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La Littrature du 18me sicle et son presque

dsert potique

Tandis que les crivains du 17me sicle avaient t avant tout des psychologues et des
moralistes, proccups seulement de lamlioration des individus, ceux du 18me sicle sont
plutt des sociologues, ayant en vue la rnovation de la socit. Hommes daction, ils
dlaissent la posie pour la prose, dont lutilit pratique leur parat plus immdiate ; et dans
leur style, ils prfreront lample priode oratoire un discours court, alerte, tout aiguis
desprit ...
Jean-Baptiste Rousseau, Jean-Jacques Le Franc de Pompignan, Jacques Delille, Ponce-Denis
Ecouchard-Lebrun, mais encore Gilbert, Lonard, Bertin, Florian, Saint-Lambert, Roucher et
Millevoye eurent une certaine rputation leur poque mais qui parat de nos jours bien
surfaite, et qui apporte ainsi la preuve de la vritable crise de la posie que connait le 18me
sicle.
A l'exception, il va de soit, d'Andr Chnier qui ft ce grand pote mort si prmaturment
l'ge de 31 ans que nous avons dj voqu.
Mais que dire galement de Voltaire et surtout de Jean-Jacques Rousseau...

Jean-Jacques Le Franc de Pompignan ou le marquis magistrat :


N Montauban le 17 aot 1709 (dcd Pompignan en 1784), magistrat, prsident de la
cour des Aides de Montauban, Jean-Jacques Lefranc de Pompignan est une personnalit
emblmatique du sicle des Lumires et de son foisonnement culturel. Aristocrate la vaste
culture, possesseur dune bibliothque nombreuse, amateur et auteur dopras, traducteur de
Virgile et dEschyle (cest le premier traduire ses tragdies en franais) mais aussi de
lhbreu, numismate, juriste, membre de lAcadmie des jeux floraux (qui possde encore
aujourdhui un beau portrait de lui) mais aussi me de lAcadmie de Montauban et enfin et
surtout pote, il constitue une figure passionnante tudier sous toutes ses faces diverses.
C'est dans le belvdre de son chteau , transform en cabinet de travail, que Le Franc de
Pompignan crivit, 22 ans, Didon (1734) sa premire tragdie, qui fut reprsente Paris,
la Comdie-Franaise, avec un plein succs.
Ses posies le firent classer parmi les principaux potes lyriques de son sicle : Posies
sacres (1751), Ode sur la mort de Jean-Baptiste Rousseau (1784).
Cet auteur, trs pris de posie biblique, prolonge ainsi la tradition classique, mais certains de
ses accents annoncent dj Lamartine. Dans ses meilleures pices son lyrisme sacr a de la
majest, parfois de la force, comme dans ces vers de la Prophtie de Nahum :
Malheur, malheur toi, cit lche et perfide,
Cit de sang prodigue et de trsors avide,
Entends le bruit des chars, le choc des boucliers,
Les clameurs du soldat, les coursiers qui frmissent,
Les champs qui retentissent
Sous les pas des coursiers.

Jean-Baptiste Rousseau ou une vie de bannissement :


Malgr un brillant dbut dans la carrire potique, Rousseau (n Paris en 1670 et mort
Bruxelles en 1741) eut une existence en grande partie malheureuse. Il entre dans la carrire
littraire par des pices de thtre et de posie. Nourri l'cole de Boileau, il se croit appel
former, aux confins des deux sicles, la transition entre deux poques. En fait, son uvre, o
se mlent alors odes religieuses et pigrammes obscnes, est empreinte d'une sorte de
duplicit morale, caractristique de la fin du rgne de Louis XIV. trente ans, il a une grande
rputation littraire, mais aussi un grand nombre d'ennemis que lui attire son caractre. En
1707, alors qu'il est candidat l'Acadmie franaise, on fait courir sous son nom des couplets
calomnieux contre plusieurs hommes de lettres. Il s'en dfend, mais l'affaire s'envenime, et le
parlement le juge coupable et le condamne au bannissement perptuit (1712). Oblig de
s'enfuir, il erre misrablement en Suisse, Vienne, en Angleterre, Bruxelles.
En 1722, Voltaire, encore jeune alors, le rencontre Bruxelles. Mais ils taient faits pour ne
pas s'entendre. Dans Le Temple du got, Voltaire compare sa posie au coassement d'une
grenouille et ne cesse, ds lors, de s'acharner sur ses crits, son caractre, sa vie.
Il connut alors la tristesse et lamertume de lexil ; revenu un moment Paris (1738)
Rousseau ne russit pas se faire rhabiliter et quitte de nouveau la France pour mourir
Bruxelles en 1741. Pnible destine qui contraste avec sa gloire littraire, car il fut considr
comme le plus grand pote de son temps.
Voici pour exemple une pigramme de forme marotique qui exhale ses amres
dsillusions.
Ce monde-ci nest quune uvre comique
O chacun fait ses rles diffrents.
L, sur la scne, en habit dramatique,
Brillent prlats, ministres, conqurants ;
Pour nous, vil peuple, assis aux derniers rangs,
Troupe futile et des grands rebute ;
Mais nous payons, utiles spectateurs,
Et quand la farce est mal reprsente,
Pour notre argent nous sifflons les acteurs.

Jacques Delille ou l'exil prolifique :


Enfant illgitime, Jacques Delille (n Clermont-Ferrand en 1738 et mort Paris en 1813)
grandit en pension, loin de sa famille. Elve brillant, de conditions modestes, il brigue
rapidement un poste de professeur. Traducteur et pote reconnu, il se voit attribuer la chaire
de posie latine au Collge de France en 1773. L'anne suivante, il devient Acadmicien
notamment grce au soutien de Voltaire. Aim pour son entrain et sa chaleur, les plus grands
salons parisiens le rclament. En 1780, en remerciement au pome Les Jardins , le Comte
d'Artois le nomme Abb de Saint Sverin, bien qu'il ne soit jamais rentr dans les ordres.
Fuyant la Terreur en 1794, il gagne les Vosges, la Suisse, puis l'Angleterre o il achvera
certains travaux de traduction et continuera crire des pomes. Atteint de ccit et de
paralysie, il rentre en France en 1802 o il reprend ses fonctions de professeur. Personnage
trs populaire, apprci de tous il rencontre un grand succs jusqu' sa mort en 1813
seulement car le lyrisme romantique le fait oublier. Il nest certes pas sans dfauts : fadeur,
monotonie, rhtorique pseudo-classique, got des lieux communs. Pourtant il est sensible la
mlancolie de lautomne, la posie de leau, au charme dune nature discrtement amnage

par la main de lhomme ; il sait tirer parti de lharmonie imitative pour peindre des paysages
ou suggrer des impressions pittoresques ; Chnier, les romantiques eux-mmes sinspireront
souvent de sa posie descriptive :
Ainsi que les couleurs et les formes amies,
Connaissez les couleurs, les formes ennemies.
Le frne aux longs rameaux dans les airs lancs
Repousserait le saule aux longs rameaux baisss ;
Le vert du peuplier combat celui du chne :
Mais lart industrieux peut adoucir leur haine,
Et, de leur union mdiateur heureux,
Un arbre mitoyen les concilie entre eux

Ponce Denis Ecouchard-Lebrun ou l'ami de largent et des plus grands :


Ponce Denis Ecouchard-Lebrun est n le 10 aot 1729 Paris, fils d'un valet de chambre du
prince de Conti. Il s'est mari en 1759 avec Marie Anne de Surcourt qu'il nomme Fanni
dans ses oeuvres ; cette union sera dissoute en 1781 par un arrt du parlement de Paris aux
dpens du pote. Il meurt le 31 aot 1807 Paris.
Il se consacre presque exclusivement la posie au point de devenir une sorte de pote
officiel. Chnier, dans son Tableau de la littrature franaise ne tarit pas d'loges : Il est sans
mule dans le genre de l'ode ; Il a excell dans l'pigramme et ne fut, dans ce genre,
infrieur aucun modle. A la naissance de l'Institut national, en l'an IV, Le Brun est l'un des
deux membres choisis par le Directoire pour former la section de posie dans la classe de
Littrature et Beaux-Arts. Il est d'abord secrtaire des commandements l'htel de Conti de
1756 1776, ce qui lui permet de vivre largement. Mais partir de 1776, la pension de 1000
francs qui lui a t promise par l'hritier du prince lui est mal verse. Il se met sous la
protection du comte de Vaudreuil qui le recommande au ministre Calonne, au comte d'Artois
et la reine. Le pote reoit une pension annuelle de 2000 francs. Mais sa fortune se trouve
considrablement rduite par le jugement de sparation et il place ce qui lui reste, un capital
de 18 500 francs chez le prince de Gumn ; mais cette somme sera engloutie dans la
banqueroute du prince en 1782. Sous la Rvolution, sa virulence le fait reconnatre comme
une sorte de pote officiel et la Convention nationale lui attribue un logement au Louvre. Sous
le Consulat, le qualificatif de nouvel Alexandre adress Napolon Bonaparte lui vaut une
gratification de 3000 francs. Il est membre de la Lgion d'Honneur depuis 1804. En 1806, peu
de temps avant sa mort , ce dernier lui fera verser une pension de 6000 francs pour
rcompense de ses travaux. Cette pension ainsi que diverses gratifications lui procureront
jusquau bout une aisance certaine.
Derrire ce parcours intress, cest ses odes que ce pote doit sa clbrit et le surnom
glorieux de Lebrun-Pindare tel le dbut de cette Ode sur le vaisseau Le Vengeur , engag
contre la flotte anglaise et qui prfra couler bas plutt que damener son pavillon :
Toi que je chante et que jadore,
Dirige, Libert ! mon vaisseau dans son cours.
Moins de vents orageux tourmentent le Bosphore
Que la mer terrible o je cours
Vainqueur dEole et des Pliades,
Je sens dun souffle heureux mon navire emport ;

Il chappe aux cueils des trompeuses Cyclades,


Et vogue lImmortalit.
Nicolas Gilbert ou l'ennemi des philosophes :
Nicolas Gilbert, n le 15 dcembre 1750 dans le sud du Duch de Lorraine Fontenoy-leChteau, mort le 16 novembre 1780 Paris ( 29 ans !), est un pote lorrain francophone.
Vivement du par les philosophes, ds son arrive Paris en 1770, Gilbert les attaque dans
quelques pomes qui rvlent un vritable talent satirique.
Il prsente successivement en 1772, puis en 1773, deux pices au concours de lAcadmie
franaise. Son uvre Le Pote malheureux, emplie daccents lgiaques, non dnue dun
certain talent ou en tout cas, dune certaine sensibilit, nobtient pas mme une mention ; cest
Jean-Franois de La Harpe, directeur du Mercure de France, qui reoit le prix.
Sa deuxime pice, LOde du Jugement Dernier, subit le mme sort. Gilbert en concevra alors
une haine certaine pour La Harpe en particulier, ainsi que pour les encyclopdistes, voire les
philosophes en gnral, qui tiennent tout le Parnasse littraire franais : ainsi nomme-t-on ce
moment llite des crivains. De son ct, La Harpe naura de cesse de tenir en mpris tout ce
que produira Gilbert.
En 1775 parat sa premire pice majeure, qui marque son temps. Cest une satire en vers, Le
Dix-huitime sicle, qui donne la caricature froce de son temps ; la philosophie y est le
principe de la chute des arts , de la perte des murs . Tout y est matire charge
nous sommes bien dans une satire : la bourgeoisie, la noblesse, le clerg libertin ; la
littrature du moment y est passe au peigne fin. la fin de la satire, le nom honni parat
enfin : Voltaire. Le Dix-huitime sicle est vritablement sa parution, et pour reprendre une
expression de Huysmans, un mtore dans le champ littraire de lpoque ; il nest en effet
pas vraiment de bon ton de se moquer de ceux qui sont lorigine du Progrs, et pensionns
par les plus grandes ttes couronnes dEurope. La critique se dchane, mais Grimm verra
tout de mme la marque dun certain talent chez Gilbert. Vivement critiqu ou applaudi, il est
indniable qu partir de 1775, le jeune pote est une figure reconnue de la littrature en cette
fin dAncien Rgime.
Peu avant sa mort, il crit une Ode inspire de plusieurs psaumes, plus gnralement connue
sous le nom d'Adieux la vie, un pome dont la thmatique pr-romantique sera reprise par
Alfred de Vigny dans Stello et Chatterton.
Voici un extrait de son Pote malheureux :
Vous que l'on vit toujours chris de la fortune,
De succs en succs promener vos dsirs,
Un moment, vains mortels, suspendez vos plaisirs :
Malheureux... ce mot seul dj vous importune ?
On craint d'tre forc d'adoucir mes destins ?
Rassurez-vous, cruels ; environn d'alarmes,
J'appris ddaigner vos bienfaits incertains,
Et je ne viens ici demander que des larmes

Voltaire pote ? :

Les avis divergent, et depuis fort longtemps, sur les qualits relles de Voltaire en matire de
posie.
Pourtant la versification, pratique ds lenfance, tait devenue pour Voltaire un mode dcrire
naturel. Sa production potique a t value 250 000 vers. Il navait pas son pareil pour
manier lalexandrin. Longtemps il sera pour ses contemporains lauteur de La Henriade que
Beaumarchais place au mme niveau que lIliade et qui connatra encore 67 ditions entre
1789 et 1830 avant dtre rejete dans loubli par le Romantisme.
uvre de jeunesse, La Henriade (1728), consacre dix chants aux luttes qui prcdrent
l'avnement d'Henri IV. Voltaire y prend des liberts avec l'histoire et y fait une large place
la philosophie : satire du fanatisme, tolrance, critique des institutions de son temps. Cette
pope, dont le succs fut trs vif, ne nous touche plus aujourd'hui ; hant par des
rminiscences de Virgile, de Lucain, du Tasse, Voltaire abuse du merveilleux artificiel, des
allgories (la Discorde, La Religion, le Fanatisme), des songes et des prdictions.
Le reste de son uvre versifie (La Pucelle dOrlans, Le Mondain, le Pome sur le dsastre
de Lisbonne) est galement moins lisible pour nous aujourdhui, mais il existe, en particulier
travers ses ptres, un Voltaire pote de la gat et du sourire, la verve inventive, inspir
souvent par lesprit moqueur.
Ses Epitres morales et familires restent ses meilleurs pomes philosophiques : admirateur de
Boileau, Voltaire gale et parfois dpasse ici son modle (cf cet extrait de la fin de lEpitre
Horace) :
Jouissons, crivons, vivons, mon cher Horace.
Jai dj pass lge o ton grand protecteur,
Ayant jou son rle en excellent acteur,
Et sentant que la mort assigeait sa vieillesse,
Voulut quon lapplaudit lorsquil finit sa pice.
Jai vcu plus que toi ; mes vers dureront moins.
Mais au bord du tombeau je mettrai tous mes soins
A suivre les leons de ta philosophie,
A mpriser la mort en savourant la vie,
A lire tes crits pleins de grce et de sens,
Comme on boit dun vin vieux qui rajeunit les sens.
Mais le temprament militant de Voltaire, le disposait bien plus naturellement la satire.
Sa verve impitoyable et parfois mchante s'exerce surtout sur ses ennemis personnels comme
ces quatre vers rests clbres contre Jean Frron, critique littraire et fervent adversaire des
encyclopdistes et de Voltaire :
Lautre jour, au fond dun vallon,
Un serpent piqua Jean Frron.
Que pensez-vous quil arriva ?
Cest le serpent qui creva.

Jean-Jacques Rousseau ou les seules rveries d'un pote solitaire :

Me voici donc seul sur la terre, n'ayant plus de frre, de prochain, d'ami, de socit que
moi-mme Le plus sociable et le plus aimant des humains en a t proscrit. Par un accord
unanime ils ont cherch dans les raffinements de leur haine quel tourment pouvait tre le plus
cruel mon me sensible, et ils ont bris violemment tous les liens qui m'attachaient eux.
J'aurais aim les hommes en dpit d'eux-mmes. Ils n'ont pu qu'en cessant de l'tre se drober
mon affection. Les voil donc trangers, inconnus, nuls enfin pour moi puisqu'ils l'ont
voulu. Mais moi, dtach d'eux et de tout, que suis-je moi-mme ? Voil ce qui me reste
chercher. Malheureusement cette recherche doit tre prcde d'un coup d'oeil sur ma
position. C'est une ide par laquelle il faut ncessairement que je passe pour arriver d'eux
moi.
Cest par ce premier paragraphe que Rousseau dbute son ultime uvre majeure Les
rveries du promeneur solitaire crite entre 1776 et 1778 et reste inacheve suite la mort
de lauteur intervenue le 2 juillet 1778 lge de 66 ans.
Le livre se compose de dix chapitres de taille ingale, ou promenades, comme autant de
rflexions sur la nature de lHomme et son Esprit. Rousseau, travers cet ouvrage, prsente
une vision philosophique du bonheur, proche de la contemplation, de ltat ataraxique,
travers un isolement relatif, une vie paisible, et surtout, une relation fusionnelle avec la nature,
dveloppe par la marche, la contemplation, lherboristerie que Rousseau pratique.
Ces Rveries cherchent produire chez le lecteur un sentiment dempathie, un huis clos, qui
permettrait travers lauteur de mieux se saisir lui-mme.
Jamais encore la prose franaise n'avait connu l'harmonieuse matrise qu'elle atteint dans cette
uvre originale et en particulier dans la cinquime promenade, vritable pome en prose et
dont voici un extrait :
Jai remarqu dans les vicissitudes dune longue vie que les poques des plus douces
jouissances et des plaisirs les plus vifs ne sont pas celles dont le souvenir mattire et me
touche le plus. Ces courts moments de dlire et de passion, quelques vifs quils puissent tre,
ne sont pas cependant, et par leur vivacit mme, que des points bien clairsems dans la ligne
de la vie. Ils sont trop rares et trop rapides pour constituer un tat et le bonheur que mon cur
regrette nest point compos dinstants fugitifs mais un tat simple et permanent, qui na rien
de vif en lui-mme, mais dont la dure accrot le charme au point dy trouver enfin la suprme
flicit .
Cette uvre, que je conseille tous de lire ou de relire, sauve dune certaine faon par son
parcours et sa renomme toujours intacte de nos jours, la production potique du 18me sicle
et reste assurment un tmoin majeur de la littrature franaise mais galement de lvolution
de sa posie.
Les romantiques et Baudelaire sauront en tout cas s'en souvenir...

Olivier Gardel-Dubois (dcembre 2012).