basses. Quant la tache blanchtre,


c'tait un des glaciers de l'intrieur, et la montagne en ruption,
un des volcans des rgions magellaniques.
D'ailleurs  autre observation que t Briant en examinant attentivement la carte , le hasard de leurs excursions les avait prcisment conduits sur les points du littoral qui s'loignaient le plus
des les voisines. Il est vrai, lorsque Doniphan atteignit les Severnshores, peut-tre aurait-il pu apercevoir la cte mridionale de l'le
Chatam, si ce jour-l, l'horizon, embrum par les vapeurs de la
bourrasque, n'et t visible que dans un assez court rayon ? Quant
Deception-bay, qui creuse profondment l'le Hanovre, aussi bien
de l'embouchure de l'East-river que des hauteurs de Bear-rock, on
ne peut rien voir de l'lot, situ dans l'est, ni de l'le de l'Esprance, qui se recule une vingtaine de milles. Pour apercevoir les
terres avoisinantes, il aurait fallu se transporter soit au North-Cape,
d'o l'extrmit de l'le Chatam et de l'le Madre de Dios sont visibles au-del du dtroit de la Conception  soit au South-Cape,
duquel on peut entrevoir les pointes des les Reine, Reine-Adlade
ou Cambridge , soit enn au littoral extrme des Downs-lands,
que dominent les sommets de l'le Owen ou les glaciers des terres
du sud-est.
Or, les jeunes colons n'avaient jamais pouss leurs reconnaissances jusqu' ces points loigns. Quant la carte de Franois
Baudoin, Evans ne put s'expliquer pourquoi ces les et ces terres
n'y taient point indiques. Puisque le naufrag franais avait pu
dterminer assez exactement la conguration de l'le Hanovre, c'est
qu'il en avait fait le tour. Fallait-il donc admettre que les brumes
eussent restreint la porte de sa vue moins de quelques milles ?
C'tait admissible, aprs tout.
Et maintenant, au cas o l'on parviendrait s'emparer de la

CHAPITRE 27.

401

chaloupe du Severn et la rparer, de quel ct Evans la dirigeraitil ?


Ce fut la demande que lui adressa Gordon.
 Mes garons, rpondit Evans, je ne chercherai remonter ni
au nord ni l'est. Plus nous ferons de chemin par mer, mieux
cela vaudra. videmment, avec une brise bien tablie, la chaloupe
pourrait nous conduire vers quelque port chilien, o l'on nous ferait
bon accueil. Mais la mer est extrmement dure sur ces ctes, tandis
que les canaux de l'archipel nous oriront toujours une traverse
assez facile.
 En eet, rpondit Briant. Seulement, trouverons-nous des tablissements sur ces parages, et, dans ces tablissements, les moyens
de nous rapatrier ?
 Je n'en doute pas, rpondit Evans. Tenez ! Voyez la carte.
Aprs avoir franchi les passes de l'archipel de la Reine-Adlade,
o arrivons-nous par le canal de Smyth ? Dans le dtroit de Magellan, n'est-ce pas ? Eh bien, presque l'entre du dtroit, est situ
le havre Tamar qui appartient la Terre de Dsolation, et l, nous
serons dj sur le chemin du retour.
 Et si nous n'y rencontrons aucun navire, demanda Briant,
attendrons-nous donc qu'il en passe ?
 Non, monsieur Briant. Suivez-moi plus loin travers le dtroit de Magellan. Apercevez-vous cette grande presqu'le de Brunswick ?. . . C'est l, au fond de la baie Fortescue, au Port-Galant,
que les btiments viennent souvent en relche. Faudra-t-il aller audel, et doubler le cap Foward au sud de la presqu'le ? Voici la
baie Saint-Nicolas ou baie de Bougainville, o s'arrtent la plupart
des navires qui franchissent le dtroit. Enn, au-del encore, voici
Port-Famine, et plus au nord, Punta-Arena. 
Le master avait raison. Une fois engage dans le dtroit, la cha-

CHAPITRE 27.

402

loupe aurait de nombreux points de relche. Dans ces conditions, le


rapatriement tait donc assur, sans parler de la rencontre des navires qui se dirigent vers l'Australie ou la Nouvelle-Zlande. Si PortTamar, Port-Galant, Port-Famine, n'orent que peu de ressources,
Punta-Arena, au contraire, est pourvue de tout ce qui est ncessaire
l'existence. Ce grand tablissement, fond par le gouvernement
chilien, forme une vritable bourgade, btie sur le littoral, avec une
jolie glise, dont la che se dresse entre les superbes arbres de la
presqu'le de Brunswick. Il est en pleine prosprit, tandis que la
station de Port-Famine, qui date de la n du Xe sicle, n'est plus
aujourd'hui qu'un village en ruine.
Du reste, l'poque actuelle, il existe, plus au sud, d'autres colonies que visitent les expditions scientiques,  telles la station
de Liwya sur l'le Navarin, et principalement celle d'Ooshooia dans
le canal du Beagle, au-dessous de la Terre de Feu. Cette dernire,
grce au dvouement des missionnaires anglais, aide beaucoup
la reconnaissance de ces rgions, o les Franais ont laiss de nombreuses traces de leur passage, dont tmoignent les noms de Dumas,
Clou, Pasteur, Chanzy, Grvy, donns certaines les de l'archipel
magellanique.
Le salut des jeunes colons serait donc certain, s'ils parvenaient
gagner le dtroit. Pour l'atteindre, il est vrai, il tait ncessaire de
radouber la chaloupe du Severn, et, pour la radouber, de s'en emparer,  ce qui ne serait possible qu'aprs avoir rduit l'impuissance
Walston et ses complices.
Si, encore, cette embarcation ft reste l'endroit o Doniphan
l'avait rencontre sur la cte de Severn-shores, peut-tre et-on pu
essayer d'en prendre possession. Walston, pour le moment install
quinze milles de l, au fond de Deception-bay, n'aurait sans doute
rien su de cette tentative. Ce qu'il avait fait, Evans l'et pu faire

CHAPITRE 27.

403

aussi, c'est--dire conduire la chaloupe, non point l'embouchure


de l'East-river, mais l'embouchure du rio Zealand, et, mme, en
remontant le rio, jusqu' la hauteur de French-den. L, les rparations auraient t entreprises dans des conditions meilleures, sous
la direction du master. Puis, l'embarcation gre, charge de munitions, de provisions et des quelques objets qu'il et t dommage
d'abandonner, se serait loigne de l'le, avant que les malfaiteurs
eussent t en mesure de l'attaquer.
Par malheur, ce plan n'tait plus excutable. La question de dpart ne pouvait tre tranche que par la force, soit en prenant l'offensive, soit en se tenant sur la dfensive. Rien faire, tant qu'on
n'aurait pas eu raison de l'quipage du Severn !
Evans, d'ailleurs, inspirait une conance absolue aux jeunes colons. Kate leur en avait tant parl et en termes si chaleureux ! Depuis que le master avait pu tailler sa chevelure et sa barbe, c'tait
tout fait rassurant que de voir sa gure hardie et franche. S'il tait
nergique et brave, on le sentait bon aussi, d'un caractre rsolu,
capable de tous les dvouements.
En vrit, comme l'avait dit Kate, c'tait bien un envoy du Ciel,
qui venait d'apparatre French-den, un  homme , enn, au milieu de ces enfants !
Et, d'abord, le master voulut connatre les ressources, dont il
pourrait user au point de vue de la rsistance.
Store-room et le hall lui parurent convenablement disposs pour
la dfensive. Par leurs faces, l'un commandait la berge et le cours
du rio, et l'autre, Sport-terrace jusqu' la rive du lac. Les embrasures permettraient de tirer dans ces directions, tout en restant
couvert. Avec leurs huit fusils, les assigs pourraient tenir les assaillants distance, et, avec les deux petits canons, les mitrailler,
s'ils s'aventuraient jusqu' French-den. Quant aux revolvers, aux

CHAPITRE 27.

404

haches, aux coutelas de bord, tous sauraient s'en servir, si on en


venait un combat corps corps.
Evans approuva Briant d'avoir entass, l'intrieur, ce qu'il fallait de pierres pour empcher que les deux portes pussent tre enfonces. Au-dedans, si les dfenseurs taient relativement forts, audehors, ils seraient faibles. Il ne faut pas l'oublier, ils n'taient que
six garons de treize quinze ans contre sept hommes vigoureux,
habitus au maniement des armes, et d'une audace qui ne reculait
pas devant le meurtre.
 Vous les considrez comme de redoutables malfaiteurs, master
Evans ? demanda Gordon.
 Oui, monsieur Gordon, trs redoutables !
 Sauf l'un d'eux, qui n'est pas tout fait perdu peut-tre ! dit
Kate, ce Forbes qui m'a sauv la vie. . .
 Forbes ? rpondit Evans. Eh ! mille diables ! Qu'il ait t entran par les mauvais conseils ou par peur de ses compagnons, il
n'en a pas moins tremp dans le massacre du Severn ! D'ailleurs,
est-ce que ce gredin ne s'est pas mis ma poursuite avec Rock ?
Est-ce qu'il n'a pas tir sur moi comme sur une bte fauve ? Est-ce
qu'il ne s'est pas flicit, quand il m'a cru noy dans le rio ? Non,
bonne Kate, je crains bien qu'il ne vaille pas mieux que les autres !
S'il vous a pargne, c'est qu'il savait bien que ces gueux avaient
encore besoin de vos services, et il ne restera pas en arrire, lorsqu'il
s'agira de marcher contre French-den ! 
Cependant quelques jours se passrent. Rien de suspect n'avait
t signal par ceux des jeunes colons qui observaient les environs
du haut d'Auckland-hill. Cela ne laissait pas de surprendre Evans.
Connaissant les projets de Walston, sachant l'intrt qu'il avait
se hter, il se demandait pourquoi, du 27 au 30 novembre, aucune
dmonstration n'avait t encore faite.

CHAPITRE 27.

405

Alors l'ide lui vint que Walston chercherait sans doute employer la ruse au lieu de la force, an de pntrer dans French-den.
Et voici ce dont il informa Briant, Gordon, Doniphan et Baxter,
avec lesquels il confrait le plus souvent.
 Tant que nous serons renferms dans French-den, dit-il, Walston sera bien empch de forcer l'une ou l'autre porte, s'il n'a
personne pour les lui ouvrir ! Il peut donc vouloir essayer d'y pntrer par ruse. . .
 Et comment ?. . . demanda Gordon.
 Peut-tre de la faon qui m'est venue l'ide, rpondit Evans.
Vous le savez, mes garons, il n'y avait que Kate et moi qui fussions
mme de dnoncer Walston comme le chef d'une bande de gredins,
dont la petite colonie aurait redouter l'attaque. Or, Walston ne
met pas en doute que Kate ait pri pendant le naufrage. Quant
moi, je me suis bel et bien noy dans le rio, aprs avoir reu les
coups de feu de Rock et de Forbes  et vous n'ignorez pas que je
les ai entendus s'applaudir de cet heureux dnouement. Walston
doit donc croire que vous n'tes prvenus de rien , pas mme de la
prsence des matelots du Severn sur votre le, et que, si l'un d'eux
se prsentait French-den, vous lui feriez l'accueil que l'on fait
tout naufrag. Or, une fois ce coquin dans la place, il ne lui serait
que trop ais d'y introduire ses compagnons  ce qui rendrait toute
rsistance impossible !
 Eh bien, rpondit Briant, si Walston ou tout autre de la bande
vient nous demander l'hospitalit, nous le recevrons coups de
fusil. . .
 moins qu'il ne soit plus adroit de le recevoir coups de
chapeau ! t observer Gordon.
 Eh ! peut-tre bien, monsieur Gordon ! rpliqua le master. Cela
vaudrait mieux ! Ruse contre ruse. Aussi, le cas chant, verrons-

CHAPITRE 27.

406

nous ce qu'il faudra faire ! 


Oui ! il conviendrait d'agir avec la plus grande circonspection. En
eet, si les choses tournaient bien, si Evans rentrait en possession
de la chaloupe du Severn, il tait permis de croire que l'heure de la
dlivrance ne serait pas loigne. Mais que de prils encore ! et tout
ce petit monde serait-il au complet, lorsqu'on ferait route pour la
Nouvelle-Zlande ?
Le lendemain, la matine s'coula sans incidents. Le master, accompagn de Doniphan et de Baxter, remonta mme pendant un
demi-mille dans la direction de Traps-woods, en se dissimulant derrire les arbres groups la base d'Auckland-hill. Il ne vit rien
d'anormal, et Phann, qui le suivait, n'eut point l'occasion de le
mettre en dance.
Mais, dans la soire, un peu avant le coucher du soleil, il y eut une
alerte. Webb et Cross, de faction sur la falaise, venaient d'en redescendre prcipitamment, en signalant l'approche de deux hommes,
qui s'avanaient par la berge mridionale du lac, de l'autre ct du
rio Zealand.
Kate et Evans, tenant ne point tre reconnus, rentrrent aussitt dans Store-room. Puis, regardant travers une des meurtrires,
ils observrent les hommes signals. C'taient deux des compagnons
de Walston, Rock et Forbes.
 videmment, dit le master, c'est par ruse qu'ils veulent agir, et
ils vont se prsenter ici comme des matelots qui viennent d'chapper
au naufrage !
 Que faire ?. . . demanda Briant.
 Les bien accueillir, rpondit Evans.
 Bon accueil ces misrables ! s'cria Briant. Jamais je ne pourrai. . .
 Je m'en charge, rpondit Gordon.

CHAPITRE 27.

407

 Bien, monsieur Gordon ! rpliqua le master. Et surtout qu'ils


n'aient aucun soupon de notre prsence ! Kate et moi, nous nous
montrerons quand il en sera temps ! 
Evans et sa compagne vinrent se blottir au fond de l'un des rduits du couloir, dont la porte fut referme sur eux. Quelques instants aprs, Gordon, Briant, Doniphan et Baxter accouraient sur le
bord du rio Zealand. En les apercevant, les deux hommes feignirent
une extrme surprise, laquelle Gordon rpondit par une surprise
non moins grande.
Rock et Forbes semblaient accabls de fatigue, et, ds qu'ils
eurent atteint le cours d'eau, voici les paroles qui s'changrent
d'une rive l'autre :
 Qui tes-vous ?
 Des naufrags qui viennent de se perdre au sud de l'le, avec la
chaloupe du trois-mts Severn !
 Vous tes Anglais ?. . .
 Non, Amricains.
 Et vos compagnons ?. . .
 Ils ont pri ! Seuls, nous avons chapp au naufrage, et nous
sommes bout de forces !. . . qui avons-nous aaire, s'il vous
plat ?. . .
 Aux colons de l'le Chairman.
 Que les colons prennent piti de nous et nous accueillent, car
nous voil sans ressources. . .
 Des naufrags ont toujours droit l'assistance de leurs semblables !. . . rpondit Gordon. Vous serez les bienvenus ! 
Sur un signe de Gordon, Moko embarqua dans la yole, qui tait
amarre prs de la petite digue, et, en quelques coups d'aviron, il
eut ramen les deux matelots sur la rive droite du rio Zealand.
Sans doute, Walston n'avait pas eu le choix, mais, il faut bien

CHAPITRE 27.

408

l'avouer, la gure de Rock n'tait pas faite pour inspirer la conance,


 mme des enfants, si peu habitus qu'ils fussent dchirer
une physionomie humaine. Bien qu'il et essay de se faire une
tte d'honnte homme, quel type de bandit que ce Rock, avec son
front troit, sa tte largie par-derrire, sa mchoire infrieure trs
prononce ! Forbes  celui en qui tout sentiment d'humanit n'tait
peut-tre pas teint, au dire de Kate  se prsentait sous un meilleur
aspect. C'tait probablement la raison pour laquelle Walston l'avait
adjoint l'autre.
Tous deux jourent alors leur rle de faux naufrags. Toutefois,
par crainte d'exciter les soupons, s'ils se laissaient adresser des
questions trop prcises, ils se dirent plus accabls de fatigue que
de besoin, et demandrent qu'on leur permt de prendre quelque
repos et mme de passer la nuit French-den. Ils y furent aussitt
conduits. leur entre, il est vrai  ce qui n'chappa point Gordon
, ils n'avaient pu s'empcher de jeter des regards un peu trop
investigateurs sur la disposition du hall. Ils parurent mme assez
surpris en voyant le matriel dfensif que possdait la petite colonie,
 surtout la pice de canon braque travers l'embrasure.
Il s'en suit que les jeunes colons  qui cela rpugnait fort
d'ailleurs  n'eurent point continuer leur rle, puisque Rock et
Forbes avaient hte de se coucher, aprs avoir remis au lendemain
le rcit de leurs aventures.
 Une botte d'herbe nous sura, dit Rock. Mais, comme nous
ne voudrions pas vous gner, si vous aviez une autre chambre que
celle-ci. . .
 Oui, rpondit Gordon, celle qui nous sert de cuisine, et vous
n'avez qu' vous y installer jusqu' demain ! 
Rock et son compagnon passrent dans Store-room, dont ils examinrent l'intrieur d'un coup d'il, aprs avoir reconnu que la

CHAPITRE 27.

409

porte donnait sur le rio.


En vrit, on ne pouvait tre plus accueillant pour ces pauvres
naufrags ! Les deux coquins devaient se dire que pour avoir raison
de ces innocents, il ne valait pas la peine que l'on se mt en frais
d'imagination !
Rock et Forbes s'tendirent donc dans un coin de Store-room. Ils
n'allaient pas y tre seuls, il est vrai, puisque c'tait l que couchait
Moko ; mais ils ne s'embarrassaient gure de ce garon, bien dcids
l'trangler en un tour de main, s'il s'avisait de ne dormir que d'un
il. l'heure convenue, Rock et Forbes devaient ouvrir la porte de
Store-room, et Walston, qui rderait sur la berge avec ses quatre
compagnons, deviendrait aussitt matre de French-den.
Vers neuf heures, alors que Rock et Forbes taient censs dormir,
Moko rentra et ne tarda pas se jeter sur sa couchette, prt
donner l'alerte.
Briant et les autres taient rests dans le hall. Puis, la porte
du couloir ayant t ferme, ils furent rejoints par Evans et Kate.
Les choses s'taient passes comme l'avait prvu le master, et il
ne doutait pas que Walston ne ft aux environs de French-den,
attendant le moment d'y pntrer.
 Soyons sur nos gardes !  dit-il.
Cependant deux heures s'coulrent, et Moko se demandait si
Rock et Forbes n'avaient pas remis leur machination une autre
nuit, lorsque son attention fut attire par un lger bruit qui se
produisait l'intrieur de Store-room.
la lueur du fanal suspendu la vote, il vit alors Rock et
Forbes quitter le coin dans lequel ils s'taient tendus, et ramper
du ct de la porte.
Cette porte tait consolide par un amas de grosses pierres, 
vritable barricade qu'il et t dicile pour ne pas dire impossible

CHAPITRE 27.

410

de renverser.
Aussi, les deux matelots commencrent-ils enlever ces pierres
qu'ils dposaient une une contre la paroi de droite. En quelques
minutes, la porte fut compltement dgage. Il n'y avait plus qu'
retirer la barre qui l'assujettissait en dedans, pour que l'entre de
French-den devnt libre.
Mais, au moment o Rock, aprs avoir retir ladite barre, ouvrait la porte, une main s'abattit sur son paule. Il se retourna et
reconnut le master que le fanal clairait en pleine gure.
 Evans ! s'cria-t-il. Evans ici !. . .
 nous, mes garons !  cria le master.
Briant et ses camarades se prcipitrent aussitt dans Storeroom. L, tout d'abord, Forbes, saisi par les quatre plus vigoureux, Baxter, Wilcox, Doniphan et Briant, fut mis hors d'tat de
s'chapper.
Quant Rock, d'un mouvement rapide, il avait repouss Evans,
en lui portant un coup de couteau, qui l'eeura lgrement au bras
gauche. Puis, par la porte ouverte, il s'lana au-dehors. Il n'avait
pas fait dix pas qu'une dtonation clatait.
C'tait le master qui venait de tirer sur Rock. Selon toute apparence, le fugitif n'avait pas t atteint, car aucun cri ne se t
entendre.
 Mille diables !. . . J'ai manqu ce gueux ! s'cria Evans. Quant
l'autre. . . ce sera toujours un de moins ! 
Et, son coutelas la main, il leva le bras sur Forbes.
 Grce !. . . Grce !. . . t le misrable que les jeunes garons maintenaient terre.
 Oui ! grce, Evans ! rpta Kate, qui se jeta entre master et
Forbes. Faites-lui grce, puisqu'il m'a sauv la vie !. . .
 Soit ! rpondit Evans. J'y consens, Kate ; du moins pour l'ins-

CHAPITRE 27.

411

tant ! 
Et Forbes, solidement garrott, fut dpos dans l'un des rduits
du couloir.
Puis, la porte de Store-room ayant t referme et barricade,
tous restrent sur le qui-vive jusqu'au jour.

Chapitre 28

Interrogatoire de Forbes.  La situation.  Une reconnaissance


projete.  valuation des forces.  Reste de campement.  Briant
disparu.  Doniphan son secours.  Grave blessure.  Cris du
ct de French-den.  Apparition de Forbes.  Un coup de canon
de Moko.

Le lendemain, si fatigante qu'et t cette nuit sans sommeil,


personne n'eut la pense de prendre une heure de repos. Il n'tait
pas douteux, maintenant, que Walston emploierait la force, puisque
la ruse avait chou. Rock, chapp au coup de feu du master,
avait d le rejoindre et lui apprendre que, ses agissements tant
dcouverts, il ne pourrait plus pntrer dans French-den sans en
forcer les portes.
Ds l'aube, Evans, Briant, Doniphan et Gordon sortirent du hall,
en se tenant sur leurs gardes. Avec le lever du soleil, les brumes
matinales se condensaient peu peu et dcouvraient le lac que
ridait une lgre brise de l'est.
Tout tait tranquille aux abords de French-den, du ct du rio
Zealand aussi bien que du ct de Traps-woods. l'intrieur de
l'enclos, les animaux domestiques allaient et venaient comme
l'ordinaire. Phann, qui courait sur Sport-terrace, ne donnait aucun signe d'inquitude.
Avant tout, Evans se proccupa de savoir si le sol portait des
412

CHAPITRE 28.

413

empreinte de pas. En eet, des traces y furent releves en grand


nombre,  surtout prs de French-den. Elles se croisaient en sens
divers et indiquaient bien que, pendant la nuit, Walston et ses compagnons s'taient avancs jusqu'au rio, attendant que la porte de
Store-room leur ft ouverte.
Quant des taches de sang, on n'en vit aucune sur le sable, 
preuve que Rock n'avait pas mme t bless par le coup de fusil
du master.
Mais une question se posait : Walston tait-il venu, comme les
faux naufrags, par le sud du Family-lake, ou n'avait-il point plutt gagn French-den, en descendant par le nord ? Dans ce cas, ce
devait tre du ct de Traps-woods que Rock se serait enfui pour
le rejoindre ?
Or, comme il importait d'claircir ce fait, il fut dcid, que l'on
interrogerait Forbes an de savoir quelle route Walston avait suivie.
Forbes consentirait-il parler, et, s'il parlait, dirait-il la vrit ? Par
reconnaissance de ce que Kate lui avait sauv la vie, quelque bon
sentiment se rveillerait-il au fond de son cur ? Oublierait-il que
c'tait pour les trahir qu'il avait demand l'hospitalit aux htes
de French-den ?
Voulant l'interroger lui-mme, Evans rentra dans le hall ; il ouvrit
la porte du rduit o tait enferm Forbes, relcha ses liens, l'amena
dans le hall.
 Forbes, dit Evans, la ruse que Rock et toi vous mditiez n'a
pas russi. Il importe que je sache quels sont les projets de Walston
que tu dois connatre. Veux-tu rpondre ? 
Forbes avait baiss la tte, et, n'osant lever les yeux sur Evans,
sur Kate, sur les jeunes garons devant lesquels le master l'avait
fait comparatre, il gardait le silence.
Kate intervint.

CHAPITRE 28.

414

 Forbes, dit-elle, une premire fois, vous avez montr un peu


de piti, en empchant vos compagnons de me tuer pendant le
massacre du Severn. Eh bien, ne voudrez-vous rien faire pour sauver
ces enfants d'un massacre plus areux encore ? 
Forbes ne rpondit pas.
 Forbes, reprit Kate, ils vous ont laiss la vie, quand vous mritiez la mort ! Toute humanit ne peut pas tre teinte en vous !
Aprs avoir fait tant de mal, vous pouvez revenir au bien ! Songez
quel horrible crime vous prtiez la main ! 
Un soupir, demi tou, sortit pniblement de la poitrine de
Forbes.
 Eh ! que puis-je ?. . . rpondit-il d'une voix sourde.
 Tu peux nous apprendre, reprit Evans, ce qui devait se faire
cette nuit, ce qui doit se faire plus tard. Attendais-tu Walston et
les autres, qui devaient s'introduire ici, ds qu'une des portes aurait
t ouverte ?. . .
 Oui ! t Forbes.
 Et ces enfants, qui t'avaient fait bon accueil, eussent t tus ?. . . 
Forbes baissa la tte plus bas encore, et, cette fois, il n'eut pas
la force de rpondre.
 Et maintenant, par quel ct Walston et les autres sont-ils venus
jusqu'ici ? demanda le master.
 Par le nord du lac, rpondit Forbes.
 Pendant que Rock et toi, vous veniez par le sud ?. . .
 Oui !
 Ont-ils visit l'autre partie de l'le, l'ouest ?
 Pas encore.
 O doivent-ils tre en ce moment ?
 Je ne sais. . .
 Tu ne peux en dire davantage, Forbes ?

CHAPITRE 28.

415

 Non. . . Evans. . . non !. . .


 Et tu penses que Walston reviendra ?. . .
 Oui ! 
videmment, Walston et les siens, erays par le coup de fusil
du master, comprenant que la ruse tait dcouverte, avaient trouv
prudent de se tenir l'cart, en attendant quelque occasion plus
favorable.
Evans, n'esprant pas en apprendre davantage de Forbes, le reconduisit dans le rduit, dont la porte fut referme extrieurement.
La situation tait donc toujours des plus graves. O se trouvait
prsentement Walston ? tait-il camp sous les futaies de Trapswoods ? Forbes n'avait pu ou n'avait pas voulu le dire. Et pourtant,
rien n'et t plus dsirable que d'tre x cet gard. Aussi, la
pense vint-elle au master d'oprer une reconnaissance dans cette
direction, bien que ce ne ft pas sans danger.
Vers midi, Moko porta quelque nourriture au prisonnier. Forbes,
aaiss sur lui-mme, y toucha peine. Que se passait-il dans l'me
de ce malheureux ? Sa conscience s'tait-elle ouverte au remords ?
On ne savait.
Aprs le djeuner, Evans t connatre aux jeunes garons son
projet de s'avancer jusqu' la lisire de Traps-woods, tant il avait
cur de savoir si les malfaiteurs taient encore aux environs de
French-den. Cette proposition ayant t accepte sans discussion,
les dispositions furent prises pour parer toute fcheuse ventualit.
Sans doute, Walston et ses compagnons n'taient plus que six, depuis la capture de Forbes, tandis que la petite colonie se composait
de quinze garons, sans compter Kate et Evans, en tout dix-sept.
Mais, de ce nombre, il fallait liminer les plus jeunes, qui ne pouvaient prendre directement part une lutte. Donc, il fut dcid

CHAPITRE 28.

416

que, pendant que le master oprerait sa reconnaissance, Iverson,


Jenkins, Dole et Costar resteraient dans le hall, avec Kate, Moko
et Jacques, sous la garde de Baxter. Quant aux grands, Briant,
Gordon, Doniphan, Cross, Service, Webb, Wilcox, Garnett, ils accompagneraient Evans. Huit garons opposer six hommes dans
la force de l'ge, cela ne ferait pas la partie gale. Il est vrai, chacun
d'eux serait arm d'un fusil et d'un revolver, tandis que Walston
ne possdait que les cinq fusils provenant du Severn. Aussi, dans
ces conditions, un combat distance paraissait-il orir des chances
plus favorables, puisque Doniphan, Wilcox, Cross, taient bons tireurs, et, en cela, trs suprieurs aux matelots amricains. En outre,
les munitions ne leur manqueraient pas, tandis que Walston, ainsi
que l'avait dit le master, devait tre rduit quelques cartouches
seulement.
Il tait deux heures aprs midi, lorsque la petite troupe se forma
sous la direction d'Evans. Baxter, Jacques, Moko, Kate et les petits
rentrrent immdiatement dans French-den, dont les portes furent
refermes, mais non barricades, an que, le cas chant, le master
et les autres pussent se mettre rapidement l'abri.
Du reste, il n'y avait rien craindre du ct du sud, ni mme de
l'ouest, car, pour suivre cette direction, il aurait fallu que Walston
et gagn Sloughi-bay, an de remonter la valle du rio Zealand, 
ce qui aurait demand trop de temps. D'ailleurs, d'aprs la rponse
de Forbes, c'tait par la rive ouest du lac qu'il avait descendu, et il
ne connaissait point cette partie de l'le. Evans n'avait donc pas
redouter d'tre surpris par-derrire, l'attaque ne pouvant venir que
du ct du nord.
Les jeunes garons et le master s'avancrent prudemment, en
longeant la base d'Auckland-hill. Au-del de l'enclos, les buissons
et les groupes d'arbres leur permettaient d'atteindre la fort, sans

CHAPITRE 28.

417

trop se dcouvrir.
Evans marchait en tte,  aprs avoir d rprimer l'ardeur de Doniphan, toujours prt se porter en avant. Lorsqu'il eut dpass le
petit tertre qui recouvrait les restes du naufrag franais, le master
jugea opportun de couper obliquement, an de se rapprocher de la
rive du Family-lake.
Phann, que Gordon et en vain essay de retenir, semblait quter,
l'oreille dresse, le nez au sol, et il parut bientt qu'il tait tomb
sur une piste.
 Attention ! dit Briant.
 Oui, rpondit Gordon. Ce n'est point la piste d'un animal !
Voyez l'allure de Phann !
 Glissons-nous entre les herbes, rpliqua Evans, et vous, monsieur Doniphan, qui tes bon tireur, si l'un de ces gueux se montre
bonne porte, ne le manquez pas ! Vous n'aurez jamais si propos
envoy une balle. 
Quelques instants aprs, tous avaient atteint les premiers groupes
d'arbres. L, sur la limite de Traps-woods, il y avait encore des
traces d'une halte rcente, des branches demi consumes, des
cendres peine refroidies.
 C'est ici, coup sr, que Walston a pass la nuit dernire, t
observer Gordon.
 Et peut-tre y tait-il, il y a quelques heures ? rpondit Evans.
Je pense qu'il vaut mieux nous rabattre vers la falaise. . . 
Il n'avait pas achev qu'une dtonation clatait sur la droite.
Une balle, aprs avoir eeur la tte de Briant, vint s'incruster
dans l'arbre prs duquel il s'appuyait.
Presque en mme temps se faisait entendre un autre coup de feu,
qui fut suivi d'un cri, tandis qu' cinquante pas de l, une masse
s'abattait brusquement sous les arbres.

CHAPITRE 28.

418

C'tait Doniphan, qui venait de tirer au juger d'aprs la fume


produite par le premier coup de fusil.
Mais le chien ne s'arrtant plus, Doniphan, emport par sa fougue,
se lana derrire lui.
 En avant ! dit Evans. Nous ne pouvons le laisser s'engager
seul !. . . 
Un instant aprs, ayant rejoint Doniphan, tous faisaient cercle
autour d'un corps tendu au milieu des herbes et qui ne donnait
plus signe de vie.
 Celui-l, c'est Pike ! dit Evans. Le coquin est bien mort ! Si
le diable s'est mis en chasse aujourd'hui, il ne reviendra pas bredouille ! Un de moins !
 Les autres ne peuvent tre loigns ! t observer Baxter.
 Non, mon garon ! Aussi, ne nous dcouvrons pas !. . . genoux !. . . genoux !. . . 
Troisime dtonation venant de la gauche, cette fois. Service, qui
n'avait pas assez promptement baiss la tte, eut son front ras par
une balle.
 Tu es bless ?. . . s'cria Gordon en courant lui.
 Ce n'est rien, Gordon, ce n'est rien ! rpondit Service. Une
gratignure seulement ! 
En ce moment, il importait de ne point se sparer. Pike tu, restaient encore Walston et quatre des siens, qui devaient tre posts
petite distance derrire les arbres. Aussi Evans et les autres, accroupis entre les herbes, formaient-ils un groupe compact, prt la
dfensive, de quelque ct que vnt l'attaque.
Tout coup, Garnett s'cria :
 O est donc Briant ?
 Je ne le vois plus !  rpondit Wilcox.
En eet, Briant avait disparu, et comme les aboiements de Phann

CHAPITRE 28.

419

retentissaient encore avec plus de violence, il tait craindre que le


hardi garon ne ft aux prises avec quelques hommes de la bande.
 Briant. . . Briant !. . .  cria Doniphan.
Et tous, inconsidrment peut-tre, se jetrent sur les traces de
Phann. Evans n'avait pu les retenir. Ils allaient d'arbre en arbre,
gagnant du terrain,
 Gare, master, gare !  cria soudain Cross, qui venait de se jeter
plat ventre.
Instinctivement, le master baissa la tte, au moment o une balle
passait quelques pouces au-dessus de lui.
Puis, se redressant, il aperut un des compagnons de Walston qui
s'enfuyait travers le bois.
C'tait prcisment Rock, qui lui avait chapp la veille.
 toi, Rock !  cria-t-il.
Il t feu, et Rock disparut, comme si le sol se ft subitement
ouvert sous ses pas.
 Est-ce que je l'ai encore manqu ?. . . s'cria Evans. Mille diables !
Ce serait de la malchance ! 
Tout cela s'tait fait en quelques secondes. Tout aussitt, les
aboiements du chien clatrent proximit. Immdiatement la voix
de Doniphan se t entendre :
 Tiens bon. Briant !. . . Tiens bon !  criait-il.
Evans et les autres se portrent de ce ct, et, vingt pas plus loin,
ils aperurent Briant aux prises avec Cope.
Ce misrable venait de terrasser le jeune garon, et il allait le
frapper de son coutelas, lorsque Doniphan, arriv juste temps
pour dtourner le coup, se jeta sur Cope, avant d'avoir eu le temps
de saisir son revolver.
Ce fut lui que le coutelas atteignit en pleine poitrine. . . Il tomba,
sans pousser un cri.

CHAPITRE 28.

420

Cope, observant alors qu'Evans, Garnett et Webb cherchaient


lui couper la retraite, prit la fuite dans la direction du nord. Plusieurs coups de feu furent simultanment tirs sur lui. Il disparut,
et Phann revint sans avoir pu l'atteindre.
peine relev, Briant tait revenu prs de Doniphan, il lui soutenait la tte, il essayait de le ranimer. . .
Evans et les autres les avaient rejoints, aprs avoir rapidement
recharg leurs armes.
En ralit, la lutte avait commenc au dsavantage de Walston,
puisque Pike tait tu, et que Cope et Rock devaient tre hors de
combat.
Par malheur, Doniphan avait t frapp la poitrine, et mortellement, semblait-il. Les yeux ferms, le visage blanc comme une cire,
il ne faisait plus un mouvement, il n'entendait mme pas Briant
qui l'appelait.
Cependant Evans s'tait pench sur le corps du jeune garon.
Il avait ouvert sa veste, puis dchir sa chemise qui tait trempe
de sang. Une troite plaie triangulaire saignait la hauteur de la
quatrime cte, du ct gauche. La pointe du coutelas avait-elle
touch le cur ? Non, puisque Doniphan respirait encore. Mais il
tait craindre que le poumon et t atteint, car la respiration
du bless tait extrmement faible.
 Transportons-le French-den ! dit Gordon. L, seulement, nous
pourrons le soigner. . .
 Et le sauver ! s'cria Briant. Ah ! mon pauvre camarade !. . .
C'est pour moi que tu t'es expos ! 
Evans approuva la proposition de ramener Doniphan Frenchden  d'autant plus qu'en ce moment il paraissait y avoir quelque
rpit la lutte. Vraisemblablement, Walston, voyant que les choses
tournaient mal, avait pris le parti de battre en retraite dans les

CHAPITRE 28.

421

profondeurs de Traps-woods.
Toutefois  ce qui ne laissait pas d'inquiter Evans  c'est qu'il
n'avait aperu ni Walston ni Brandt ni Book, et ce n'taient pas
les moins redoutables de la bande.
L'tat de Doniphan exigeait qu'il ft transport sans secousse.
Aussi Baxter et Service se htrent-ils d'tablir une civire de branchages, sur laquelle le jeune garon fut tendu, sans avoir repris
connaissance. Puis, quatre de ses camarades le soulevrent doucement, tandis que les autres l'entouraient, leur fusil arm, leur
revolver la main.
Le cortge regagna directement la base d'Auckland-hill. Cela valait mieux que de suivre la rive du lac. En longeant la falaise, il n'y
aurait plus veiller que sur la gauche et en arrire. Rien, d'ailleurs,
ne vint troubler ce pnible cheminement. Quelquefois, Doniphan
poussait un soupir si douloureux que Gordon faisait signe de s'arrter, an d'couter sa respiration, et, un instant aprs, on se remettait en marche.
Les trois quarts de la route furent faits dans ces conditions. Il
ne restait plus que huit neuf cents pas franchir pour atteindre
French-den, dont on ne pouvait encore apercevoir la porte, cache
par une saillie de la falaise.
Tout coup, des cris retentirent du ct du rio Zealand. Phann
bondit dans cette direction.
videmment, French-den tait attaqu par Walston et ses deux
compagnons.
En eet, voici ce qui s'tait pass  ainsi que cela fut reconnu
plus tard.
Pendant que Rock, Cope et Pike, embusqus sous les arbres
de Traps-woods, occupaient la petite troupe du master, Walston,
Brandt et Book avaient gravi Auckland-hill, en remontant le lit des-

CHAPITRE 28.

422

sch du torrent de Dike-creek. Aprs avoir rapidement parcouru le


plateau suprieur, ils taient descendus par la gorge qui aboutissait
la berge du rio, non loin de l'entre de Store-room. Une fois l,
ils taient parvenus enfoncer la porte, qui n'tait pas barricade,
et avaient envahi French-den.
Et maintenant, Evans arriverait-il assez tt pour prvenir une
catastrophe ?
Le master eut rapidement pris son parti. Tandis que Cross, Webb
et Garnett restaient prs de Doniphan qu'on ne pouvait laisser seul,
Gordon, Briant, Service, Wilcox et lui s'lancrent dans la direction
de French-den, en prenant au plus court. Quelques minutes plus
tard, ds que leurs regards purent s'tendre jusqu' Sport-terrace,
ce qu'ils virent tait bien pour leur enlever tout espoir !
En ce moment, Walston sortait par la porte du hall, tenant un
enfant qu'il entranait vers le rio.
Cet enfant, c'tait Jacques. En vain, Kate, qui venait de se prcipiter sur Walston, essayait-elle de le lui arracher.
Un instant aprs, apparaissait le second compagnon de Walston,
Brandt, qui s'tait saisi du petit Costar et l'emportait dans la mme
direction.
Baxter, lui aussi, vint se jeter sur Brandt ; mais, repouss violemment, il roula sur le sol.
Quant aux autres enfants, Dole, Jenkins, Iverson, on ne les voyait
pas, non plus que Moko. Est-ce qu'ils avaient dj succomb l'intrieur de French-den ?
Cependant Walston et Brandt gagnaient rapidement du ct du
rio. Avaient-ils donc la possibilit de le franchir autrement qu' la
nage ? Oui, car Book tait l, prs de la yole, qu'il avait tire hors
de Store-room.
Une fois sur la rive gauche, tous trois seraient hors d'atteinte.

CHAPITRE 28.

423

Avant qu'on et pu leur couper la retraite, ils auraient regagn


leur campement de Bear-rock, avec Jacques et Costar, devenus des
otages entre leurs mains !
Aussi, Evans, Briant, Gordon, Cross, Wilcox couraient-ils perte
d'haleine, esprant atteindre Sport-terrace, avant que Walston, Book
et Brandt se fussent mis en sret au-del du rio. Quant tirer sur
eux la distance o ils se trouvaient, c'et t s'exposer frapper
Jacques et Costar en mme temps.
Mais Phann tait l. Il venait de bondir sur Brandt et le tenait
la gorge. Celui-ci, gn pour se dfendre contre le chien, dut lcher
Costar, pendant que Walston se htait d'entraner Jacques vers la
yole. . .
Soudain, un homme s'lana hors du hall.
C'tait Forbes.
Venait-il se joindre ses anciens compagnons de crime aprs avoir
forc la porte du rduit ? Walston n'en douta pas.
 moi, Forbes !. . . Viens. . . Viens !  lui cria-t-il.
Evans s'tait arrt, et il allait faire feu, lorsqu'il vit Forbes se
jeter sur Walston.
Walston, surpris par cette agression laquelle il ne pouvait s'attendre, fut oblig d'abandonner Jacques, et, se retournant, il frappa
Forbes d'un coup de coutelas.
Forbes tomba aux pieds de Walston.
Cela s'tait fait si vite qu' ce moment, Evans, Briant, Gordon,
Service et Wilcox taient encore une centaine de pas de Sportterrace.
Walston voulut alors ressaisir Jacques, an de l'emporter jusqu'
la yole, o Book l'attendait avec Brandt, lequel tait parvenu se
dbarrasser du chien.
Il n'en eut pas le temps. Jacques, qui tait arm d'un revolver, le

CHAPITRE 28.

424

lui dchargea en pleine poitrine. C'est peine si Walston, grivement bless, eut la force de ramper vers ses deux compagnons qui
le prirent dans leurs bras, l'embarqurent et repoussrent vigoureusement la yole.
En ce moment, retentit une violente dtonation. Une vole de
mitraille cingla les eaux du rio.
C'tait la petite pice, que le mousse venait de dcharger travers
l'embrasure de Store-room.
Et maintenant, l'exception des deux misrables, qui avaient disparu sous les massifs de Traps-woods, l'le Chairman tait dlivre
des meurtriers du Severn, entrans vers la mer par le courant du
rio Zealand !

Chapitre 29

Raction.  Les hros de la bataille.  La n d'un malheureux.


 Excursion dans la fort.  Convalescence de Doniphan.  Au
port de Bear-rock.  Le radoubage.  Le dpart du 12 fvrier. 
En descendant le rio Zealand.  Salut Sloughi-bay.  La dernire
pointe de l'le Chairman.

Une re nouvelle commenait maintenant pour les jeunes colons


de l'le Chairman.
Aprs avoir lutt jusqu'alors pour assurer leur existence dans
des conditions assez critiques, c'tait l'uvre de la dlivrance
qu'ils allaient travailler en tentant un dernier eort pour revoir
leurs familles et leur pays.
Aprs la surexcitation cause par les incidents de la lutte, il s'tait
produit en eux une raction bien naturelle. Ils furent comme accabls de leur succs, auquel ils ne pouvaient croire. Le danger pass,
il leur apparaissait plus grand qu'il ne leur avait sembl,  en ralit, tel qu'il tait. Certes, aprs le premier engagement sur la lisire
de Traps-woods, leurs chances s'taient accrues dans une certaine
mesure. Mais, sans l'intervention si inattendue de Forbes, Walston,
Book et Brandt leur chappaient ! Moko n'aurait pas os envoyer
ce coup de mitraille, qui et atteint Jacques et Costar en mme
temps que leurs ravisseurs !. . . Que se serait-il pass ensuite ?. . .
quel compromis aurait-il fallu consentir pour dlivrer les deux
425

CHAPITRE 29.

426

enfants ?
Aussi, lorsque Briant et ses camarades purent envisager froidement cette situation, ce fut comme une sorte d'pouvante rtrospective qui les saisit. Elle dura peu, et, bien qu'on ne ft pas x
sur le sort de Rock et de Cope, la scurit tait en grande partie
revenue sur l'le Chairman.
Quant aux hros de la bataille, ils avaient t flicits comme ils
le mritaient  Moko, pour son coup de canon, tir si propos
travers l'embrasure de Store-room , Jacques, pour le sang-froid
dont il avait fait preuve en dchargeant son revolver sur Walston,
 Costar enn qui  en aurait bien fait autant, dit-il, s'il avait eu
un pistolet !  Mais il n'en avait pas !
Il n'y eut pas jusqu' Phann auquel revint sa bonne part de caresses, sans compter un stock d'os mlle dont Moko le gratia
pour avoir attaqu coups de crocs ce coquin de Brandt qui entranait le petit garon.
Il va sans dire que Briant, aprs le coup de canon de Moko, tait
revenu en toute hte vers l'endroit o ses camarades gardaient la
civire. Quelques minutes aprs, Doniphan avait t dpos dans le
hall, sans avoir repris connaissance, tandis que Forbes, relev par
Evans, tait tendu sur la couchette de Store-room. Pendant toute
la nuit, Kate, Gordon, Briant, Wilcox et le master veillrent prs
des deux blesss.
Que Doniphan et t atteint trs gravement, ce n'tait que trop
visible. Toutefois, comme il respirait assez rgulirement, il fallait
que le poumon n'et point t perfor par le coutelas de Cope. Pour
panser sa blessure, Kate eut recours certaines feuilles dont on
fait communment usage au Far-West, et que fournirent quelques
arbrisseaux des bords du rio Zealand. C'taient des feuilles d'aune,
lesquelles, froisses et disposes en compresses, sont trs ecaces

CHAPITRE 29.

427

pour empcher la suppuration interne, car tout le danger tait l.


Mais il n'en fut pas ainsi de Forbes que Walston avait atteint au
ventre. Il se savait frapp mort, et, lorsqu'il reprit connaissance,
pendant que Kate, penche sur sa couchette, lui donnait ses soins :
 Merci, bonne Kate ! merci !. . . murmura-t-il. C'est inutile !. . . Je
suis perdu !. . . 
Et des larmes coulaient de ses yeux.
Le remords avait-il donc remu ce qu'il y avait encore de bon
dans le cur de ce malheureux ?. . . Oui ! Entran, surtout par les
mauvais conseils et le mauvais exemple, s'il avait pris part aux
massacres du Severn, tout son tre s'tait rvolt devant l'horrible
sort qui menaait les jeunes colons, et il avait risqu sa vie pour
eux.
 Espre, Forbes ! lui dit Evans. Tu as rachet tes crimes. . . Tu
vivras. . . 
Non ! l'infortun devait mourir ! Malgr les soins qui ne lui furent
pas pargns, l'aggravation de son tat devint d'heure en heure plus
manifeste. Pendant les quelques instants de rpit que lui laissait la
douleur, ses yeux inquiets se tournaient vers Kate, vers Evans !. . . Il
avait vers le sang, et son sang coulait en expiation de son existence
passe. . .
Vers quatre heures du matin, Forbes s'teignit. Il mourut repentant, pardonn des hommes, pardonn de Dieu, qui lui vita une
longue agonie, et ce fut presque sans sourance que s'chappa son
dernier soue.
On l'enterra, le lendemain, dans une fosse, creuse prs de l'endroit o reposait le naufrag franais, et deux croix indiquent maintenant l'emplacement des deux tombes.
Cependant la prsence de Rock et de Cope constituait encore un
danger ; la scurit ne saurait tre complte, tant qu'ils ne seraient

CHAPITRE 29.

428

pas mis hors d'tat de nuire.


Evans rsolut donc d'en nir avec eux, avant de se rendre au port
de Bear-rock.
Gordon, Briant, Baxter, Wilcox et lui partirent le jour mme,
fusil sous le bras, revolver la ceinture, accompagns de Phann, car
il n'tait que juste de s'en remettre son instinct pour dcouvrir
une piste.
Les recherches ne furent ni diciles ni longues, et il faut ajouter,
ni dangereuses. Il n'y avait plus rien craindre des deux complices
de Walston. Cope, dont on put suivre le passage des traces de sang
au milieu des fourrs de Traps-woods, fut trouv mort quelques
centaines de pas de l'endroit o il avait t atteint d'une balle. On
releva galement le cadavre de Pike, tu au dbut de l'aaire. Quant
Rock, qui avait si inopinment disparu comme s'il se ft englouti
dans le sol, Evans eut bientt l'explication de ce fait : c'tait au fond
d'une des fosses, creuses par Wilcox, que le misrable tait tomb,
aprs avoir t frapp mortellement. Les trois cadavres furent enterrs dans cette fosse, dont on t une tombe. Puis, le master et
ses compagnons revinrent avec cette bonne nouvelle que la colonie
n'avait plus rien craindre.
La joie et donc t complte French-den, si Doniphan n'et
t si grivement bless ! Les curs n'taient-ils pas maintenant
ouverts l'esprance ?
Le lendemain, Evans, Gordon, Briant et Baxter mirent en discussion les projets dont on devait provoquer la ralisation immdiate.
Ce qui importait, avant tout, c'tait de rentrer en possession de
la chaloupe du Severn. Cela ncessitait un voyage et mme un sjour Bear-rock, o l'on procderait aux travaux de rparation qui
remettraient l'embarcation en tat.
Il fut donc convenu qu'Evans, Briant et Baxter s'y rendraient par

CHAPITRE 29.

429

la voie du lac et de l'East-river. C'tait la fois le plus sr et le


plus court.
La yole, retrouve dans un remous du rio, n'avait rien reu du
coup de mitraille qui avait pass au-dessus d'elle. On y embarqua les
outils pour le radoubage, des provisions, des munitions, des armes,
et, par un bon vent largue, elle partit, ds le matin du 6 dcembre,
sous la direction d'Evans.
La traverse du Family-lake se t assez rapidement. Il n'y eut
pas mme lieu de mollir ou de raidir l'coute, tant la brise tait
gale et constante. Avant onze heures et demie, Briant signalait au
master la petite crique par laquelle les eaux du lac se dversaient
dans le lit de l'East-river, et la yole, servie par le jusant, descendit
entre les deux rives du rio.
Non loin de l'embouchure, la chaloupe, tire au sec, gisait sur le
sable de Bear-rock.
Aprs un examen trs dtaill des rparations qui devaient tre
faites, voici ce que dit Evans :
 Mes garons, nous avons bien les outils ; mais ce qui nous
manque, c'est de quoi rparer la membrure et le bordage. Or, il
y a prcisment French-den des planches et des courbes qui proviennent de la coque du Sloughi, et, si nous pouvions conduire
l'embarcation au rio Zealand. . .
 C'est quoi je songeais, rpondit Briant. Est-ce que c'est impossible, master Evans ?
 Je ne le pense pas, reprit Evans. Puisque la chaloupe est bien
venue des Severn-shores jusqu' Bear-rock, elle peut bien aller de
Bear-rock jusqu'au rio Zealand ? L, le travail se ferait plus aisment, et c'est de French-den que nous repartirions pour gagner
Sloughi-bay, o nous prendrions la mer ! 
Incontestablement, si ce projet tait ralisable, on n'en pouvait

CHAPITRE 29.

430

imaginer un meilleur. Aussi fut-il dcid que l'on proterait de la


mare du lendemain pour remonter l'East-river en remorquant la
chaloupe au moyen de la yole.
Tout d'abord, Evans s'occupa d'aveugler, tant bien que mal, les
voies d'eau de l'embarcation avec des bouchons d'toupe qu'il avait
apports de French-den, et ce premier travail ne se termina que trs
avant dans la soire.
La nuit se passa tranquillement au fond de la grotte, o Doniphan
et ses compagnons avaient lu domicile, lors de leur premire visite
Deception-bay.
Le lendemain, au petit jour, la chaloupe ayant t mise la remorque de la yole, Evans, Briant et Baxter repartirent avec le ot
montant. En manuvrant les avirons, tant que la mare se t sentir, ils s'en tirrent. Mais, ds que le jusant eut pris de la force,
l'embarcation, alourdie par l'eau qui y pntrait, ne fut pas remorque sans grande peine. Aussi tait-il cinq heures du soir, lorsque
la yole atteignit la rive droite de Family-lake.
Le master ne jugea pas prudent de s'exposer, dans ces conditions,
une traverse nocturne.
D'ailleurs, le vent tendait mollir avec le soir, et, trs probablement, ainsi qu'il arrivait pendant la belle saison, la brise frachirait
aux premiers rayons du soleil.
On campa en cet endroit, on mangea de bon apptit, on dormit
d'un bon sommeil, la tte appuye au tronc d'un gros htre, les
pieds devant un foyer ptillant qui brla jusqu' l'aube.
 Embarquons !  tel fut le premier mot que pronona le master,
ds que les lueurs matinales eurent clair les eaux du lac.
Ainsi qu'on s'y attendait, la brise du nord-est avait repris avec le
jour. Le master ne pouvait demander un temps plus favorable pour
se diriger sur French-den.

CHAPITRE 29.

431

La voile fut hisse, et la yole, tranant la pesante embarcation,


qui tait noye jusqu' son plat-bord, mit le cap l'ouest.
Il ne se produisit aucun incident pendant cette traverse du
Family-lake. Par prudence, Evans se tint toujours prt couper la
remorque, pour le cas o la chaloupe et coul pic, car elle aurait
entran la yole avec elle. Grave apprhension, coup sr ! En eet,
l'embarcation engloutie, c'tait le dpart indniment ajourn, et,
peut-tre, un long temps encore passer sur l'le Chairman !
Enn, les hauteurs d'Auckland-hill apparurent dans l'ouest vers
trois heures du soir. cinq heures, la yole et la chaloupe entraient
dans le rio Zealand et mouillaient l'abri de la petite digue. Des
hurrahs accueillirent Evans et ses compagnons, sur lesquels on ne
comptait pas avant quelques jours.
Pendant leur absence, l'tat de Doniphan s'tait quelque peu
amlior. Aussi le brave garon put-il rpondre aux pressements de
main de son camarade Briant. Sa respiration se faisait plus librement, le poumon n'ayant point t atteint. Bien qu'on le tnt une
dite trs svre, les forces commenaient lui revenir, et, sous les
compresses d'herbes que Kate renouvelait de deux heures en deux
heures, sa plaie ne tarderait probablement pas se fermer. Sans
doute, la convalescence serait de longue dure ; mais Doniphan avait
tant de vitalit que sa gurison complte ne serait qu'une question
de temps.
Ds le lendemain, les travaux de radoubage furent entrepris. Il y
eut d'abord un fort coup de collier donner pour mettre la chaloupe
terre. Longue de trente pieds, large de six son matre-bau, elle
devait sure aux dix-sept passagers que comptait alors la petite
colonie, en comprenant Kate et le master.
Cette opration termine, les travaux suivirent rgulirement leur
cours. Evans, aussi bon charpentier que bon marin, s'y entendait, et

CHAPITRE 29.

432

il put apprcier l'adresse de Baxter. Les matriaux ne manquaient


pas, les outils non plus. Avec les dbris de la coque du schooner, on
put refaire les courbes brises, les bordages disjoints, les barreaux
rompus ; enn la vieille toupe, retrempe dans la sve de pin, permit de rendre les coutures de la coque parfaitement tanches.
La chaloupe, qui tait ponte l'avant, le fut alors jusqu'aux deux
tiers environ  ce qui assurait un abri contre le mauvais temps, peu
craindre, d'ailleurs, pendant cette seconde priode de la saison
d't. Les passagers pourraient se tenir sous ce pont ou se tenir
dessus  comme il leur plairait. Le mt de hune du Sloughi servit de grand mt, et Kate, sur les indications d'Evans, parvint
tailler une misaine dans la brigantine de rechange du yacht, ainsi
qu'un tape-cul pour l'arrire, et un foc pour l'avant. Avec ce grement, l'embarcation serait mieux quilibre et utiliserait le vent
sous n'importe quelle allure.
Ces travaux, qui durrent trente jours, ne furent pas achevs
avant le 8 janvier. Il n'y avait plus qu' terminer certains dtails
d'appropriation.
C'est que le master avait voulu donner tous ses soins la mise
en tat de la chaloupe. Il convenait qu'elle ft mme de naviguer
travers les canaux de l'archipel magellanique et de faire, au besoin, quelques centaines de milles, dans le cas o il serait ncessaire
de descendre jusqu' l'tablissement de Punta-Arena sur la cte
orientale de la presqu'le de Brunswick.
Il faut mentionner que, dans ce laps de temps, le Christmas avait
t clbr avec un certain apparat, et aussi le 1er janvier de cette
anne 1862  que les jeunes colons espraient bien ne pas nir sur
l'le Chairman.
cette poque, la convalescence de Doniphan tait assez avance
pour qu'il pt quitter le hall, quoique bien faible encore. Le bon

CHAPITRE 29.

433

air et une nourriture plus substantielle lui rendirent visiblement


ses forces. D'ailleurs, ses camarades ne comptaient pas partir avant
qu'il ft capable de supporter une traverse de quelques semaines,
sans avoir craindre une rechute.
Entre-temps, la vie habituelle avait repris son cours French-den.
Par exemple, les leons, les cours, les confrences, furent plus ou
moins dlaisss. Jenkins, Iverson, Dole et Costar ne se considraientils pas comme en vacances ?
Comme bien on pense, Wilcox, Cross et Webb avaient repris leurs
chasses, soit sur le bord des South-moors, soit dans les futaies de
Traps-woods. On ddaignait maintenant les collets et les piges,
malgr les conseils de Gordon, toujours mnager de ses munitions.
Aussi les dtonations clataient de part et d'autre, et l'oce de
Moko s'enrichissait de venaison frache.  ce qui permettait de garder les conserves pour le voyage.
En vrit, si Doniphan et pu reprendre ses fonctions de chasseur
en chef de la petite colonie, avec quelle ardeur il et poursuivi tout
ce gibier de poil et de plume, sans avoir se proccuper d'conomiser ses coups de feu ! C'tait pour lui un crve-cur de ne pas
se joindre ses camarades ! Mais il fallait se rsigner, et ne point
commettre d'imprudence.
Enn, pendant les dix derniers jours de janvier, Evans procda au
chargement de l'embarcation. Certes, Briant et les autres avaient
bien le dsir d'emporter tout ce qu'ils avaient sauv du naufrage de
leur Sloughi . . . C'tait impossible, faute de place, et il convint de
faire un choix.
En premier lieu, Gordon mit part l'argent qui avait t recueilli
bord du yacht, et dont les jeunes colons auraient peut-tre besoin
en vue de leur rapatriement. Moko, lui, embarqua des provisions
de bouche en quantit susante pour la nourriture de dix-sept

CHAPITRE 29.

434

passagers, non seulement en prvision d'une traverse qui durerait


peut-tre trois semaines, mais aussi dans le cas o quelque accident
de mer obligerait dbarquer sur une des les de l'archipel, avant
d'avoir atteint Punta-Arena, Port-Galant ou le Port-Tamar.
Puis, ce qui restait de munitions fut plac dans les cores de
la chaloupe, ainsi que les fusils et les revolvers de French-den. Et
mme, Doniphan demanda que l'on n'abandonnt point les deux
petits canons du yacht. S'ils chargeaient trop l'embarcation, il serait
temps de s'en dfaire en route.
Briant prit galement tout l'assortiment des vtements de rechange, la plus grande partie des livres de la bibliothque, les principaux ustensiles qui serviraient la cuisine du bord  entre autres
un des poles de Store-room , enn les instruments ncessaires
la navigation, montres marines, lunettes, boussoles, loch, fanaux,
sans oublier le halkett-boat. Wilcox choisit, parmi les lets et les
lignes, ceux des engins qui pourraient tre employs la pche, tout
en faisant route.
Quant l'eau douce, aprs qu'on l'eut puise au rio Zealand,
Gordon la t enfermer dans une dizaine de petits barils, qui furent
disposs rgulirement le long de la carlingue, au fond de l'embarcation. On n'oublia pas non plus ce qu'il y avait encore de brandy,
de gin et autres liqueurs fabriques avec les fruits du trulca et de
l'algarrobe.
Enn, toute la cargaison tait en place la date du 3 fvrier. Il
n'y avait plus qu' xer le jour du dpart, si toutefois Doniphan se
sentait en tat de supporter le voyage.
Oui ! Le brave garon rpondait de lui-mme ! Sa blessure tait
entirement cicatrise, et, l'apptit lui tant revenu, il ne devait
prendre garde qu' ne pas trop manger. Maintenant, appuy sur
le bras de Briant ou de Kate, il se promenait, chaque jour, sur

CHAPITRE 29.

435

Sport-terrace pendant quelques heures.


 Partons !. . . Partons !. . . dit-il. J'ai hte d'tre en route !. . . La
mer me remettra tout fait ! 
Le dpart fut x au 5 fvrier.
La veille, Gordon avait rendu la libert aux animaux domestiques. Guanaques, vigognes, outardes, et toute la gent emplume,
peu reconnaissants des soins qui leur avaient t donns, s'enfuirent,
les uns toutes jambes, les autres tire-d'aile, tant l'instinct de la
libert est irrsistible.
 Les ingrats ! s'cria Garnett. Aprs les attentions que nous
avons eues pour eux !
 Voil le monde !  rpondit Service d'un ton si plaisant que
cette philosophique rexion fut accueillie par un rire gnral.
Le lendemain, les jeunes passagers s'embarqurent dans la chaloupe, qui allait prendre la yole sa remorque, et dont Evans se
servirait comme de you-you.
Mais, avant de larguer l'amarre, Briant et ses camarades voulurent se runir encore une fois devant les tombes de Franois Baudoin et de Forbes. Ils s'y rendirent avec recueillement, et, en mme
temps qu'une dernire prire, ce fut un dernier souvenir qu'ils donnrent ces infortuns.
Doniphan s'tait plac l'arrire de l'embarcation prs d'Evans,
charg de gouverner. l'ayant, Briant et Moko se tenaient aux
coutes des voiles, bien qu'il y et plus compter sur le courant pour descendre le rio Zealand que sur la brise, dont le massif
d'Auckland-hill rendait la direction trs incertaine. Les autres, ainsi
que Phann, s'taient placs leur fantaisie sur la partie antrieure
du pont.
L'amarre fut dtache, et les avirons frapprent l'eau.
Trois hurrahs salurent alors cette hospitalire demeure, qui, de-

CHAPITRE 29.

436

puis tant de mois, avait oert un abri si sr aux jeunes colons, et


ce ne fut pas sans motion  sauf Gordon tout triste d'abandonner
son le  qu'ils virent Auckland-hill disparatre derrire les arbres
de la berge.
En descendant le rio Zealand, la chaloupe ne pouvait aller plus
vite que le courant, qui n'tait pas trs rapide. Et, d'ailleurs, vers
midi, la hauteur de la fondrire de Bogs-woods, Evans dut faire
jeter l'ancre.
En eet, en cette partie du cours d'eau, le lit tait peu profond,
et l'embarcation, trs charge, aurait risqu de s'chouer. Mieux
valait attendre le ux, puis repartir avec la mare descendante.
La halte dura six heures environ. Les passagers en protrent
pour faire un bon repas, aprs lequel Wilcox et Cross allrent tirer
quelques bcassines sur la lisire des South-moors.
De l'arrire de la chaloupe, Doniphan put mme abattre deux
superbes tinamous, qui voletaient au-dessus de la rive droite. Du
coup, il tait guri.
Il tait fort tard, lorsque l'embarcation arriva l'embouchure
du rio. Aussi, comme l'obscurit ne permettait gure de se diriger
entre les passes du rcif, Evans, en marin prudent, voulut attendre
au lendemain pour prendre la mer.
Nuit paisible, s'il en fut. Le vent tait tomb avec le soir, et,
lorsque les oiseaux marins, les ptrels, les mouettes, les golands,
eurent regagn les trous de roches, un silence absolu rgna sur
Sloughi-bay.
Le lendemain, la brise venant de terre, la mer serait belle jusqu'
la pointe extrme des South-moors. Il fallait en proter pour franchir une vingtaine de milles, pendant lesquels la houle et t dure,
si le vent ft venu du large.
Ds la pointe du jour, Evans t hisser la misaine, le tape-cul et

CHAPITRE 29.

437

le foc. Alors, la chaloupe, dirige d'une main sre par le master,


sortit du rio Zealand.
En ce moment, tous les regards se portrent sur la crte d'Aucklandhill, puis, sur les dernires roches de Sloughi-bay, qui disparurent
au tournant d'American-Cape.
Et un coup de canon fut tir, suivi d'un triple hurrah, pendant
que le pavillon du Royaume-Uni se dveloppait la corne de l'embarcation.
Huit heures plus tard, la chaloupe donnait dans le canal, bord
par les grves de l'le Cambridge, doublait South-Cape et suivait
les contours de l'le Adlade.
L'extrme pointe de l'le Chairman venait de s'eacer l'horizon
du nord.

Chapitre 30

Entre les canaux.  Retards par suite de vents contraires.  Le


dtroit.  Le steamer Grafton.  Retour Auckland.  Accueil dans
la capitale de la Nouvelle-Zlande.  Evans et Kate.  Conclusion.

Il n'y a pas lieu de rapporter par le menu ce voyage travers


les canaux de l'archipel magellanique. Il ne fut marqu par aucun
incident de quelque importance. Le temps demeura constamment
au beau. D'ailleurs, dans ces passes, larges de six sept milles, la
mer n'et pas eu le temps de se lever au soue d'une bourrasque.
Tous ces canaux taient dserts, et, au surplus, mieux valait ne
point rencontrer les naturels de ces parages, qui ne sont pas toujours d'humeur hospitalire. Une ou deux fois, pendant la nuit, des
feux furent signals l'intrieur des les, mais aucun indigne ne se
montrait sur les grves.
Le 11 fvrier, la chaloupe, qui avait toujours t servie par un
vent favorable, dboucha dans le dtroit de Magellan par le canal
de Smyth, entre la cte ouest de l'le de la Reine-Adlade et les
hauteurs de la terre du Roi-Guillaume. droite s'levait le pic
Sainte-Anne. gauche, au fond de la baie de Beaufort, s'tageaient
quelques-uns de ces magniques glaciers, dont Briant avait entrevu
l'un des plus levs l'est de l'le Hanovre  laquelle les jeunes
colons donnaient toujours le nom d'le Chairman.
Tout allait bien bord ; il faut croire notamment que l'air, charg
438

CHAPITRE 30.

439

de senteurs marines, tait excellent pour Doniphan, car il mangeait,


il dormait et se sentait assez fort pour dbarquer, si l'occasion se
prsentait de reprendre avec ses camarades leur vie de Robinsons.
Dans la journe du 12, la chaloupe arriva en vue de l'le Tamar,
sur la terre du Roi-Guillaume, dont le port ou plutt la crique tait
dserte en ce moment. Aussi, sans s'y arrter, aprs avoir doubl le
cap Tamar, Evans prit-il la direction du sud-est travers le dtroit
de Magellan.
D'un ct, la longue terre de Dsolation dveloppait ses ctes
plates et arides, dpourvues de cette verdoyante vgtation que
revtait l'le Chairman. De l'autre, se dessinaient les indentations si
capricieusement dchiquetes de la presqu'le Crooker. C'tait par
l qu'Evans comptait chercher les passes du sud, an de doubler le
cap Forward et de remonter la cte est de la presqu'le de Brunswick
jusqu' l'tablissement de Punta-Arena.
Il ne fut pas ncessaire d'aller si loin.
Dans la matine du 13, Service, qui se tenait debout l'avant,
s'cria :
 Une fume par tribord !
 La fume d'un feu de pcheurs ? demanda Gordon.
 Non !. . . C'est plutt une fume de steamer !  rpliqua Evans.
En eet, dans cette direction, les terres taient trop loignes
pour que la fume d'un campement de pche y ft visible.
Aussitt Briant, s'lanant dans les agrs de la misaine, atteignit
la tte du mt, et s'cria son tour :
 Navire !. . . Navire !. . . 
Le btiment fut bientt en vue. C'tait un steamer de huit
neuf cents tonneaux, qui marchait avec une vitesse de onze douze
milles l'heure.
Des hurrahs partirent de la chaloupe, des coups de fusil gale-

CHAPITRE 30.

440

ment.
La chaloupe avait t vue, et, dix minutes aprs, elle accostait le
steamer Grafton, qui faisait route pour l'Australie.
En un instant, le capitaine du Grafton, Tom Long, eut t mis
au courant des aventures du Sloughi. D'ailleurs, la perte du schooner avait eu un retentissement considrable en Angleterre comme
en Amrique, Tom Long s'empressa de recueillir son bord les
passagers de la chaloupe. Il orit mme de les reconduire directement Auckland,  ce qui l'cartait peu de sa route, puisque le
Grafton tait destination de Melbourne, capitale de la province
d'Adlade, au sud des terres australiennes.
La traverse fut rapide, et le Grafton vint mouiller dans la rade
d'Auckland la date du 25 fvrier.
quelques jours prs, deux ans s'taient couls depuis que les
quinze lves du pensionnat Chairman avaient t entrans dixhuit cents lieues de la Nouvelle-Zlande.
Il faut renoncer peindre la joie de ces familles, auxquelles leurs
enfants taient rendus,  ces enfants que l'on croyait engloutis dans
le Pacique. Pas un ne manquait de ceux qu'avait emports la
tempte jusqu'aux parages de l'Amrique du Sud.
En un instant dans toute la ville s'tait rpandue cette nouvelle
que le Grafton rapatriait les jeunes naufrags. La population entire
accourut et les acclama, lorsqu'ils tombrent dans les bras de leurs
parents.
Et comme on fut avide de connatre en dtail tout ce qui s'tait
pass sur l'le Chairman ! Mais la curiosit ne tarda pas tre
satisfaite. D'abord, Doniphan t quelques confrences ce sujet 
confrences qui eurent un vritable succs, dont le jeune garon ne
manqua pas de se montrer assez er. Puis, le journal, qui avait t
tenu par Baxter  on peut dire d'heure en heure , le journal de

CHAPITRE 30.

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French-den ayant t imprim, il en fallut des milliers et des milliers


d'exemplaires, rien que pour contenter les lecteurs de la NouvelleZlande. Enn les journaux des deux Mondes le reproduisirent en
toutes les langues, car il n'tait personne qui ne se ft intress
la catastrophe du Sloughi. La prudence de Gordon, le dvouement
de Briant, l'intrpidit de Doniphan, la rsignation de tous, petits
et grands, cela fut universellement admir.
Inutile d'insister sur la rception qui fut faite Kate et au master
Evans. Ne s'taient-ils pas consacrs au salut de ces enfants ? Aussi,
une souscription publique t-elle don au brave Evans d'un navire
de commerce, le Chairman, dont il devint la fois le propritaire et
le capitaine,  la condition qu'il aurait Auckland pour port d'attache. Et, lorsque les voyages le ramenaient en Nouvelle-Zlande,
il retrouvait toujours dans les familles de  ses garons  l'accueil
le plus cordial.
Quant l'excellente Kate, elle fut rclame, dispute, par les
Briant, les Garnett, les Wilcox et bien d'autres. Finalement, elle se
xa dans la maison de Doniphan, dont elle avait sauv la vie par
ses soins.
Et, comme conclusion morale, voici ce qu'il convient de retenir de
ce rcit, qui justie, semble-t-il, son titre de Deux ans de vacances :
Jamais, sans doute, les lves d'un pensionnat ne seront exposs passer leurs vacances dans de pareilles conditions. Mais 
que tous les enfants le sachent bien , avec de l'ordre, du zle, du
courage, il n'est pas de situations, si prilleuses soient-elles, dont
on ne puisse se tirer. Surtout, qu'ils n'oublient pas, en songeant
aux jeunes naufrags du Sloughi, mris par les preuves et faits au
dur apprentissage de l'existence, qu' leur retour, les petits taient
presque des grands, les grands presque des hommes.

Cet ouvrage est le 319me publi


dans la collection tous les vents
par la Bibliothque lectronique du Qubec.

La Bibliothque lectronique du Qubec


est la proprit exclusive de
Jean-Yves Dupuis.