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Andr Durand prsente

Franois RABELAIS
(France)
(1483-1553)

Au fil de sa biographie sinscrivent ses uvres


qui sont rsumes et commentes
Bonne lecture !

Franois Rabelais est n en 1494, la mtairie de la Devinire, non loin de Chinon.


Son pre, avocat Chinon, tait un assez gros propritaire : I'oeuvre de Rabelais abonde en
souvenirs du terroir familial et en allusions aux gens de justice. D'abord, il fut instruit dans
I'abbaye, toute proche, de SeuiIIy. Puis, en 1511, il fut novice au couvent de Ia Baumette (aux
portes d'Angers). Il a ainsi subi les mthodes scolastiques, qu'il eut en horreur.
De 27 33 ans (1521-1527), devenu moine, il poursuivit son activit studieuse.
Il fut d'abord chez les franciscains du Puy-Saint-Martin, Fontenay-le-Comte, capitale du BasPoitou. Il se passionna pour le grec. Il changea des lettres (en latin et en grec) avec Guillaume
Bud (dont lune, en 1521, sur les tnbres de lpoque prcdente et la lumire actuelle). Il
traduisit en latin le second livre d'Hrodote. Il frquenta un groupe de juristes passionns
d'humanisme, qui se runissaient autour d'Andr Tiraqueau, auteur d'un livre en latin sur Les lois
du mariage ; il s'y familiarisa avec le droit ; il assista des dbats sur les droits des femmes et
sur le mariage, qui allaient trouver leur cho dans Le Tiers Livre.
la fin de 1523, il se vit retirer ses livres de grec par ordre de la Sorbonne qui luttait contre
l'tude de l'criture sainte dans les textes originaux. Protg par son vque, Geoffroy d'Estissac,
avec l'autorisation du pape, il passa l'ordre des bndictins, qui tait plus favorable l'tude
des matires profanes et, entre autres, du grec et du droit. Il passa chez les bndictins de
Maillezais, non loin de Fontenay-le-Comte.
Familier de l'vque, il I'accompagna dans ses dplacements travers le Poitou, se mlant au
peuple, aux paysans dont il observa les murs et le dialecte ; ainsi, au terme d'une jeunesse
studieuse, ce moine ouvrit joyeusement ses sens la vie.
Il sjourna l'abbaye de Ligug, en compagnie du pote Jean Bouchet qui l'initia aux acrobaties
verbales des rhtoriqueurs.
Dans ces abbayes, il dut entendre bien des discussions sur les problmes du christianisme et de
la Rforme. Il semble qu' Fontenay-le-Comte le milieu humaniste ait et partisan d'purer la
religion catholique (vanglisme), favorable au gallicanisrne et I'autorit royale, en face des
ambitions temporelles des papes.
Enfin, il complta, luniversit de Poitiers, sa connaissance du droit, des gens de justice, des
termes de jurisprudence, qui allaient lui inspirer tant d'allusions satiriques.
Il est difficile de suivre ses dplacements de 1528 1530. Il aurait t tour tour tudiant
Bordeaux, Toulouse, Orlans et Paris o il dut se dfroquer et prendre I'habit de prtre sculier. Il
put observer, dans le dtail, la vie, les moeurs et le langage des tudiants, surtout Paris et
Montpellier o il s'inscrivit en septembre 1530.
Il y tudia Ia mdecine, pour gagner sa vie et largir sa culture humaniste, car on tudiait alors
I'anatomie, la physiologie, la physique, dans les auteurs grecs (notamment Aristote), et l'histoire
naturelle dans Pline. Bachelier au bout de six semaines, candidat la licence, il fut charg d'un
cours et commenta dans le texte grec les mdecins Hippocrate et Galien ; c'tait une innovation
importante, car on les tudiait jusque-l dans une mauvaise traduction latine.
Lyon, au dbut de 1532, il se fit connatre en publiant des ouvrages d'rudition dont un livre
d'Hippocrate avec des commentaires. Sa rputation lui permit (sans tre docteur) dtre nomm
mdecin de lHtel-Dieu o il soigna deux cents malades. Ds lors, il exera la mdecine avec
succs dans diverses villes de France, tout en se consacra ses activits d'crivain et
d'humaniste.
Il fut ainsi vraisemblablement l'diteur critique dun ouvrage anonyme, une norme factie
populaire, intitule Les grandes et inestimables cronicques du grand et norme gant
Gargantua. Ctait un recueil de lgendes en rapport avec le cycle arthurien, qu'il dota d'une
table des matires de sa composition. Devant le sucs remport, il eut lide dexploiter la mme
veine, dinventer un fils au gant.
I'automne de 1532, lge de trente-huit ans, il publia Lyon, sous le pseudonyme de Maistre
Alcofribas Nasier (anagramme de Franois Rabelais) :
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Les horribles et espoventables faicts et prouesses du trs renomm Pantagruel


Roy des Dipsodes, filz du grand gant Gargantua
(1532)
Roman
Juste aprs le meurtre d'Abel par Can, un peu avant No, I'ingestion de nfles provoqua des
dformations diverses dont le gigantisme, fit natre la race des gants. Un de ces gants est
Pantagruel dont est donne, occupant bien trois pages, la plaisante gnalogie de ses anctres
mythologiques, bibliques, mdivaux, folkloriques, qui aboutit Gargantua, fils de Grandgousier
et pre de Pantagruel. Lors de la naissance, sa mre, Badebec, fille du roi des Amaurotes en
Utopie, aprs que les sages femmes eussent assist l'arrive de tout un convoi de victuailles et,
enfin, de l'enfant tout velu, mourut en couches. Gargantua, mari et pre, ne sut s'il devait se
rjouir de la naissance ou pleurer la mort de sa femme : on le vit alors pleurer comme une vache
pour ensuite rire comme un veau ; mais, vu son grand ge, il dcida de pleurer moins et de boire
davantage. Ctait un jour de grande scheresse, et parce que en ce propre jour naquit
Pantagruel, son pre lui imposa tel nom, car Panta, en grec, vaut autant dire comme tout, et
Gruel, en langue hagarne [=arabe], vaut autant comme altr. Voulant infrer qu lheure de sa
nativit le monde tait tout altr, et voyant, en esprit de prophtie, quil serait quelque jour
dominateur des altrs.
Le bb se signale, bien entendu, par son apptit gigantesque et une force prodigieuse ; il se
nourrit du lait de quatre mille six cents vaches ; lorsque, un soir, s'tant dtach, il rejoint la salle
du banquet, cest l'baudissement ; il dvore la vache qui le nourrit ; il brise dun coup de poing le
navire qui lui sert de berceau.
Devenu tudiant, il fait, avec son prcepteur, Epistmon (le sage en grec), le tour des
universits franaises : Bordeaux, Toulouse, Montpellier, Valence, Bourges, Poitiers, Orlans,
Paris. Poitiers, pour rjouir les tudiants, il difie la Pierre leve en plaant une roche sur
quatre piliers. Orlans, il rencontre un colier limousin qui, pour lblouir, lui conte la vie des
tudiants parisiens en un franais corch de latin, commenant par : De l'alme, inclyte et
clbre acadmie que l'on vocite Lutce ; aussi Pantagruel s'emporte-t-il contre lui ; comme il le
prend la gorge, lautre retrouve subitement son patois limousin pour implorer la piti du gant.
Avant de partir, Pantagruel met en place la cloche de l'glise d'Orlans et, comme il donne
l'aubade aux passants, il fait tourner leur vin ! Paris, sa premire visite est pour la clbre
bibliothque de thologie Saint-Victor, dont est donn le catalogue, ce qui est prtexte dresser
une liste comique de livres aux titres souvent grotesquement latiniss. Peu aprs lui parvient une
lettre de son pre, Gargantua, qui, voulant quil devienne un abme de science, lui indique un
programme d'tude trs complet (les langues anciennes, l'histoire, la gographie... ainsi que les
arts de la chevalerie) et lui trace une ligne de conduite morale. Docile aux conseils de son pre, il
tudie avec lardeur passionne dun humaniste, fait de rapides progrs, car il avait
lentendement double rebras [repli]. Il soutient publiquement neuf mille sept cent soixantequatre thses.
Un jour, alors quil se promne prs de l'abbaye Saint-Antoine, il rencontre un bien curieux
personnage la mine noble mais aux vtements qui trahissent une pauvret certaine. Il
l'interroge et l'autre, dnomm Panurge (en grec : qui est apte tout faire), lui rpond en
trente-six langues. Pantagruel, prouvant pour lui une affection immdiate, dcide d'en faire son
compagnon et laima toute sa vie : ils nallaient plus se quitter.
Le gant est prsent un matre accompli et, afin de tester ses connaissances, fait placarder de
par la ville neuf mille sept cent soixante-quatre questions sur lesquelles il veut bien disputer. Sa
rputation dhabile juriste est bientt telle qu'on le convie trancher les cas difficiles, dont le
diffrend entre Baysecul et Humevesne auquel nul ne comprend plus rien ; ngligeant les
normes dossiers accumuls sur laffaire, il dcide dentendre contradictoirement les deux

plaideurs et rpond leurs bredouillements incomprhensibles par une sentence galement


inintelligible.
Panurge passe, pour quelques chapitres, au premier plan avec Ie rcit de son vasion des mains
des Turcs, ses suggestions obscnes sur Ia manire de btir les murailles de Paris, sa vente
dindulgences et son habilet marier les vieilles. Ses murs, longuement dcrites, montrent un
joyeux drille et mauvais garon : il fait une farce de trs mauvais got une femme noble qui
refusait ses avances, la faisant pourchasser par les chiens de la ville ! ll se substitue son matre
dans la dispute par signes avec Thaumaste, un savant anglais qui souhaitait parler de
philosophie, de gomancie et de cabale.
Gargantua ayant t translat au pays des fes par Morgue, les Dipsodes [Altrs] en
profitent pour attaquer les terres des Amaurotes dans le pays dUtopie. Pantagruel et ses
compagnons sy rendent par mer, au-del du cap de Bonne-Esprance. Avant le combat,
Pantagruel adresse Dieu une grave prire. Panurge prend au lacet six cent soixante chevaliers
ennemis ; puis Pantagruel les assoiffe et les compisse, attaque trois cents gants munis de
pierres de taille et commands par Loup-Garou, gant arm denclumes. Il abat ce dernier, puis
se sert de son cadavre comme dune massue pour assommer les autres gants qui sont
finalement gorgets par Panurge et ses compagnons. Aprs cette victoire, Panurge recoud la
tte dpistmon qui avait t tranche par une pierre. Ce dernier, tant descendu aux Enfers o
les hommes clbres occupent des contre-emplois, raconte ce quil y a vu : il est peupl des
grands personnages de l'Antiquit ainsi que des papes : Ceux qui avaient t gros seigneurs en
ce monde ici, gagnaient leur pauvre, mchante et paillarde vie l-bas ; ils la gagnent vils et
sales mtiers. Au contraire, les philosophes, et ceux qui avaient t indigents en ce monde, de
par del taient gros seigneurs en leur tour. Pantagruel conquiert entirement le pays des
Dipsodes, dont le roi, Anarche, est fait marchand de sauce verte. Afin de fter cet vnement,
Pantagruel donne un banquet au cours duquel, coups de pets, il cre la race des Pygmes.
Puis Gargantua et Pantagruel parcourent le pays en vainqueurs et reoivent les cls de toutes les
villes, except celle des Almyrodes. En chemin, Pantagruel couvre son arme de sa langue afin
de la protger de la pluie. L'auteur en profite pour visiter la bouche du gant et y dcouvre villes
et villages sa mesure.
Aprs quil soit pass par une courte maladie, nous prenons cong de Pantagruel. L'auteur admet
qu'il a crit quelques balivernes mais que nous ne fmes pas plus sages de les lire !
Commentaire
Alors que son prdecesseur anonyme visait uniquement le public populaire avec un merveilleux
gigantesque et ferique, un mlange de fiction et de ralit historique, Rabelais, si son histoire ne
parat qu'un prtexte fanfreluches antidotes et joyeuses calembredaines, si les gants, qui
plaisent au public populaire, sont la promesse de nombreux clats de rire, ils reprsentent surtout
un nouveau type d'homme : celui de la Renaissance. Ainsi montra-t-il une supriorit clatante.
De plus, ces mmes effets comiques, il en joignit d'autres, tirs de farces estudiantines et de
ses vastes lectures ; dans cette oeuvre bouffonne, il insra mille dtails tirs de la vie relle.
Surtout, certains chapitres, nettement au-dessus de lesprit populaire, expriment lidal
humaniste, critiquent la routine des sciences juridiques, prennent position en faveur de
lvanglisme.
Le dbut de I'ouvrage est propre frapper I'imagination du lecteur. La gnalogie de Pantagruel
est la parodie la gnalogie du Christ, car il est lui-mme une figure christique.
Amaurotes et Utopie sont des noms emprunts l'Utopie de Thomas More.
On voit, en particulier avec lpisode de lcolier limousin que les proccupations linguistiques
sont importantes dans louvrage.
La clbre lettre de Gargantua son fils a t lue comme un manifeste de I'humanisme de la
Renaissance. Elle loue le rtablissement de toutes les disciplines et des langues avec des

accents semblables ceux de la lettre de 1521 de Rabelais I'humaniste Bud. Elle traduit avec
lyrisme lenthousiame des humanistes pour la culture et la sagesse antiques. On y trouve le rve
dune connaissance universelle et totale. Dailleurs, lducation de Pantagruel procde de
l'encyclopdisme, embrasse tous les domaines du savoir : l'tude des auteurs grecs et latins, le
legs de l'Antiquit tant tenu pour indispensable ; ensuite et surtout, l'esprit nouveau qui anime
les sciences. Ce quon a pu appeler le pantagrulisme est un idal de sagesse : vivre en paix, joie
et sant, faire toujours grande chre et tre curieux de tout. Ntait pas oublie la formation
morale que Rabelais faisait reposer sur la foi religieuse, le ton tant vanglique.
Le jugement de Pantagruel sur le diffrend est une satire de lobscurit des procs, une critique
des lenteurs de la justice et de l'incomptence des commentateurs.
De Panurge, on a pu penser qu'il tait le double de Pantagruel.
La grave prire adresse Dieu par Pantagruel avant le combat est un cho des sympathies de
Rabelais pour les vangliques.
La guerre, dclenche par I'envahissement du pays des Amarautes par les Dispodes, engendre
des pisodes comiquement piques.
La gurison miraculeuse par Panurge dpistmon est un jeu sur le monde l'envers, tout
comme la descente du narrateur dans la bouche de Pantagruel.
La premire originalit de l'auteur fut le langage nouveau qu'il introduisit dans la littrature. S'il
raconta la naissance de ses gants sur le mode biblique, il ne tarda pas crire un plaidoyer pour
la langue naturelle (lettre de Gargantua Pantagruel) et alla mme jusqu' condamner ceux qui
abusaient du latin et du grec (rencontre de l'lve limousin). Enfin, dans l'pisode du procs,
Rabelais poussa la langue dans son ultime retranchement : parler pour ne rien dire, et cela juste
aprs l'pisode de Panurge (proposition inverse). Nombre de mots, d'expressions furent invents
par l'auteur afin de divertir, de faire rire son lecteur.
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Pantagruel eut du succs, et Rabelais en profita pour lancer, au dbut de 1533, un almanach
bouffon, la Pantagrueline prognostication.
Puis, il publia :
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La vie inestimable du grand Gargantua, pre de Pantagruel,
jadis compose par l'abstracteur de quintessence. Livre plein de pantagrulisme
(1534)
Roman
Dans le prologue en vers, Rabelais se choisit un public vaste, aussi bien noble que populaire et
vroleux, et le prvient que son ouvrage, tels les silnes (petites botes peintes de dessins qui
prtent rire mais qui contiennent des fioles de potions efficaces), sil sera une dtente, sil
provoquera le rire (Mieux est de ris que de larmes crire / Parce que rire est le propre de
l'homme.), contient plus. Il ne faut donc pas sen tenir des apparences parfois irrsistiblement
bouffonnes : il faut rompre los et sucer la substantifique moelle. Ce grave dveloppement
aboutit un tissu de plaisanteries. Mais, si lon dcouvre dans Homre ou Ovide toute une
sagesse cache laquelle ces auteurs navaient nullement song, pourquoi nen ferait-on pas de
mme pour ce livre crit en buvant et mangeant? Aussi est-ce la juste heure dcrire ces
hautes matires et sciences profondes.
Le rcit dbute par la dcouverte dans un tombeau de la gnalogie de Gargantua et d'une pice
de vers nigmatiques, les Fanfreluches antidotes, allusions mythologiques, religieuses et
politiques.

Gargantua nat par l'oreille gauche de sa mre, et ses premiers cris clatent au milieu dune
formidable ripaille de paysans dans la rgion de Chinon. Il rclame : boire ! boire ! boire !
Son pre, Grandgousier, constatant alors : Que grand tu as !... le gosier, les assistants dirent
quil devait avoir le nom de Gargantua. Nourri par le lait de dix-sept mille neuf cent treize
vaches, le jeune gant se dveloppe admirablement, montrant son got prcoce pour le vin
comme son ingniosit dans I'invention d'un torchecul. Lauteur nous dcrit alors longuement ses
vtements avec force rfrences des auteurs anciens. Nous avons droit une discussion sur la
signification des couleurs blanc et bleu o sont condamnes certaines interprtations de rbus.
Nous assistons aux jeux de lenfant et une conversation qui rvle Grandgousier le haut
sens et merveilleux entendement de son fils. Il dcide donc de confier lducation du jeune
prodige un grand docteur en thologie nomm matre Thubal Holopherne. Sous la frule de
ce thologien s lettres latines, il apprend un alphabet (par cur au rebours) en cinq ans et
trois mois ; puis des livres de vocabulaire et de grammaire entirement en latin, en treize ans six
mois et deux semaines ; puis un autre ouvrage de grammaire latine avec des commentaires en
dix-huit ans et onze mois ; puis un calendrier populaire en seize ans et deux mois ; enfin une
srie de livres de rhtorique, et quelques autres de semblable farine. Gargantua en devenait
fou, niais, tout rveux et rasot. Navement, il prend la dfense de cette ducation nfaste dont
sa nature flegmatique saccommode trop bien. Il passe en effet beaucoup de temps jouer aux
ds et aux cartes (ce qui nous vaut lnumration de deux cents jeux !), boit copieusement, dort
deux ou trois heures, se remet boire, tudie quelque peu, prend le repas du soir, se livre une
autre beuverie et des jeux divers ; enfin, il dormait sans dbrider jusquau lendemain huit
heures.
Pris de colre, Grandgousier dcide que son fils fera ses tudes Paris, sous la direction du
sage Ponocrates (dont le nom signifie le travailleur en grec). Au cours du voyage, son norme
jument abat les bois du pays quil appelle beauce. Paris, il vole les cloches de Notre-Dame
pour les mettre au cou de sa jument. Son programme ducatif est ensuite la matire de chapitres
denses. Ponocrates, aprs avoir pris connaissance de la vicieuse manire de vivre de
Gargantua, fait appel un mdecin pour le remettre en meilleure voie : par un purgatif, il lui
fit oublier tout ce quil avait appris sous ses antiques prcepteurs. Puis il l'duque de sorte qu'il
ne perde pas une seule heure de la journe pour devenir la fois un humaniste initi fond aux
sciences les plus diverses, aux leons de choses et la connaissance de la vie pratique, et un
gentilhomme rompu au mtier des armes car il sera un jour roi et chef militaire. Des exercices
physiques font de lui un athlte et un homme de guerre accompli : voltige cheval, maniement de
toutes sortes darmes, chasse courre, saut, natation, canotage, escalade dun arbre et dune
muraille, lancement de divers projectiles, haltres, etc.. Il sadonne ces exercices varis avec
ardeur et sens pratique. Dautres fois, Ponocrates et lui allaient dans les alles descrime. Ils
visitaient aussi les boutiques des drogueurs, herbiers et apothicaires et allaient couter les
boniments des bateleurs et faiseurs de tours. Une fois par mois, une sortie la campagne gaie
les tudiants qui sbattent en libert, non sans profit toutefois puisquils se rappellent alors des
vers de Virgile, dHsiode, etc. et en composent eux-mmes.
La seconde partie du livre est consacre la guerre picrocholine qui eut lieu dans le Chinonais,
entre les fouaciers de Lern et ceux du pays de Gargantua, Lern tant le pays de Picrochole,
qui est le type mme du mauvais prince hors du sens et dlaiss de Dieu, irritable et irrflchi,
impulsif et atrabilaire, avide daventures et ne rvant que de conqute universelle. Un incident
ayant tourn la rixe puis la bagarre gnrale, Picrochole accepte sans lombre dune enqute
un rcit mensonger et, plein dune excitation belliqueuse, saisit le premier prtexte de faire la
guerre, prte loreille aux excitations intresses de ses gnraux, se grise de proclamations et
de formules ronflantes. Mais il est un pitre organisateur : il na pas darme rgulire mais des
pillards indisciplins, un quipement dsuet et htroclite, des officiers dsigns entre deux
bouches, la dernire minute. Au contraire, Grandgousier, prince pacifique et prudent, faisant

preuve de sagesse politique, conscient du sens profond de son mtier de roi, sentoure dun
conseil de sages et mne une enqute minutieuse pour connatre la nature et les circonstances
exactes de lincident qui menace la paix. Comme les guerres naissent souvent de motifs futiles, il
sefforce de rduire le dbat ses proportions vritables, quelques fouaces, sans prononcer,
propos dindividus sans importance, les grands mots dhonneur et de gloire qui enveniment les
querelles entre les peuples. Mais, sil pousse lesprit pacifique jusqu vouloir, en ddommageant
largement Picrochole (pour cinq fouaces qui ont t prises, il en donne cinq charretes !), acheter
la paix qui lui cotera moins que la guerre, sil se conduit en roi modr, prt toute conciliation,
cest quil est assez fort pour pouvoir se permettre ces concessions extrmes : il a eu la sagesse
dappeler Gargantua son secours, de se mnager des alliances et dentretenir, ds le temps de
paix, dans ses places fortes, une arme permanente parfaitement quipe, entrane et
discipline. Picrochole, prenant ces concessions pour de la faiblesse, confisque argent et
gouaces et bufs et charrettes, congdie brutalement les messagers de paix, attaque labbaye
de Seuill dont les moines, tant prisonniers de leurs murs pacifiques, sont dsarms devant
les conqurants. Mais lun deux, frre Jean des Entommeures, homme d'action tout heureux de
dployer son nergie pour une cause juste, devient le personnage central des affrontements. Et
les moinetons sont ravis de cet intermde dans leur existence monotone. Avec le bton de la
croix, frre Jean des Entommeures sauve le clos de son abbaye.
Gargantua, arrivant de Paris, commence par massacrer un groupe dennemis, puis dmolit
coups de massue le chteau de Vde. De son ct, frre Jean des Entommeures se distingue
par ses exploits militaires contre une escarmouche envoye par Picrochole ; fait prisonnier, il
se dlivre, assomme ses gardiens et prend son tour le capitaine Touquedillon. Les voisins et
allis de Grandgousier offrent Gargantua lappui de leur arme et de leur argent. Mais il est
assez fort pour remporter seul la victoire. Aprs un rude assaut o le frre Jean se distingue
encore par son courage et son initiative, il sempare de La Roche-Clermaud. Picrochole senfuit,
sous le coup de la colre, abat son cheval ; il est malmen par des meuniers qui il voulait
prendre leur ne ; enfin, aprs avoir entendu une sorcire lui dire que son royaume lui serait
rendu la venue des coquecigrues, il disparat et serait devenu portefaix Lyon. Aprs la
victoire, Gargantua, dans un discours magnanime aux vaincus, traite les Picrocholistes avec
mansutude et les renvoie dans leurs foyers, exposant dans une belle harangue les avantages
politiques de la gnrosit. Puis il rcompense largement ses compagnons en leur distribuant des
chteaux et des terres.
Gargantua acquiesce la demande de frre Jean de fonder une abbaye son devis, et btit au
bord de la Loire labbaye de Thlme (en grec volont libre), un splendide chteau de la
Renaissance. Au contraire de toutes les autres, cette abbaye na pas de mur extrieur, pas
dhorloge. Ses rgles sont diamtralement opposes aux rgles habituelles. Lentre est interdite
aux hypocrites, bigots, cagots, gens de justice et usuriers, mais sont invits nobles chevaliers,
prcheurs vangliques, dames de haut parage, tous portant de riches vtements et des joyaux,
les femmes depuis dix jusqu quinze ans ; les hommes depuis douze jusqu dix-huit. On peut
tre mari. La devise tant Fais ce que voudras, chacun vit selon son franc arbitre. Mais on
fonde ici la foi profonde, et, sil ny a pas dglise, chacune des neuf mille trois cent trente-deux
chambres dispose dune chapelle particulire.
Commentaire
Ce livre devenait donc le premier de la geste des gants dont Pantagruel formait le livre II.
Rabelais reprenait le sujet des Grandes Cronicques, mais avec une matrise qui faisait de son
livre une oeuvre originale.
Le plan est parfaitement net : enfance et tudes de Gargantua (sa livre ayant pour emblme
I'Androgyne de Platon et en lettres grecques la devise de saint Paul : La charit ne cherche pas
son propre avantage, l'ouvrage est inscrit sous ce double patronage - les pisodes du voyage

Paris reprenaient ceux des Grandes chroniques) ; ses exploits dans la guerre picrocholine ;
rcompenses aux vainqueurs et description de Thlme. Plus que le merveilleux gigantesque,
c'est le ralisme des moeurs qui passe au premier plan : I'action se droule Paris, dans le
milieu des tudiants, ou en plein Chinonais, dans ce monde des paysans et des moines que
Rabelais connaissait merveille. Le livre fourmille de souvenirs personnels et d'allusions aux plus
menus faits de lhistoire locale. Enfin, la chose tait indique ds le prologue, Rabelais exprimait
son avis sur diverses questions srieuses, revenait sur le problme de lducation, fltrissait la
guerre et les conqurants, attaquait les thologiens de la Sorbonne, la paresse des moines et les
superstitions religieuses, se prononait cette fois encore en faveur du retour la pure doctrine
vanglique (cest quen 1534, les humanistes du Collge Royal avaient t, malgr la Sorbonne,
autoriss par Franois Ier tudier lcriture sainte dans le texte originaI, et les ides nouvelles
paraissaient sur le point de lemporter).
Rabelais saisit loccasion de lducation de Gargantua pour railler les mthodes dducation du
Moyen ge auxquelles lhumanisme tait en train de porter un coup fatal. Ses matres taient
appels sorbonagres dans les premires ditions. On voit les dfauts de cette ducation :
longues tudes ingrates et entirement livresques, sans rapport avec la vie ni avec la
connaissance du monde, appel la mmoire mcanique et non lintelligence, paresse, mpris
de lhygine et de lactivit intellectuelle, goinfrerie, dvotion formaliste. Ctait toutefois une
critique rtrospective de lducation mdivale qui tait dj blesse mort par les humanistes :
lpoque de Rabelais, limprimerie, les influences drasme et de ses disciples avaient balay les
manuels scolastiques et, dans les collges, on tudiait les Anciens. L'ducation humaniste tait
fonde sur l'veil et la diversit des disciplines et des expriences, toujours rfres nanmoins
l'Antiquit ; elle proposait en somme lidal antique dune formation harmonieuse de lesprit et du
corps.
Dans cette pope bouffonne quest la guerre picrocholine, Rabelais transposa dans le mode
hro-comique lhistoire du procs qui, peu avant Gargantua, venait dopposer Gaucher de
Sainte-Marthe, seigneur de Lern, son voisin, Antoine Rabelais (pre de lcrivain), parlant
comme avocat au nom des bourgades qui, dans le roman, sont allies de Grandgousier. Gaucher
de Sainte-Marthe tait accus de gner la navigation sur la Loire par des pcheries installes en
amont de Saumur. Le thtre de la guerre est le pays natal de Rabelais, un carr de deux lieues
de ct dont il voqua les plus petites bourgades (en particulier ses terres familiales). Nous
assistons aux exploits les plus varis. La guerre fournit maints pisodes comiques, et est
dclench, mme aux instants les plus tragiques, un immense clat de rire.
Surtout, la guerre picrocholine permit Rabelais dexprimer lessentiel de ses ides sur la paix
et la guerre. Jamais peut-tre il na plus heureusement ralis la fusion des ides srieuses, de
lobservation raliste des murs et de lart de conter. Noubliant pas quil tait philosophe, il mit
tous les torts du mme ct pour nous rendre plus sensible la leon morale. Quand la force est
dchane, on ne peut en effet larrter que par la force, et lexemple de frre Jean prouve quil
vient un moment o les prires ne suffisent plus. Encore convient-il de combattre avec le plus de
modration possible, en noubliant jamais que les ennemis sont aussi des tres humains et quau
terme de la guerre il faudra de nouveau construire la paix. Il est oppos la guerre de conqute :
ridiculisant la folie ambitieuse, lesprit belliqueux de lirritable Picrochole qui joue au grand
conqurant et aspire la monarchie universelle, il fait admirer au contraire la sagesse du vieux
bonhomme Grandgousier, modle des princes qui observe la loi de lvangile par lequel nous
est command garder, sauver, rgir et administrer chacun ses pays et terres, non hostilement
envahir les autres ; qui est conscient de ses devoirs envers ses sujets et soucieux de leur viter
le fardeau et les douleurs de la guerre (le christianisme, en enseignant aux tres humains quils
sont tous frres, a chang en crimes les prouesses dautrefois) ; qui est pacifique et charitable
envers ses voisins, car les peuples sont unis par des liens de solidarit conomique. lusage
des rois trs-chrtiens, Rabelais insista sur lopposition fondamentale entre lidal chrtien et la
guerre de conqute. Le grand discours que fait Grandgousier est baign de christianisme et de

sagesse antique, sinspire dun sens trs profond de la fraternit humaine. Quand surviennent des
conflits, le prince doit dabord garder son sang-froid, ce que na pas fait le dplorable Picrochole,
tandis que cet homme de bonne volont quest Grangousier dclare : Je nentreprendrai guerre
que je naie essay tous les arts et moyens de paix et va jusqu lextrme limite des
concessions. Derrire la guerre picrocholine, on a relev le double cho d'une querelle entre Ie
pre de Rabelais et un voisin, et du conflit entre Franois Ier et Charles Quint. On peut signaler
quen 1534, pour viter linconvnient des bandes de mercenaires, Franois Ier cra sept lgions
provinciales, recrutes chacune dans une province (Normandie, Guyenne, etc.).
Dans Gargantua, les hros de Rabelais (mme les rois et les gants) ressemblent aux paysans
du cr (fouaciers, mtayers et bergers) dont il connaissait parfaitement les murs et le langage,
ou bien aux moines de Seuilly o il avait fait ses premires tudes. Il se dgage de ces pages
une inoubliable saveur de ralit campagnarde. Il renona presque entirement au merveilleux
des gants : Gargantua et Grandgousier lemportent par leur intelligence et par leur sagesse plus
que par leur supriorit physique. Il eut le don dvoquer le monde rustique, de camper avec une
grande vrit dobservation (mme dans la caricature) divers types humains (Picrochole,
Grandgousier, Frre Jean, personnage hro-comique) et surtout danimer dune vie intense
certaines fresques, hautes en couleur et dbordantes daction. Pourtant, par une fantaisie pleine
dhumour, il svada parfois de cette ralit pittoresque en transformant les propritaires terriens
en rois puissants et les mtairies en places fortes, en faisant voluer dans le cadre troit de ses
terres familiales des troupes plus nombreuses que les plus fortes armes du temps.
Rabelais se livra aussi la complaisante description de lutopie quest I'abbaye de Thlme, dont
le btiment voquent I'architecture renaissante. La devise Fais ce que voudras soppose
entirement lasctisme monacal. Il sagit de concilier le christianisme retremp ses textes
originaux et lpanouissement total de la nature humaine, aspiration essentielle de la
Renaissance. Rabelais lcroyait cette conciliation possible, au moins pour une lite de gens
libres dont la beaut naturelle spanouirait plus largement dans un climat de libert. Mais
lexistence picurienne dont est donn ainsi un tableau peut-elle saccorder avec lesprit du
christianisme?
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En octobre 1534, l'affaire des placards irrita le roi qui laissa carte blanche la Sorbonne contre
les hrtiques. Les ouvrages de Rabelais furent donc condamn. Il interrompit sa production
littraire, quitta prudemment Lyon en fvrier 1535 et jugea bon, pour quelques annes, de se
consacrer uniquement la mdecine.
Il devint I'un des premiers mdecins du royaume et sa rputation lui valut la protection de
l'vque de Paris, Jean du Bellay (le cousin du pote), qui I'emmena avec lui Rome, une
premire fois en 1534 (janvier-mai), une deuxime fois en 1535-1536. Rabelais ralisait ainsi un
de ses rves d'humaniste : il visita les ruines, enrichit sa connaissance de I'art antique, et tudia
de prs les moeurs de la cour pontificale dont il allait faire une vive satire. Il y apprit aussi larabe.
Au cours de ce second voyage Rome, il obtint son absolution pour avoir quitt le froc
bndictin, et reut I'autorisation d'entrer l'abbaye de Saint-Maur. Elle fut scularise et, se
trouvant de ce fait libr de ses voeux monastiques, il put reprendre en 1536 son activit de
mdecin en habit de prtre sculier.
En avril-mai 1536, il passa Montpellier la licence et le doctorat.
En 1537, il exera et enseigna la mdecine Lyon et Montpellier, expliquant nouveau
Hippocrate dans le texte grec, et pratiquant dans les deux villes des dissections de cadavres,
mthode nouvelle d'observation directe qui obtint un vif succs.
En 1540-1543, son habilet de mdecin lui assura aussi un sjour Turin auprs de Guillaume
du Bellay, gouverneur du Pimont et frre du cardinal.

Cherchant gagner la faveur du roi, dans une rdition de 1541, ayant runi ses deux ouvrages
en les prsentant dans I'ordre chronologique de la fiction sous le titre de Grandes annales ou
cronicques tresveritables des gestes merveilleux du grand Gargantua et Pantagruel son filz, il
donna des gages d'orthodoxie en remplaant par sophistes les mots Thologiens,
sorbonagres, sorbonicoles.
En 1543, il devint matre des requtes.
De 1543 1546, il exera la mdecine en Poitou.
En 1545, il obtint un privilge royal pour imprimer librement ses livres pendant dix ans.
Il fit paratre :
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Tiers Livre des faictz et dictz heroques du noble Pantagruel,
composez par M. Fran. Rabelais docteur en Midicine et Calloer des Isles Hieres.
(1546)
Roman
Nous voyons dabord comment Panurge mangeait son bl en herbe et faisait lloge des
dettes. Puis il annonce son intention de se marier. Sera-t-il heureux? Sa femme lui sera-t-elle
fidle? Il dcouvre alternativement les avantages et les inconvnients du mariage, et Pantagruel
lui rpond en cho, tantt : Mariez-vous donc, tantt : Point donc ne vous mariez. Pour sortir
de cette incertitude, ils interrogent en vain les sorts virgiliens et recourent linterprtation des
songes ; puis ils consultent successivement : une sorcire du terroir, la sibylle de Panzoust ; le
muet Nazdecabre qui sexprime par signes ; le vieux moine mourant Raminagrobis que
I'approche de la mort rend prophthique ; l'astrologue Her Trippa ; le frre Jean des
Entommeures ; le thologien Hippothads, qui lui conseille de se marier mais ne peut lassurer de
la fidlit de sa femme ; le mdecin Rondibilis, qui nest pas plus rassurant ; le philosophe
sceptique Trouillogan, dont les rponses sont vasives ; le fou du roi Triboulet. Seul le juge
Bridoye ne peut tre consult, car il est lui-mme inquit pour sa manire originale de rendre la
justice. Toutes ces consultatioons extrmement burlesques aboutissent chaque fois au mme
rsultat : selon Pantagruel et frre Jean, les rponses obscures des uns et des autres prdisent
Panurge quil sera malheureux en mnage. Ce dernier, au contraire, ncoutant que son dsir de
prendre femme, interprte favorablement toutes les prdictions et se berce dillusions. Pantagruel
et Panurge se retrouvent dans leur dcision commune d'aller consulter I'oracle de la Dive
Bouteille. Do leurs prparatifs de voyage : Pantagruel arme une flotte puissante et embarque
grande foison de son herbe pantgrulion.
Commentaire
Rabelais, tant devenu plus prudent, renona la satire religieuse, et les attaques quon trouvait
dans Gargantua sont peu prs absentes du Tiers Livre qui tait dinspiration tout fait
nouvelle, tient du dialogue philosophique, l'rudition y occupant une place importante. Les
consultations de Panurge sur le problme de son mariage occupent la quasi-totalit du livre,
consultation de ses proches, recours aux sorts virgiliens (qui consistaient lire les premiers
vers dun livre de Virgile ouvert au hasard), aux songes, des personnages possdant
traditionnellement le don de divination (Raminagrobis pourrait tre Jean Lemaire de Belges ; Herr
Trippa tait le mdecin Corneille Agrippa ; Rondibilis tait Rondelet, condisciple de Rabelais),
dcision d'aller consulter l'oracle de la Dive Bouteille.
Il y a, dans les consultations bouffonnes de Panurge et les rponsses quil reoit, la diversit des
interprtations que les personnages donnent aux signes, Panurge refusant toute interprtation
dfavorable, quelques bonnes scnes de comdie dont Molire allait se souvenir. Lpisode du

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juge Bridoye permit Rabelais dexercer sa verve satirique : btise solennelle du juge bard de
citations latines, qui tire au sort ses sentences et se justifie en prenant la lettre des textes
mtaphoriques ; paperasserie et superstition de la forme ; lenteurs et complications ruineuses.
Beaumarchais allait se souvenir du personnage pour concevoir son Bridoison (Le mariage de
Figaro).
Le problme du mariage de Panurge tait en rapport avec les dbats contemporains sur le
mariage (o s'taient illustrs les amis lgistes de Rabelais Tiraqueau et Bouchard, rasme,
Corneille Agrippa) et la querelle des femmes, d'actualit chez les potes du milieu du sicle. En
fait, dpassant la question du mariage, Rabelais sintressa au problme de la rsolution des
perplexits de l"homme par les conseils ou par la rvlation, et la validit des mthodes
divinatoires. Pantagruel y propose une ligne de conduite : Chacun doit tre arbitre de ses
propres penses et de soi-mme conseil prendre et ne jamais se laisser abuser par la
philautie (terme rasmien utilis par Rabelais ds 1532 dans une lettre-ddicace Tiraqueau
pour dsigner un attachement entt sa propre doctrine et dont le remde est la connaissance
de soi et la folie aux yeux du monde selon I'enseignement de saint Paul).
L'ouvrage est encadr de deux loges paradoxaux : celui des dettes par Panurge et celui du
pantagrulion, plante aux vertus extraordinaires, par le narrateur.
D'autre part, lass du thme des gants, Rabelais mit au premier plan le personnage de Panurge
et on oublie presque que Pantagruel est un gant : il est devenu philosophe, et sa sagesse
consiste garder une srnit parfaite devant les vnements et considrer les folies humaines
avec une large indulgence.
Le roman nest bien souvent quune revue des ridicules et des vices, mais perce par instants un
sentiment de confiance dans la nature humaine, aussi bien le corps que lesprit. Cest le cas dans
la description rudite et lloge du pantagrulion (il sagit du chanvre) : en pantgrulion je
reconnais tant de vertu, tant dnergie, tant de perfection, tant deffets admirables quelle mrite
dtre reine des plantes ; derrrire lhumour et la fantaisie tourdissante de linvention verbale,
se glisse un hymne fervent lintelligence, une foi trs vive dans le progrs de la science ;
comme malgr lui, Rabelais passa dune parodie burlesque de charlatan une loquence sincre
et mue, pour recourir enfin un mythe pittoresque au moemt o laudace de lanticipation et la
hardiesse de lide risquaient de devenir dangereuses pour lui.
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Malgr la prudence dont Rabelais avait fait preuve (il avait mis une sourdine ses attaques au
moment o le pape avait rconcili Franois Ier et Charles-Quint dans la lutte contre les
hrtiques) et les protections dont il bnficiait, le Tiers Livre nen fut pas moins, comme les
deux prcdents, condamn par la Sorbonne. Aprs le supplice du protestant tienne Dolet, de
crainte d'tre poursuivi pour ses ouvrages, il dut, en mars 1546, se rfugier un temps Metz o il
fut mdecin.
De 1546 1548, il exera Lyon et dans le Midi de la France.
En 1548, il publia une rdaction partielle du Quart Livre : onze chapitres trs sages (pisode
des moutons de Panurge, descente lle des Alliances, l'le de Chely, pays de Cocagne, long
pisode de la tempte), srie de rcits o il renona ses attaques contre les thologiens.
En 1548-1550, Jean du Bellay lemmena de nouveau Rome.
Il fut rappel en France, peut-tre pour porter au roi quelque communication importante de
lambassadeur. On raconte quarrivant Lyon et nayant pas dargent pour payer son sjour dans
une htellerie, il imagina ce stratagme : il se dguisa de manire ntre reconnu de personne,
fit avertir les principaux mdecins de la ville quun docteur de haute distinction, au retour de longs
voyages, souhaitait leur faire part de ses observations, leur rvla quil possdait un poison avec
lequel il voulait faire mourir Franois Ier ; on larrta en le traitant comme un prisonnier de haute
distinction et on lenvoya Paris o il put remplir sa mission auprs du roi. Ce moment dlicat o
il faut payer est reste connue sous le nom de quart dheure de Rabelais.

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De nouveau bien en cour, il obtint, en 1550, un privilge pour rimprimer ses ouvrages, et se
remit au travail.
En janvier 1551, Jean du Bellay fit attribuer son protg la cure de Saint-Martin de Meudon.
Rabelais en touchait le bnfice, mais ne sjourna gure Meudon : il vivait plus volontiers
Saint-Maur auprs de son protecteur.
Il publia :
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Quart Livre des faicts et dicts Heroques du bon Pantugruel
(1552)
Roman
Dans un prologue, Rabelais fait I'apologie de la mdiocrit (recherche du juste milieu).
Puis Pantagruel et ses compagnons sembarquent au port de Thalasse sur une grande flotte. Ils
se dirigent vers loracle de la Dive Bouteille, prs le Cathay [la Chine], en Inde suprieure, en
cinglant travers lAtlantique.
Entre deux escales, on voit Panurge se disputer avec le marchand de moutons Dindenault, et se
venger de lui en amenant toutes ses btes se prcipiter dans la mer.
Les voyageurs visitent lle des Chicquanous qui gagnent leur vie tre battus car ils
peroivent des amendes en ddommagement des coups quils reoivent. Sy oppose l'le de
Chely, qui est un pays de Cocagne, mais permet une satire des pratiques de cour.
Aprs les les de Tohu et Bohu, o vient de mourir Bringuenarilles qui se nourrissait de moulins
vent, survient une tempte o Panurge se comporte en poltron pour, une fois la tempte apaise,
faire de nouveau le brave !
Ils arrivent au pays des Macrons, o les tres suprieurs passent les dernires annes de leur
longue existence.
Ils descendent lle des Alliances.
Puis cest lle de Tapinois o rgne Carme-Prenant, ennemi jur des Andouilles de lle
Farouche. Des Andouilles qui font le guet prennent Pantagruel pour leur ennemi et dressent une
embuscade contre lui. Frre Jean revendique lhonneur de les combattre, et se met la tte des
cuisiniers (ce qui nous vaut lnumration de cent cinquante noms tirs des mets, des ustensiles
de cuisine). Il en garnit une truie (tour de sige) la manire du cheval de Troie. La bataille
sengage, aboutit une immense dbandade. Mais la lutte est interrompue par lintervention
miraculeuse, sous la forme dun pourceau ail, de Mardigras, premier fondateur et original de
toute race andouillique. Il survole le champ de bataille et dverse sur les Andouilles mortes et
blesses un flot de moutarde qui leur rend la vie et la sant.
Aprs une escale lle de Ruach, dont les habitants ne se nourrissent que de vent, lle des
gens qui ont des ans beaucoup, les voyageurs visitent lle des Papefigues, hrtiques
condamns la dsolation qui sont pauvres et malheureux, puis lle des Papimanes, o lon vit
dans ladoration bate du pape et de ses saintes dcrtales. Lvque Homenaz leur offre un
grand banquet, leur expliquant comment par la vertu des dcrtales est lor tir subtilement de
France en Rome.
la limite de la mer Glaciale, les navigateurs entendent les bruits dune bataille live lanne
prcdente : ces bruits, qui staient gels, se font entendre la faveur du dgel !
Finalement est voqu le royaume de Messer Gaster (lestomac), premier matre s arts de
ce monde. Pour le servir, tout le monde est empch [occup], tout le monde labeure. Aussi
pour rcompense, il fait ce bien au monde, quil lui invente tous arts, toutes machines, tous
mtiers, tous engins et subtilits [] Les corbeaux, les geais, les papegais, les tourneaux, il
rend potes ; les pies il fait potrides et leur apprend langage humain profrer, parler, chanter. Et

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tout pour la tripe. Suit lnumration lyrique des prodiges que lobligation de nourrir Messer
Gaster fait raliser tous les tres. Et sans cesse revient ce refrain : Et tout pour la tripe.
Aprs une scne scatologique, le livre s'achve par une invitation boire.
Commentaire
Le Quart Livre est donc un rcit de voyage qui voquait les dcouvertes contemporaines du
Nouveau Monde (au lieu de suivre la route des Portugais, par le cap de Bonne-Esprance,
Pantagruel et ses compagnons cinglent travers lAtlantique comme Jacques Cartier dont les
voyages intressaient Ie public lettr), mais aussi les popes antiques et encore un livret
populaire, Le disciple de Panurge, qui dcrivait les navigations de ce dernier.
La raison du voyage, la question du mariage de Panurge et la consultation de l'oracle de la Dive
Bouteille, est vite oublie. Il s'agit en fait d'un voyage d'apprentissage du monde, I'imitation de
celui d'Apollontus de Tyane, o les hros sont mus par le studieux dsir de voir, apprendre,
connatre.
Par rapport la premire rdaction de 1548, qui ne comprenait que onze chapitres, Rabelais, en
1552, profitant dun cadre, trs souple, introduisit dans le livre les fantaisies les plus varies,
intercala des anecdotes contemporaines, accusa la signification religieuse de l'pisode de la
tempte et augmenta le livre d'pisodes significatifs : description de l'le des Macrons, puis
pisodes de satire religieuse avec Carme-Prenant (personnification du jene dans la religion
catholique), l'le des Andouilles (la bataille hro-comique contre eux est le symbole de la lutte
entre lasctisme et les apptits naturels), l'le des Papefigues (qui font la figue au pape : ce sont
les protestants) et celle des Papimanes (qui est un tableau de la cour du pape Jules lll et une vive
satire des prtentions temporelles de la papaut servant la cause gallicane dont la dfense avait
t avive en 1551-1552 quand la lutte d'influence reprit entre le pape Jules III et Henri II,
soutenu par la Sorbonne), dcouverte des paroles geles (qui est une rflexion sur la
correspondance entre les mots et les choses), manoir de messire Gaster (qui est le symbole de
lesprit ingnieux, mal servi nanmoins par les Gastrolatres et les Engastrimythes), scne
scatologique (qui est peut-tre aussi initiatique), finale invitation boire (semblable celle quon
trouve la fin de lloge de la folie d'rasme). Tout au long du voyage, les hros de la nef
s'opposent aux allgories que sont des insulaires souvent monstrueux, symboles de tous les
immobilismes des institutions humaines. Cette qute de la connaissance propose un syncrtisme
des cultures, Rabelais ayant utilis largement, par exemple, les ouvrages de Plutarque sur les
mythes gyptiens. Un glossaire en fin de livre montre la part importante rserve I'hbrasme et
les proccupations linguistiques de Rabelais.
Lpisode dit des moutons de Panurge est une jolie scne de farce : Panurge subit dabord
sans broncher les railleries de Dindenault, le mettant ainsi en confiance par sa courtoisie, feignant
la navet pour lencourager ; lautre, de ce fait dautant plus agressif, se grisant de son propre
boniment, senferre dautant mieux quil se croit spirituel. Mais Panurge se venge en lui achetant
un mouton quil jette dans la mer, ce qui fait que tous les autres sy prcipitent.
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Publi en 1552, au moment o le roi et le pape se rconciliaient, le Quart Livre, son tour, fut
condamn par le Parlement !
La mme anne, Rabelais publia une version du Tiers Livre reveu, et corrig par I'auteur sus
la censure antique.
Il crivit encore :
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Lle Sonnante
(posthume, 1562)
Pantagruel, Panurge et leurs compagnons arrivent lle Sonnante qui avait t habite par
les siticines [chantres des funrailles], lesquels taient devenus oiseaux.
Commentaire
Lle Sonnante, cest Rome, la ville des cloches. partir du thme des oiseaux, Rabelais
singnia transposer dans leur monde la varit de la hirarchie ecclsiastique, les prrogatives
du pape, les ordres de chevalerie. Cette caricature de Ia papaut et du clerg est
irrvrencieuse : elle alla jusqu attribuer les vocations religieuses la misre, au dnuement
des cadets, la paresse, au dsespoir damour et mme des crimes cachs. Nulle part, dans
les quatre premiers livres, on ne trouve une hardiesse aussi malveillante
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Cinquime et dernier livre des faits et dits hroques du bon Pantagruel.
(posthume, 1564)
Roman
Le prologue n'est autre que la premire version de celui du Tiers Livre.
Pantagruel, Panurge et leurs compagnons passent par lle Sonnante.
Puis ils dbarquent chez les Chats Fourrs qui sont gouverns par Grippeminaud et ne vivent
que de corruption car on leur apporte toutes sortes de gibiers et dpices.
Ils visitent, dans lle des Apedeftes (ignorants), les pressoirs destins pressurer les
assujettis.
Ils se trouvent ensuite dans le royaume de la Quinte essence, o les officiers de la reine, les
abstracteurs, ralisent mille exploits impossibles.
Ils passent par lle dOdes, en laquelle les chemins cheminent, par l'le des frres Fredons,
par le pays de Satin, tout en tapisseries et animaux tranges, le de merveilles et de faux
tmoignages connus par Ou-dire.
Ils parviennent au pays des Lanternes, o la reine leur donne pour guide un jeune homme qui les
conduit au merveilleux temple, longuement dcrit, de la Dive Bouteille
La pontife Bacbuc prsente Panurge loracle. Au milieu dun silence religieux retentit le mot
de la Bouteille : Trinch (cest--dire : Bois). Dans une sance de fureur potique, Bacbuc
sempresse de linterprter en offrant Panurge une large rasade de vin de Falerne, affirmant
luniversalit de ce vocable : Et ici maintenons que non rire, mais boire est le propre de
lhomme, mais encore faut-il boire vin bon et frais car pouvoir il a demplir lme de toute
vrit, tout savoir et philosophie.
Commentaire
Le Cinquime Livre, qui est connu par trois tats diffrents : l'le Sonnante de 1562, l'dition
de 1564 et un manuscrit non autographe), qui parut une dizaine dannes aprs la mort de
lcrivain, nest peut-tre pas de Rabelais. Sil complte le Tiers Livre et le Quart Livre,
puisquil conduit Panurge et ses compagnons jusqu' I'oracle de la Dive Bouteille, s'il est vrai
que la verve rabelaisienne reparat dans certains chapitres, le procd, un peu monotone, de
l'allgorie y devint si direct et si brutal que certains attribuent ce livre un pamphltaire protestant
inconnu. Rabelais aurait pu aussi choisir de ne pas le publier de son vivant dans un dsir
d'occultation du message et d'un sotrisme que certains commentateurs n'hsitent pas lire

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dans toute l'uvre. Ce pourrait encore n'tre qu'une supercherie d'diteurs ayant voulu faire
passer pour la fin de la navigation des brouillons de livres prcdents et des notes de lecture. Il
serait prcieux d'tablir avec certitude si ce Cinquime Livre est vraiment de Rabelais : nous
connatrions mieux l'volution de sa pense, notamment au point de vue religieux. Mais les
rudits n'arrivent pas s'accorder sur l'authenticit de ce dernier livre qui a donn matire
maintes controverses, et il est craindre que le problme ne soit jamais insoluble.
La navigation quon y trouve est celle que Rabelais aurait projet de faire faire ses hros la fin
du Tiers Livre, les amenant de Saint-Malo en Poitou, pays des Lanternes, et la Dive
Bouteille en Touraine.
Lpisode des Chats Fourrs est la satire des tribunaux et des magistrats, de leur cruaut et de
leur avidit. Celui des Apedeftes est celle de la cour des comptes. L'le des frres Fredons est
une dnonciation de la confession et du carme. Le royaume de la Quinte essence est le pays
des ides pures et de labstraction, et cet pisode, qui fait des hros des abstracteurs, atteste du
caractre initiatique de ce voyage. Quant loracle de la Dive Bouteille, on peut comprendre
quau sens littral, Panurge est invit dcider par lui-mme (aid de quelque bon vin !) sil doit
ou non se marier, tandis quau sens symbolique, il faudrait, selon certains commentateurs,
comprendre : Bois aux sources pures de la science qui rend les tres humains divins et leur livre
la vrit, les deux interprtatoons saccordant avec le gnie multiforme de Rabelais. Cette qute
de la Bouteille peut aussi tre lue comme une alliance du monde celtique et du monde grec, la
qute d'une nouvelle Atlantide.
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partir de 1552, on perd la trace de Rabelais, qui est mort probablement la fin de 1553 ou au
dbut de 1554.
Travailleur infatigable, d'une curiosit universelle, Rabelais avait accumul une somme
prodigieuse de connaissances : s'il voulut faire de son gant un abme de science, c'est qu'il le
voulut son image. Pour lui, comme pour les gens de son temps, le savoir et la sagesse se
confondaient avec la connaissance de l'Antiquit : revenir directement aux textes anciens, c'tait
dcouvrir la vrit morale (Platon), la vrit juridique (droit romain), la vrit religieuse
(vangiles), la vrit scientifique (mdecins, astronomes, mathmaticiens, naturalistes, etc...). Il
connaissait fond les Latins et les Grecs : il les cita, il les traduisit, il les commenta, il les
transposa avec une allgresse enthousiaste.
Cet homme qui avait connu la rgle monastique ragit contre I'asctisme chrtien du Moyen Age,
contrainte des corps et des esprits. Au naturalisme antique il emprunta l'idal de
l'panouissement physique et moral de l'tre humain.
Mdecin, il rhabilita le corps, injustement mpris par le Moyen Age : la vie physique, la
nourriture, les fonctions naturelles occupent une place importante dans son oeuvre. Il admira le
mcanisme du corps humain comme il admira le mcanisme de l'Univers : I'un et l'autre
tmoignent de la bont du Crateur.
Ce culte de la Nature s'tendit mme la vie morale : de caractre foncirement gnreux,
Rabelais considrait, d'aprs sa propre exprience, que la nature humaine est bonne, qu'il faut
s'abandonner elle avec confiance et la suivre fidlement. Son oeuvre est donc une lutte en
faveur de Nature (Physis), qui enfanta Beaut et Harmonie, contre tout ce qui la dforme et
la mutile (Antiphysie). Aussi cette oeuvre respire-t-elle l'amour de la vie sous toutes ses formes,
et particulirement sous ses formes sensibles.
L'idal de Rabelais, incarn dans Pantagruel, est donc fait de science et de cette sagesse qui
consiste savoir mener une vie saine selon la nature. L'apptit de science se rvle dans les
textes sur l'ducation et dans I'oracle de la Dive Bouteille. Quant la sagesse de Pantagruel, le
pantagrulisme, elle consiste vivre en paix, joie, sant, faisant toujours grande chre et se

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dfinit comme
Quart Livre).

certaine gat d'esprit confite en mpris des choses fortuites (prologue du

Lcrivain fut un habile conteur


Si tous les ouvrages sont dots d'un prologue o sont apostrophs les lecteurs, sils sont diviss
en courts chapitres avec titres, de lun lautre comme l'intrieur de chacu, le droulement est
trs libre, le rcit discontinu, faisant alterner narrations. dialogues vifs et souvent factieux,
numrations comiques ou didactiques, tant parsem de quantit de digressions. Le narrateur
se permet des intrusions : rfrences au prsent, prise de parole directe, appels au lecteur.
Dune part raliste, il peignit la ralit avec un relief, une vrit dobservation qui la dressent,
vivante, devant notre imagination. Il eut par-dessus tout le don dvoquer le mouvement, danimer
un dialogue, son amour de la vie se traduisant par lart de peindre intensment les formes
multiples quelle prend. Mais, ce ralisme pittoresque, il joignit le charme de la fiction
romanesque, sa riche imagination vint mler les jeux de la fantaisie la plus dbride. Il tira
d'excellents effets du grossissement de la ralit l'chelle gigantesque ou lchelle pique ;
par un nouveau caprice de cette fantaisie, le grossissement est tantt scrupuleusement respect,
tantt oubli avec dsinvolture. Il s'amusa encore nous prsenter, avec le plus grand faux
srieux, des invraisemblances, des raisonnements paradoxaux, des argumentations ingnieuses
mais sans fondement. Parfois, au contraire, ce sont des ides srieuses qui furent exprimes
sous une forrne bouffonne. Cest cette fusion du ralisme et dune fantaisie tourdissante qui fait
le charme du rcit, qui lui donne une trange sduction potique : nulle part elle ne fut mieux
russie que dans le rcit de la guerre picrocholine.
Il fut un des matres du rire. Et ce rire, qu'on a pu qualifier de carnavalesque mais dont, dans le
Quart Livre, il souligna la vertu thrapeutique et pdagogique, se joua de tout, dans toutes les
formes, sur tous les tons. On trouve chez lui tous les degrs du comique : le bas corporel, la
bouffonnerie, l'incitation la fte, la clbration permanente du vin, les farces les plus lourdes,
hrites du Moyen Age, la gauloiserie pousse jusqu' la grossiret, les jeux de mots populaires
et approximatifs, les calembours et les traits desprit, la caricature grotesque, la mystification (les
moutons de Panurge), la comdie d'intrigue, la parodie (celle de lpope : gnalogies,
enfances, exploits prodigieux), la comdie d'intrigue, la comdie de moeurs (satire de l'le
Sonnante) et jusqu la la comdie de caractre la plus fine. Il y en a pour le grand public, pour
les tudiants et pour Ies rudits les plus cultivs : Et son clat de rire norme / Est un des
gouffres de l'esprit. (V. Hugo).
Lcrivain prcisa ses partis pris philologiques, labora un systme orthographique complexe en
relation avec les codifications contemporaines et avec une rflexion vise mtaphysique sur la
forme des choses. Surtout il convia tous les mots, et on demeure confondu devant la richesse
prodigieuse de son lexique ; il emprunta tous les langages techniques : agriculture, mdecine,
navigation, guerre, religion, commerce, littrature ; il puisa dans les langues mortes, les langues
trangres, les dialectes provinciaux. Cependant, si sa langue est farcie de latinismes et
d'hellnismes, ce qui compta pour lui, ce fut de prolonger la tradition nationale. Il avait beau tre
all Rome, il ne devait rien aux Italiens.
Dautre part, son invention verbale tant poustouflante, incomparablement riche et comique, il
dforma les termes existants, forgea des mots, cra des onomatopes. Anim dune vritable
ivresse de la parole, il se grisa lui-mme de cette extraordinaire fcondit : au lieu d'un terme, ce
sont dix, vingt, qui vinrent sous sa plume, tous colors et pittoresques. Il se livra une
contestation du langage par son inflation, sa dsorganisation. Par ses emprunts et ses crations,
cette oeuvre est linguistiquement la plus riche de la littrature franaise.
Son style est infiniment souple et plastique : familier et populaire dans les rcits du terroir, parfois
vulgaire, obscne et mme scatologique, aussi naturel que la vie elle-mme dans les dialogues, il

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devient ample, solennel et cicronien dans les morceaux les plus graves ; il est plein de
mouvement dans les passages piques ; il slve parfois jusqu la ferveur lyrique et la verve
la plus tincelante. Toutes les figures de style sont utilises, mais particulirement l'numration,
l'accumulation, le dnombrement.
Il voqua de nombreux milieux : les paysans de la Touraine, les moines, les tudiants, les
thologiens de la Sorbonne, les ecclsiastiques, les juristes. Il dressa tout un tableau de
l'ducation scolastique. Cordelier, bndictin, puis prtre, ayant vcu dans I'intimit de deux
vques, ayant pu, Rome, observer la cour pontificale, il put se moquer des religieux. Fils dun
avocat qui , au cours de son existence fut en relations avec des gens de justice, qui avait luimme tudi le droit, qui taient donc familiers les termes de procdure et de chicane, les
textes juridiques, il fit en particulier la satire de la justice, reprochant lobscurit et la complication
de la procdure, lincomptence et lignorance des juges, leurs chausses-trapes, leur cruaut et
leur rapacit
Il eut le don de tracer des silhouettes inoubliables (Frre Jean, Panurge). Beaucoup de
personnages ne sont que des symboles et incarnent des vertus ou des dfauts : la bonhomie
(Grandgousier), lesprit de la Renaissance (Gargantua, Pantagruel), l'amour de laction (Frre
Jean), la ruse et la perversit (Panurge), l'ambition (Picrochole), etc.. Mais certains ont plus
d'paisseur. Panurge a un double statut : d'un ct, il est diabolique, il est celui par qui le
dsordre arrive, une sorte dHamlet ; d'un autre ct, reprsentant du petit Franais intelligent,
assez mchant, inquiet, rus, mais qui ne peut vivre sans son bon roi, il est l'ami fidle de
Pantagruel. Celui-ci est le gant (aspect parfois oubli), mais surtout un vrai hros (supriorit
physique, supriorit intellectuelle, prouesses guerrires, sagesse politique, qualits de coeur,
adoration fidle de Dieu), un reprsentant possible du roi de France d'alors, Franois Ier ou, si
l'on se projette dans le futur, Henri IV. Avec Pantagruel et Panurge, il inventa un couple aussi
mythique que celui de Cervants, Don Quichotte et Sancho Pana.
Conteur brillant, Rabelais tait galement un penseur qui, de Pantagruel au Quart Livre, ne
cessa d'approfondir, daffiner et de varier les prsentations de sa pense dans de nombreux
domaines.
Il nous invita lui-mme chercher, sous la plaisanterie, les ides srieuses : son dveloppement
sur les silnes d'Alcibiade, tir d'un clbre adage d'rasme et sa mtaphore de I'os quil s'agit de
rompre pour sucer la substantifique moelle, invitaient une lecture allgorique, car, la suite
de saint Paul et d'rasme, il tenait I'occultation d'un message slectif selon les individus, mais
aussi une juste moyenne tenir entre lecture littrale et lecture allgorique, concevant de
nombreux pisodes comme une propdeutique cette bonne lecture.
Mais lallgorie, qui est une transposition habituellement froide et mcanique, devint chez lui une
forme dart pleine dhumour et de souplesse, car il excella prsenter des ides srieuses sous
la forme la plus attrayante, la plus vivante, la plus concrte, donc la plus efficace, en des rcits
amusants et pittoresques, comme lorsqu'il fit l'loge du pantagrulion ou dcrivit les oiseaux de
lle Sonnante. Par cet art du rcit symbolique, Rabelais fut un des devanciers de Voltaire.
Il fit l'loge du savoir, connut l'aspiration une connaissance universelle et totale, l'oeuvre tant
reprsentative du courant humaniste du XVIe sicle par l'tendue des connaissances qu'elle
brassa, par l'enthousiame pour la culture et la sagesse antiques.
Condamnant lducation scolastique qui tait uniquement livresque, fonde sur la mmoire et non
l'intelligence, il prconisa une ducation qui tende un quilibre harmonieux de l'esprit et du
corps (obtenu dans l'abbaye de Thlme), d'un nouvel art de vivre, le pantagrulisme.
Il remit en question le pouvoir : juridique, royal, religieux.

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Il donna son avis sur le gouvernement, sur la guerre, refusant une guerre autre que dfensive,
faisant une caricature de la guerre de conqute, Picrochole rvant dun empire mondial partir de
sa petite localit, mais ne sortant pas finalement de chez lui.
Il accorda la question religieuse une grande place dans son uvre, et, bien que la prudence
I'ait parfois contraint de nuancer sa pense, il est possible de prciser les tendances gnrales
de son esprit.
Moine puis prtre sculier, victime de la Sorbonne, il fit la satire du catholicisme, dnonant, dans
Gargantua, le ridicule, la malfaisance et les intrigues des thologiens, I'inutilit sociale des
moines qui prient sans y penser ni entendre, la dvotion formaliste, la vnration des reliques,
les plerinages, odieux et inutiles voyages. Dans le Quart Livre, la satire visa les ambitions
temporelles des papes et la vertu des dcrtales. Sur ce point, il rejoignait les jurisconsultes
gallicans et les thologiens de la Sorbonne eux-mmes, dfenseurs de I'autorit royale contre les
ambitions pontificales. Dans le Cinquime Livre, enfin, la violence des attaques directes contre
le pape et les gens dglise fut telle que certains commentateurs n'hsitent pas attribuer ce livre
posthume un auteur protestant inconnu.
Lui qui avait t en correspondance avec rasme (son pre spirituel) tait proche des
vangliques qui proclamaient la ncessit de prendre l'vangile comme seul fondement du
christianisme et d'abandonner, dans le catholicisme, les institutions cres par les hommes.
Lvanglisme apparat nettement ds Pantagruel, o le hros, invoquant Dieu avant de
combattre les Dipsodes, s'crie : Je ferai prcher ton Saint vangile purement, simplement et
entirement, si que les abus d'un tas de papelards et faux prophtes, qui ont par constitutions
humaines et inventions dpraves envenim tout le monde, seront d'entour moi extermins
(chasss).
On a pu se demander sil tait devenu protestant. En fait, Calvin lavait condamn, et lui-mme
unit dans le mme mpris Ies dmoniaques Calvins, irnposteurs de Genve, les enrags
Putherbes (catholiques intransigeants)... et autres rnonstres difformes et contrefaits en dpit de
nature, rejetant les papefigues comme les papimanes.
Il dclara les uns comme les autres engendrs par l'ennemie de la nature, Antiphysie, tandis
que Physis, c'est Nature, enfanta Beaut et Harmonie. Il semble en effet y avoir antagonisme
entre la rigueur asctique, la rglementation troite irnposes par Calvin la communaut
genevoise, et I'existence picurienne des Thlmites. L'importance que Rabelais accordait au
corps, sa confiance dans la nature humaine sont mme difficilement compatibles avec le
christianisme.
Le parti pris de style et de culture populaires a pu tre lu comme le dessein d'crire une antipope chrtienne de la fraternit universelle.
Enfin, loeuvre de Rabelais clbre l'amour de la vie. Ne s'adressant pas qu' l'esprit, partisan
d'une morale plus conforme aux exigences de la nature, il voulut rendre l'tre humain son unit
et rhabilita le corps, ses images, comme les fonctions naturelles reprsentes dans un climat de
fte, tant frquence. Pour lui, la satisfaction du corps n'est pas un pch condition que les
plaisirs soient assouvis dans des limites raisonnables. C'tait l un nouvel art de vivre, reprsent
par Pantagruel qui dbordait d'enthousiasme face au nouveau monde qu'il se sentait prt
construire.
Ne faut-il pas rappeler que Rabelais fut le contemporain de Copernic, de Luther et de Colomb,
tous ces insoumis qui ont inflig au vieux monde la provocation la plus fantastique, le
chambardement le plus radical, le cataclysme le plus achev quon puisse imaginer? Il infligea au
vieux monde chrtien, fodal et scolastique, une contestation radicale et vertigineuse.
Dans la crise d'identit du XVIe sicle, il fut un vritable gant, par sa libert et une puissance
d'ironie sans prcdent.

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Ses uvres la langue si abondante et savoureuse auraient pu, auraient d, devenir les
classiques d'un franais vulgaire et vivant, jouissant de sa diversit lexicale, traversant du haut
en bas la socit. Mais Rabelais a rat son coup, et c'est Amyot, prcepteur du roi Henri Ill,
vque de cour et d'acadmie, qui l'a emport, qui imposa une nouvelle langue cicronienne et
italienne, mise l'honneur ensuite par Malherbe.
Quelle fut la postrit de Rabelais?
En 1575, le polygraphe et humoriste allemand Johann Fischart, le plus grand auteur satirique du
XVIe sicle allemand et peut-tre de toute la littrature allemande, publia une clbre
reconstitution du premier livre de l'oeuvre de Rabelais, Gargantua, Grandgusier und
Pantagruel, qui est considre comme son chef-doeuvre. La fable restai au fond celle de
Rabelais, mais dans son dveloppement, dans sa force expressive, dans son comique, dans sa
nature hardie, dans Ia richesse et la vivacit de son exposition, Fischart se libra de son modle,
en groupant autour du noyau central de la fable une foule de figures qui lui permirent d'amuser
les foules de son temps.
Du XVIe au XXIe sicles, les jugements les plus opposs furent ports sur luvre, les deux
tendances de la critique tant assez bien rsumes par le jugement de La Bruyre : O il est
mauvais, iI passe bien loin au-del du pire ; cest le charme de la canaille ; o il est bon, il va
jusques l'exquis et lexcellent ; il peut tre le mets des plus dlicats.
Plutt qu'un auteur populaire, Rabelais est devenu un crivain pour crivains, une inspiration pour
Voltaire, Victor Hugo ou Flaubert. Selon Cline, qui cherchait un anctre sa propre fureur en
prose, la littrature franaise aurait beaucoup perdu sa marginalisation.
En 1949, Jacques Perret donna une prface Gargantua de Rabelais. lloge de celui qui,
ses yeux, navait rien dun intellectuel europen, sajouta celui de la terre de Chinon o rien
navait chang depuis le temps de Rabelais : Les noms sont toujours l, bien vivants, et vous
pouvez vous offrir un pique-nique dans le mme pr plant de saules o Gargamelle souffrit
dune indigestion de tripes [...] pendant que son mari discutait et buvait le coup avec ses voisins
et amis.
Ce formidable rudit et philologue, ce conteur plein de vigueur et de puissance comique, ce
penseur hardi demeure une figure majeure de la littrature franaise.
Il est l'un des crivains franais les plus admirs l'tranger : aux yeux de Joyce, de John
Cowper Powys,
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En 2009, on fit paratre :
Trait de bon usage de vin
48 pages
Des enluminures de museaux lillustrent. Le livre se dvore en trente minutes, mais perdure
dans I'esprit comme les bons vins dans la bouche. Loriginal de ce trait a disparu mais iI
demeurait une traduction en tchque datant de 1622. Les ditions Allia ont rapatri en franais
comprhensible mais portant I'cho de Ia syntaxe et du vocabulaire rabelaisiens ce pied de nez
aux oiseaux funestes prdicateurs d'une socit sans risques et sans plaisirs. La vie est Ie
vin de lhomme, dit Pantagruel. Et inversement, puisqu'il gurit I'ennui, Ie sorbonisme, Ie
desschement du cerveau...
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Andr
Durand
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