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fr/2003/11/LATOUCHE/10651
NOVEMBRE 2003 - Pages 18 et 19

ABSURDIT DU PRODUCTIVISME ET DES GASPILLAGES

Pour une socit de dcroissance


Mot dordre des gouvernements de gauche comme de droite, objectif affich de la
plupart des mouvements altermondialistes, la croissance constitue-t-elle un pige ?
Fonde sur laccumulation des richesses, elle est destructrice de la nature et
gnratrice dingalits sociales. Durable ou soutenable , elle demeure
dvoreuse du bien-tre. Cest donc la dcroissance quil faut travailler : une
socit fonde sur la qualit plutt que sur la quantit, sur la coopration plutt
que la comptition, une humanit libre de lconomisme se donnant la justice
sociale comme objectif.

Par SERGE LATOUCHE


Professeur mrite dconomie de luniversit de Paris-Sud, prsident de la Ligne dhorizon (association des amis de Franois
Partant). Dernier ouvrage publi : Survivre au dveloppement. De la dcolonisation de limaginaire conomique la construction dune
socit alternative, Editions Mille et une nuits, Paris, 2004.

Car ce sera une satisfaction parfaitement positive que de manger des aliments sains, davoir moins de bruit,
dtre dans un environnement quilibr, de ne plus subir de contraintes de circulation, etc.
Jacques Ellul (1)

Le 14 fvrier 2002, Silver Spring, devant les responsables amricains de la mtorologie,


M. George W. Bush dclarait : Parce quelle est la clef du progrs environnemental, parce
quelle fournit les ressources permettant dinvestir dans les technologies propres, la croissance
est la solution, non le problme. (2) Dans le fond, cette position est largement partage par la
gauche, y compris par de nombreux altermondialistes qui considrent que la croissance est aussi
la solution du problme social en crant des emplois et en favorisant une rpartition plus
quitable.
Ainsi, par exemple, Fabrice Nicolino, chroniqueur cologique de lhebdomadaire parisien Politis,
proche de la mouvance altermondialiste, a rcemment quitt ce journal au terme dun conflit
interne provoqu par... la rforme des retraites. Le dbat qui sen est suivi est rvlateur du
malaise de la gauche (3). La raison du conflit, estime un lecteur, est sans doute d oser aller
lencontre dune sorte de pense unique, commune presque toute la classe politique franaise,
qui affirme que notre bonheur doit imprativement passer par plus de croissance, plus de
productivit, plus de pouvoir dachat, et donc plus de consommation (4) .
Aprs quelques dcennies de gaspillage frntique, il semble que nous soyons entrs dans la zone
des temptes au propre et au figur... Le drglement climatique saccompagne des guerres du
ptrole, qui seront suivis de guerres de leau (5), mais aussi de possibles pandmies, de
disparitions despces vgtales et animales essentielles du fait de catastrophes biogntiques
prvisibles.
Dans ces conditions, la socit de croissance nest ni soutenable ni souhaitable. Il est donc urgent
de penser une socit de dcroissance si possible sereine et conviviale.
La socit de croissance peut tre dfinie comme une socit domine par une conomie de
croissance, prcisment, et qui tend sy laisser absorber. La croissance pour la croissance
devient ainsi lobjectif primordial, sinon le seul, de la vie. Une telle socit nest pas soutenable
parce quelle se heurte aux limites de la biosphre. Si lon prend comme indice du poids
environnemental de notre mode de vie l empreinte cologique de celui-ci en superficie
terrestre ncessaire, on obtient des rsultats insoutenables tant du point de vue de lquit dans
les droits de tirage sur la nature que du point de vue de la capacit de rgnration de la
biosphre. Un citoyen des Etats-Unis consomme en moyenne 9,6 hectares, un Canadien 7,2, un
Europen moyen 4,5. On est donc trs loin de lgalit plantaire, et plus encore dun mode de
civilisation durable qui ncessiterait de se limiter 1,4 hectare, en admettant que la population

actuelle reste stable (6).


Pour concilier les deux impratifs contradictoires de la croissance et du respect de
lenvironnement, les experts pensent trouver la potion magique dans lcoefficience, pice
centrale et vrai dire seule base srieuse du dveloppement durable . Il sagit de rduire
progressivement limpact cologique et lintensit du prlvement des ressources naturelles pour
atteindre un niveau compatible avec la capacit reconnue de charge de la plante (7).
Que lefficience cologique se soit accrue de manire notable est incontestable, mais dans le
mme temps la perptuation de la croissance forcene entrane une dgradation globale. Les
baisses dimpact et de pollution par unit de marchandise produite se trouvent
systmatiquement ananties par la multiplication du nombre dunits vendues (phnomne
auquel on a donn le nom d effet rebond ). La nouvelle conomie est certes relativement
immatrielle ou moins matrielle, mais elle remplace moins lancienne quelle ne la complte. Au
final, tous les indices montrent que les prlvements continuent de crotre (8).
Enfin, il faut la foi inbranlable des conomistes orthodoxes pour penser que la science de
lavenir rsoudra tous les problmes et que la substituabilit illimite de la nature par lartifice
est concevable.
Si lon suit Ivan Illich, la disparition programme de la socit de croissance nest pas
ncessairement une mauvaise nouvelle. La bonne nouvelle est que ce nest pas dabord pour
viter les effets secondaires ngatifs dune chose qui serait bonne en soi quil nous faut renoncer
notre mode de vie comme si nous avions arbitrer entre le plaisir dun mets exquis et les
risques affrents. Non, cest que le mets est intrinsquement mauvais, et que nous serions bien
plus heureux nous dtourner de lui. Vivre autrement pour vivre mieux (9).
La socit de croissance nest pas souhaitable pour au moins trois raisons : elle engendre une
monte des ingalits et des injustices, elle cre un bien-tre largement illusoire ; elle ne suscite
pas pour les nantis eux-mmes une socit conviviale, mais une anti-socit malade de sa
richesse.
Llvation du niveau de vie dont pensent bnficier la plupart des citoyens du Nord est de plus
en plus une illusion. Ils dpensent certes plus en termes dachat de biens et services marchands,
mais ils oublient den dduire llvation suprieure des cots. Celle-ci prend des formes
diverses, marchandes et non marchandes : dgradation de la qualit de vie non quantifie mais
subie (air, eau, environnement), dpenses de compensation et de rparation (mdicaments,
transports, loisirs) rendues ncessaires par la vie moderne, lvation des prix des denres
rarfies (eau en bouteilles, nergie, espaces verts...).
Herman Daly a mis sur pied un indice synthtique, le Genuine Progress Indicator, indicateur de
progrs authentique (IPA), qui corrige ainsi le produit intrieur brut (PIB) des pertes dues la
pollution et la dgradation de lenvironnement. A partir des annes 1970, pour les Etats-Unis,
cet indicateur stagne et mme rgresse, tandis que celui du PIB ne cesse daugmenter (10). Il est
regrettable que personne en France ne se soit encore charg de faire ces calculs. On a toutes les
raisons de penser que le rsultat serait comparable. Autant dire que, dans ces conditions, la
croissance est un mythe, mme lintrieur de limaginaire de lconomie de bien-tre, sinon de
la socit de consommation ! Car ce qui crot dun ct dcrot plus fortement de lautre.
Tout cela ne suffit malheureusement pas pour nous amener quitter le bolide qui nous mne
droit dans le mur et embarquer dans la direction oppose.
Entendons-nous bien. La dcroissance est une ncessit ; ce nest pas au dpart un idal, ni
lunique objectif dune socit de laprs-dveloppement et dun autre monde possible. Mais
faisons de ncessit vertu, et concevons, pour les socits du Nord, la dcroissance comme un
objectif dont on peut tirer des avantages (11). Le mot dordre de dcroissance a surtout pour objet
de marquer fortement labandon de lobjectif insens de la croissance pour la croissance. En
particulier, la dcroissance nest pas la croissance ngative, expression antinomique et absurde
qui voudrait dire la lettre : avancer en reculant . La difficult o lon se trouve de traduire
dcroissance en anglais est trs rvlatrice de cette domination mentale de lconomisme, et
symtrique en quelque sorte de limpossibilit de traduire croissance ou dveloppement (mais
aussi, naturellement, dcroissance...) dans les langues africaines.
On sait que le simple ralentissement de la croissance plonge nos socits dans le dsarroi en
raison du chmage et de labandon des programmes sociaux, culturels et environnementaux, qui

assurent un minimum de qualit de vie. On peut imaginer quelle catastrophe serait un taux de
croissance ngatif ! De mme quil ny a rien de pire quune socit du travail sans travail, il ny a
rien de pire quune socit de croissance sans croissance. Cest ce qui condamne la gauche
institutionnelle, faute doser la dcolonisation de limaginaire, au social-libralisme. La
dcroissance nest donc envisageable que dans une socit de dcroissance dont il convient de
prciser les contours.
Une politique de dcroissance pourrait consister dabord rduire voire supprimer le poids sur
lenvironnement des charges qui napportent aucune satisfaction. La remise en question du
volume considrable des dplacements dhommes et de marchandises sur la plante, avec
limpact ngatif correspondant (donc une relocalisation de lconomie) ; celle non moins
considrable de la publicit tapageuse et souvent nfaste ; celle enfin de lobsolescence acclre
des produits et des appareils jetables sans autre justification que de faire tourner toujours plus
vite la mgamachine infernale : autant de rserves importantes de dcroissance dans la
consommation matrielle.
Ainsi comprise, la dcroissance ne signifie pas ncessairement une rgression de bien-tre. En
1848, pour Karl Marx, les temps taient venus de la rvolution sociale et le systme tait mr
pour le passage la socit communiste dabondance. Lincroyable surproduction matrielle de
cotonnades et de biens manufacturs lui semblait plus que suffisante, une fois aboli le monopole
du capital, pour nourrir, loger et vtir correctement la population (au moins occidentale). Et
pourtant, la richesse matrielle tait infiniment moins grande quaujourdhui. Il ny avait ni
voitures, ni avions, ni plastique, ni machines laver, ni rfrigrateur, ni ordinateur, ni
biotechnologies, pas plus que les pesticides, les engrais chimiques ou lnergie atomique ! En
dpit des bouleversements inous de lindustrialisation, les besoins restaient encore modestes et
leur satisfaction possible. Le bonheur, quant sa base matrielle, semblait porte de la main.
Pour concevoir la socit de dcroissance sereine et y accder, il faut littralement sortir de
lconomie. Cela signifie remettre en cause sa domination sur le reste de la vie, en thorie et en
pratique, mais surtout dans nos ttes. Une rduction massive du temps de travail impos pour
assurer tous un emploi satisfaisant est une condition pralable. En 1981 dj, Jacques Ellul, lun
des premiers penseurs dune socit de dcroissance, fixait comme objectif pour le travail pas
plus de deux heures par jour (12). On peut, sinspirant de la charte consommations et styles de
vie propose au Forum des organisations non gouvernementales (ONG) de Rio lors de la
confrence des Nations unies sur lenvironnement et le dveloppement de 1992, synthtiser tout
cela dans un programme en six r : rvaluer, restructurer, redistribuer, rduire, rutiliser,
recycler. Ces six objectifs interdpendants enclenchent un cercle vertueux de dcroissance
sereine, conviviale et soutenable. On pourrait mme allonger la liste des r avec : rduquer,
reconvertir, redfinir, remodeler, repenser, etc., et bien sr relocaliser, mais tous ces r sont
plus ou moins inclus dans les six premiers.
On voit tout de suite quelles sont les valeurs quil faut mettre en avant et qui devraient prendre le
dessus par rapport aux valeurs dominantes actuelles. Laltruisme devrait prendre le pas sur
lgosme, la coopration sur la comptition effrne, le plaisir du loisir sur lobsession du travail,
limportance de la vie sociale sur la consommation illimite, le got de la belle ouvrage sur
lefficience productiviste, le raisonnable sur le rationnel, etc. Le problme, cest que les valeurs
actuelles sont systmiques : elles sont suscites et stimules par le systme et, en retour, elles
contribuent le renforcer. Certes, le choix dune thique personnelle diffrente, comme la
simplicit volontaire, peut inflchir la tendance et saper les bases imaginaires du systme, mais,
sans une remise en cause radicale de celui-ci, le changement risque dtre limit.
Vaste et utopique programme, dira-t-on ? La transition est-elle possible sans rvolution violente,
ou, plus exactement, la rvolution mentale ncessaire peut-elle se faire sans violence sociale ? La
limitation drastique des atteintes lenvironnement, et donc de la production de valeurs
dchange incorpores dans des supports matriels physiques, nimplique pas ncessairement
une limitation de la production de valeurs dusage travers des produits immatriels. Ceux-ci, au
moins pour partie, peuvent conserver une forme marchande.
Toutefois, si le march et le profit peuvent persister comme incitateurs, ils ne peuvent plus tre
les fondements du systme. On peut concevoir des mesures progressives constituant des tapes,
mais il est impossible de dire si elles seront acceptes passivement par les privilgis qui en
seraient victimes, ni par les actuelles victimes du systme, qui sont mentalement ou
physiquement drogues par lui. Cependant, linquitante canicule 2003 en Europe du Sud-Ouest
a fait beaucoup plus que tous nos arguments pour convaincre de la ncessit de sorienter vers
une socit de dcroissance. Ainsi, pour raliser la ncessaire dcolonisation de limaginaire, on

peut lavenir trs largement compter sur la pdagogie des catastrophes.


Lire aussi : Ces libertaires qui luttent contre la technoscience
(1) Entretiens avec Jacques Ellul, Patrick Chastenet, La Table ronde, Paris, 1994, page 342.
(2) Le Monde, 16 fvrier 2002.
(3) Fabrice Nicolino, Retraite ou droute ? , Politis, 8 mai 2003. La crise a en fait t dclenche par des
formules contestables de Fabrice Nicolino qualifiant le mouvement social de festival de criailleries
corporatistes , ou voquant le monsieur qui veut continuer partir 50 ans la retraite pardi, il conduit des
trains, cest la mine, cestGerminal ! .
(4) Politis n 755,12 juin 2003.
(5) Vandana Shiva, La Guerre de leau, Parangon, Paris, 2003.
(6) Gianfranco Bologna (sous la direction de), Italia capace di futur, WWF-EMI, Bologne, 2001, pp. 86-88.
(7) The Business Case for Sustanable Development, document du World Business Council for Sustanable
Development diffus au Sommet de la terre de Johannesburg (aot-septembre 2002).
(8) Mauro Bonaiuti, Nicholas Georgescu-Roegen. Bioeconomia. Verso unaltra economia ecologicamente e
socialmente sostenible , Bollati Boringhieri, Torino, 2003. En particulier pp. 38-40.
(9) Le Monde, 27 dcembre 2002.
(10) C. Cobb, T. Halstead, J. Rowe, The Genuine Progress Indicator : Summary of Data and Methodology,
Redefining Progress , 1995, et des mmes, If the GDP is Up, Why is America Down ? , in Atlantic Monthly,
n 276, San Francisco, octobre 1995.
(11) En ce qui concerne les socits du Sud, cet objectif nest pas vraiment lordre du jour : mme si elles sont
traverses par lidologie de la croissance, ce ne sont pas vraiment pour la plupart des socits de
croissance .
(12) Voir Changer de rvolution , cit par Jean-Luc Porquet in Ellul, lhomme qui avait (presque) tout prvu, Le
Cherche-Midi, 2003, pp. 212 -213.

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