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Supernova

Para otros usos de este trmino, vase Supernova (desambiguacin).

Remanente de la supernova de Kepler, SN 1604.

Una supernova (del latn nova, nueva) es una explosin estelar que puede manifestarse de
forma muy notable, incluso a simple vista, en lugares de la esfera celeste donde antes no se
haba detectado nada en particular. Por esta razn, a eventos de esta naturaleza se los llam
inicialmente stellae novae (estrellas nuevas) o simplemente novae. Con el tiempo se hizo la
distincin entre fenmenos aparentemente similares pero de luminosidad intrnseca muy
diferente; los menos luminosos continuaron llamndose novae (novas), en tanto que el
trmino supernova fue acuado por Walter Baade y Fritz Zwicky en 1931 para denominar a
los ms luminosos agregndoles el prefijo super-.
El trmino ms arcaico fue utilizado desde la antigedad para indicar la explosin de una
estrella enana blanca en sus capas externas, las cuales producen una luminosidad que puede
aumentar 100.000 veces su brillo original. Esta luminosidad dura unos pocos das y, en
ocasiones, puede ser observada a simple vista desde la Tierra. Al ver un nuevo resplandor en
el cielo, los seres humanos crean que haba aparecido una nueva estrella. Al ao siguiente de
la muerte de Fritz Zwicky, en agosto de 1975, apareci una nova que pudo ser observada a
simple vista desde la Tierra, durante algunos das. Esta nova surgi de la explosin de
una gigante roja.1
Las supernovas producen destellos de luz intenssimos que pueden durar desde varias
semanas a varios meses. Se caracterizan por un rpido aumento de la intensidad luminosa
hasta alcanzar una magnitud absoluta mayor que el resto de la galaxia. Posteriormente su
brillo decrece de forma ms o menos suave hasta desaparecer completamente.
Se han propuesto varios escenarios para su origen. Pueden ser estrellas masivas que ya no
pueden desarrollar reacciones termonucleares en su ncleo, y que son incapaces de
sostenerse por la presin de degeneracin de los electrones, lo que las lleva a contraerse
repentinamente (colapsar) y generar, en el proceso, una fuerte emisin de energa. Otro
proceso ms violento an, capaz de generar destellos incluso mucho ms intensos, puede
suceder cuando una enana blanca miembro de un sistema binario cerrado, recibe suficiente
masa de su compaera como para superar el lmite de Chandrasekhar y proceder a la fusin
instantnea de todo su ncleo: esto dispara una explosin termonuclear que expulsa casi
todo, si no todo, el material que la formaba.
La explosin de supernova provoca la expulsin de las capas externas de la estrella por medio
de poderosas ondas de choque, enriqueciendo el espacio que la rodea
con elementos pesados. Los restos eventualmente componen nubes de polvo y gas. Cuando
el frente de onda de la explosin alcanza otras nubes de gas y polvo cercanas, las comprime y

puede desencadenar la formacin de nuevas nebulosas solares que originan, despus de


cierto tiempo, nuevos sistemas estelares (quiz con planetas, al estar las nebulosas
enriquecidas con los elementos procedentes de la explosin).
Estos residuos estelares en expansin se denominan remanentes y pueden tener o no
un objeto compacto en su interior. Dicho remanente terminar por diluirse en el medio
interestelar al cabo de millones de aos. Un ejemplo es RCW 86.
Las supernovas pueden liberar varias veces 1044 J de energa. Esto ha resultado en la
adopcin del foe (1044 J) como unidad estndar de energa en el estudio de supernovas.