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Aventures extraordinaires d'un savant russe, by

Aventures extraordinaires d'un savant russe, by


Georges Le Faure et Henri de Graffigny This eBook is for the use of anyone anywhere at no cost and with
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Title: Aventures extraordinaires d'un savant russe I. La lune; II. Le soleil; III. Les comtes; IV. Le dsert
sidral
Author: Georges Le Faure et Henri de Graffigny
Editor: G. dinger
Release Date: November 8, 2006 [EBook #19738]
Language: French
Character set encoding: ISO-8859-1
*** START OF THIS PROJECT GUTENBERG EBOOK AVENTURES EXTRAORDINAIRES ***
Produced by Chuck Greif, Mireille Harmelin and the Online Distributed Proofreading Team at
http://dp.rastko.net (Produced from images of the Bibliothque nationale de France (BnF/Gallica) at
http://gallica.bnf.fr)
[Note du transcripteur: l'orthographie de l'original est conserve.]

Aventures extraordinaires d'un savant russe, by

G. LE FAURE et H. DE GRAFFIGNY
Aventures Extraordinaires D'UN SAVANT RUSSE
PRFACE DE CAMILLE FLAMMARION
400 Dessins de L. VALLET, HENRIOT, etc.
NOMBREUSES REPRODUCTIONS DE PHOTOGRAPHIES LUNAIRES, ETC., ETC.
[Illustration]
PARIS DINGER, DITEUR, 34, RUE DE LA MONTAGNE SAINTE-GENEVIVE, 34,
MDCCCLXXXIX Tous droits de traduction et de reproduction rservs.
A CAMILLE FLAMMARION
Notre pense se sent en communication latente avec ces mondes inaccessibles.
CAMILLE FLAMMARION. Les Terres du Ciel.
[Illustration: L'AROPLANE.]
PRFACE
A MM. G. LE FAURE ET H. DE GRAFFIGNY
Vous me demandez si j'approuve la pense qui a prsid l'laboration, des Aventures extraordinaires d'un
Savant russe, c'est--dire la mise au jour d'un roman scientifique, tout entier bas sur l'Astronomie.
Non seulement je l'approuve, mais encore, je vous flicite sincrement de la voie que vous avez choisie.
Maintenant, en effet, l'Astronomie n'est plus une science qui reste inaccessible ou indiffrente. Elle sort du
chiffre pour devenir vivante. C'est elle qui nous touche de plus prs; sans elle, nous vivrions en aveugles au
milieu d'un Univers inconnu.
Nul tre intelligent, nul esprit cultiv ne peut, aujourd'hui, demeurer tranger aux dcouvertes splendides de
l'Astronomie, dcouvertes qui nous font vivre au sein des grandioses spectacles de la nature et nous mettent en
communication directe avec les sublimes ralits de la cration.
Ce n'est pas la premire fois qu'on essaie d'crire un voyage travers l'espace. Lucien de Samosate nous a
ouvert le chemin, il y a prs de deux mille ans, et Cyrano de Bergerac nous a tous transports dans ses
ingnieux voyages clestes, crits il y a deux sicles, au sein des tats et empires de la Lune et du Soleil.
Plus rcemment encore, Edgard Po nous a racont les aventures d'un bourgeois de Rotterdam, s'levant en
ballon jusqu' notre satellite, et envoyant de ses nouvelles sa bonne ville natale par un Slnite complaisant.
D'autres crivains, trs nombreux, ont suivi la mme voie.
Mais, c'tait l'imagination qui jouait le plus grand rle--presque le seul--dans ces excursions idales.
Dsormais, la science, plus avance, peut servir de base solide pour de telles compositions, et, en encadrant
sous une affabulation ingnieuse, les faits rvls par les merveilleuses dcouvertes tlescopiques de notre
temps, vous offrirez aux intelligences de tout ge des lectures incomparablement plus attachantes, plus

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instructives, plus sduisantes mme, que ces romans alambiqus, cette littrature vide et malsaine jete chaque
jour en pture des esprits dvoys, et qui ne laisse aprs elle ni vrit, ni lumire, ni satisfaction.
C'est que l'tude de l'univers exerce d'elle-mme, sur tous ceux qui l'entreprennent, un charme profond et
captivant. C'est qu'on prouve d'intenses jouissances s'lancer, sur les ailes de l'imagination, vers ces
mondes qui gravitent, de concert avec nous, dans l'immensit des cieux, vers ces comtes, mystrieuses
messagres de l'infini, vers ces toiles scintillant radieuses notre znith.
Que de questions rsoudre dans ce parcours travers les immensits bantes de l'espace!
Quelles sont les causes des changements produits la surface de la Lune? Qu'est-ce que cette tache rouge,
plus large que la terre, apparue sur Jupiter? Et ces canaux reliant toutes les Mditerranes de Mars entre elles,
qui les a creuss? Quelle est la constitution physique de ces ples nbuleuses, perdues au fond des cieux, et de
la transparente queue des comtes? Quels mondes, quelles humanits clairent les soleils de rubis, d'meraude
et de saphir qui constituent les systmes d'toiles doubles?
Que de points lucider encore!
Que les personnes, donc, qui veulent se rendre compte, sans fatigue, de la constitution gnrale de l'Univers et
comprendre ce que notre terre et ses habitants sont dans l'espace, vous suivent dans votre audacieuse et
fconde tentative, vous qui avez choisi pour mission de les transporter travers les magnifiques panoramas
des Cieux. Il est doux de vivre dans la contemplation des beauts de la nature; il est agrable de planer dans
les hauteurs thres, dans la sphre de l'esprit, d'oublier quelquefois les choses vulgaires de la vie, pour
voyager quelques instants parmi les innarrables merveilles de cet Infini dont le centre est partout, la
circonfrence nulle part.
CAMILLE FLAMMARION.
Observatoire de Juvisy, novembre 1888.
AVERTISSEMENT DE L'DITEUR
Loin de nous la pense de vouloir ajouter aux lignes qu'on vient de lire et d'arrter le lecteur au seuil de cet
ouvrage, maintenant que le clbre astronome et crivain, signataire de cette prface, lui en a ouvert la porte
avec sa haute comptence et son autorit inconteste.
Mieux que nous, il a mis en lumire les points par lesquels l'oeuvre prsente diffre des tentatives faites;
mieux que nous, il a dit,--et son affirmation vaut garantie,--que dans les Aventures extraordinaires d'un
Savant russe, le lecteur soucieux des vrits scientifiques pourra, en parcourant des pages dramatiques
quelquefois, spirituelles souvent, intressantes toujours, se mettre au niveau des dcouvertes astronomiques
dont les plus rcentes ont, au courant de cette anne mme, stupfi le monde savant.
Mais le point sur lequel nous voulons insister est celui-ci:
Jusqu' ce jour, les romans plus ou moins scientifiques qui ont trait d'astronomie n'ont gure parl que de la
lune; aucun d'eux n'a conduit ses hros travers l'ensemble des mondes clestes, sans en omettre aucun,
depuis notre humble satellite, premire station du voyage, jusqu'aux resplendissantes toiles, et par del
encore, en passant par le soleil et les plantes tlescopiques, moyennes ou gantes de notre systme.
MM. Le Faure et de Graffigny ont entrepris cette tche difficile et nous avons le droit d'affirmer, aprs M.
Camille Flammarion, qu'ils l'ont mene bien, car ils ont russi encadrer dans leur rcit, sous une forme des
plus originales, toutes les donnes scientifiques qu'en Astronomie il est indispensable de connatre

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aujourd'hui.
Deux artistes connus et aims du public, L. Vallet et Henriot, ont concouru, avec tout l'esprit et le talent de
leur crayon, faire de ce livre une merveille d'dition qui laisse loin derrire elle ce qui a paru jusqu' prsent
en publications du mme ordre--nous entendons de celles destines aux gens de got.
Est-il besoin d'ajouter que par la forme et par le fond, cet ouvrage s'adresse tous, aux jeunes gens amateurs
d'aventures attrayantes et instructives comme aux grandes personnes que la science aimable captive.
Notre dernier mot sera pour remercier ici publiquement la haute personnalit scientifique qui a bien voulu
accepter le parrainage des Aventures extraordinaires d'un Savant russe.
G. DINGER.
Aventures Extraordinaires D'UN SAVANT RUSSE
CHAPITRE PREMIER
DANS LEQUEL IL EST PARL UN PEU DE MARIAGE
et
BEAUCOUP DE LA LUNE.
Au dehors, il neigeait; les blancs flocons, tombant mollement et sans bruit, poudrederisaient les arbres et les
toits des maisons, feutrant la chausse d'un pais tapis sur lequel les traneaux glissaient silencieusement.
[Illustration]
Seules, les sonnettes des rares attelages qui passaient dans ce quartier cart de Saint-Ptersbourg mettaient
dans l'air pais un tintinnabulement joyeux, coup parfois par le claquement sec d'un fouet.
Au dedans, un profond silence rgnait, que troublaient seuls le ronflement d'un norme pole de faence
occupant tout le milieu de la pice et le tic-tac monotone d'une horloge enferme dans un cadre de bois sculpt
et accroche au mur, vis--vis la porte.
Dans l'embrasure de la fentre, enfonce en un vaste fauteuil, une jeune fille, les mains abandonnes sur un
ouvrage de broderie qu'elle avait laiss tomber sur ses genoux, rvait.
Avec son visage ple et d'un ovale rgulier que deux grands yeux bleus, fleur de tte, clairaient, son nez fin
et droit, aux narines roses et palpitantes, sa bouche petite et ourle de lvres un peu fortes peut-tre, mais
d'une adorable couleur purpurine, son menton bien dessin et que creusait une mignonne fossette, ses cheveux
d'un blond de lin crpels naturellement sur le front, et tombant sur ses paules en deux nattes longues et
paisses, runies l'extrmit par un ruban de soie bleue, cette jeune fille reprsentait dans toute sa puret le
type fminin russe.
Ses paules troites, sa poitrine peine accuse, sa taille mince et flexible, ses bras un peu grles indiquaient
de seize dix-sept ans; mais voir son front grave et le pli qui se creusait la commissure des lvres, on lui
en et donn vingt.
Soudain, l'horloge sonna cinq heures; la jeune fille tressaillit, passa sa main sur ses yeux, du geste d'un
dormeur qui s'veille, et murmura:

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--Cinq heures... il ne viendra plus maintenant... Mme Bakounine m'avait cependant bien promis...
Ses regards se fixrent un moment sur la neige, dont les flocons tourbillonnaient dans l'espace et venaient
mollement s'aplatir sur les vitres.
[Illustration]
--C'est peut-tre le temps qui l'a effray, ajouta-t-elle, cherchant ainsi se donner elle-mme les excuses que
pourrait bien invoquer le retardataire.
Ses lvres s'avancrent dans une moue charmante.
--Si cependant il m'aime autant qu'il l'a dit Mme Bakounine, balbutia-t-elle, la neige ne devrait pas l'arrter...
Comme elle achevait ces mots, une dtonation violente retentit, branlant la maison jusqu'au plus profond de
ses fondations, la secouant croire qu'elle allait tre arrache du sol; en mme temps, les vitres de la fentre
volrent en clats, une crdence appuye au mur et charge d'instruments de toutes sortes s'abattit avec un
vacarme pouvantable, jonchant le sol de dbris; et de hautes bibliothques, qui couraient le long des murs,
laissrent s'crouler par leurs glaces brises des montagnes de volumes.
Puis un silence profond se fit, que ne troublait mme plus le tic-tac monotone de l'horloge arrte par la
secousse. La jeune fille s'tait dresse tout d'une pice, comme mue par un ressort; mais une fois debout, elle
tait demeure immobile, les deux mains appuyes au dossier du fauteuil, plutt tonne que vritablement
effraye, les sourcils un peu froncs et les paupires demi-closes, dans l'attitude d'une personne qui cherche
se rendre compte.
[Illustration]
--Ce pauvre pre, murmura-t-elle enfin avec un sourire, il finira par nous faire sauter pour de bon...
Et soudain, secouant ses paules que venait geler un courant d'air froid passant par les vitres brises, elle fit
quelques pas, s'approcha d'une table et frappa sur un timbre.
Un domestique, vtu de la chemise de laine rouge des moujiks avec son pantalon de cotonnade enfonc dans
des demi-bottes, entra aussitt.
--Wassili, commanda la jeune fille en tendant la main vers la fentre, il faudrait aviser rparer cela.
--C'est le batiouschka (petit pre) qui a encore fait des siennes, grommela-t-il entre ses dents.
Puis apercevant tous les dbris qui jonchaient le sol, il leva les bras au ciel dans un geste pouvant.
--Ah! bonne sainte Vierge! exclama-t-il d'une voix que l'motion tranglait, que va dire le batiouschka?... son
beau tlescope!... ses photographies!... ses lentilles!... ses lunettes!... ses livres!...
Wassili tait tomb genoux et se tranait quatre pattes sur le tapis, s'arrtant chaque dsastre qu'il
rencontrait pour se livrer de nouvelles lamentations.
--Wassili!... fit la jeune fille avec impatience, vite cette fentre... il fait un froid de loup, ici...
Le domestique se releva et sortit en courant.

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Comme il venait de disparatre, une porte s'ouvrit et un nouveau personnage se prcipita comme une bombe
dans la pice.
C'tait un petit vieillard, ne paraissant pas plus d'une soixantaine d'annes, vif, alerte, avec un visage blanc et
rose, d'une allure poupine, tout aurol d'une chevelure grise et crpele, laissant apercevoir au sommet de la
tte le crne poli et brillant comme de l'ivoire.
[Illustration]
Ce que l'on pouvait voir de ses vtements, qu'un immense tablier de cuir recouvrait presque entirement, tait
tout macul, rong, dchiquet par les acides et les produits chimiques.
Ses mains, ses bras eux-mmes, nus jusqu'aux coudes, avaient la peau brle en maints endroits.
D'une main il tenait un masque de verre fort pais, recouvert d'un grillage en fils d'acier aux mailles serres,
de l'autre il brandissait un tube en mtal tout noirci par la dflagration d'un explosif puissant.
--Ah! Slna! Slna!... s'cria-t-il en courant sa fille, j'ai trouv!...
Et le vieillard baisa plusieurs reprises le front que la jeune fille lui tendait. Puis lui mettant sous les yeux le
tube qu'il tenait la main et posant son doigt sur une troite fissure qui se dessinait dans toute la longueur:
--Vois... dit-il d'un ton vibrant, la formule est trouve... et personne au monde ne me le contestera... un
gramme,--tu entends bien--un gramme seulement de cette matire explosive enflamm par une tincelle et
dilat par une chaleur de quatre cent cinquante degrs, dveloppe dix mtres cubes de gaz... Comprends-tu,
Slna?... dix mtres cubes de gaz!... dans un fusil ordinaire, je supprime la cartouche et ne laisse qu'une
rondelle grande tout au plus comme une pice d'argent... et sais-tu ce que produit la dflagration de cette
simple rondelle?... Non! eh bien! elle donne une balle de platine pesant cent grammes une vitesse initiale de
deux mille mtres par seconde et la projette seize kilomtres...
[Illustration]
La jeune fille joignit les mains et ouvrit la bouche pour rpondre; mais le vieillard ne lui en laissa pas le
temps.
--Comprends-tu quelle rvolution dans la balistique?... enfoncs tous les explosifs connus, depuis la poudre
canon jusqu' la dynamite, la roburite et mme la mlinite!...
Il agita son tube d'un air terrible.
--Avec un kilogramme de ceci, vois-tu bien, Slna, je me charge d'envoyer dans les nuages la ville de
Saint-Ptersbourg, et avec quelques tonnes on ferait clater, par morceaux, la terre qui nous porte.
[Illustration]
Et, le visage radieux, les yeux tincelants, il se mit arpenter la pice de toute la grandeur de ses petites
jambes.
Puis tout coup, il s'arrta net devant sa fille.
--Et sais-tu, exclama-t-il, comment je vais l'appeler, ma poudre?... Je veux que tu en sois la marraine et je la
baptise Slnite.

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La jeune fille eut un geste d'horreur.


--Que je donne mon nom une chose aussi pouvantable! s'cria-t-elle, jamais... jamais...
Et elle ajouta d'un ton de reproche:
--Eh quoi! mon pre, est-ce bien l'art de dtruire vos semblables que vous consacrez tant de veilles et tant
d'efforts?
Le petit vieillard bondit, comme froiss par les paroles de sa fille.
--Est-ce bien toi qui parles ainsi, Slna?.. demanda-t-il; comment peux-tu me supposer capable?... sois
tranquille; si je veux donner ton nom une aussi terrible substance que celle que je suis parvenu combiner,
ce n'est pas pour me procurer le plaisir de dtruire quoi que ce soit... le but que je poursuis est plus noble, plus
grandiose, plus digne de Mickhal Ossipoff, membre de l'Institut des sciences de Saint-Ptersbourg et du
Vozdouhoplavatel.
Ce disant, il s'tait redress de toute la hauteur de sa petite taille et il semblait que son attitude se ft ennoblie.
[Illustration]
Puis soudain s'attendrissant, il s'approcha de Slna, lui prit les mains et, l'attirant sur sa poitrine, l'y tint serre
quelques instants.
--Chre fille, dit-il enfin, tu sais bien qu'Elle et toi vous tes toute ma vie; Elle occupe toute ma pense et toi
tu remplis tout mon coeur... et souvent, la nuit, dans mes rves, je te vois, toi, belle et chaste comme la Vierge,
ton gracieux visage nimb d'or, ainsi que celui d'une sainte, par son disque lumineux.
--Mon pre... murmura la jeune fille tout mue.
--Ah! je suis bien heureux, aujourd'hui... ajouta-t-il, bien heureux, et je veux te faire partager mon bonheur...
Il dnoua son treinte et, subitement pensif, vint s'asseoir dans un fauteuil de cuir, prs du pole, o il
demeura, la tte baisse, laissant filtrer sous ses paupires mi-baisses un regard vague, tandis que ses lvres
balbutiaient des paroles muettes.
--Slna, dit-il tout coup en fixant sa fille debout devant lui, immobile et surprise, Slna, il faut que je
t'avoue quelque chose.
--A moi, mon pre! murmura la jeune fille qui se troubla aussitt.
--Oui, fillette, tu es grande aujourd'hui et je veux te mettre enfin au courant d'un projet que je caresse depuis
longtemps.
[Illustration]
Le trouble de Slna augmenta; ses joues se colorrent d'une subite rougeur et ses longs cils soyeux vivement
abaisss mirent une ombre sur sa peau mate et ple.
Puis, comme, son pre ouvrait la bouche pour continuer, la jeune fille, dans un geste de gracieuse clinerie,
plaa sa main sur les lvres du vieillard.

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--Moi aussi, mon pre, balbutia-t-elle, j'ai quelque chose vous dire.
Surpris, il la regarda.
--Un secret! toi aussi? dit-il.
De la tte, elle fit signe que oui.
--Ah bah!... et de quoi s'agit-il?
Sans rpondre, la jeune fille vint s'asseoir sur les genoux de Mickhal Ossipoff, passa son bras autour de son
cou, appuya sa tte sur l'paule du vieillard et murmura tout bas, bien bas, comme honteuse:
--J'aime.
Ce seul mot fit tressaillir le vieillard.
--Tu aimes!... grommela-t-il, tu aimes! Qu'est-ce que cela veut dire?
Alors, trs vite, les yeux fixs terre, la jeune fille rpondit:
--Vous savez, mon petit pre, que je vais tous les jeudis et tous les dimanches, entendre la messe
Notre-Dame de Kazan... or, il y a deux mois environ, comme je me relevais aprs m'tre agenouille pour
l'lvation, mon pied se prit dans ma robe et je serais tombe assurment si, par le plus grand des hasards, un
jeune homme ne s'tait trouv l et ne m'avait soutenue par le bras...
[Illustration]
Elle s'arrta un moment pour reprendre haleine et attendant une parole d'encouragement.
Mais son pre gardant le silence, elle continua:
--Depuis ce jour, tous les jeudis et tous les dimanches, je l'ai revu, ce jeune homme, accoud au mme pilier,
ne me quittant pas des yeux tout le temps que durait la messe, me regardant avec beaucoup de respect... et
aussi avec... comment dirais-je?... enfin, d'une manire qui me gnait et me faisait plaisir en mme temps...
puis, un jour, la sortie de Notre-Dame, je l'ai trouv prs du bnitier, me tendant de l'eau bnite... mes doigts
ont effleur les siens et, je ne sais pas pourquoi, tout coup je me suis mise trembler... mais tellement que
j'ai d prendre le bras de Maria Ptrowna pour revenir la maison.
[Illustration]
De nouveau elle se tut et jeta la drobe un regard sur son pre qui continuait l'couter en silence, sans que
sur son visage immobile part la moindre marque d'approbation ou de dsapprobation.
[Illustration]
Enhardie par l'attitude mme du vieillard, Slna poursuivit:
--Quelques jours aprs, Maria Ptrowna m'a fait remarquer, au moment o nous approchions de la maison,
qu'un homme nous suivait depuis la sortie de Notre-Dame de Kazan... sans le voir, je devinai que c'tait lui et
je ne me retournai pas, tellement j'avais peur de lui montrer mon trouble... cependant, comme Wassili venait
d'ouvrir la porte, je n'ai pas pu rsister, j'ai inclin la tte, un tout petit peu, et je l'ai vu quinze pas en arrire,

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arrt au coin de la rue, les yeux fixs sur moi... c'tait un jeudi, je me le rappelle, et le dimanche suivant, il y
avait une sauterie chez Mme Bakounine,--mme vous n'aviez pas pu m'accompagner parce qu'il y avait ce
soir-l, l'Observatoire, une grande runion de savants propos d'une clipse de... de... de je ne sais plus
quoi,--et voil qu'en entrant dans le salon de Mme Bakounine, la premire personne que j'aperus... c'tait lui,
accoud une fentre, et qui me regardait en souriant...
[Illustration]
Slna s'arrta, toute tremblante, s'attendant voir son pre bondir; il n'en fut rien; le vieillard ne broncha pas,
alors la jeune fille ajouta:
--Quelques instants aprs, Mme Bakounine me l'a prsent comme un excellent valseur et j'ai dans avec lui...
puis, je suis retourne tous les dimanches soir chez Mme Bakounine et je l'ai toujours retrouv... de plus en
plus aimable... de plus en plus galant... si bien que je n'ai pas t surprise quand il y a huit jours Mme
Bakounine m'a dit qu'il m'aimait... qu'il l'avait charge de me le dire et de savoir s'il pouvait esprer que...
alors j'ai embrass cette bonne Mme Bakounine; elle a compris et il a t convenu qu'elle l'accompagnerait
aujourd'hui pour faire sa demande officielle...
[Illustration]
Et elle ajouta, aprs une courte pause:
--Il a un peu de fortune... il est diplomate et il s'appelle Gontran de Flammermont.
A ce nom, le vieillard tressauta et, saisissant les mains de sa fille, il s'cria:
--Flammermont! as-tu dit... tu viens de prononcer le nom de Flammermont?
--Mais oui, mon pre, rpondit la jeune fille toute saisie, il s'appelle de Flammermont, il m'aime et il devait
venir aujourd'hui mme vous demander ma main.
Le vieillard se dressa tout d'une pice et arpenta fbrilement son cabinet.
--Flammermont ici! murmura-t-il en levant les bras au ciel, Flammermont qui t'aime et veut devenir mon
gendre!... Ah! je n'esprais pas un bonheur si grand...
Slna ouvrait de grands yeux.
--Vous le connaissez donc, mon pre? balbutia-t-elle toute surprise.
--Comment, si je le connais!... exclama le vieillard... mais qui donc dans le monde des sciences ne connat
Flammermont, ce savant Franais dont les dcouvertes ont fait faire l'tude de l'astronomie de si tonnants
progrs... mais j'ai l, dans ma bibliothque, tous ses ouvrages, je les ai lus, relus et relus... je les sais par
coeur... Ah! c'est un homme bien tonnant... bien tonnant...
La jeune fille regardait son pre d'un air pouvant.
--Mais il confond, murmura-t-elle, sans doute y a-t-il un savant franais qui porte ce nom; mais Gontran n'est
que diplomate... il ne connat pas un mot de sciences et encore bien moins d'astronomie.
Et tout de suite la vrit lui apparut; le vieillard n'avait pas cout une syllabe de toutes les explications qu'elle
lui avait donnes; quelque problme astronomique avait sans doute sollicit son esprit et seul le nom de

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10

Flammermont, le dernier mot prononc par Slna, avait pu attirer son attention.
Et comme la jeune fille ouvrait la bouche pour tirer son pre de l'erreur dans laquelle l'avait fait tomber la
distraction dont il tait coutumier, la cloche lectrique de la porte d'entre rsonna, annonant un visiteur.
--C'est lui, murmura Slna toute rose d'motion.
--C'est lui, rpta radieusement Mickhal Ossipoff.
Puis aussitt jetant un coup d'oeil sur ses vtements tachs, dchirs, brls, il ajouta:
--Je ne puis le recevoir dcemment comme cela... ma chre enfant, tiens-lui compagnie, le temps que je vais
changer de vtements.
Et, sans attendre la rponse, il souleva une tenture et disparut.
Au mme instant Wassili ouvrit la porte et annona:
--Monsieur le comte Gontran de Flammermont.
Puis s'effaant, il livra passage un jeune homme paraissant de vingt-cinq vingt-six ans, d'une taille
lgante, bien moule dans une redingote de coupe irrprochable, portant haut la tte, le visage coup
transversalement par de grandes moustaches rousses, d'allure militaire, et surmontant une bouche au dessin
spirituel et railleur; les yeux bruns, un peu petits, mais brillant d'un vif clat, s'ouvraient sous des sourcils
touffus et se rejoignaient la naissance du nez comme deux sabres recourbs; le front grand et pur tait
encadr dans une fort de cheveux coups en brosse et de mme couleur que les moustaches.
--Mademoiselle, dit-il en s'inclinant bien bas et en enveloppant la jeune fille d'un regard plein d'amour, Mme
Bakounine s'tant subitement trouve indispose, n'a pu m'accompagner; nanmoins, voyant combien grande
tait mon impatience de connatre mon sort, elle m'a engag venir, en m'assurant que vous seriez assez
aimable pour me prsenter monsieur votre pre... alors, malgr le caractre un peu irrgulier de cette
dmarche...
Slna sourit finement et rpondit en rougissant un peu:
--En effet, ce n'est peut-tre pas trs... trs diplomate... mais enfin, il y a cas de force majeure.
Et elle ajouta, trs gracieuse, en dsignant un sige au jeune homme:
--Vous excuserez mon pre, monsieur, il vient de me quitter l'instant pour changer ses vtements de
laboratoire contre un costume plus convenable.
Puis aussitt, se rapprochant du comte de Flammermont:
--Ah! monsieur, dit-elle voix basse, si vous saviez...
[Illustration]
[Illustration]
Tout de suite il s'inquita et demanda:

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11

--Qu'arrive-t-il?
Comme elle allait rpondre, M. Ossipoff parut, grotesquement accoutr d'un habit noir dmod dcouvrant
une chemise toute froisse et salie par les travaux du laboratoire et autour du col de laquelle, une cravate
blanche fripe tait noue comme une ficelle.
Les mains tendues, il s'avana au-devant du jeune homme qui lui aussi se prcipita.
--Excusez-moi, monsieur, dit le comte de Flammermont, de venir troubler ainsi dans ses travaux et ses tudes
l'homme de gnie auquel la Russie et le monde entier doivent tant de belles et grandes dcouvertes.
--Vous tes tout excus, monsieur, rpondit Ossipoff, car c'est un grand bonheur pour moi que de serrer les
mains de l'auteur des Continents du Ciel et de l'Astronomie du Peuple...
Gontran, tout interloqu, regarda le vieillard en carquillant les yeux, puis son regard glissa jusqu' Slna et
sa surprise s'accrut encore en apercevant la jeune fille, un doigt plac sur la bouche.
M. Ossipoff remarqua l'attitude du jeune homme et rpliqua:
--Vous paraissez surpris... mais, mon cher monsieur, la Russie n'est pas un pays de sauvages... nous nous
occupons du mouvement scientifique des autres nations et, en ce qui vous concerne personnellement...
Il le prit sans faon par la main et, l'entranant devant l'une des immenses vitrines qui couraient le long du
mur, montrant leurs tablettes surcharges de bouquins:
--Tenez, dit-il, en lui dsignant du doigt d'normes in-folio, relis en maroquin et sur le dos desquels brillaient
des inscriptions en lettres dores, vous voyez que vous avez la place d'honneur.
Gontran tait atterr, car un regard jet sur ces volumes venait de lui faire comprendre la confusion dont le
vieillard tait victime: c'taient les Continents du ciel, l'Astronomie du peuple, les Mondes plantaires,
l'Atmosphre Terrestre, tous ouvrages dus la plume du clbre astronome franais Flammermont.
[Illustration]
Mickhal Ossipoff s'imaginait avoir affaire l'auteur de ces remarquables travaux, alors que lui, Gontran de
Flammermont, comte par naissance et diplomate par dsoeuvrement, hassait de toutes ses forces tout ce qui
ressemblait la science. Les seuls mots d'quation du premier degr, de polynme, de bissectrice lui
donnaient la migraine, et voil qu'il tait confondu avec l'un des savants qui sont l'honneur de son pays!
En vrit le hasard faisait bien les choses!
Et tout de suite, il comprit combien ses projets matrimoniaux avaient de chances d'chouer, maintenant que le
vieillard croyait que l'homme qui aspirait la main de sa fille tait comme lui un savant, comme lui un tre
naviguant dans l'infini, habitant plus les astres que la terre, s'intressant davantage aux volcans de la lune et
aux taches du soleil, qu'aux grandes mares et aux ruptions volcaniques de notre pauvre plante.
Cependant, d'un naturel plein de franchise et de droiture, il ne put se dcider entretenir l'erreur du savant et il
lui dit:
--Je ne sais, monsieur Ossipoff, qui a pu causer votre erreur; mais je dois vous avouer humblement que je ne
suis pas celui que vous croyez.

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Comme par enchantement l'attitude du vieillard changea.


--Que m'as-tu donc dit? demanda-t-il en s'adressant Slna d'un ton rogue, ne m'as-tu pas racont que
monsieur s'appelait Flammermont?
--Effectivement, mon cher pre, rpondit la jeune fille, mais je ne vous ai point dit que monsieur ft le savant
que vous croyez.
Aussitt, le vieillard s'carta et se redressant d'un air souponneux:
--Alors, fit-il schement, que vient faire ici monsieur?
Le comte se tourna vers Slna.
--Je croyais, murmura-t-il, que mademoiselle votre fille vous avait expliqu...
Slna prit la parole.
--Je vous ai dit, mon pre, que M. de Flammermont m'aimait et qu'il venait aujourd'hui vous demander ma
main.
Et voyant les sourcils contracts et l'attitude hostile du vieillard elle ajouta pour l'amadouer un peu:
--Du reste, Mme Bakounine et moi n'avons encourag monsieur faire auprs de vous une semblable
dmarche, que lorsque nous avons su que vous et lui tes en communion d'ides.
Le visage d'Ossipoff se drida un peu.
[Illustration]
Celui de Gontran reflta l'tonnement le plus profond.
--Oui, poursuivit Slna en adressant au jeune homme un regard d'intelligence, monsieur le comte est plus
qu'un ami des sciences; c'est un fervent adepte que ne laisse indiffrent aucun des grands progrs qui
intressent notre poque... En dehors de la carrire diplomatique qu'il a d suivre, il a continu s'occuper
d'astronomie, de chimie et de physique et de bien d'autres choses encore...
M. de Flammermont regarda la jeune fille d'un air effar.
Le vieux savant, lui, fixa sur le jeune homme des regards subitement adoucis.
--Vous tes le bienvenu dans mon logis, monsieur, donnez-vous la peine de vous asseoir.
Et indiquant un sige au visiteur, il s'enfona dans son fauteuil, tandis que, par une manoeuvre habile, Slna
se plaait sur un pouf de tapisserie, juste derrire la chaise de Gontran.
[Illustration]
Une fois installe, moiti noye dans la demi-obscurit qui rgnait dans la pice, elle se pencha un peu et
murmura:
--Ne craignez rien, laissez parler mon pre et comptez sur moi.

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Le jeune homme, un peu rassur par ces mots, se prpara faire bonne contenance et soutenir du mieux qu'il
pourrait l'assaut qu'il prvoyait.
--Vous tes sans doute parent de l'auteur des Continents clestes? demanda M. Ossipoff aprs un instant.
Gontran, qui s'attendait voir tout d'abord la conversation s'engager sur sa demande en mariage, rpondit
tout hasard:
--Effectivement.
Aussitt, le vieillard, comme intress au plus haut point par cette rponse, roula son fauteuil tout prs de
celui du jeune homme.
--Et vous vivez sans doute beaucoup dans sa socit?
--Autant que je le puis, rpliqua Gontran dcid faire les rponses que semblaient solliciter les questions.
Le visage de M. Ossipoff s'illumina.
--En ce cas, dit-il, vous devez tre imprgn de ses thories, j'entends de ses vraies thories, de celles qu'il
met dans l'intimit.
--Imprgn n'est peut-tre pas tout fait juste, fit Gontran qui craignait de trop s'avancer, mais enfin je suis,
j'ose le dire, assez au courant des penses de cet illustre savant.
Et il ajouta in petto:
--Je veux que le diable me cuise tout vif si je sais un mot de ce que pense mon digne homonyme.
[Illustration]
Quant Ossipoff, il se frottait les mains, d'un air de parfait contentement.
--Voyons, monsieur le comte, dit-il brle-pourpoint, que pensez-vous personnellement de la lune?
Le jeune homme demeura quelques instants tout abasourdi, se creusant la cervelle pour y trouver une rponse
qui pt satisfaire le vieux savant, lorsque celui-ci ajouta:
--Je m'explique... Croyez-vous,--comme la plupart des astronomes, qui partent de ce point que la lune n'a
point d'atmosphre et qu'on n'y voit rien remuer,--pensez-vous que notre satellite est un monde mort et un
astre dpourvu de toute espce de vie, animale et vgtale?
--Certes, je n'ai pas la prtention de rien affirmer, fit alors Gontran qui ne voulait pas se compromettre,
cependant, la raison la plus lmentaire, le plus simple bon sens nous conduisent penser...
--... Que la lune est le sjour d'habitants quelconques, et vous avez raison, termina de la meilleure foi du
monde Ossipoff, qui crut deviner le sens ambigu des paroles du jeune homme.
Et il ajouta mentalement, considrant ces paroles comme les reflets des thories du clbre Flammermont:
--Je m'tais toujours dout que Flammermont pensait ainsi. Cela se voit entre les lignes de ses ouvrages.

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[Illustration]
Puis tout haut:
--Ainsi vous tes partisan de la doctrine de la pluralit des mondes habits?
--C'est la seule qui rponde mes sentiments intimes, rpliqua avec feu le jeune homme qui ne savait
seulement pas quelle tait cette doctrine dont parlait le vieux savant, mais qui avait entendu Slna lui souffler
l'affirmative.
Ossipoff se leva et, le front pench, absorb dans ses penses, fit quelques pas travers son cabinet de travail.
[Illustration]
Puis s'arrtant devant le jeune Franais:
--Ma fille avait raison, mon ami, de dire que nous sommes en communion d'ides; oui, je le vois, vous tes un
amateur de ces grandes choses qui distinguent l'humanit de la brute dont elle n'a malheureusement gard que
trop souvent les regrettables instincts; et je suis heureux de constater que vous considrez la lune comme une
province annexe cette terre o nous sommes condamns ramper... Quant moi, je le dclare bien haut, la
lune deviendra tt ou tard une de nos colonies clestes.
--Mais... interrompit Gontran, avec un geste de dngation.
--Vous vous tes dit sans doute, poursuivit Ossipoff, que cette colonie serait peut-tre bien difficile fonder,
vu que la science n'a jusqu' prsent imagin aucun moyen de locomotion pour quitter notre globe terraqu et
franchir une centaine de mille lieues travers le vide!
--Il est vrai, fit le jeune homme en ayant toutes les peines du monde conserver son srieux.
--Puis, vous pensez aussi que le pays que l'on coloniserait est affreux et forme un sjour des plus tristes et cela
parce que le tlescope ne nous y fait apercevoir que des rochers se considrant dans un ternel silence et
qu'claire, pendant 354 heures de suite, un soleil implacable dont aucun nuage ne vient adoucir l'intensit.
Le comte de Flammermont coutait, immobile, de peur que le moindre geste ne ft interprt par son
interlocuteur comme une contradiction aux thories qui lui taient chres.
Ossipoff poursuivit:
--A cela, je vous rponds que je pense, comme Airy et bien d'autres astronomes et cosmographes, qu'il ne faut
pas se hter de conclure en prenant comme base ce que nos lunettes imparfaites nous permettent de
distinguer... le plus puissant tlescope, en effet, nous fait apercevoir du sol de la lune juste ce que nous en
apercevrions si nous planions en ballon cent lieues au-dessus de lui.
Le vieillard eut un mouvement d'paules plein de commisration.
--Or, je vous le demande, ajouta-t-il, que peut-on voir cent lieues de distance? des objets ayant plusieurs
centaines de mtres de hauteur ou de largeur; ainsi les pyramides d'gypte transportes dans la lune
demeureraient invisibles pour nos plus puissants appareils d'optique! et on vient nous objecter que la lune est
un astre mort, inhabit et inhabitable parce que nous la voyons de trop loin pour distinguer ses villes, ses
habitants, ses vgtaux et ses animaux!... mais c'est insens!

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--Il est vrai, cependant,... commena le diplomate.


Ossipoff lui coupa la parole.
--Oh! je vous vois venir, rpliqua-t-il en le menaant de son index... vous allez me dire que si la lune peut tre
habite par des tres crs exprs pour vivre heureux dans un monde qui n'a ni nuages, ni eau, il ne s'ensuit
pas que cette plante soit habitable pour des hommes comme nous; en un mot que transport l-bas, rien ne
prouve que vous y puissiez vivre, parce que pour cela il faudrait que votre conformation, en harmonie avec les
forces en action sur la terre, ft encore, par le plus grand des hasards, en harmonie avec les lments existant
sur notre satellite.
Gontran allait rpondre lorsque, se sentant tirer en arrire par le pan de sa redingote, il comprit que Slna lui
recommandait le silence et il se tut.
--A cela, poursuivit le savant, je rpondrai avec Hansen que la lune a la forme d'un oeuf, dont le petit bout
regarde la terre et dont le centre de gravit est plac soixante kilomtres du point central intrieur de
l'hmisphre qui nous est inconnu; or, s'il existe une atmosphre et des liquides dans notre satellite, comme
j'en suis convaincu, ils doivent s'tre trouvs attirs dans cet hmisphre, n'ayant pu demeurer longtemps dans
celui que nous voyons par suite de l'attraction de la terre et de l'existence de ce centre de gravit.
[Illustration]
Ici, Ossipoff fit une pause, regardant victorieusement le jeune homme, esprant sans doute une marque
d'approbation qui, d'ailleurs, ne se fit pas attendre.
--Voil qui est parl! s'cria chaleureusement M. de Flammermont, vos dductions sont justes, illustre matre,
et, quant moi, j'ai toujours pens, contrairement l'opinion gnrale, qu'il devait y avoir des habitants dans
la lune et qu'il se pourrait fort bien que l'homme terrestre s'y acclimatt.
Et il ajouta en souriant:
--Mais comme on n'ira jamais y essayer...
--Qu'en savez-vous? s'cria Ossipoff en se croisant les bras et en regardant le comte d'un air de dfi. Est-ce la
distance qui vous effraye? Belle affaire, en vrit, que les quatre-vingt-seize mille lieues qui nous sparent de
la lune! Une misre en comparaison des millions et des millions de lieues qui servent de cirque au systme
solaire!... Est-ce, au contraire, le moyen de franchir ces quatre-vingt-seize mille lieues qui vous arrte? Mais
songez que l'humanit terrestre est jeune sur son globe et, si vous tenez compte de la marche constante du
progrs, vous admettrez bien qu'un jour la science et l'industrie fourniront nos descendants le procd
vritable d'abandonner notre mondicule pour visiter, non seulement la lune--qui sera tt envahie par des
lgions d'migrants,--mais encore le systme solaire tout entier. Le vieillard s'tait lev et, debout devant
Gontran bahi, il parlait d'une voix vibrante, comme inspir.
--Et ce jour-l, ajouta-t-il d'un ton mystrieux, ce jour-l luira peut-tre plus tt qu'on ne pense.
[Illustration]
D'un pas rapide, Ossipoff alla sa bibliothque, l'ouvrit, et, tendant la main vers les volumes empils sur les
rayons:
--Je possde, dit-il, tous les voyages imaginaires crits depuis l'antiquit et qui ont les astres pour objet, et il
semble que la lune ait t le rendez-vous de tous les conteurs et de tous les pseudo-voyageurs... Voici, par

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exemple, l'Histoire vritable crite par Lucien de Samosate, cinq cents ans avant notre re; la Face qu'on voit
dans la lune, de Plutarque; l'Homme dans la lune, de Goodwin, un Anglais qui imagine de se faire traner
jusqu' notre plante par un attelage de grands cygnes... Si nous arrivons ce que j'appellerai la priode
moderne, je vous citerai entre autres ouvrages: l'Histoire des tats et Empires de la Lune et du Soleil, de l'un
de vos compatriotes, Cyrano de Bergerac; Les Dcouvertes dans la lune, de l'Amricain Locke; les Voyages
la lune, d'Edgard Po, du docteur Cathelineau, et bien d'autres encore qu'il est inutile de vous citer, mais qui
sont l, cte cte, se reposant des nombreuses fatigues auxquelles je les ai soumis... Chaque voyageur,
pouss par son imagination, a adopt un mode particulier de locomotion... mais il faut avouer qu'ils sont tous
le moins scientifiques possible.
Le comte de Flammermont, qui avait religieusement cout cette longue tirade, la voyant finie, se leva.
--Monsieur Ossipoff, dit-il d'un ton grave, je dsirerais vous poser une question.
--Parlez.
--Le charme de votre conversation est tel, monsieur, dit le jeune homme, et j'prouve un tel contentement
entendre discuter des sujets que vous avez bien voulu effleurer devant moi, que j'avais totalement oubli le but
de ma visite. C'est l un crime de lse-galanterie dont je demande pardon mademoiselle Slna...
Et, s'inclinant srieusement devant le vieillard:
--Monsieur Ossipoff, dit-il d'une voix grave, j'ai l'honneur...
Le savant tendit la main.
--Je sais, je sais, fit-il, mais nous ferons de cela, si vous voulez bien, l'objet d'un entretien particulier... aprs le
th, car vous prendrez bien le th avec nous?
Et sans attendre la rponse du jeune homme, Mickhal Ossipoff fit un signe Slna.
Celle-ci se leva, prit le samovar qui fumait en ronronnant sur le pole et versa le liquide ambr et odorant dans
trois tasses de fine porcelaine du Japon.
[Illustration]
Puis, s'approchant, une tasse la main, de Gontran, qui la suivait de l'oeil, muet et comme en extase, elle
murmura:
--Ne restez point ainsi sans rien dire, n'attendez pas que mon pre vous pose une question embarrassante...
allez au-devant.
Fort embarrass, Gontran rflchit quelques instants, puis, enfin, aprs avoir absorb gravement une gorge de
th, il dit non sans une certaine dsinvolture:
--Mon Dieu! du moment que certains considrent la lune comme un monde habitable pour des hommes de
mme espce que nous, il est tout naturel qu'elle ait toujours t l'objet des rves et des aspirations des
voyageurs clestes.
Ce qui m'tonne, c'est qu'on n'ait point plutt pens visiter les toiles mystrieuses qui scintillent si
potiquement dans la nuit transparente.

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Ossipoff sursauta sur son sige et Slna se mordit les lvres.


Gontran, lui, inconscient de ce qu'il venait de dire, promenait ses regards de l'un l'autre, cherchant deviner
sur leur visage l'normit de ses paroles.
--Si vous rflchissiez, rpliqua le vieillard d'un ton quelque peu ddaigneux, et si vous revoyiez, par la
pense, les distances colossales o gravitent,--je ne parle pas des toiles,--mais les plantes du systme
solaire, vous comprendriez la difficult d'aller jusque dans ces mondes lointains... et d'abord la lune, qui
tourne en vingt-sept jours et demi autour de nous est la premire tape, la premire station d'un voyage
cleste.
Le comte de Flammermont, tout penaud, baissait la tte, fixant avec obstination la peau d'ours qui couvrait le
plancher, comme s'il et espr y trouver une ide gniale.
--Eh! parbleu! monsieur Ossipoff, fit-il, je n'ignore pas les distances immenses qui sparent les astres du ciel
et la disposition de l'univers n'a, comme bien vous pensez, rien d'inconnu pour moi.
Et il ajouta d'un ton emphatique, en se penchant un peu en arrire pour mieux saisir ce que Slna lui
chuchotait tout bas l'oreille:
--Qui ne sait que le soleil est immobile au centre de notre systme et qu'il soutient les mondes sur le puissant
rseau de son attraction!
Et s'emballant devant les hochements de tte approbateurs d'Ossipoff, sentant la ncessit de faire disparatre
compltement la mauvaise impression produite par la malencontreuse phrase de tout l'heure, il poursuivit:
--Ces mondes... ces mondes... c'est d'abord...
--C'est d'abord?... demanda le vieillard.
--Ces mondes, rpta Gontran en se penchant en arrire perdre quilibre, c'est d'abord...
Mais Slna demeurant muette,--pour quelle cause il l'ignorait,--il ne pouvait faire autrement que de l'imiter.
Surpris de ce silence, Ossipoff regardait le jeune homme, assailli tout coup par des doutes touchant les
connaissances cosmographiques de celui qui aspirait devenir son gendre.
--Eh bien! demanda-t-il avec une sorte d'tonnement impatient... ces mondes...
[Illustration]
Le comte de Flammermont tressaillit comme sortant d'un rve et rpondit en dsignant Slna qui s'approchait
de son pre, une tasse de th la main:
--Excusez-moi, mon cher monsieur Ossipoff, si je suis descendu de l'immensit o je m'tais lev avec vous;
mais n'ai-je point sous les yeux ici mme, chez vous, une image des phnomnes clestes: cette toile de
beaut gravitant autour de ce soleil de science!
La jeune fille devint toute rose de contentement; quant Ossipoff, son front se drida et, flatt dans son amour
paternel et dans son orgueil de savant, il adressa Gontran un regard reconnaissant.
Par une habile manoeuvre, la jeune fille tait passe derrire le fauteuil de son pre sur lequel elle s'accouda

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quelques secondes.
--Mais, pour en revenir notre conversation, reprit le vieillard, vous disiez donc?
Le corps ploy en deux, les coudes sur les genoux, il avait plong la tte dans ses mains, les yeux ferms,
concentrant toute son attention sur ce qu'allait rpondre Gontran.
Celui-ci haussait dsesprment les paules en regardant Slna.
Soudain celle-ci sourit radieusement, comme si une ide gniale lui et subitement travers l'esprit. Sans bruit,
elle s'carta du fauteuil, se retourna vers le mur que couvrait un immense tableau noir destin aux calculs
algbriques du savant, et saisissant un morceau de craie, dessina au milieu du tableau une circonfrence sur
laquelle elle inscrivit en lettres apparentes le mot: Soleil.
A ct, une circonfrence un peu plus grande apparut avec ce mot: Mercure.
Aussitt, le jeune homme s'cria avec assurance en suivant du coin de l'oeil la mimique explicative de Slna:
--Le premier de ces mondes que nous rencontrons en partant du soleil, c'est Mercure...
--... Qui tourne autour du soleil en quatre-vingt-huit jours... C'est bien cela, ajouta Ossipoff.
Slna continuait crire et Gontran, les yeux fixs sur le tableau sauveur, poursuivit emphatiquement:
--Aprs Mercure, c'est Vnus, jeune soeur de la Terre...
--... Dont l'anne compte deux cent quatre-vingt jours, en effet, et dont la distance au Soleil est de vingt-six
millions de lieues, comme vous le dites fort bien... Ensuite, n'est-ce pas? c'est notre Terre...
--A cent quarante-huit millions de kilomtres, ajouta Gontran en lisant ce nombre qui venait d'apparatre en
chiffres normes sur le coin du tableau.
[Illustration]
--Ensuite, nous trouvons?...
--Mars, se hta de dire le jeune comte, Mars, distant de cinquante-deux millions de lieues, et enfin... Jupiter...
le colossal, le monstrueux Jupiter.
Il n'avait pas hsit attribuer ces pithtes la plante qu'il venait de nommer cause de la grande
circonfrence par laquelle Slna la reprsentait sur le tableau.
Le vieux savant avait brusquement relev la tte, et lestement la jeune fille avait repris sa place, accoude au
dossier du fauteuil.
--Oui, fit Ossipoff d'une voix vibrante, vous avez raison de qualifier de monstrueux un astre qui gale treize
cents terres comme la ntre et dont le diamtre n'est pas moins de trente-cinq mille lieues. Jupiter! ce monde
gigantesque qui tourne majestueusement sur son axe vertical en dix heures seulement! Jupiter, qui marche
escort de quatre satellites dont deux sont aussi gros que la plante Mercure!
Impressionn malgr lui par l'enthousiasme du vieillard, Gontran demeurait immobile, intress, subjugu par
ces rvlations tonnantes sur un monde dont il entendait parler pour la premire fois.

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--Et aprs Jupiter, continua Ossipoff sur le mme ton, nous trouvons Saturne, le gigantesque Saturne, loign
de trois cent cinquante-cinq millions de lieues de l'astre central et qui tourne sur lui-mme au milieu de ses
sept anneaux, presque aussi rapidement que Jupiter.
Le savant s'arrta fixant sur le comte de Flammermont un regard qui fit pressentir Slna une question
embarrassante pour le jeune homme; aussi prit-elle la parole.
--N'est-ce pas cette plante-l dont le calendrier compte, m'avez-vous dit, mon pre, dix mille de nos jours,
soit vingt-neuf ans et trois mois?
--En effet, mais...
--Saturne mesure plus de cent mille lieues de tour, continua la jeune fille, et entrane dans son mouvement
autour du soleil ses anneaux cosmiques et huit satellites...
Elle s'arrta, et, saisissant deux mains la tte du vieux savant la renversa en arrire pour l'embrasser sur le
front.
--Hein! dit-elle, monsieur mon pre, suis-je une lve hors ligne et fais-je honneur mon professeur?
[Illustration]
Mickhal Ossipoff tait radieux; il enveloppa sa fille d'un regard attendri et s'cria, en s'adressant Gontran:
--Et vous croyez que je pourrais donner cette enfant-l au premier venu, un de ces tres oisifs et terre terre,
indiffrents aux merveilles clestes qui nous environnent!... mais ce serait un crime, mon cher monsieur, et je
prfrerais cent fois voir Slna rester fille que d'avoir un gendre de l'instruction duquel je ne me serais pas
assur auparavant.
Le comte de Flammermont frmit jusqu'aux moelles en entendant ces paroles dont l'nergie prouvait la
sincrit.
--Et puis, ajouta le vieillard d'un ton mystrieux, j'ai en tte, depuis bien des annes, un grand projet pour
l'excution duquel je compte sur le concours de mon gendre--car un gendre, c'est presque un fils et en lui je
pourrai avoir confiance... tandis qu'un tranger me tromperait... me volerait, et je courrais risque d'avoir puis
ma vie dans les veilles et les tudes pour qu'un misrable vienne me dpouiller non pas de l'honneur du
succs, mais de l'honneur de la tentative seule.
Il y avait dans ces derniers mots tant d'amertume, que Gontran, mu malgr lui, se leva et vint serrer la main
du vieux savant.
--Monsieur Ossipoff, dit-il, soyez persuad que vous aurez en moi, sinon un collaborateur bien utile, tout au
moins un fils plein de respect et de dvouement.
--Merci, mon ami, mon enfant, balbutia le vieillard en faisant des efforts pour garder une larme qui roulait au
bord de sa paupire... je retiens votre proposition, je retiens votre demande... mais, comme je vous l'ai dit tout
l'heure, je me rserve de causer de cela plus tard avec vous... pour l'instant...
Slna, elle, avait continu crayonner sur le tableau noir et, rapidement, en quelques coups de craie, elle
avait complt la carte sidrale.
Aussi, Gontran dsireux d'taler aux yeux de son futur beau-pre l'rudition instantane qu'il devait au

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subterfuge de la jeune fille, s'cria:


--Et quand on pense que derrire ces mondes gants dont le rapprochement relatif nous permet d'apprcier les
dimensions, il en est d'autres, et puis d'autres, et d'autres encore!...
Il jeta un coup d'oeil rapide sur le tableau et ajouta:
--Ainsi, l'on ne saura jamais ce que sont vritablement les dernires plantes du systme solaire, Uranus et
Neptune, que plus d'un milliard de lieues loignent du soleil... une semblable distance du flambeau de
l'univers, ces mondes doivent tre inertes et glacs...
--Permettez, permettez, s'cria Mickhal Ossipoff, qu'est-ce que ce milliard de lieues o l'on rencontre l'orbite
de la plante Neptune, en le comparant au dsert sidral dans lequel le systme solaire se meut tout d'une
pice, emport par l'toile centrale?
--Le dsert sidral, rpta machinalement le comte de Flammermont.
Croyant deviner une question dans le ton dont avaient t prononcs ces trois mots, le vieux savant reprit:
--Reprsentez par un mtre la distance de trente-sept millions de lieues qui spare notre terre du Soleil, la
dernire plante, ce Neptune dont nous parlions, qui voyage un milliard de lieues d'Apollon, sera trente
mtres; or, pour arriver la zone du premier soleil, de l'toile la plus proche de nous, il faudrait rpter 7,400
fois ce chemin, ce qui reprsente, l'chelle de un mtre pour 37 millions de lieues, 222 kilomtres,
c'est--dire la distance de Ptersbourg Moscou... Tel est le dsert sidral, et notez que ces 222 kilomtres
forment en ralit plusieurs trillions de lieues, c'est--dire un chiffre tellement colossal qu'il ne dit plus rien
la pense...
[Illustration]
Gontran, immobilis par la stupfaction en laquelle le jetaient ces chiffres, fixait sur le vieillard des yeux tout
ronds.
Ossipoff poursuivit:
--Vous savez que la lumire franchit 77,000 lieues ou 304,000 kilomtres en une seconde; eh bien, elle met
trois ans et demi venir de l'toile la plus rapproche de nous; quant au son, il ne parcourt que 330 mtres la
seconde; en sorte que,--si cette mme toile clatait--le bruit de l'explosion ne nous parviendrait qu'au bout de
trois millions d'annes.
--Mais alors, fit le comte tout abasourdi, un train ne faisant que 60 kilomtres l'heure, il lui faudrait...
--... Rouler sans interruption pendant 60 millions d'annes, avant d'arriver au terme de son voyage, c'est--dire
cette toile.
--En ce cas, dit ingnument Gontran, ces astres dont nous apercevons le scintillement dans l'immensit des
cieux, ces astres peuvent tre teints depuis longtemps et cependant continuer nous clairer, puisque leur
lumire met des sicles nous parvenir.
--Assurment...
En prononant ce mot, Mickhal Ossipoff, dont les yeux s'taient machinalement dirigs vers l'horloge, se leva
en murmurant:

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--Dj neuf heures! Il est temps de partir.


Puis, se tournant vers Gontran:
--Mon ami, dit-il, prsentez vos respects ma fille qui va se retirer chez elle.
--Oh! pre, murmura la jeune fille d'un ton suppliant... ne sortez pas ce soir.
--Le devoir m'appelle, mon enfant, rpondit le vieillard.
--Pour ce soir seulement, et en faveur de monsieur, faites une exception et demeurez ici...
--Monsieur m'accompagne, rpondit Ossipoff... aussi bien, je ne veux pas retarder l'entretien que nous devons
avoir ensemble... et l o je vais, nous serons merveille pour causer.
Slna fixait sur son pre un regard curieux que surprit le comte de Flammermont.
--Mais, sans indiscrtion, monsieur Ossipoff, demanda-t-il, pourrais-je savoir o vous m'emmenez?
--Je vous le dirai tout l'heure quand nous serons seuls...
--Oh! mon pre, vous dfiez-vous donc de moi? s'cria Slna d'un ton de reproche.
--Nullement, mon enfant... mais au point o j'en suis arriv, la prudence la plus grande m'est impose.
Et il ajouta, avec un gros soupir, en s'adressant Gontran:
--L'astronomie lve les esprits, mais hlas! elle n'empche point certains coeurs de ramper terre; aussi...
mais je vous expliquerai cela plus tard... Venez.
Le diplomate tait de plus en plus intrigu des rticences du vieillard, sans compter qu'il redoutait d'avoir avec
lui, en tte--tte, une conversation scientifique, qui n'et pas tard clairer Ossipoff sur la nullit de son
futur gendre en matire astronomique.
Mais il n'y avait pas reculer.
Dj le vieux savant, envelopp dans une paisse pelisse et la tte couverte d'un bonnet de fourrure enfonc
jusqu'aux oreilles, l'attendait sur le seuil de la porte claquant de la langue avec impatience pour lui indiquer
qu'il et presser ses adieux.
Gontran prit entre ses mains la main mignonne que lui tendait Slna, et, s'inclinant comme les
gentilshommes du XVIIIe sicle, y dposa un baiser qui illumina d'une rougeur subite les joues de la jeune
fille, tout mue de cette caresse qui lui montait jusqu'au coeur.
Elle ne chercha point retirer sa main et murmura tout bas, avec un lger sourire:
--Soyez prudent, monsieur de Flammermont; songez que votre bonheur dpend des rponses satisfaisantes que
vous ferez mon pre.
--Comme au baccalaurat, pensa Gontran.
Et il rpondit:

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--Hlas! j'ai bien peur de faire fausse route, maintenant que je n'ai plus mon toile pour guider mes pas.
[Illustration]
CHAPITRE II
DANS LEQUEL GONTRAN CONOIT DES DOUTES SRIEUX SUR LA SOLIDIT CRBRALE DE
SON FUTUR BEAU-PRE
[Illustration]
La porte du vestibule tait toute grande ouverte et, sur le seuil de la maison, Wassili tait camp dans une
attitude menaante, montrant le poing plusieurs individus rassembls dans la kaa et qu'il invectivait de la
plus vhmente faon.
Les mots de chien de voleur de bandit revenaient chaque instant dans le langage imag du
domestique: ce quoi la foule rpondait par des hurlements sauvages, accompagns de boules de neige
fortement pelotes et dont l'une avait dj meurtri le nez de l'infortun Wassili. A la vue de Mickhal Ossipoff,
les insultes redoublrent de vigueur et d'intensit; en mme temps une dcharge gnrale vint cribler le vieux
savant et son compagnon.
Ossipoff rentra prcipitamment dans la maison; mais Gontran, dont la patience tait la moindre des qualits,
courut jusqu' son droschki qui stationnait devant la porte, et saisissant le fouet de l'iemstchick (cocher), il en
fit siffler la longue lanire, qui s'abattit sur la foule plusieurs reprises, cinglant indiffremment mollets,
paules ou visages.
En deux minutes la rue fut abandonne.
--Qu'avaient donc ces brutes? demanda le comte Wassili qui, oubliant la douleur cuisante de son nez cras,
riait se tordre en entendant les hurlements de ceux qu'avait atteints la lanire vengeresse.
--Ces brutes n'accusaient-ils pas le batiouschka d'tre un faux-monnayeur!... un voleur!... il y en avait mme
un qui le traitait de nihiliste!
Et levant les bras au ciel dans un geste plein d'indignation, Wassili ajouta:
--Le batiouschka nihiliste!... alors moi, vous comprenez, je n'ai pas voulu entendre cela... et je les ai traits
comme ils le mritent... et voil.
--Mais pourquoi ces gens prtendaient-ils des choses semblables? demanda le jeune homme.
Le domestique regarda autour de lui pour s'assurer que M. Ossipoff ne l'coutait pas et rpondit voix basse:
--Il faut vous dire que le batiouschka ne doit pas tre un voisin agrable... car je ne sais pas ce qu'il manigance
l-dessous,--et Wassili frappait de sa botte les dalles du vestibule,--mais chaque instant ce sont des
dtonations... croire que tout le quartier va sauter.
Gontran ouvrit de grands yeux.
--C'est au point, poursuivit Wassili, que ce soir, quelque temps avant que vous n'arriviez, la maison tout
entire a trembl... les vitres se sont brises... tellement que tous les beaux instruments du batiouschka ont
roul par terre avec beaucoup de ses gros livres.

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Puis, attirant le jeune homme vers le bord de la chausse et se courbant pour mieux distinguer le sol, le
domestique indiqua du doigt une longue fissure, trs troite, qui s'tendait sur presque toute la largeur de la
rue, et il ajouta:
[Illustration]
--Voil encore de l'ouvrage au batiouschka... a a t fait tout l'heure aussi, et c'est ce qui a mis les voisins
dans la fureur o vous les avez vus.
Gontran hocha la tte en murmurant:
--Voil un singulier bonhomme.
Et il ajouta avec un petit rire railleur:
--Pourvu qu'il ne m'emmne pas nuitamment pour se livrer sur moi des expriences de balistique... il est
capable de m'envoyer dans la lune constater de visu si ses thories sont les bonnes.
Comme il achevait in petto cette rflexion, le vieux savant arriva tout courant.
--Vous m'excuserez de vous avoir fait attendre, dit-il, mais j'avais oubli certains papiers... maintenant nous
pouvons partir.
Ce disant il monta dans la voiture et M. de Flammermont s'installa ct de lui en demandant, non sans une
certaine curiosit:
--O allons-nous?
--Voulez-vous, je vous prie, dire votre cocher de gagner le quartier Poulkowa... une fois l, je l'arrterai
quand il faudra.
--Que de mystre! pensa Gontran... aprs tout, ces drles de tout l'heure ont peut-tre raison... qui sait si ce
vieux fou ne m'emmne pas une runion secrte de nihilistes?
Nanmoins, il transmit les instructions du vieillard l'iemstchick qui, rassemblant ses chevaux, les enveloppa
de la flexible et longue lanire de son fouet, en ajoutant ce stimulant un claquement de langue particulier.
[Illustration]
Les btes partirent au grand trot et le droschki, glissant sans bruit sur la neige, fila dans la direction des hauts
quartiers de Ptersbourg.
La neige avait cess de tomber et le ciel, trs pur et trs dcouvert, tendait sur la ville silencieuse sa coupole
d'un bleu sombre que piquaient les toiles comme des clous d'or.
Les deux hommes, enfoncs sous leurs fourrures pour se prserver du froid beaucoup plus intense que pendant
la soire, se taisaient, absorbs chacun dans leurs rflexions, d'ordre bien diffrent.
Gontran, les yeux vagues, songeait Slna dont la grce et la beaut l'avaient sduit tout entier, et la vision
de la jeune fille amenait sur les lvres du comte un petit sourire, reflet du grand bonheur dont son me tait
remplie. Cependant, parfois ce sourire disparaissait et faisait place une moue inquite, lorsque les regards de
M. de Flammermont venaient tomber sur son compagnon et lorsqu'il songeait ce tte--tte dans lequel

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allait peut-tre sombrer son amour.


[Illustration]
Et, mentalement, le jeune homme repassait dans sa mmoire tous les noms et tous les chiffres dont avait t
assaisonn le th si gracieusement offert par Slna, se promettant d'utiliser ces notions astronomiques et d'en
tirer le meilleur parti possible.
--Aprs tout, pensait-il, je ne suis pas plus bte qu'un autre et ce M. Ossipoff est si distrait...
Puis, aprs un moment:
--C'est gal, ajouta-t-il, toujours in petto, j'aimerais mieux aller un congrs de nihilistes... ce serait peut-tre
plus dangereux pour moi, mais au moins mon amour ne courrait aucun risque.
De son ct, Ossipoff songeait; et, contrairement ce que supposait Gontran, le vieux savant n'tait pas parti
pour la lune.
Il tait au contraire tout la situation, comme le jeune homme et pu s'en convaincre s'il avait aperu les
coups d'oeil rapides qu' maintes reprises le vieillard lanait la drobe sur son compagnon.
Et il semblait que ses yeux eussent acquis dans leur frquentation avec les lunettes et les tlescopes un peu de
la proprit des verres grossissants, et qu'ils possdassent une acuit particulire grce laquelle il pt sonder
les profondeurs de l'me humaine comme il sondait l'immensit des cieux.
Les sourcils lgrement froncs, la paupire demi-close et les lvres un peu pinces, il se concentrait en
lui-mme, analysant en son cerveau, comme dans un alambic, ce que ses regards avaient saisi de particulier
dans la physionomie et l'attitude du jeune homme, cherchant deviner le temprament en prsence duquel il
se trouvait.
tait-ce le pre qui voulait pressentir la dose de bonheur que pouvait donner sa fille l'homme qui aspirait
devenir son gendre? n'tait-ce pas plutt le savant dsireux de savoir jusqu' quel point il pouvait se confier
ce collaborateur naturel que l'amour lui procurait?
Pendant ce temps, le droschki, aprs avoir long la rive droite de la Neva, avait travers le fleuve vis--vis le
palais de l'Amiraut, et, laissant sa gauche le Garskowaa et la Perspective Newski, s'tait engag dans la
Woznecenskaa, qu'il suivit dans toute sa longueur, entran par le trot rapide de ses chevaux, soulevant sous
leurs sabots une poussire de neige qu'ensanglantait le reflet rouge des lanternes.
Ensuite, tournant droite, la voiture se trouva tout coup dans la banlieue de Ptersbourg et glissa sans bruit,
pendant un quart d'heure, travers les ruelles silencieuses et endormies du faubourg de Poulkowa.
Puis soudain l'iemstchick tira sur les guides, les chevaux s'arrtrent et lui-mme, se penchant sur son sige,
demanda:
--O dois-je conduire maintenant, monsieur le comte?
Gontran toucha du doigt le bras de Mickhal Ossipoff.
--Le cocher dsire savoir quel chemin il lui faut prendre.
Le savant, comme rveill en sursaut, se redressa au milieu de ses fourrures, et, aprs avoir jet autour de lui

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un regard rapide, reconnut le quartier et rpondit:


--Nous allons descendre ici.
Et avant mme que M. de Flammermont et pu faire une objection, Ossipoff avait saut sur la neige durcie et
invitait du geste son compagnon l'imiter.
Puis s'adressant au cocher:
[Illustration]
--Tu resteras ici, commanda-t-il, et tu attendras jusqu' ce que nous revenions.
Cela dit, il prit le bras de Gontran et, avec plus d'agilit qu'on n'en aurait pu attendre d'un homme de son ge,
il l'entrana par une ruelle troite et sombre qu'clairait seule la blancheur du tapis de neige tendu sous leurs
pas.
--Pour sr, murmurait part lui le jeune homme, nous allons assister quelque runion secrte o va se
discuter sans doute un moyen quelconque de mettre mort l'empereur de toutes les Russies!... en vrit, me
voil bien!... et pour un attach l'ambassade de la Rpublique franaise... c'est l une occupation des mieux
choisies.
Et cependant, la douce image de Slna l'entranait en avant malgr sa raison qui lui commandait de s'arrter;
pas un instant il ne songea retourner en arrire ou mme poser une question son guide; l'amour le rendait
fataliste et il pensait, comme les orientaux, que ce qui est crit est crit.
Tout coup, les masures qui bordaient la droite de la ruelle disparurent pour faire place une haute muraille
que Mickhal Ossipoff et Gontran de Flammermont suivirent sur une longueur de cinquante mtres.
Puis, soudain, le vieux savant s'arrta, fouilla sous son paisse fourrure et sortit de sa poche une clef qu'il
introduisit dans la serrure d'une petite porte perce dans la muraille et que Gontran n'avait point remarque.
--Nous sommes arrivs? murmura le jeune homme.
--Presque, rpondit Ossipoff en s'effaant pour lui laisser franchir le seuil de la porte qui, sans bruit, avait
tourn sur ses gonds.
A sa grande surprise, le jeune comte se trouva dans une vaste cour, entoure de trois cts par une haute
muraille semblable celle qu'il venait de longer et formant ainsi un paralllogramme dont la quatrime face
tait occupe par un monument d'aspect imposant surmont d'une coupole arrondie en dme d'glise.
--Qu'est-ce que cela peut bien tre? se demandait Gontran en jetant tout autour de lui des regards curieux,
pendant qu'Ossipoff refermait la porte avec soin.
--Si vous voulez me suivre, fit le vieux savant en traversant la cour, juste dans la direction des btiments qui
se dressaient noirs et silencieux en face d'eux.
A l'aide d'une autre clef, Ossipoff ouvrit une nouvelle porte et poussa devant lui Gontran qu'une lgre
motion treignait la gorge; les deux hommes se trouvrent alors dans une obscurit profonde.
--Donnez-moi votre main, chuchota le vieillard l'oreille de Gontran, et laissez-vous conduire sans crainte...
surtout ayez soin de faire le moins de bruit possible.

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Un silence imposant rgnait dans ces lieux que le comte de Flammermont jugea fort levs de plafond, se
basant sur la sonorit des chos assourdis qu'veillait sa marche et celle de son compagnon; une grande
fracheur lui tombait sur les paules et il pensa que leur course se poursuivait sous des votes de pierre.
[Illustration]
Mais ce fut l tout ce qu'il put deviner du logis mystrieux travers lequel, en dpit de l'ombre paisse qui les
enveloppait, Mickhal Ossipoff se dirigeait sans hsitation aucune, ce qui prouvait que les tres lui taient
entirement familiers.
Aprs avoir mont et descendu successivement plusieurs marches, ouvert et referm plusieurs portes, le savant
poussa enfin un dernier vantail et dit voix basse:
--Nous y voici... demeurez tranquille, sans bouger, le temps que je vais faire de la lumire.
Sur ces mots, il abandonna la main de Gontran, se dirigea avec assurance contre la muraille, circulant travers
des objets dont la masse se devinait vaguement dans l'obscurit, appuya son doigt sur un bouton et aussitt
une clart lumineuse jaillit d'une lampe lectrique, inondant de ses rayons l'endroit o se trouvaient Ossipoff
et son compagnon.
C'tait une vaste salle circulaire, coiffe d'un dme hmisphrique,--le mme que Gontran avait aperu de
l'extrieur,--et assez semblable celui qui surmontait l'ancienne Halle aux bls de Paris, mais de dimensions
moindres.
Au milieu de cette coupole--pour employer le terme technique--sur un afft de fonte et d'acier, se dressait un
tube monstrueux, mesurant quinze ou seize mtres de long sur un diamtre d'environ deux mtres.
La vue de cette gigantesque machine fit ouvrir d'normes yeux Gontran, lui remettant aussitt en mmoire
les occupations mystrieuses auxquelles, au dire du populaire et de l'honnte Wassili lui-mme, Ossipoff se
livrait dans le sous-sol de sa maison, et un rapprochement se fit dans sa cervelle entre ces terribles explosifs
que devait rechercher le savant et cet instrument.
--Un canon! murmura-t-il mi-voix.
Le vieillard bondit.
--Un tlescope! rpliqua-t-il.
Gontran se mordit les lvres, furieux contre lui-mme de l'norme sottise dont il venait de se rendre coupable;
mais la pense de Slna lui rendit immdiatement tout son sang-froid, et il rpondit avec un calme admirable:
--C'est ce que je voulais dire.
--En vrit, fit M. Ossipoff en hochant la tte avec un sourire un peu railleur.
--Notez bien, ajouta gravement le jeune homme, qu'en me servant de cette expression, qui a paru vous
surprendre, je n'ai fait que rpter ce qu'avait dit devant moi, certain soir, mon illustre parent, M. de
Flammermont.
Ossipoff ouvrit de grands yeux.
--Oui, continua imperturbablement Gontran, un soir que le clbre Flammermont se trouvait avec moi et

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d'autres personnes l'observatoire de Paris et qu'il nous expliquait le mcanisme du grand tlescope dont il se
sert gnralement pour ses observations, il compara le tlescope un canon qui envoyait dans les astres l'me
de l'observateur.
Le vieux savant approuva de la tte.
--Fort juste, murmura-t-il, fort juste.
Mais si Gontran et eu l'oreille assez fine pour percevoir ce que se disait lui-mme le vieillard, il et entendu
ajouter in petto:
--Flammermont, lui, n'y envoie que les mes, tandis que moi,..
Puis se tournant vers Gontran:
--A vos paroles je vois que vous avez devin o vous tiez...
--Parbleu! rpliqua le jeune homme d'un ton plein de dsinvolture, nous sommes dans un observatoire...
--Oui, mon ami, nous sommes dans l'observatoire de Poulkowa, et cet instrument, que mon illustre matre
compare si justement un canon, est notre nouveau tlescope, l'un des plus puissants, des plus grands et des
meilleurs du monde entier.
Gontran circulait autour de l'instrument avec des gestes pleins d'admiration.
--Oui, poursuivit Ossipoff, sa construction a demand prs de dix ans de travaux ininterrompus, et son
installation est une merveille de prcision... Je ne parle pas des milliers et des milliers de roubles qu' cots
sa construction... cela est un dtail...
Tout en parlant, le vieillard s'tait dirig vers un pupitre sur lequel un norme volume tait plac grand ouvert;
c'tait la Connaissance des temps, publi par le Bureau des Longitudes de Paris; d'un doigt rapide il le
feuilleta, et Gontran le vit enfin fixer les yeux sur une page et murmurer tout en promenant son index sur les
lignes:
--Passage de la comte Bila... clipses des satellites de Saturne... occultation de Mars...
Ossipoff poussa une petite exclamation.
--Voil ce qu'il me faut...
Il quitta le pupitre, revint vers le grand tlescope, alluma une petite lampe qui claira le cercle mridien et,
grce un puissant mcanisme d'horlogerie qui se mit fonctionner sur une simple pression de doigt,
l'norme tube s'leva doucement, dans le sens vertical, avec autant de facilit que s'il n'et pas pes plus de
quelques centaines de grammes; lorsqu'il eut, dans ce sens, la position dsire, Ossipoff appuya sur un autre
bouton, et le tlescope tourna horizontalement, semblable une pice de marine pivotant sur son afft; puis, le
savant dbraya, et le tube gigantesque demeura immobile.
Cela fait, Ossipoff courut la coupole et en fit rouler tout d'une pice le dme mtallique sur ses galets de
bronze, jusqu' ce qu'il l'et plac dans la direction dsirable; pesant alors sur des cordelles attaches la
muraille, il ouvrit, juste devant la gueule du canon tlescopique, une trappe pratique dans la coupole et par
laquelle un carr de ciel apparut.

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Gontran n'avait point perdu un seul des mouvements du savant; mais il avait t assez habile pour ne
manifester aucun tonnement, tout comme si ces diffrentes oprations lui avaient t familires.
Ossipoff, lui dsignant de la main le tlescope, lui dit:
--Regardez.
Le jeune homme appliqua son oeil l'oculaire et dut se cramponner au tlescope pour ne point reculer et
demeurer immobile, tellement taient grandes sa surprise et son admiration.
--Vous reconnaissez, n'est-ce pas, le cirque de Triesnecker et ses environs, situs dans la partie quatoriale de
la lune? dit le vieillard.
--Sans doute, rpliqua brivement Gontran, tout au spectacle qu'il avait devant les yeux.
Il lui semblait planer quelques kilomtres au-dessus d'un monde inconnu; de hautes montagnes projetaient
leurs pics aigus et brillants dans l'espace, accusant leur prodigieuse lvation par les ombres portes immenses
qu'elles tendaient sur les plaines. C'tait un enchevtrement inextricable de trous, de crevasses, de cratres
bants, et le jeune homme se sentait treint la gorge par une indfinissable motion l'aspect chaotique de
ce paysage grandiose, et comme fig dans une ternelle immobilit.
Cependant Ossipoff avait arrt le mouvement du tube tlescopique et la lune, alors son premier quartier,
prsentait successivement tout son territoire aux yeux de Gontran merveill; la rgion orientale dfila
lentement avec son sol pustuleux et cratriforme, ses rainures mystrieuses, ses abmes et ses mers
dessches; enfin, le bord du disque se prsenta lui aussi, et le comte poussa un cri de surprise.
--Qu'y a-t-il? demanda le vieillard.
--Une toile! exclama le jeune homme, une toile qui va passer derrire la lune.
--Ce n'est point une toile, c'est la plante Mars, riposta le savant.
Puis, saisissant Gontran par le bras:
--Regardez bien, dit-il avec une motion contenue, regardez bien, et dites-moi exactement ce que vous verrez.
--Dame! fit navement le jeune comte, j'aperois une petite boule rougetre qui s'avance doucement et qui est
bien prs de disparatre... ah! voil qui est singulier... elle a pli un peu... mais je la vois toujours.
Ossipoff dont les yeux taient fixs sur l'horloge sidrale et qui comptait les secondes tout bas, rpliqua
vivement:
--Ce n'est point elle que vous voyez... car elle a disparu depuis quinze secondes derrire la lune, mais
simplement son reflet.
--Ah! fit Gontran, cette fois-ci, je ne vois plus rien.
[Illustration]
Il allait quitter l'oculaire, mais, avec une force inimaginable, Ossipoff le maintint sa place.
--Restez, restez... commanda-t-il en poussant lgrement l'oculaire, et ne cessez pas de regarder.

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Docilement, le comte de Flammermont demeura immobile, s'carquillant les yeux, s'impatientant d'tre ainsi
immobile et de ne rien voir, lorsqu'il s'cria:
--Ah! par exemple, c'est trs curieux... je revois la plante, mais de l'autre ct de la lune maintenant...
--Et cependant elle n'a pas reparu l'horizon, riposta Ossipoff, les yeux toujours fixs sur l'horloge.
Plusieurs minutes s'coulrent.
--La voici... la voici... rpta le jeune homme... elle est visible aux deux tiers... Tiens, le bord de la lune est
tout sombre l'endroit o la plante vient de sortir...
[Illustration]
Sans doute taient-ce ces paroles qu'attendait le vieux savant, car lui aussi jeta un cri, mais un cri de joie... un
cri de triomphe, et, saisissant Gontran, il l'arracha presque du tlescope et, l'attirant lui:
--Vous l'avez-vu, n'est-ce pas... vous l'avez bien vu... je tenais ce que vous fussiez convaincu par vos propres
yeux.
Et tout haletant, il fixait sur le jeune homme des regards dans lesquels brillait une flamme trange.
Puis, s'asseyant et dsignant de la main un sige son compagnon:
--Bni soit le hasard, murmura-t-il, qui m'a permis de vous faire constater cela aujourd'hui mme.
[Illustration]
Gontran le considrait, tout tonn.
--Vous venez d'avoir l, sous les yeux, la preuve matrielle, palpable, que tous ceux qui prsentent la lune
comme un astre mort, inhabit et inhabitable, que tous ceux-l se trompent grossirement.
Le jeune homme se contenta d'approuver d'un hochement de tte, de peur de se compromettre encore par
quelque parole imprudente.
--Ils disent que la lune n'a point d'atmosphre! et pour cela, sur quoi se basent-ils, je vous le demande? Sur ce
que la surface du disque n'est jamais voile par aucun nuage et que ce disque se prsente toujours nous sous
le mme aspect... sur ce que toute atmosphre produit des crpuscules et que la partie claire et la partie
obscure de la lune sont spares l'une de l'autre par une ligne nettement tranche ne prsentant aucune
dgradation de lumire!... d'autres ont examin le spectre d'une toile, au moment de son occultation, et
n'ayant remarqu dans ce spectre aucune variation de couleur, concluent l'absence de l'atmosphre, qui
devrait causer cette variation... d'autres, enfin, partant de ce principe que les rayons lunaires ne sont que la
rflexion des rayons solaires, dclarent que le spectre form par la lumire de la lune devrait prsenter les
raies d'absorption ajoutes au spectre solaire par l'atmosphre lunaire!... or, toutes les observations prouvent,
disent-ils, que la lune renvoie simplement la lumire solaire comme un miroir, sans que la moindre
atmosphre sensible la modifie en quoi que ce soit.
Ossipoff haussa les paules et ajouta:
--Tout cela est vraisemblable... mais cela n'est pas vrai... vous-mme venez d'en voir la preuve... croyez-vous
donc que vous auriez pu, mme aprs sa disparition, apercevoir la plante Mars, si ses rayons n'avaient pas t

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rflchis... et dans quoi, je vous le demande un peu, cette rflexion pourrait-elle avoir lieu sinon dans
l'atmosphre lunaire?... c'est pour cette mme raison qu'avant la fin de l'occultation il vous a t loisible de
l'apercevoir de l'autre ct du disque... voyons, franchement, ce que je dis l vous parat-il insens?
Gontran eut un beau mouvement d'indignation.
--C'est--dire, rpondit-il d'une voix vibrante, que tout cela est clair et limpide comme de l'eau de roche.
--Quant au crpuscule, poursuivit Ossipoff en s'animant progressivement, Schroeter qui, certes, n'tait pas un
ne, non seulement a dmontr l'existence du crpuscule lunaire, mais encore a trouv que son arc, mesur
dans la direction des rayons solaires tangents, serait de 2 34', et que les couches atmosphriques qui clairent
l'extrmit de cet arc devraient tre 352 mtres de hauteur... Est-ce concluant?
--Merveilleusement concluant, riposta Gontran avec un sang-froid magnifique.
Le jeune homme avait plac son coude sur ses genoux et le menton dans la paume de sa main, le visage grave,
les yeux fixs sur le savant, il semblait le suivre dans ses explications avec une comprhension parfaite.
Ossipoff poursuivit:
--L'astronome Airy en discutant 295 occultations,--ce n'est pas rien cela, 295 occultations,--eh bien! en a
conclu que le demi-diamtre lunaire est diminu de 2", dans la disparition des toiles derrire le ct obscur
de la lune, et de 2",4 dans leur rapparition galement au bord obscur... il s'ensuit donc que le demi-diamtre
conclu des occultations est infrieur au demi-diamtre tlescopique... A quoi, je vous le demande, peut-on
attribuer cette diminution, sinon la rfraction horizontale d'une atmosphre lunaire?
--Comme vous dites, rpondit srieusement le jeune homme.
--Du reste, poursuivit Ossipoff, si je devais numrer toutes les preuves diverses recueillies diffrentes
poques et par des savants qui n'taient pas les premiers venus, en faveur de l'existence d'une atmosphre
lunaire, il me faudrait plusieurs heures, au moins... quant moi, je ne puis expliquer le phnomne auquel
donne lieu l'occultation de certaines toiles, que par une atmosphre existant surtout sur l'hmisphre que nous
ne voyons pas et qui serait de temps en temps amene par la libration vers le bord de la lune.
[Illustration]
Et il regardait Gontran, semblant attendre son approbation qui se traduisit aussitt par ces mots prononcs
d'une voix ferme:
--C'est aussi mon opinion.
Puis, se reprenant aussitt:
--Ou plutt celle de mon illustre homonyme...
Ossipoff se redressa et tout dans son attitude rvla une grande satisfaction intrieure.
--Maintenant, ajouta le jeune comte, il se pourrait parfaitement que la lune possdt une autre atmosphre que
la ntre.
Le savant lui saisit la main.

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--Ah! fit-il avec enthousiasme, on voit que vous avez lu l'Astronomie du peuple, car ce que vous venez de dire
est prcisment une des suppositions faites par Flammermont en faveur de l'atmosphre lunaire; il admet
parfaitement non seulement que dans une atmosphre cleste les proportions d'oxygne et d'azote ne soient
pas les mmes, mais encore que cette atmosphre soit compose d'autres gaz...
--Aprs tout, s'cria Gontran, qu'importe ce dont cette atmosphre est compose, du moment qu'elle existe.
Puis, soudain, redevenant plus calme:
--Monsieur Ossipoff, dit-il, est-ce pour me parler de la lune, et de la lune seulement que vous m'avez amen
en si grand secret dans cet observatoire?
Le savant tressaillit, se mprenant au sens des paroles du jeune homme et rpondit avec vivacit:
--Non pas... non pas, car, ainsi que je vous l'ai dit, la lune n'est pour moi que la premire station d'un voyage
cleste et j'ai bien l'intention de vous faire parcourir aujourd'hui toute l'immensit plantaire et stellaire.
Gontran sourit doucement.
--Vous ne m'avez point compris, cher monsieur... j'ai voulu vous demander si nous n'aborderions pas une autre
question, intressante aussi celle-l... un autre point de vue peut-tre, mais...
[Illustration]
Le vieux savant arrondit ses yeux.
--Une autre question aussi intressante que la lune... murmura-t-il avec un doute dans la voix.
--Dame! monsieur Ossipoff, rpondit Gontran, l'astronomie c'est fort beau... mais l'amour, ce n'est pas vilain
non plus... et vous savez que j'aime Mlle Slna et que je suis venu ce soir vous demander sa main...
Ossipoff plissa ses paupires et fixa sur le jeune homme un regard plein de finesse.
--De la lune ma fille, il n'y a peut-tre pas tant de distance que vous le pouvez supposer, dit-il.
--Dame! quelque chose comme 96,000 lieues, rpliqua Gontran dont la mmoire avait, par hasard, retenu ce
nombre.
Et il ajouta en plaisantant:
--En astronomie, cette distance n'est rien... mais en amour...
Et un gros soupir complta sa phrase.
Le savant demeura un moment silencieux, enveloppant comme il l'avait fait dans la voiture le jeune homme de
regards perants et scrutateurs, puis, enfin:
--Je vais vous prouver, dit-il, qu'en amour il est des circonstances o les distances sont nulles.
Il fit une nouvelle pause, regardant fixement Gontran qui prtait l'oreille.
--Monsieur le comte de Flammermont, dit enfin le vieillard d'une voix grave, vous aimez ma fille?

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--Profondment, monsieur Ossipoff.


--Mais vous tes-vous fait cette rflexion que j'tais vieux et que, ma fille une fois marie, je resterais seul sur
cette terre?
--Vous y tes si peu, objecta Gontran qui voulut par cette plaisanterie anodine faire diversion
l'attendrissement qui s'emparait de son compagnon.
Celui-ci sourit, en effet.
--Vous avez raison, rpliqua-t-il, mais les savants ont un coeur comme les autres hommes, et le mien est
rempli par la seule affection de ma fille...
Le jeune comte lui saisit les mains.
--Si je vous entends bien, dit-il, vous craignez la solitude en laquelle vous laisserait le mariage de Mlle Slna.
--Effectivement... et cette crainte est chez moi si grande que j'ai dcid de ne donner ma fille qu' l'homme qui
jurerait de ne m'en sparer jamais.
--Vous avez mon serment, monsieur Ossipoff, dit le jeune homme avec une grande franchise dans la voix.
Le vieillard hocha la tte.
--Ne craignez-vous pas de vous engager bien lgrement, monsieur le comte? fit-il d'un ton un peu railleur...
J'aime les voyages et la fantaisie peut me prendre...
Gontran l'interrompit en s'criant:
--Ah! monsieur Ossipoff, vous faites injure mon amour si vous le supposez capable de s'arrter devant des
distances, quelles qu'elles soient.
--Tiens! tiens! observa le vieux savant avec un petit sourire, vous tes donc d'avis, comme moi, que les
distances n'existent point,--qu'il s'agisse d'astronomie ou d'amour.
--Monsieur Ossipoff! s'cria le jeune homme avec feu, j'aime mademoiselle Slna de toute les forces de mon
me et, s'il le fallait, je la suivrais jusqu'au bout du monde.
--Jusque dans la lune? ajouta le vieillard en fixant sur lui un regard trange.
Nul doute que si Gontran se ft aperu de la transfiguration soudaine qui venait de s'oprer dans la
physionomie du vieillard, il et fait attention ses paroles; mais la pense de Slna l'emplissait tout entier et
il exclama en levant les bras au ciel:
--Ah! que n'existe-t-il un audacieux d'me assez vigoureusement trempe pour se lancer dans l'espace la
conqute de tous ces mondes inconnus... Si la main de Slna tait ce prix, j'irais le supplier de m'emmener
avec lui pour vous prouver que ce ne sont pas des millions, des billions et des trillions de lieues qui peuvent
effaroucher un amour tel que le mien.
[Illustration]
Il tait superbe voir, debout, la face leve vers la coupole de l'observatoire, par laquelle tombait un rayon

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lumineux de la lune alors dans son plein, les yeux brillants, les lvres entr'ouvertes, les narines palpitantes.
--Ah! mon enfant! Ah! mon fils...
Et, en poussant ces deux appellations d'une voix attendrie, M. Ossipoff se jeta au cou du jeune homme et
l'embrassa sur les deux joues plusieurs reprises.
Surpris de cette expansion laquelle il ne comprenait qu'une chose, c'est qu'elle tait l'indice de la bonne
marche de ses projets matrimoniaux, le comte de Flammermont regardait le vieillard qui, dnou de son
treinte, le considrait avec motion.
Puis le savant lui saisit les mains, les secoua, les secoua encore en balbutiant:
--Ah! mon enfant!... mon enfant!...
--Monsieur Ossipoff, dit le jeune homme, pourrais-je savoir...
--Eh! quoi! s'cria le savant, ne venez-vous pas de dire que, pour avoir la main de Slna, vous l'iriez chercher
dans la lune...
--C'est vrai... mais pour cela il faudrait que mademoiselle votre fille ft dans la lune...
Alors, se campant devant le comte de Flammermont, les bras croiss, dans une attitude de dfi et le regard
fulgurant, le petit vieillard s'cria:
--Et si cet homme, assez audacieux pour avoir rv la conqute de ces mondes inconnus qui scintillent
au-dessus de nos ttes, existait... si, non content d'avoir rv, cet homme avait rsolu de mettre son rve
excution!...
Gontran jeta sur Ossipoff des regards perdus; il commenait croire que la passion de l'astronomie avait
drang les ides du pauvre savant.
--Oui, poursuivit celui-ci, si, aprs vingt ans de travaux incessants, d'tudes ininterrompues, de veilles
laborieuses, j'tais arriv rendre pratique ce voyage merveilleux que tant de philosophes, de penseurs et de
potes ont fait en imagination... si je venais vous dire: Je pars pour la lune et l'immensit cleste; qui aime
ma fille me suive! que rpondriez-vous?
Gontran l'examinait avec attention et mme, disons-le, avec un peu de mfiance... c'tait, on le sait, la
premire fois qu'il se trouvait avec le vieillard et cette connaissance, remontant quelques heures peine, ne
lui permettait pas d'apprcier exactement l'intensit de ce qu'il supposait la folie de M. Ossipoff.
Il savait, pour l'avoir entendu dire, que beaucoup de fous n'admettent pas la contradiction et que les
maniaques, mme les plus doux et les plus inoffensifs, sont redouter lorsqu'on les contrarie dans leurs ides.
Aussi, la question que venait de lui poser le savant, rpondit-il sans hsiter:
-Et vous me demandez cela, moi, monsieur Ossipoff, aprs le langage que je vous ai tenu tout l'heure!...
vous me demandez si je suivrais Mlle Slna dans la lune... Mais la lune, c'est trop prs... je voudrais qu'elle
allt dans le soleil!
--Le soleil viendra aprs, rpondit gravement le vieillard.

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Puis, aussitt, lisant dans les yeux du jeune homme une sorte de piti, ses sourcils se contractrent et il lui dit:
--Vous me croyez fou, n'est-ce pas? Vous vous dites: Ce vieux draisonne... Mais avec sa manie il a une fille
charmante... Flattons la manie pour avoir la fille...
Gontran voulut protester.
--Eh bien! non, mon cher comte, je ne suis pas fou... Ce que je vous ai dit est parfaitement srieux et je ne
vous ai amen ici ce soir que pour bien vous convaincre que l'impossibilit oppose par une certaine cole de
savants l'habitabilit de la lune,-- savoir la non-existence d'une atmosphre lunaire,--que cette impossibilit
n'existe pas... ce premier point tabli et dmontr par vingt annes d'tudes et d'observations, que restait-il
pour la ralisation du problme auquel j'ai consacr ma vie?... Trouver un moyen de se rendre dans notre
satellite!... Depuis plusieurs annes, j'ai dans mes cartons les plans d'un canon gigantesque et tout, l'heure,
avant votre visite, je faisais ma dernire exprience sur une poudre spciale dont les effets sont suffisants pour
envoyer dans la lune... tout ce que je voudrai y envoyer... Donc, la lune est habitable et j'ai trouv un moyen
de m'y rendre... Qu'avez-vous rpondre cela?
[Illustration]
Ossipoff avait parl doucement, avec calme, sans paratre aucunement en proie un surchauffement crbral.
Gontran n'en devint que plus mfiant: cette tranquillit lui parut tre le prsage d'un orage prochain et il
rsolut de tout tenter pour empcher cet orage d'clater; aussi rpondit-il pour donner le change au vieillard et
lui faire croire qu'il prenait ses paroles au srieux:
--A votre place, mon cher monsieur Ossipoff, j'aurais ddaign de m'occuper de la lune, monde trop connu et
dflor par toutes les tudes dont il a t l'objet... et j'aurais tourn mes vues vers un astre d'une conformation
plus en rapport avec notre plante et aussi moins frquent par les voyages imaginaires... par exemple,
pourquoi n'irions-nous pas plutt sur Mars?...
Le visage du vieux savant s'illumina.
[Illustration]
--Ah! ah! mon jeune ami, dit-il gaiement, vous y prenez got, ce que je vois, et votre esprit cherche les
aventures... Tout l'heure, vous proposiez d'aller chercher Slna dans la lune, maintenant, vous parlez de
Mars... Je suis enchant de voir vos ides prendre si facilement de semblables directions... mais chaque chose
a son heure... Pour le moment il s'agit d'aller dans la lune, d'abord, je vous le rpte, parce que, de mme
qu'une voie ferre, la voie cleste a ses stations auxquelles il faut s'arrter... et ensuite... cela il faut que je vous
l'avoue, parce que ma poudre serait insuffisante pour nous faire franchir des millions de lieues...
Il disait cela du ton le plus naturel du monde, bien que cependant il y et dans son intonation comme une
honte d'avouer le ct imparfait de son explosif.
--Mais alors, comment ferons-nous pour continuer notre voyage? demanda srieusement M. de
Flammermont.... Devrons-nous rester en panne dans la lune?
--Pourquoi cela?
--Dame, si votre poudre est incapable de nous emporter de grandes distances...
--Nous trouverons l-bas les moyens de poursuivre notre voyage, rpondit le vieux savant avec un sourire

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plein de mystre.
--A la bonne heure, fit le jeune homme qui ajouta in petto: C'est singulier, il parat jouir de toute sa raison...
ses ides s'enchanent avec une justesse et une logique qui, s'il parlait d'un tout autre sujet, feraient douter du
dsquilibrement de sa cervelle... pauvre homme... enfin, flattons sa manie, jusqu'au moment o les choses
iraient trop loin...
Puis il dit tout haut pour connatre entirement la pense du vieillard:
--Sans tre indiscret, pourrais-je savoir pourquoi vous m'avez amen ici en si grand mystre?... car ce me
semble une occupation fort louable que la vtre et il n'y a aucune raison pour que vous ne vous y livriez pas
au grand jour.
Cette observation, en apparence si simple, apporta dans la physionomie de M. Ossipoff un brusque
changement.
Son visage s'assombrit soudain, ses sourcils se contractrent violemment, sa bouche se creusa chaque coin
en un pli profond et il rpondit voix basse et d'un ton chagrin:
--Le monde est rempli de jaloux, mon cher enfant... sans en avoir la certitude, je me sens surveill, pi,
espionn... entre savants on devine aisment lorsqu'un collgue a en tte un projet quelconque et...
--Eh quoi! s'cria Gontran avec sincrit, supposeriez-vous un de vos collgues de vouloir vous voler le fruit
de tant de travaux et de veilles?
--A Dieu ne plaise! s'cria le vieillard, que je fasse cette injure aux hommes minents, mes collgues... mais
enfin, je ne veux point que mes projets soient dflors avant mme qu'ils aient reu un commencement
d'excution... c'est pourquoi je viens ici, depuis de longues annes, tous les soirs o je suis certain de n'y
rencontrer personne, pour pouvoir me livrer en toute solitude, mes tudes et mes recherches... je veux que
la nouvelle de mon dpart clate comme une bombe dans le monde scientifique... en ce qui vous concerne,
comme je vous le disais la maison, vos gots trs prononcs pour les sciences et vos connaissances en
matire astronomique, me font vous considrer comme le gendre qu'il me faut, parce que je veux vous
associer mes travaux et qu'en mme temps votre amour pour ma fille me garantit votre zle et votre
discrtion.
[Illustration]
Dans une nergique pression de main, Gontran affirma au savant qu'il pouvait compter sur son entier
dvouement.
--Cela dit, poursuivit le vieillard, nous allons, si vous le voulez bien, retourner la maison, o j'ai hte de vous
expliquer le systme de canon que j'ai invent et de faire devant vous une nouvelle exprience de
slnite.--C'est ainsi que j'ai baptis ma poudre.
Tout en parlant, Ossipoff s'occupait de remettre chaque chose sa place, de manire que nul ne pt se douter
le lendemain de la visite nocturne qu'avait reue l'observatoire; la lampe teinte, le savant prit son compagnon
par la main et, comme il avait fait pour venir, le conduisit travers les couloirs obscurs jusqu' la porte de
sortie.
Sur la neige durcie, leurs pas ne laissaient aucune trace et quand Ossipoff eut referm la porte qui donnait sur
la rue, le blanc tapis tendu dans la cour intrieure tait aussi immacul que si nul ne s'y ft aventur.

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Ils retrouvrent la place o ils l'avaient laiss l'iemstchick battant la semelle ct de ses chevaux
immobiles et chaudement couverts de fourrures prises dans le droschki.
Sitt Ossipoff et son compagnon emmitouffls dans leurs chaudes pelisses et confortablement assis sur les
coussins, le cocher rendit la main et les chevaux, aiguillonns par le froid, partirent comme des hirondelles,
filant sans bruit travers les rues dsertes.
Comme ils approchaient de la rue o tait situe la petite maison de Mickhal Ossipoff, deux formes surgirent
soudain de l'ombre des maisons et sur un geste imprieux accompagn du mot halte! prononc d'une voix
sonore, le cocher dut arrter ses chevaux.
[Illustration]
--Qu'y a-t-il?... demanda Ossipoff en se penchant.
Mais il poussa une exclamation de surprise en reconnaissant que les gens qui arrtaient ainsi le droschki
taient deux gendarmes cheval; la lame nue de leur sabre luisait au clair de lune.
L'un des soldats s'approcha.
--O vas-tu, batiouschka? demanda-t-il avec politesse.
--Je rentre chez moi, rpondit le vieillard.
--Ah! fit vivement l'autre gendarme en s'approchant son tour, tu habites donc par ici?
--Je me nomme Mickhal Ossipoff, rpliqua le savant, membre de l'Acadmie des sciences, et je demeure dans
cette petite maison que vous voyez l-bas.
Il sembla que les gendarmes avaient tressailli en entendant le vieillard dcliner ses noms et qualits; cependant
ils se contentrent de dire, en s'cartant un peu:
--C'est bien, tu peux passer, batiouschka.
Le droschki reprit sa course et Mickhal Ossipoff dit son compagnon qui s'tonnait:
--Cela arrive frquemment... la police a probablement vent quelque complot nihiliste.
A ces mots, Gontran sentit un petit frisson lui courir le long de l'chine.
Pourquoi? lui-mme, assurment, et t incapable de le dire.
Puis il se retourna, son oreille tant frappe par un bruit, qu'elle n'avait pas entendu jusque-l.
Les deux gendarmes galopaient vingt pas derrire la voiture.
Le front du jeune homme se plissa un moment; puis il haussa les paules et se reprit penser Slna.
Enfin le droschki s'arrta, on tait arriv.
Involontairement, en sautant terre, la suite de son compagnon, le comte de Flammermont jeta un regard
souponneux autour de lui; la rue tait dserte, la faade de la maison tait silencieuse, tout semblait dormir.

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Ossipoff souleva le heurtoir de cuivre et le laissa retomber plusieurs reprises, mais la porte demeura close.
--Cet animal de Wassili se sera endormi, grommela-t-il.
Et tirant de sa poche une cl, il l'introduisit dans la serrure; la porte tourna sur ses gonds et le savant entra,
suivi de Gontran, dans le vestibule plein d'obscurit.
Mais ils n'avaient pas fait trois pas que des bras surgirent de l'ombre et les saisirent, les immobilisant.
En mme temps une voix brve ordonna, au milieu de froissements de sabres, de heurts d'perons sur les
dalles:
--Garrottez-les solidement.
Et une lanterne subitement allume montra aux yeux du vieillard et de son compagnon, le vestibule rempli de
gendarmes et d'hommes de police. Dans un coin Wassili tait tendu, garrott et billonn, dans l'impossibilit
absolue de faire un mouvement et de dire un mot.
--Mais il y a erreur, s'cria le vieillard, je m'appelle Mickhal Ossipoff.
--C'est prcisment toi que nous cherchons, rpondit d'une voix rogue un colonel de gendarmes.
--Mais je proteste, hurla le savant, je proteste... je me plaindrai au Tzar... je...
Il ne put dire davantage; sur un geste du colonel, deux gardawo lui avaient pos sur la bouche un billon
qu'ils assujettirent solidement par derrire la tte.
[Illustration]
Ds le premier instant, Gontran avait fait mine de rsister, il avait mme fouill dans sa poche pour y chercher
son revolver; mais il avait t jet brutalement terre, puis dsarm, ligott, billonn et il tait dj dans son
droschki, tendu sur le dos, roulant des yeux furieux, mais impuissants, lorsque Mickhal Ossipoff fut lanc
ses cts, avec autant de prcaution qu'un paquet de vieux effets.
Puis deux gardawo s'assirent sur le devant de la voiture, tandis qu'une dizaine de gendarmes cheval, le doigt
sur la dtente de leur revolver, entouraient le droschki.
--O allons-nous, mon colonel? demanda l'iemstchick d'une voix tremblante.
--A la prison centrale, rpliqua l'officier en mettant son cheval au trot.
Et la petite troupe disparut bientt au coin de la rue, laissant dans la petite maison silencieuse Wassili que l'on
avait oubli de dlivrer, et Slna qui, dans sa chambre, dormait bien paisiblement, rvant de la lune et de
Gontran.
A la porte de la maison, deux gendarmes cheval, immobiles sur la blancheur de la neige, veillaient.
[Illustration]
CHAPITRE III

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COMME QUOI, FDOR SHARP, BIEN QUE SECRETAIRE PERPTUEL DE L'ACADMIE DES
SCIENCES, TAIT UNE CANAILLE
[Illustration]
Eh bien! trs honorable monsieur Sharp?
--Eh bien! mon trs estim monsieur Mileradowich!
Cela dit, les deux hommes gardrent le silence, s'examinant du coin de l'oeil, la face grave comme il convient
des personnages pntrs de l'importance de leur mission, avec cependant, dans la physionomie, quelque
chose de railleur qui et fort donn penser un observateur attentif.
L'un, grand, sec, tout en os semblait flotter dans une ample redingote noire croise svrement sur la poitrine
et dont les pans, dmesurment longs, se drapaient en larges plis sur un pantalon galement noir qui
s'enroulait tout en tire-bouchonnant autour des chevilles; aux pieds, de gros souliers lacs, en cuir de vache
peine dgrossi, mettaient, chacun de ses pas, le bruit de leurs normes clous sur les dalles qui pavaient la
pice. Sur le col de la redingote luisant de graisse, les cheveux tombaient longs et raides, assouplis vainement
grands renforts d'huile parfume, encadrant un visage en lame de couteau, dont les pommettes saillantes
crevaient la peau toute couture de rides et terreuse; la face, qu'clairaient deux petits yeux profondment
enfoncs dans leur orbite, mais brillants comme des clats de jais, tait entirement rase, l'exception d'une
forte touffe de poils gris mnage sous le menton et qui descendait, fort longue, sur la poitrine, semblable
une barbiche de bouc.
[Illustration]
L'autre personnage tait quelconque, semblable tous ceux dont un travail sdentaire et un amour immodr
de la table ont arrondi le ventre et apoplectis la face.
Le premier n'tait autre que Fdor Sharp, secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences.
L'autre s'appelait Mileradowich et occupait Ptersbourg les importantes fonctions de juge criminel.
Tous deux, au moment o nous faisons leur connaissance,--c'est--dire le lendemain mme du jour o nous
avons assist la surprenante arrestation de Mickhal Ossipoff et de Gontran de Flammermont,--tous deux se
trouvaient dans le laboratoire du savant qu'ils fouillaient dans tous les coins, depuis prs de trois heures.
Mileradowich, assis une grande table, devant une feuille de papier blanc, prenait des notes sous la dicte de
Sharp qui allait et venait travers la pice, furetant, examinant tout avec un soin extrme, agitant les cornues,
soulevant les couvercles des creusets, regardant les prouvettes, s'aidant dans ses recherches l'aide d'un gros
registre qu'il tenait la main et sur lequel il jetait frquemment les yeux.
[Illustration]
Tout coup, alors que le juge d'instruction pench sur son papier crivait, Sharp s'tait arrt devant une fiole
d'assez grande dimension et place sur un fourneau refroidi; ct se trouvait le tube de mtal tout noirci
qu'Ossipoff, au commencement de cette histoire, avait si victorieusement montr sa fille.
Et sans doute cette dcouverte avait-elle pour le secrtaire de l'Acadmie des sciences de Ptersbourg une
importance toute particulire, car il ne put retenir une exclamation de joyeuse surprise.
Et c'est cette exclamation qui avait provoqu de la part du juge d'instruction criminelle l'interrogation par

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laquelle dbute le prsent chapitre. On a vu quelle rponse M. Sharp avait cru devoir faire cette
interrogation.
Puis tous deux s'taient tus, le juge demi retourn sur sa chaise pour mieux voir son compagnon, celui-ci
adoss au fourneau, tenant entre les mains la fiole sur laquelle il fixait des regards ardents.
--Eh bien! rpta Mileradowich, avez-vous trouv, monsieur Sharp?
Celui-ci appliqua sur la fiole son doigt maigre et osseux.
--Voici, rpondit-il.
Un clair de joie brilla dans la prunelle du juge.
--En tes vous bien sr? demanda-t-il.
--Je ne le serai vraiment qu'aprs une analyse minutieuse et surtout aprs une exprience qui me permettra de
me baser sur des rsultats indniables... mais voyez-vous, mon trs estim monsieur Mileradowich, je sens
quelque chose qui me dit que c'est bien l ce que nous cherchons.
Et il plaait la main sur son coeur.
Le juge d'instruction criminelle avait pos sa plume et se frottait les mains en manifestation du contentement
qui gonflait sa poitrine.
Puis, tout coup, il demeura immobile, les yeux fixs sur son compagnon.
--Savez-vous bien, dit-il, que c'est l une affaire de laquelle nous pouvons retirer bien des avantages.
--Qu'entendez-vous par l? demanda Sharp d'un ton singulier.
--Dame! si le Tzar est juste, il me donnera de l'avancement et vous la croix du Mrite... tout au moins.
--Je ne demande rien, rpondit vivement Sharp.
--Sans demander, on peut accepter.
Le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences eut un nergique mouvement de protestation.
[Illustration]
--Je n'ai rien fait autre chose que mon devoir, riposta-t-il, et je n'estime point cela une cause suffisante la
reconnaissance du Tzar... j'ai reu une mission... je l'accomplis sans plus songer m'en faire rcompenser que
je n'ai song m'en dfendre... quelques regrets que j'prouvasse agir contre mon excellent collgue M.
Ossipoff.
Il avait prononc ces quelques mots d'un accent pntr en levant vers le ciel ses petits yeux brillants, qu'une
larme semblait ternir.
Mileradowich fit entendre un petit ricanement moqueur.
--Ce dsintressement est fort difiant, mon trs estim monsieur Sharp, dit-il, mais moi qui n'ai pas les

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mmes raisons que vous,--et il appuya sur ces derniers mots,--de ne pas aspirer aux libralits du Tzar, vous
me permettrez de compter, n'est-ce pas, sur votre appui pour retirer de cette affaire quelque bnfice.
Sans doute M. Sharp crut-il deviner une menace dans le ton assez trange dont ces paroles avaient t
prononces, car, posant prcipitamment sur le fourneau la fiole et le tube qu'il tenait la main, il s'en vint
prcipitamment vers le juge et lui secoua les mains dans une nergique treinte.
--Comptez sur moi, dit-il, comptez sur moi...
--Il faut avouer, reprit Mileradowich, aprs un petit silence, que sans cette dnonciation, jamais la police ne se
serait dout que l'Institut de Ptersbourg recelt dans son sein un conspirateur aussi dangereux.
Une lgre rougeur colora quelques secondes le visage terreux de M. Sharp.
--Ce sont les choses les plus invraisemblables qui sont quelquefois les plus vraies, rpondit-il
sentencieusement.
En ce moment, un bruit de grelots retentit dans la rue, accompagn d'un pitinement de chevaux et d'une
rumeur sourde; puis grelots et pitinements se turent soudain; seule la rumeur, transforme en cris et en
vocifrations, continua s'lever crescendo.
--Les voil, fit le juge d'un air de vive satisfaction.
--Les voil, rpta Sharp, dont les sourcils se contractrent aussitt, sous l'empire d'une vive contrarit.
Mileradowich dsigna son compagnon une chaise ct de lui; puis il frappa sur un timbre et un petit
homme, chafouin et crasseux, qui attendait probablement dans la pice voisine, entra.
C'tait le greffier qui, sur un signe du juge, prit place sur un tabouret la mme table que son suprieur.
Ces prparatifs taient peine termins que la porte s'ouvrit et qu'un homme de police parut, arrt
respectueusement sur le seuil.
--Voil les prisonniers, dit-il.
--Qu'on amne Mickhal Ossipoff, commanda Mileradowich en se renversant, plein d'importance, sur le
dossier de son sige.
Sharp, au contraire, les deux coudes sur la table, le visage enfoui dans ses deux mains, paraissait rflchir
profondment; on et dit qu'un violent combat se livrait dans l'me de cet homme; sous ses sourcils fortement
contracts, ses petits yeux brillaient d'un feu sombre; un pli profond coupait verticalement son front en deux et
de ses dents aigus il mordillait jusqu'au sang ses lvres minces et ples.
Enfin, il reconquit tout son sang-froid, il releva la tte, croisa les bras sur sa poitrine et, les traits impassibles,
les regards fixs sur la porte par laquelle le prisonnier allait entrer, il attendit.
Mickhal Ossipoff parut, les mains attaches derrire le dos au moyen d'une corde dont chaque extrmit tait
tenue par un gardawo, le revolver au poing.
A la vue de Sharp, le vieux savant poussa un cri de joie.
--Vous ici, mon cher ami! dit-il en faisant en avant plusieurs pas prcipits en dpit des efforts de ses gardiens

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pour le retenir.
--Moi-mme, monsieur Ossipoff, rpondit froidement le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences.
Ossipoff et reu sur la nuque un seau d'eau glace qu'il n'et certainement pas t plus abasourdi qu'il ne le
fut par l'attitude et le ton de son collgue et ami.
Il fixa sur Sharp un regard plein d'tonnement et aussi de reproche et lui dit, non sans amertume:
--Je ne m'attendais gure vous voir ici, monsieur.
--Croyez, monsieur Ossipoff, rpondit l'autre, que ce n'est qu' mon corps dfendant que j'ai accept la pnible
mission dont je suis charg... mais je suis avant tout un fidle serviteur du Tzar et je n'ai pu faire autrement
que de lui obir.
Un sourire railleur plissa les lvres de Mileradowich.
--Faites asseoir l'accus, commanda le juge.
Mais ces mots. Ossipoff au lieu de prendre place sur le tabouret que ses gardiens lui dsignaient, bondit en
avant, tout rouge de colre.
--Accus! cria-t-il... Ah! je suis accus! Et de quoi, s'il vous plat?
Mileradowich fit un signe, les gardawo saisirent Ossipoff et, pesant de toutes leurs forces sur ses paules,
l'obligrent s'asseoir.
[Illustration]
--Votre nom? demanda le juge.
--Mickhal Ossipoff.
--Votre ge?
--Cinquante-neuf ans.
--Votre profession?
--Membre de l'Acadmie des sciences de Ptersbourg... correspondant de toutes les socits scientifiques de la
terre.
Et il ajouta en relevant la tte avec orgueil:
--L'une des gloires de la Russie, ainsi que le Tzar, tout dernirement, a bien voulu me le dire.
Un flot de bile monta au visage de M. Sharp qui, sous ses paupires abaisses, jeta son collgue un regard
furieux.
Le juge continua:
--La maison dans laquelle nous nous trouvons est bien la vtre?

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--C'est la mienne.
--Cette pice est votre laboratoire, n'est-ce pas?
--Effectivement.
--Vous reconnaissez comme tant vtres tous les objets qui sont ici?
Ossipoff abaissa la tte affirmativement.
--Comme aussi vous dclarez avoir t fabriques par vos mains toutes les substances qui se trouvent dans
votre laboratoire?
--Assurment.
Ce mot, le vieux savant l'avait prononc avec une assurance o perait une pointe d'orgueil.
Sharp le sentit et involontairement baissa les yeux.
Le juge s'tait tu et surveillait les transcriptions que faisait le greffier, des rponses d'Ossipoff.
--Maintenant, fit celui-ci avec beaucoup de courtoisie, que j'ai rpondu docilement toutes vos demandes, me
sera-t-il permis de vous poser une question?
--Parlez, rpliqua Mileradowich.
--Pourquoi suis-je ici, chez moi, les mains lies et gard vue comme un malfaiteur, tandis que vous, des
trangers, sigez devant moi, semblables des juges, aprs avoir tout boulevers dans ma maison?
Le gros Mileradowich tourna vers Sharp sa ronde figure qu'gayait un sourire narquois, il haussa lgrement
les paules en signe de commisration, puis s'adressant au vieux savant:
--Bien que cette question n'ait aucune raison d'tre, dit-il, puisque tout comme nous vous y pouvez rpondre,
sachant parfaitement quoi vous en tenir sur votre cas, comme aussi bien il est d'usage de faire
connatre,--pour la forme,-- un accus ce dont on l'accuse, sachez donc, Mickhal Ossipoff, que vous tes
accus de crime de haute trahison.
L'bahissement du vieillard fut si grand qu'il garda le silence, la langue cloue au palais, les yeux
dmesurment agrandis, les lvres entr'ouvertes par une exclamation trangle dans sa gorge.
Mileradowich se mprit cette attitude et continua en dtachant chaque syllabe qui tombait sur la cervelle du
prisonnier aussi lourdement qu'un coup de massue:
--Vous conspirez contre la sret de l'tat et contre la vie du Tzar.
Ossipoff avait les membres comme briss par ces paroles.
Lui, accus de vouloir bouleverser l'tat!... lui, accus de vouloir mettre mort l'empereur Alexandre!... en un
mot, lui, nihiliste!... Il fallait que les gens qui l'accusaient fussent atteints de folie ou qu'il ft victime
lui-mme de la plus grossire des mprises.
Ce fut cette dernire supposition que son esprit, un moment drang par cette effroyable accusation, s'arrta,

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aprs quelques secondes de rflexion.


Il recouvra l'usage de ses membres, sa langue se dlia et il clata d'un rire franc et large, en tendant la main
vers Sharp qui le regardait par-dessous ses lunettes, svre et raide sur son sige, semblable un bonhomme
en bois.
--Monsieur le juge, dit Ossipoff, lorsque son hilarit fut un peu calme, votre accusation je ne rpondrai
qu'un mot: Il y a erreur, je n'en prends pour tmoin que M. Sharp, ici prsent, mon excellent collgue de
l'Acadmie des sciences, qui va vous dire si Mickhal Ossipoff peut tre vraisemblablement accus de
nihilisme.
Contre l'attente du pauvre savant, le secrtaire perptuel de l'Acadmie scientifique de Ptersbourg demeura
immobile et muet.
Mileradowich prit la parole.
--Le trs honorable monsieur Sharp, dit-il d'un ton sec, n'a rien voir en tout ceci; l'accusation qui pse sur
vous ne le regarde nullement.
--Alors, riposta Ossipoff que l'impatience commenait gagner, si M. Sharp n'a rien voir ici, qu'y vient-il
faire?
--Il a t dsign par le grand matre de la police pour m'aider de ses lumires dans la perquisition que j'ai d
faire cans, perquisition qui, je dois vous l'avouer, tablit nettement votre culpabilit et le bien-fond de
l'accusation.
Ossipoff courba la tte, les oreilles bourdonnantes de ces deux mots:
Culpabilit... accusation... accusation... culpabilit.
--Depuis plusieurs mois, poursuivit Mileradowich, vos voisins se sont mus de vos alles et venues
mystrieuses, de vos allures singulires; vous vivez ici enferm presque tout le temps dans votre laboratoire,
sortant peu, except la nuit, pour faire dans Ptersbourg des courses dont nul ne connat le but.
Le savant releva la tte et ouvrit la bouche pour rpliquer; mais le juge continua:
--On a entendu plusieurs reprises de sourdes dtonations qui partaient de votre maison... Les habitations
avoisinantes ont t maintes fois branles par des secousses formidables qui ont mme lzard profondment
le sol; on a vu des flammes briller par les soupiraux de cette cave... tout cela est trange, incomprhensible.
--Cela suffit-il pour me traiter comme un voleur, comme un assassin! demanda Ossipoff indign.
Sans rpondre, Mileradowich lui dit brutalement:
--Mickhal Ossipoff, dans votre intrt mme, je vous engage changer de systme de dfense... un aveu
complet peut dtourner de votre tte la svrit du Tzar.
[Illustration]
--Je ne crains point la svrit du Tzar, s'cria le savant, je ne demande que sa justice.
Mileradowich haussa les paules en coulant un regard du ct de M. Sharp, puis il continua:

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--Quelles taient vos occupations?


Sharp, ces mots, releva la tte et regarda fixement l'accus.
--Je faisais des recherches chimiques, rpondit Ossipoff.
--Sur des explosifs, n'est-ce pas? demanda le juge.
--Je reconnais, en effet, que mes tudes avaient principalement pour objet les compositions fulminantes.
Mileradowich se frotta les mains et se pencha vers son greffier pour bien constater qu'il transcrivait fidlement
les rponses de l'accus.
--Et dans quel but, demanda-t-il d'un ton insinuant, recherchiez-vous avec tant d'ardeur un fulminate?
--Dans un but scientifique, vous le pensez bien... Quel autre pourrais-je avoir?
Le juge ricana en hochant la tte.
--Vous oubliez que la fabrication des explosifs est le monopole de l'Etat et par consquent formellement
interdite aux particuliers.
--Mais il ne s'agit pas de fabrication... seulement de recherches...
Mileradowich assna sur la table un formidable coup de poing.
-Si vous continuez donner ainsi de continuels dmentis la justice, gronda-t-il, je vous fais billonner...
[Illustration]
Donc pour vous livrer aussi secrtement que vous le faisiez la fabrication d'un engin de destruction aussi
puissant, la slnite, comme vous l'appelez...
Ossipoff fit un mouvement.
--... Vous aviez un but terrible, et ce but vous n'tiez pas loin de l'atteindre, car en consultant vos registres, M.
Sharp a relev la date d'hier la formule de cette poudre indispensable aux projets de l'association dont vous
faites partie.
[Illustration]
Le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences promena sur l'norme volume ouvert devant lui son doigt
maigre et osseux, en murmurant:
KO, AZO5 + BaO + C2 O4
Mickhal Ossipoff releva la tte et fixa sur son collgue un regard profond.
--Heureusement, continua Mileradowich, l'attention de vos voisins avait t attire par vos allures
mystrieuses et vos dangereuses manipulations. La police, qui veillait dj, a t avertie par un ami de la
sret publique.

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Puis, brusquement:
--D'o reveniez-vous hier soir, lorsqu'on vous a arrts vous et l'un de vos complices?
Ossipoff ne put s'empcher de hausser les paules.
--Dcidment, dit-il un peu railleur, votre erreur est manifestement trop grossire pour que je vous aide, par
mes rponses, la reconnatre.
Et il se tut, examinant attentivement M. Sharp qui feuilletait toujours des paperasses, prenant des notes sur un
calepin ouvert ct de lui.
--Greffier, s'cria le juge irrit, crivez que l'accus refuse de reconnatre tre all hier soir une runion de
nihilistes.
Ossipoff clata de rire.
--Et ceci, poursuivit Mileradowich furieux en mettant sous le nez du vieux savant une feuille de papier noircie
de chiffres et de noms, qu'est-ce que c'est que cela?
--Dame, rpliqua l'accus avec beaucoup de sang-froid, vous savez lire comme moi.
--Jupiter... Mars... Saturne... Sirius et un tas d'autres noms bizarres, exclama le juge, nierez-vous que ce soient
des pseudonymes sous lesquels se cachent les conspirateurs les plus dangereux?
Ahuri, Ossipoff demeura muet un bon moment, puis, dsignant Sharp:
--Avez-vous demand M. Sharp ce qu'il pensait de la thorie que vous venez d'mettre? fit-il railleusement.
--M. Sharp partage mes sentiments ce sujet, rpondit vivement Mileradowich.
Le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences fit un tel bond, que les normes lunettes de fer qu'il portait
califourchon sur son nez sautrent sur la table.
--Permettez, dit-il, permettez, je ne vous ai point dit cela.
Le visage apoplectique de Mileradowich s'empourpra davantage.
--Comment, s'cria-t-il indign en se croisant les bras sur la poitrine, que m'avez-vous donc rpondu lorsque je
vous ai montr cette liste?
--Que c'taient l des noms d'toiles et de plantes.
--Cela est vrai... mais que vous ai-je rpondu, moi?
--Autant que je puis me rappeler, vous m'avez rpondu que ces noms d'astres devaient servir dsigner des
complices de M. Ossipoff.
La face du juge s'illumina triomphalement.
--Et cela, qu'avez-vous ajout? demanda-t-il.

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--Rien, rpliqua Sharp en dissimulant un sourire narquois.


--Donc, vous partagiez mon opinion.
--Ah! mais, permettez, exclama le secrtaire perptuel, je suis ici pour vous donner mon avis, quand vous me
le demandez, mais nullement pour vous faire un cours d'astronomie. Vous ignorez ce que sont Mars...
Saturne... etc., c'est votre droit... mais ne me faites pas passer pour un imbcile.
Cela dit, il tira de la poche de sa redingote un vaste mouchoir carreaux multicolores, avec lequel il se mit
nettoyer mticuleusement les verres de ses lunettes.
[Illustration]
Mileradowich haussa les paules.
--Je puis, dit-il un peu vex, ne pas connatre un mot d'astronomie mais, sauf le respect que je vous dois, trs
honor monsieur Sharp, vous ne savez point tous les tours qu'emploient les gredins pour chapper la police.
Et s'adressant Ossipoff:
--Vos prcautions taient bien prises, dit-il, mais vous tes pinc; et, dans votre intrt, je ne saurais trop vous
conseiller d'entrer dans la voie des aveux.
Il pencha son buste sur la table, avanant vers le savant sa face enlumine et baissant la voix, il lui dit d'un ton
de confidence:
--Tenez, le sort qui vous attend est aussi certain que nous sommes M. Sharp et moi d'honntes gens, tandis
que vous n'tes qu'un gredin... si vous persistez nier, vous serez pendu... Eh bien! en regard de chacun de ces
noms d'toiles, mettez-moi le nom de vos complices, et je m'engage faire commuer votre peine en
bannissement.
[Illustration]
--Vraiment, monsieur le juge, riposta Ossipoff, vous parlez merveille et l'on voit que la trahison ne vous
coterait gure, vous.
Les lunettes de M. Sharp brillrent d'un vif clat, et Mileradowich s'cria furieux:
--Greffier, crivez que l'accus a des complices et qu'il refuse de les nommer.
-Eh! par l'excellente raison que je n'en ai pas. Maintenant, si cela peut vous faire plaisir, inscrivez: Uranus,
Neptune, Btelgeuse, Capella... mais je vous prviens que ce sont des toiles.
Derrire ses lunettes, M. Sharp plissa ses paupires, laissant filtrer travers ses cils abaisss un regard aigu:
--Qu'aviez-vous donc vous occuper autant des toiles, demanda-t-il de son ton glacial, et que peut-il y avoir
de commun entre l'astronomie et la balistique?
Ossipoff se tourna vers son collgue et, malgr le sentiment de prvention que lui inspiraient l'attitude et le
langage de M. Sharp, il allait peut-tre se laisser aller quelque confidence sur le projet gigantesque dont il
s'tait ouvert Gontran de Flammermont, lorsque dans la pice voisine, un vacarme pouvantable retentit;
c'tait comme un bruit de lutte auquel se mlaient des vocifrations en langue russe et des jurons franais

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fortement accentus.
[Illustration]
M. Sharp regarda le juge d'instruction criminelle, lequel se pencha vers le greffier pour lui ordonner d'aller
voir ce qui se passait.
Le petit bonhomme crasseux et chafouin dposa son porte-plume, repoussa son tabouret et, d'un pas lent, se
dirigea vers la porte.
Mais peine l'eut-il ouverte qu'un groupe se prcipita tumultueusement dans la pice, au grand bahissement
de M. Sharp, mais la grande frayeur du gros Mileradowich qui se leva prcipitamment pour mettre entre lui
et les nouveaux arrivants toute la largeur de la table.
Quant Mickhal Ossipoff, maintenu immobile sur son sige par les gardawo prposs sa garde, il
reconnut, dans ceux qui venaient d'envahir le laboratoire, Gontran de Flammermont qui, bien qu'il et les
mains lies derrire le dos, secouait nergiquement quatre hommes de police suspendus ses vtements, ainsi
que fait un sanglier des chiens qui le coiffent.
--O est-il ce juge? s'cria le jeune Franais d'une voix tonnante, o est-il?... qu'il se montre s'il existe!
Voyant le prisonnier solidement contenu par ses gardiens, Mileradowich reprit un peu d'assurance et rpondit
d'une voix mal affermie:
--Vous demandez un juge, monsieur? me voici.
Le comte de Flammermont, entranant les gardawo, s'lana jusqu' la table derrire laquelle Mileradowich
s'tait retranch.
--Ah! c'est vous le juge, exclama-t-il, les lvres tremblantes de colre et les regards tincelants, c'est par vos
ordres que j'ai t trait comme un malfaiteur et qu'encore, l'heure actuelle, je suis ligott comme un gibier
de potence!... Eh bien! puisque c'est vous le juge, je vous requiers de me faire remettre en libert sance
tenante... chaque minute qui s'coule aggrave votre cas, je vous en prviens, comme aussi je vous avertis qu'en
sortant d'ici je ferai adresser, par l'intermdiaire de mon ambassadeur, des observations votre
gouvernement...
Abasourdi par ce flot de paroles, mu par l'assurance du jeune homme, Mileradowich se taisait.
Le comte poursuivit d'un ton plus calme:
--Je suis outr, monsieur, de la manire dont les Russes traitent les reprsentants d'une nation amie... on n'agit
pas de semblable faon... et il faut venir dans votre... russe de pays pour tre trait aussi brutalement.
Puis, la colre s'emparant de lui de plus belle, il s'cria:
--Eh bien! qu'attendez-vous pour me faire mettre en libert?
Le juge d'instruction criminelle avait reconquis tout son sang-froid.
--Une seule chose, monsieur, rpondit-il avec une politesse obsquieuse, que vous m'ayez dit qui vous tes et
sur quoi vous basez votre rclamation.

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Gontran fit un bond formidable.


--Qui je suis? exclama-t-il... vous me demandez qui je suis! Ne le saviez-vous donc pas quand vous m'avez
fait arrter?
--Les ordres concernaient Mickhal Ossipoff seul, riposta Mileradowich; le voyant accompagn, les gardawo
ont pris celui qui l'accompagnait pour un complice et ils ont cru bien faire en l'arrtant lui aussi, ce dont je ne
saurais les blmer jusqu' ce que vous m'ayez prouv...
--Que je me nomme le comte Gontran de Flammermont et que j'appartiens au corps diplomatique! continua le
jeune homme... Envoyez un de vos hommes l'ambassade franaise et vous ne tarderez pas avoir la preuve
de la grossire erreur que vous avez commise.
--Pas moi, mais les gardawo, protesta vivement le juge d'instruction qui, au ton et l'attitude de Gontran,
commenait craindre de s'tre fourvoy.
Ce disant, il griffonnait la hte quelques mots sur une feuille de papier qu'il remettait l'un des agents de
police en ajoutant ces mots:
--Hte-toi!
L'homme sortit en courant.
Puis, afin de se concilier les bonnes grces du prisonnier, au cas o vritablement il aurait commis l'erreur
grossire d'arrter un membre de l'ambassade franaise, il donna ordre qu'on lui dlit les mains, en mme
temps qu'il disait qu'on lui avant un sige.
Mais au lieu de s'asseoir, Gontran courut Ossipoff.
--Et vous, s'cria-t-il, mon cher, mon vnr monsieur Ossipoff, ne va-t-on pas galement reconnatre que l'on
s'est tromp en vous faisant subir un traitement aussi honteux?
Le vieux savant sourit tristement.
--Hlas! moi, rpondit-il, je n'ai pas comme vous, l'honneur d'appartenir au corps diplomatique.
--Mais, riposta Gontran avec vhmence, les savants du monde entier protesteront.
Ossipoff hocha la tte et dsignant Sharp qui, muet et immobile, assistait cette scne, il rpliqua:
--Monsieur que voici est le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences de Ptersbourg, et il a pour
mission de bien prouver la justice le crime dont je suis accus.
Les yeux du jeune homme s'arrondirent et il exclama:
--Le crime dont vous tes accus!... Vous tes accus d'un crime! et lequel donc, bon Dieu?
--J'appartiens la terrible association des nihilistes, rpondit ironiquement le vieillard, et hier, quand on nous
a arrts, nous revenions d'un conciliabule tenu secrtement par les conspirateurs et qui avait probablement
pour but d'organiser un nouvel attentat contre le Tzar.
Gontran partit d'un formidable clat de rire.

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--Quelle fable me racontez-vous l? s'cria-t-il.


--Ce n'est point une fable, c'est la vrit; du moins M. le juge d'instruction, clair du reste par les lumires de
M. Sharp, l'affirme.
--Comment! mais hier soir nous sommes alls l'observatoire de Poulkowa; ne l'avez-vous pas dit ces
messieurs?
Un clair rapide brilla dans la prunelle du secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences, et Mileradowich
s'cria:
--Vous avez pass votre soire l'observatoire?... vous le jurez.
--Nous le jurons, rpondirent ensemble les deux hommes, et le comte de Flammermont ajouta:
--C'est mme mon droschki qui nous y a conduits.
Le juge d'instruction criminelle laissa entendre un petit ricanement.
--Votre iemstchick, interrog, a dpos qu'il avait arrt la voiture dans une rue dserte o il vous avait
attendus prs de deux heures, ce qui m'a donn supposer que vous aviez pris vos prcautions pour que
personne ne pt savoir o vous vous rendiez.
Il fit une courte pause et reprit:
--Vous avouerez avec moi que s'en aller l'observatoire tudier les astres, n'est point une occupation qui
demande tre entoure d'un tel mystre.
Gontran se mordit les lvres, se rappelant en effet que le vieux savant s'tait arrang de faon ne laisser
l'observatoire aucune trace de son passage et, dsespr de cet alibi qui lui chappait ainsi qu' Ossipoff, il
regarda celui-ci avec des yeux qui semblaient dire:
--Mais pourquoi donc vous taisez-vous au lieu de prouver votre innocence... ce qui serait si facile.
A cette muette interrogation, Mickhal Ossipoff allait faire une muette rponse, lorsque l'homme de police que
le juge d'instruction avait dpch l'ambassade de France, revint tout essouffl.
Sans mot dire, il tendit Mileradowich un large pli dont le gros homme fit sauter les cachets de cire rouge
d'un doigt fbrile.
A mesure que le juge avanait dans la lecture des quelques lignes crites la hte, les traits de son visage
s'altraient sensiblement.
Enfin il se leva et, s'inclinant devant Gontran:
--Monsieur le comte, dit-il, vous tes libre. Croyez que je regrette bien sincrement ce qui s'est pass...
Quelquefois la police a la main lourde qui s'appesantit aveuglment sur les innocents comme sur les
coupables; mais elle reconnat franchement son erreur, quand on la lui a dmontre, et s'efforce de la rparer.
[Illustration]
--C'est bien, monsieur le juge, rpondit schement M. de Flammermont, en ce qui me concerne, je sais ce qui

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me reste faire... cependant, de ce que vous venez de dire je retiens une chose: la police rpare son erreur
quand elle lui est dmontre... pourquoi, alors, ne donnez-vous pas l'ordre de mettre en libert M. Ossipoff qui
est aussi innocent que moi?
Mileradowich hocha la tte.
--Quant Ossipoff, dit-il, son affaire est aussi claire que son crime est probant... la potence l'attend.
--Mais c'est une infamie, s'cria Gontran.
--Monsieur de Flammermont, riposta Sharp d'une voix menaante, permettez-moi de vous dire qu'ici comme
en France, il y a des lois destines faire respecter la justice et ses reprsentants... ne nous obligez pas les
appliquer.
[Illustration]
--Mais dfendez-vous! s'cria le jeune homme en se tournant vers Ossipoff, prouvez-leur qu'ils font fausse
route, que bien loin de songer nuire au Tzar, vous ne songiez qu' donner une gloire de plus votre patrie,
que cette poudre qui vous accuse n'avait pas pour but de dtruire quoi que ce soit... mais bien au contraire...
Le vieillard tendit vivement les mains vers Gontran pour le supplier de garder le silence.
--Taisez-vous, monsieur le comte, dit-il d'une voix ferme, tout ce que vous pourriez dire, tout ce que je
pourrais dire serait inutile, je me sens envelopp dans les fils d'une machination terrible dont il me semble
pressentir le but; si je ne me trompe pas, je suis un homme perdu...
--Mais je vous sauverai, moi! exclama Gontran dans un lan superbe.
Ossipoff hocha la tte.
--Hlas! je connais mon pays, je sais qu'il est impossible de s'innocenter d'un crime semblable celui dont je
suis accus.
--Mais le Tzar est juste.
--Oui! mais on l'aveuglera, si l'on y a intrt.
--Mais vous avez des preuves de votre innocence... produisez-les, et cette accusation terrible, mais absurde,
tombera d'elle-mme.
Le vieillard se redressa et rpondit d'une voix rauque:
--Rappelez-vous ce que je vous disais hier soir... et voyez combien justes taient mes pressentiments... on m'a
souponn, on m'a pi, et maintenant...
Il se tut, sentant les yeux de Sharp braqus sur lui.
Puis il reprit avec fermet:
--Il est peu probable que je vous reverrai... Adieu donc, et soyez persuad, quelque soit le sort qui m'attend,
que je le subirai avec rsignation si vous me jurez de protger Slna... ma pauvre fille, que ma disparition va
laisser sans protection... sans soutien.

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mu au souvenir de son enfant, le vieillard s'arrta; un sanglot s'trangla dans sa gorge et une larme vint
rouler au bord de sa paupire.
--Jurez-vous, Gontran, reprit-il, jurez-vous?
--Sur ce que j'ai de plus sacr au monde, rpondit Gontran, je jure d'aimer Slna, de la respecter, de la
dfendre et de tout faire avec elle pour vous sauver.
Il se pencha vers le vieillard, le baisa au front et sortit du laboratoire sans mme honorer d'un salut le juge et
son compagnon.
Dans le vestibule, il se heurta Wassili.
--Ah! monsieur le comte! exclama le domestique, vous tes libre!... et mon matre?
[Illustration]
Gontran fit un geste dsespr.
Wassili commena aussitt se rpandre en lamentations auxquelles le jeune homme coupa court aussitt.
--Allons, dit-il brusquement, garde tes dolances pour plus tard et conduis-moi auprs de Mlle Slna.
--Mlle Slna? rpta Wassili, qu'est-ce que vous lui voulez donc?
--J'ai besoin de lui parler. Mne-moi sa chambre, ou plutt prie-la en mon nom de vouloir bien descendre.
--Aucune de ces deux choses n'est possible, riposta le domestique en hochant la tte.
--Et pourquoi?
--Parce que la chambre de mademoiselle est ferme cl et que cette cl est entre les mains d'un gardawo qui
monte la garde la porte.
Gontran rflchit un moment et commanda:
--Conduis-moi quand mme; j'aviserai.
Aprs avoir mont derrire Wassili une vingtaine de marches, le comte se trouva sur un palier o un homme
de police se promenait de long en large, d'un air profondment ennuy.
A la vue des nouveaux venus, il s'avana vivement et demanda d'une voix rude:
--Que venez-vous faire ici?
--Rponds-lui, fit Gontran Wassili, que je dsire parler Mlle Ossipoff.
Le domestique traduisit en russe la rponse; le gardawo clata d'un gros rire brutal.
--Impossible de parler la demoiselle, rpliqua-t-il.
--Pourquoi? demanda Wassili sur l'ordre du comte.

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--Parce que c'est la consigne.


Le comte tira de sa poche une pice d'or qui alluma dans l'oeil de l'homme de police un clair de convoitise.
--Offre-lui cela, dit M. de Flammermont, s'il veut me laisser causer cinq minutes avec Mlle Ossipoff.
Sans doute le gardawo devina-t-il le sens de ces paroles, car il tira la cl de sa poche, l'introduisit dans la
serrure, fit jouer le pne et tendit la main dans laquelle Wassili laissa tomber la pice d'or.
Alors l'homme ouvrit la porte et Gontran entra dans la chambre.
Slna, assise dans un fauteuil, le visage enfoui dans ses mains, sanglotait.
Au bruit de la porte qui s'ouvrait elle releva la tte, et, apercevant M. de Flammermont, elle courut lui, les
mains tendues.
--Mon pre! cria-t-elle.
--Hlas! mademoiselle, M. Ossipoff, victime d'une erreur de police ou d'une machination odieuse, est
prisonnier.
--Prisonnier! mais c'est infme!... c'est horrible!... Je veux le voir!
Ce disant, elle s'avanait vers la porte.
--Cela n'est pas possible, fit Gontran, un gardien est l qui ne vous laissera pas sortir... moi-mme, pour entrer,
j'ai d le soudoyer.
La jeune fille, dsespre, se tordit les mains.
--On ne peut pourtant pas emmener mon pre, sans que je le voie, sans que je l'embrasse.
Gontran hocha la tte.
--Hlas! murmura-t-il, il est plus que probable que le juge vous refusera cette grce... aussi tais-je venu vous
trouver pour vous assurer de mon entier dvouement et vous dire que vous pouviez compter sur moi en tout et
pour tout.
--Il faut sauver mon pre, monsieur, il faut le sauver...
--Je cours l'ambassade, et par l'intermdiaire de mon ambassadeur je vais demander une audience au Tzar...
Si dans cette premire entrevue j'choue, je tenterai d'en obtenir une seconde et alors vous m'accompagnerez...
vos larmes et vos prires obtiendront peut-tre justice.
--Mais de quoi mon pauvre pre est-il donc accus? demanda-t-elle.
--On prtend qu'il fait partie d'une association de nihilistes.
On et dit que cette rponse tait tombe comme un coup de massue sur la tte de la jeune fille, qui ferma les
yeux et et gliss sur le plancher si le bras de Gontran ne l'avait retenue.
--A moi, Wassili, moi, cria-t-il.

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Le domestique entra, suivi du gardawo qui fit signe M. de Flammermont de quitter la chambre.
Et comme le comte faisait la sourde oreille dclarant qu'il n'abandonnerait pas Slna dans l'tat o elle se
trouvait.
--- Partez, monsieur le comte, partez, fit le domestique... cet homme est capable de nous enfermer tous trois
ici... et alors qui donc s'occuperait de faire remettre en libert mon pauvre matre?
[Illustration]
Gontran, perdu, porta ses lvres la main inerte de la jeune fille, puis il sortit prcipitamment, dgringola
quatre quatre l'escalier et se lana comme un fou dans la rue, bousculant sans piti les curieux masss devant
la petite maison.
Dans le laboratoire, l'interrogatoire se terminait: le juge Mileradowich y mettait toute l'pret possible,
enserrant l'accus dans un rseau de questions insidieuses et double entente, furieux dj de voir le comte de
Flammermont lui chapper et craignant de voir avorter cette superbe affaire dont il avait dj supput les
bnfices, comme on a pu le voir au commencement de ce chapitre.
Le vieux savant ne rpondait que par quelques paroles brves et saccades et encore seulement lorsque les
demandes devenaient plus incisives, plus venimeuses.
A la fin, la patience chappa Ossipoff qui s'cria:
--Mon collgue, M. Sharp, secrtaire perptuel de l'Institut des sciences, comprend bien pourquoi votre
accusation est ridicule et pourquoi je ne suis ni un assassin ni un agent soudoy par les socits secrtes.
Sharp se leva et mit la main sur son coeur.
--Dieu m'est tmoin, dit-il d'une voix larmoyante, que je remplis ici un devoir bien pnible et qu'il m'est
douloureux... trs douloureux d'avoir analyser les travaux d'un ancien collgue. Mais ayant t, mon corps
dfendant, dsign comme expert, par M. le grand matre de la police, j'ai d, bien malgr moi, tudier vos
cahiers et me rendre compte par l'examen de votre laboratoire du genre de travaux auxquels vous vous livrez.
Ossipoff tressaillit et demanda:
--Et vos investigations?...
--...m'ont fait dcouvrir certains indices que je n'ai pu faire autrement que de communiquer M. le juge... Pour
moi, comme pour tous les savants qui pourront examiner votre laboratoire et vos livres, il est indiscutable--et
vous-mme l'avez avou--que vous fabriquiez un explosif terrible... dans quel but? je l'ignore et je laisse la
justice le soin de btir des hypothses dont je ne veux pas connatre la valeur, dsirant me renfermer
strictement dans mon rle d'expert.
[Illustration]
Ossipoff se laissa prendre au ton plein de sincrit dont ces paroles furent prononces, et il revint
compltement sur les mauvaises penses qui un moment lui avaient travers l'esprit, touchant M. Sharp.
Et puis, qu'allait-il arriver, s'il ne pouvait prouver son innocence des mfaits dont on l'accusait?
Et ses chers projets d'exploration cleste, si longtemps caresss, la russite desquels il avait consacr une

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partie de sa vie, y devait-il donc renoncer pour toujours?


Et sa fille, sa chre Slna, devait-il abandonner pour jamais l'espoir de la serrer dans ses bras?
Il rsolut alors de s'ouvrir en partie son collgue afin d'avoir au moins, auprs de la justice, un avocat
convaincu de la ralit de ses assertions.
--Monsieur le juge, dit-il d'une voix quelque peu tremblante, je vous demande la permission d'entretenir
quelques instants, seul seul, M. Sharp.
Mileradowich se tourna vers l'expert dont le masque tait demeur impassible ces paroles.
--Vous avez entendu le prisonnier? dit-il.
--Oui.
--Consentez-vous?
Sharp inclina la tte.
Le juge fit signe aux argousins de se retirer et lui-mme se levant de son sige, se dirigea vers la porte, suivi
de son greffier.
--Je vous accorde dix minutes d'entretien, dit-il Ossipoff d'un ton rauque.
Puis se tournant vers l'expert:
--Quant vous, mon cher, je vous recommande la plus grande prudence; ces gens-l sont fort dangereux.
Le secrtaire perptuel sourit d'un air singulier et le juge sortit.
Demeurs seuls, les deux savants gardrent le silence, se mesurant du regard, cherchant deviner
mutuellement les penses qui s'agitaient en eux.
Ce fut Mickhal qui parla le premier:
--En vrit, mon cher Sharp, s'cria-t-il avec un lan qu'il ne put contenir, comment pouvez-vous me croire
coupable, moi que vous connaissez depuis de si longues annes?
--Eh! mon cher Ossipoff, riposta le secrtaire perptuel, il ne m'appartient pas de porter sur vous un jugement
quel qu'il soit... ce faisant, j'outrepasserais la mission qui m'a t confie.
--Mais il ne vous est pas dfendu d'interprter dans un sens qui me soit favorable le rsultat de vos
investigations.
Sharp se rapprocha de l'accus.
--Je ne demande pas mieux, dit-il, mais il faut que vous m'y aidiez.
--Comment cela? demanda Ossipoff surpris.
--Cette poudre qui forme contre vous la base de la plus terrible accusation qui puisse tre suspendue sur la tte

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d'un Russe, cette poudre, quelle en est la formule exacte?


Il avait prononc cette phrase d'une voix haletante, dont les mots sifflaient travers ses dents serres et il avait
pos ses mains sur les paules d'Ossipoff, le regardant avec anxit, guettant la rponse qui allait lui tre faite.
Saisi d'un pressentiment, le prisonnier se recula et rpliqua:
--Mais cette formule, vous l'avez trouve sur mon registre.
--Non pas, elle est incomplte... je me connais assez en chimie pour comprendre que l'un des agents
constitutifs de cette slnite n'est pas indiqu.
--Que vous importe?
--Il m'importe, grommela Sharp, que si vous voulez sauver votre tte, il me faut donner cette formule tout
entire.
--Et si je refuse...
--La potence vous enverra voir dans la lune si j'y suis, ricana Sharp.
--Misrable! s'cria Ossipoff, dis donc franchement que tout ce qui m'arrive est ton oeuvre et que tu veux
voler le fruit de tous mes travaux.
--Cette formule? rpta froidement le secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences, il me faut cette formule.
Sous l'empire de la colre et de l'indignation, Mickhal Ossipoff fit un mouvement tellement brusque que les
cordes qui lui liaient les mains se brisrent.
N'coutant que sa fureur, le petit vieillard se rua sur M. Sharp, lui sauta la gorge.
Le secrtaire perptuel surpris de cette attaque imprvue recula pas prcipits, mais ses jambes rencontrant
le sige laiss vacant par Mileradowich, il tomba la renverse, entranant dans sa chute Ossipoff qui ne lchait
pas prise.
Au bruit de la lutte, le juge criminel se prcipita dans le laboratoire, suivi des gardawo qui en un clin d'oeil
eurent arrach Ossipoff de dessus l'infortun Sharp, puis le billonnrent, le ficelrent, et sur les ordres de
Mileradowich le transportrent dans la voiture cellulaire qui prit, aux acclamations de la foule, le chemin de la
prison de Roggatznaa.
Une demi-heure aprs, Mickhal Ossipoff tait jet dans une cellule dont il ne devait plus franchir le seuil que
pour se rendre la potence, moins que la clmence du Tzar ne l'envoyt en Sibrie.
[Illustration]
CHAPITRE IV
O LA PROVIDENCE SE PRSENTE A SLNA SOUS LES TRAITS D'ALCIDE FRICOULET
[Illustration]

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Un mois s'tait coul pendant lequel Slna avait pass par les plus pouvantables alternatives d'espoir
insens et de dsesprances profondes.
Sans Gontran de Flammermont qui la visitait chaque jour et qui trouvait moyen de ranimer son courage, la
pauvre jeune fille ft morte sans doute; mais l'attach d'ambassade savait si habilement dmontrer
mademoiselle Ossipoff--bien qu'il n'en penst pas un mot lui-mme--que les juges ne pouvaient pas tre assez
aveugles pour ne pas reconnatre l'erreur de la police, que les larmes de Slna finissaient par se scher et
qu'en reconduisant Gontran jusqu'au seuil de la petite maison, elle avait le visage plus serein et le coeur moins
gros.
Un soir, c'tait, nous le rptons, un mois aprs l'arrestation du vieux savant, M. de Flammermont s'apprtait
sortir du petit logement qu'il habitait non loin de l'ambassade, avenue Vonnensky, lorsqu'une vive altercation
s'levant dans l'antichambre, il ouvrit la porte de son cabinet, en demandant:
--Qu'y a-t-il donc, Jean?
Jean tait le domestique, amen de Paris, qui servait le comte.
--Il y a, monsieur le comte, que voici une espce de cosaque qui veut forcer la consigne et parler monsieur le
comte.
[Illustration]
L'espce de cosaque n'tait autre que Wassili.
Gontran reconnut aussitt le moujick de Mlle Ossipoff et courant lui.
--Slna? demanda-t-il, la gorge serre par l'angoisse.
--Mademoiselle va bien, rpondit Wassili... mais c'est mon pauvre matre...
Et le domestique fondit en larmes.
Saisi d'un pressentiment, Gontran demanda:
--As-tu donc des nouvelles?
--Condamn! monsieur le comte, balbutia Wassili au milieu de ses sanglots, ils l'ont condamn!
Le jeune homme chancela; bien qu'il s'attendt ce dnouement, la nouvelle le frappa douloureusement.
Une question lui brlait les lvres et cependant il gardait le silence, redoutant la rponse.
A quoi tait condamn Ossipoff? la potence ou la dportation?
Certes envisager froidement les choses, la premire est prfrable la seconde; qu'est-ce que la mort,
comme supplice, compare la vie sans la libert?
Mais Slna? quel coup terrible pour la jeune fille s'il lui fallait renoncer l'espoir--quelque insens qu'il
ft--de jamais serrer entre ses bras son pre ador!
Elle tait capable de mourir sur le coup.

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Et cette pense, le pauvre Gontran sentit les battements de son coeur se ralentir, comme si la vie allait
l'abandonner.
--Les misrables! gronda Wassili tout pleurant... le pauvre batiouschka! il en mourra certainement.
Ces quelques mots soulagrent le jeune comte.
Le sort qui frappait Ossipoff et qui inspirait Wassili de si mortelles apprhensions n'tait donc pas la
potence; il respira largement et demanda:
--O l'envoie-t-on?
Le moujick leva les bras au plafond.
--a, dit-il, on ne le sait jamais... c'est le secret de la police.
Gontran prit son chapeau, s'enveloppa dans sa pelisse.
--Mlle Ossipoff connat-elle la condamnation de son pre? demanda-t-il en descendant l'escalier.
--Je ne pense pas, rpondit Wassili... c'est en rdant autour du tribunal que j'ai appris la chose d'un gardawo...
alors, je suis accouru tout de suite ici pour vous prvenir, afin que vous annonciez vous-mme la chose la
pauvre mademoiselle.
--Tu as bien fait, Wassili, rpta le jeune homme... rentre la maison, ne parle de rien ta matresse... moi, je
cours aux informations.
Et montant dans son droschki, il commanda l'iemstchick de le conduire chez le grand matre de la police.
Comme il sautait terre, un individu qui descendait prcipitamment le perron, le heurta de si rude faon que
le jeune comte s'cria d'une voix furieuse:
--Que le diable emporte l'tourdi!
[Illustration]
L'autre s'arrta court et soulevant poliment le chapeau de voyage dont il tait coiff, rpliqua:
--Mille excuses, monsieur, je ne suis qu'un maladroit.
Et il ajouta avec enjouement:
--Vous me permettrez cependant de bnir mon tourderie, car, grce elle, j'aurai entendu au moins une fois
encore les accents mlodieux de ma langue natale.
Et, s'inclinant de nouveau, il allait s'loigner lorsque Gontran, lui posant la main sur le bras, l'attira vers la
voiture, de manire ce que la lueur de la lanterne l'clairt en plein.
Le jeune comte vit alors une face toute ronde, qu'clairaient deux petits yeux noirs trs vifs, percs en vrille;
au-dessous du nez camus s'ouvrait une bouche en coup de sabre ourle de fortes lvres trs colores; de ci de
l des poils noirs et friss, irrgulirement plants, formant ce qu'on appelle vulgairement une barbe de
jardinier.

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Certes cet homme n'tait pas beau; bien plus, il tait laid, mais d'une laideur toute sympathique; en outre, sur
le front large et lev, surmont d'une toison de cheveux drus et crpus, se lisait une intelligence rare.
Quant au reste du corps, bien qu'enfoui dans un pais manteau de fourrure, on le devinait nanmoins maigre et
gauche: la longueur des bras faisait prjuger de la longueur des jambes; les mains ressemblaient des battoirs
et les pieds eussent facilement soutenu la comparaison avec des bateaux de petite taille.
--Mon Dieu! monsieur, dit Gontran avec hsitation, n'tes-vous pas monsieur Alcide Fricoulet?
L'autre poussa une exclamation de surprise.
--Comment savez-vous mon nom? balbutia-t-il.
Sans rpondre, le comte de Flammermont se jeta son cou en s'criant:
--Alcide! Alcide! ne me reconnais-tu pas?
Un peu inquiet de cette subite manifestation d'amiti, l'tranger se dgagea de l'treinte du comte, en
murmurant:
--Sans doute, y a-t-il mprise, monsieur... car j'avoue...
--Ne te rappelles-tu plus Gontran... Gontran de Flammermont?
En signe de joie, l'autre lana en l'air son chapeau qui s'en alla rouler dans la neige, en mme temps qu'il se
prcipitait sur le jeune comte et qu'il le serrait dans ses bras en s'criant:
--Gontran!... Gontran!... en voil une rencontre.
Puis aprs un moment:
--Mais que fais-tu Ptersbourg?
Le jeune comte eut un haut-le-corps.
--Ne t'ai-je pas crit plusieurs fois?... N'as-tu pas reu mes lettres?... Ne sais-tu pas que je suis l'ambassade
franaise?
[Illustration]
Alcide Fricoulet se frappa le front.
--Eh! c'est parbleu vrai... mais au milieu de toutes mes occupations, je l'avais oubli totalement.
--Et toi, fit M. de Flammermont, comment se fait-il que je te rencontre sur les bords de la Neva, cinq cents
lieues du boulevard Montparnasse?
--Je ne suis ici qu'en passant... car je pars demain pour le district de Nertchinsk o je vais, comme ingnieur,
surveiller l'exploitation d'une mine... Si tu n'as rien de mieux faire, passons la soire ensemble...
Le jeune comte ne rpondit pas sur-le-champ; il baissait la tte, rflchissant; puis tout coup:

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--Tiens, monte dans mon droschki et attends-moi sans t'impatienter... il me faut absolument parler au matre
de la police pour une affaire dont je t'entretiendrai.
Et pendant qu'Alcide Fricoulet s'installait sous les chaudes fourrures, Gontran, gravissant lestement les
marches du perron, disparaissait l'intrieur du sombre monument.
Quand, au bout d'une heure, il prit place, dans le droschki, ct de son ami, celui-ci fut frapp de l'altration
de ses traits.
--Qu'as-tu donc? demanda Fricoulet avec sollicitude.
[Illustration]
--J'ai... qu'un grand malheur m'atteint.
--Un grand malheur! rpta l'autre avec une interrogation dans la voix.
Alors, pour rpondre cet imprieux besoin qu'a l'homme de faire participer son semblable ses peines
comme ses joies, M. de Flammermont raconta brivement son compagnon l'aventure laquelle il tait
ml.
Aux premiers mots qu'il lui en dit, Fricoulet s'cria:
--Mais je connais cette histoire-l... elle a fait beaucoup de bruit Paris... Songe donc qu'Ossipoff est fort
estim l-bas dans le monde savant que son arrestation a fort mu.
Gontran raconta comment, tout doucement et sans qu'il s'en apert lui-mme, l'amour avait germ dans son
coeur et comment un beau jour il s'tait aperu que cet amour avait pouss de trop solides racines pour qu'il
pt songer le draciner.
Durant que le jeune comte parlait, Fricoulet s'agitait sur les coussins de la voiture, fronant les sourcils,
claquant de la langue, donnant enfin tous les signes du mcontentement le plus grave.
--Ah! parbleu! s'cria-t-il enfin, ne pouvant plus se contenir, si tu mets une femme dans ta vie... cela ne
m'tonne pas que tous les malheurs te tombent dessus.
Sans prendre garde cette boutade Gontran conclut en disant:
--Bref, je me suis dcid demander la main de Slna.
L'tranget de ce nom fit oublier Fricoulet sa mauvaise humeur.
--Slna!... s'cria-t-il, celle que tu aimes s'appelle Slna!... Ah! il n'y a qu'un savant--et encore un savant
russe--pour donner sa fille le nom de la lune.
--Le nom de la lune! rpta le comte, pourquoi le nom de la lune?
Fricoulet tait bahi.
--Comment! exclama-t-il, tu es amoureux... ta fiance porte un nom bizarre et que n'enregistre aucun
calendrier et tu ne t'inquites pas de connatre l'tymologie de ce nom.

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Puis se croisant les bras, dans un geste d'indignation comique:


--Mais, monsieur le comte, savez-vous bien que les racines de votre amour me paraissent avoir pouss au
dtriment des racines grecques?... Que faites-vous donc dans la diplomatie que vous ngligiez ainsi les
langues mres... Si tu avais Burnouf un peu plus prsent la mmoire, tu saurais que Slna vient du grec
[grec: Seln], qui veut dire: lune.
Puis, avec un sourire quelque peu railleur:
--Gageons que ta fiance est blonde... blonde et ple, comme Phoeb pendant une belle nuit de printemps...
Il se tut un moment et reprit en ricanant:
--Au surplus, peu importe sa couleur; la femme brune, blonde ou rousse n'en est pas moins le mauvais gnie
de l'homme.
Le comte haussa les paules en murmurant:
--Tu n'as pas chang... je te retrouve avec cette mme horreur de la femme...
--Horreur que je compte bien conserver jusqu' la mort! s'cria Fricoulet.
--A moins qu'avant tu ne rencontres, toi aussi...
Fricoulet saisit son ami par le bras.
--Tais-toi, dit-il, tais-toi... rien qu'une supposition semblable me met hors de moi... pour un peu je sauterais
hors de la voiture.
Puis, se calmant:
[Illustration]
--Et la fin de ton histoire?
--Oh! je n'ai plus grand chose te conter, poursuivit Gontran, le malheureux Ossipoff, victime d'une
machination odieuse, a t arrt comme accus de nihilisme et de complot contre la vie du Tzar, et malgr
tous mes efforts et ceux de mes amis, il vient d'tre aujourd'hui mme condamn la dportation.
--Diable! murmura Fricoulet, la dportation en Sibrie, c'est la mort.
Et il ajouta in petto:
--Un beau-pre de moins... c'est un nuage noir de moins aussi l'horizon conjugal.
Comme M. de Flammermont hochait la tte, il dit tout haut:
--Le hasard qui m'a fait te rencontrer si inesprment est capable d'envoyer Ossipoff aux mines que je vais
diriger.
--On vient de m'apprendre l'instant que ds demain Ossipoff quitte Ptersbourg pour rejoindre Moscou un
convoi de condamns dirigs sur Ekatherinbourg.

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--Ah! oui, je sais, murmura l'ingnieur, il y a l des mines de platine fort importantes.
Le droschki s'tait arrt devant la petite maison d'Ossipoff, et Wassili, qui guettait sans doute l'arrive du
jeune comte, ouvrit la porte et s'avana sa rencontre.
A la vue de Fricoulet, le moujick souleva son bonnet en peau d'agneau et se tint l'cart.
--C'est ici que tu demeures? demanda l'ingnieur.
--Non, c'est l'habitation de Mlle Ossipoff.
Fricoulet fit un mouvement pour se dbarrasser des fourrures qui le couvraient, mais M. de Flammermont lui
dit voix basse, d'un ton de prire:
--Fais-moi le plaisir de m'attendre encore; peut-tre aurai-je besoin de tes conseils... en tous cas, nous ne
pouvons nous sparer aussi brusquement.
Et sans attendre la rponse de son ami, il suivit Wassili.
Au bruit de la porte qui s'ouvrait, Slna se leva vivement et vint au-devant de Gontran, les mains tendues, le
visage pli, les paupires rouges encore de larmes verses dans la journe.
Depuis le malheur qui l'avait frappe, la jeune fille avait pris des vtements de deuil, et tout ce noir qui
l'enveloppait des pieds la tte faisait paratre plus transparente et plus diaphane sa peau mate et ivoirine,
tandis que ses longues nattes blondes serpentaient plus lourdes et plus dores jusqu' sa taille.
[Illustration]
Ses premiers mots furent pour poser, comme tous les jours, la question par laquelle dbutait invariablement
leur entrevue:
--Quoi de nouveau aujourd'hui?
Et elle plongeait ses regards dans ceux du jeune comte pour y deviner la vrit, de peur que, par affection pour
elle, il ne chercht la lui dguiser.
Contrairement son habitude, Gontran ne rpondit pas et, sans quitter les mains de la jeune fille, il l'amena
prs d'un sopha sur lequel d'une douce pression il la fit asseoir; lui-mme prit place ct d'elle.
mue de ce silence, Slna s'cria:
--Il y a quelque chose.
Muettement, n'ayant point le courage de lui briser le coeur en lui annonant la fatale nouvelle, Gontran fit un
signe affirmatif.
--Oh! mon Dieu! gmit-elle.
Et douloureusement elle inclina la tte, les paupires closes, les lvres convulsivement serres, comme un
oiseau frapp mortellement et qui va s'abattre sans vie sur le sol.
--Slna, murmura le jeune homme effray.

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Mais Mlle Ossipoff tait une vaillante nature que le sort impitoyable pouvait plier mais non pas briser.
Elle releva la tte, et balbutia en regardant Gontran bien en face:
--Ils l'ont condamn, n'est-ce pas?
--Oui, fit Gontran voix basse.
--Les misrables! s'cria-t-elle.
Puis elle reprit:
--Mais le Tzar est juste... il est clment... il fera grce... Vous m'accompagnerez, n'est-ce pas Gontran?... vous
me l'avez promis... J'irai me jeter aux pieds du Tzar et je le supplierai de me rendre mon pre...
Comme le comte se taisait, elle comprit qu'elle s'illusionnait et qu'il lui fallait abandonner tout espoir.
Alors, une pouvante la saisit; la vision sinistre du gibet se dressa devant elle.
Elle poussa un cri d'horreur et, se voilant la face de ses mains, elle murmura:
--La mort! mon Dieu! la mort!...
--Non, se hta de rpondre Gontran, la dportation.
Elle tressaillit, lui saisit la main, et d'une voix trangle:
--Alors pourquoi renoncer tenter de nouvelles dmarches?
Il hsita un moment, puis ne pouvant faire autrement que de rpondre, maintenant qu'il tait accul la vrit:
--Parce que, lorsque l'aube se lvera demain, dit-il, M. Ossipoff sera dj en route pour Moscou.
Slna poussa un cri, se dressa toute droite et rpta:
--Pour Moscou!
--Oui, on l'envoie Ekatherinbourg.
La jeune fille eut un geste dsespr.
--Lui, lui! condamn aux mines, comme un voleur, comme un assassin!... ah! les misrables!... les bandits!...
Elle se tut, les traits contracts par la douleur, les yeux brillants d'une lueur indigne.
Puis soudain elle releva la tte et agitant son poing ferm:
[Illustration]
--Mais nous le sauverons, monsieur de Flammermont, dit-elle, nous leur arracherons cet innocent.
--Que faire? murmura pensivement le jeune homme... quel moyen imaginer?... quel subterfuge avoir

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recours?
Slna frappa du pied et s'cria avec une certaine amertume dans la voix:
--Je croyais qu'un grand homme de votre pays avait dclar que le mot impossible n'tait pas franais!...
reculeriez-vous?
--Non pas... mais je suis effray des difficults sans nombre qui se dressent ds prsent entre notre but et
nous... Sauver votre pre sur le territoire russe, avant qu'il n'ait pntr dans le dsert sibrien, il n'y faut
penser... les mesures sont prises contre toute tentative d'vasion et tout ce que nous ferions ne servirait qu'
aggraver la situation.
Slna inclina la tte, reconnaissant ainsi la sagesse de ce que venait de dire M. de Flammermont.
Tout coup, celui-ci se leva et se dirigeant vers la porte du cabinet:
--Le hasard m'a fait rencontrer aujourd'hui un de mes bons camarades d'enfance, un jeune savant franais qui
connaissait de rputation M. Ossipoff et qui s'intresse vivement son malheureux sort... Voulez-vous me
permettre de vous le prsenter?
Comme Slna gardait le silence:
--C'est un garon de grande valeur, poursuivit le comte, trs ingnieux et de bon conseil... Si je l'ai amen
jusqu'ici, c'est parce que j'estimais qu'il pourrait nous tre utile.
--Faites-le donc entrer, rpondit Mlle Ossipoff... Il est le bienvenu l'avance, toute ma reconnaissance lui est
dj acquise.
Quelques instants aprs, Gontran rentrait dans le salon suivi du jeune ingnieur.
--Chre demoiselle, dit-il en s'adressant Slna, permettez-moi de vous prsenter un de mes bons amis, un
savant franais, M. Alcide Fricoulet, ingnieur de son tat et... inventeur fcond.
Slna indiqua un sige au nouveau venu, puis s'assit, et souriant tristement:
--Vous tes ici doublement le bienvenu, monsieur, fit-elle gracieusement... votre titre d'ami de M. de
Flammermont vous ouvre les portes de cette maison non moins grandes que ne vous les et ouvertes votre
titre de savant.
Devant cette phrase aimable, Alcide Fricoulet s'inclina.
--Mademoiselle, rpondit-il, mon ami Gontran, qui m'avait dj fait tout l'heure part du grand malheur qui
vous frappe, m'est venu chercher pour me demander conseil... Hlas! je n'ai point la prtention de vous
apporter de grandes lumires... mais si faibles que soient les miennes, elles vous sont tout acquises.
Puis, se tournant vers le jeune comte:
--Donc, dit-il, dlibrons.
Et s'adressant Slna:
--Possdez-vous ici des cartes de Russie?

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La jeune fille frappa sur un timbre et Wassili apporta une carte gigantesque qui fut dploye sur la table de
travail d'Ossipoff.
Pendant plusieurs minutes, Fricoulet demeura pench sur la toile, examinant attentivement la carte de Sibrie,
mesurant minutieusement la distance qui sparait les mines d'Ekatherinbourg de Ptersbourg, vrifiant la
hauteur des monts ouraliens, et au fur et mesure qu'il avanait dans son tude et qu'il se rendait compte
davantage des difficults vaincre, pour traverser les montagnes et les steppes de la Russie orientale, ses
sourcils se fronaient et ses lvres s'allongeaient dans une moue significative.
--Satan pays! grommela-t-il.
Puis, relevant la tte:
--A moins de circonstances exceptionnelles, dit-il d'une voix ferme, je crois qu'il est impossible de s'chapper
de Sibrie.
--Vous aussi, monsieur, s'cria Slna, vous dsesprez.
L'ingnieur tendit la main et rpliqua:
--J'ai dit moins de circonstances exceptionnelles, mademoiselle... donc je continue: les dfils sont gards,
dit-on, par des postes vigilants. Il faudrait suivre les montagnes jusqu' Orenbourg, travers des plaines sans
vgtation, continuellement battues par les tribus kirghises qui font la chasse aux prisonniers vads.
Et secouant nergiquement la tte, il dclara:
--Un homme seul, ne comptant que sur lui-mme, ne peut s'enfuir des mines; il serait infailliblement repris,
qu'il aille pied, qu'il soit mont sur un cheval vigoureux, ou mme qu'il suive en bateau le cours des fleuves
du pays.
--Mais alors, fit Gontran dont la mine s'allongeait mesure que son ami parlait, si tu dclares impraticables
tous les moyens de fuite... si l'on ne peut se sauver ni par terre, ni par eau, il ne nous reste plus rien...
--Et l'air, s'cria Fricoulet... estimes-tu par hasard la voie arienne infrieure aux autres?
--Un ballon! exclama le jeune comte d'un air moiti incrdule, moiti enthousiaste.
L'ingnieur haussa les paules.
--Un ballon! rpta-t-il un peu ddaigneusement. Eh! bon Dieu! qu'en pourrais-tu faire? quand tu voudrais
aller en Sibrie, il t'emmnerait en Norvge... tu sais bien que ce sont des machines indirigeables.
Gontran baissa la tte.
--Alors? murmura-t-il.
[Illustration]
Alcide Fricoulet, demeurait immobile, les sourcils contracts comme sous l'empire d'une violente tension
d'esprit, les paupires demi-baisses, laissant filtrer un regard vague et indcis.
Tout coup il se redressa et s'adressant M. de Flammermont:

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--Je le rpte, dit-il d'une voix vibrante, l'air est la seule voie qu'il nous soit permis de prendre pour tenter de
sauver M. Ossipoff.
--L'air!... l'air!... objecta Gontran... c'est fort joli... mais il faut un moyen de s'en servir.
--Ce moyen, je crois l'avoir trouv.
Slna bondit de son sige et saisissant les mains du jeune savant:
--Oh! monsieur, ne vous trompez-vous pas? Ne me leurrez pas d'un vain espoir! Si vous vous engagez
sauver mon pre, il faudra le sauver.
--Mademoiselle, rpliqua gravement Fricoulet, je m'engage tenter l'impossible, c'est tout ce qu'un honnte
homme peut faire.
Puis se tournant vers le jeune comte:
[Illustration]
--Es-tu prt tous les sacrifices? demanda-t-il.
--Mme celui de ma vie, rpondit Gontran d'une voix vibrante.
Malgr la gravit de la situation un sourire imperceptible crispa les lvres de Fricoulet.
--Je ne t'en demande pas tant, dit-il.
--Que faut-il, alors?
--D'abord tre libre de tes actions et, pour cela, donner ta dmission.
--Ds ce soir je verrai mon ambassadeur, rpondit sans hsiter le jeune diplomate, et en attendant que ma
dmission soit accepte par le ministre des affaires trangres, j'obtiendrai un cong immdiat.
Slna leva vers Gontran ses yeux mouills de larmes.
--Oh! Gontran! murmura-t-elle d'une voix pleine de reconnaissance.
Il lui prit les mains, les serra doucement et rpliqua:
--Qu'est-ce que ce petit sacrifice si, grce lui, je puis scher vos pleurs et ramener le sourire sur vos lvres.
Fricoulet haussa lgrement les paules.
--Ces amoureux, pensa-t-il, tous les mmes; pas un seul n'a assez d'imagination pour trouver d'autres phrases
que celles dites et redites depuis la cration d'Adam et d've.
--Que marmottes-tu donc entre tes dents? demanda le comte en se retournant.
--Je dis que ta dmission ne me suffit pas, qu'il me faudrait encore une cinquantaine de mille francs.
--Ds ce soir encore, j'crirai mon notaire de m'envoyer des fonds.

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Puis, l'oreille de son ami, il ajouta tout bas:


--Tu as bien fait de n'tre pas trop exigeant, car c'est peu prs tout ce qui me reste de ma fortune.
--Gontran, s'cria Slna, je ne veux pas...
--Il s'agit de votre pre, mademoiselle Ossipoff, rpondit Fricoulet.
La jeune fille rougit et murmura:
--Je ne puis cependant laisser M. de Flammermont se ruiner.
--Ah! s'cria le jeune homme avec chaleur, que n'ai-je des millions pour vous en faire le sacrifice!
--En ce cas, dit froidement Fricoulet, Mickhal Ossipoff sera sauv. Ds demain nous prenons le train pour
Paris et l-bas, nous prparons tout pour l'vasion du prisonnier.
[Illustration]
Gontran dsigna Slna.
--Je ne puis la laisser seule ici, dit-il.
Fricoulet frona les sourcils.
--Oh! les femmes! grommela-t-il.
Puis, aprs un moment:
--Eh bien! reste Ptersbourg jusqu'au moment o tout sera prt et o je te dirai de venir me rejoindre.
--Mais explique-toi... que comptes-tu faire?... mets-nous au courant de tes projets.
--Mes projets sont fort simples: J'ai dit tout l'heure que la voie de l'air tait la seule praticable pour enlever
Mickhal Ossipoff et c'est la vrit... mais comme les ballons sont indirigeables, il s'agit de construire un
appareil grande vitesse permettant de naviguer volont dans l'atmosphre.
--Mais tu t'es moqu de moi tout l'heure lorsque j'ai prononc le mot de ballon.
--Effectivement... pour pouvoir tre matre de mon moyen de locomotion il faut qu'il soit plus lourd que l'air.
Gontran ouvrit de grands yeux tonns, ses principes scientifiques plus qu'insuffisants se trouvaient
bouleverss par cette dclaration.
--Tu ne parais pas bien convaincu? fit Fricoulet, un peu railleur.
Le jeune comte eut un sourire l'adresse de Slna et rpliqua:
--En l'absence de ce bon M. Ossipoff, je puis bien te dclarer que je ne suis qu'un sauvage en fait de sciences
et que je ne comprends pas...
--Bast! tu n'as pas besoin de comprendre... As-tu confiance en moi?

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--Aveuglment.
--Eh bien! alors, ne me demande pas des explications qui, outre qu'elles ne jetteraient peut-tre pas une grande
lueur dans ton esprit, nous attarderaient par trop....
Il regarda la pendule et, se levant brusquement:
--N'oublie pas que je suis arriv hier soir aprs cinquante-trois heures de voyage, et que demain la premire
heure il faut que je sois en wagon.
Puis soudain il se frappa le front et fixa alternativement sur Slna et sur Gontran des yeux ahuris.
--Qu'y a-t-il? demandrent-ils la fois, saisis du mme pressentiment que tout coup une impossibilit venait
de se dresser dans l'esprit de l'ingnieur.
--Il y a... il y a... que tout ce que nous venons de dire est fort joli... mais...
--Mais?... rptrent les autres d'une voix anxieuse.
Alcide Fricoulet clata de rire, se croisa les bras et s'cria:
--Et ma mine de Nertchinsk!
Gontran plit portant sur Slna des regards dsols:
--C'est vrai, murmura-t-il, j'avais oubli que tu es simplement de passage Ptersbourg et que l-bas une
brillante situation t'attend.
Mlle Ossipoff se couvrit le visage de ses mains pour cacher les larmes qui ruisselaient le long de ses joues.
[Illustration]
En dpit du peu de sympathie que lui inspirait le sexe faible, le jeune ingnieur se sentit mu la vue de cette
poignante douleur; il regardait gravement Mlle Ossipoff et on voyait son regard profond et ses lvres
plisses soucieusement qu'un violent combat se livrait en lui.
--Au diable! dit-il tout coup, les mines de Nertchinsk s'exploiteront comme elles le voudront; les choses
restent telles que nous venons de les arrter... Je pars demain pour Paris.
[Illustration]
Slna releva la tte et un sourire radieux illumina sa face ple toute ruisselante de pleurs; Gontran, lui, se jeta
sur les mains de son ami et les secoua plusieurs reprises.
--Alcide!... Alcide... comment pourrons-nous jamais te remercier?
L'ingnieur haussa les paules:
--Bien simplement, dit-il. Engage-toi si, comme je l'espre fermement, je russis faire vader M. Ossipoff,
engage-toi en son nom me faire prendre part la grande excursion cleste qu'il mdite.
Slna battit des mains en s'criant:

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--Oh! cela bien volontiers.


--En ce cas, rpondit Fricoulet, loin de me rien devoir, mademoiselle, c'est moi qui serai votre dbiteur... car il
ne s'organise pas tous les jours des trains de plaisir pour la lune et je ne serais pas fch d'aller constater de
visu jusqu' quel point les Slnites ont amen le perfectionnement de la mcanique.
*****
Deux mois aprs cet entretien Slna dit M. de Flammermont:
--Mon cher ami, que pensez-vous de M. Fricoulet?
--Dame!... fit le jeune comte assez embarrass par cette question, je ne sais trop que penser... je vous l'avoue...
mes lettres restent sans rponses... et le tlgramme que j'ai envoy il y a huit jours a eu le mme sort que mes
lettres.
--Eh bien! savez-vous quel est mon avis moi? reprit la jeune fille d'un ton singulier... votre ami Fricoulet qui,
sous l'empire de je ne sais quel sentiment, nous avait fait ici de belles promesses, a rflchi sans doute et est
tout simplement parti pour Nertchinsk.
M. de Flammermont eut un haut-le-corps.
--Que dites-vous l? mademoiselle, s'cria-t-il.
--Ce qui doit tre la vrit, rpondit-elle amrement... M. Fricoulet a peut-tre trouv qu'il tait bien bte de
sacrifier ses intrts un vieillard qu'il ne connat mme pas... et voil.
--Mais c'est impossible!.... j'ai reu, quinze jours aprs le dpart d'Alcide, un mot de mon notaire m'informant
qu'il lui avait remis les cinquante mille francs.
[Illustration]
Slna hocha la tte:
--Peut-tre, fit-elle pensivement, a-t-il employ cet argent en tentatives malheureuses et, n'osant vous en
avertir, par amour-propre ou pour toute autre cause... il fait le mort.
--Je connais Fricoulet, s'cria le jeune comte, c'est un brave et loyal garon... je m'en porte garant... attendons
encore.
Mlle Ossipoff garda un moment le silence, puis d'une voix un peu amre:
--Attendre! toujours attendre... et pendant ce temps, l-bas, dans cet enfer des mines, ml des bandits, mon
pauvre pre trane sa vie misrable, m'accusant, moi sa fille, de ne rien faire pour le sauver.
--Mais que pouvez-vous faire! exclama Gontran.
--Tenter de le rejoindre et si je ne puis le faire vader, tout au moins partager son sort.
--Mais vous n'y pensez pas!...
--J'y pense si bien, monsieur de Flammermont, que tout est prpar pour mon dpart.

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Le jeune homme n'en pouvait croire ses oreilles.


--Vous partez! dit-il... vous partez!... mais vous savez bien qu'il est interdit aux familles des dports de
pntrer en Sibrie.
--Je le sais, mais j'ai pris mes prcautions pour drouter les soupons et djouer la surveillance de la police.
Et comme il la regardait d'un air surpris, elle alla une armoire, l'ouvrit et en tira un costume complet de
paysanne lithuanienne qu'elle tala sur un sige.
--Voyez, dit-elle, c'est avec ces vtements que je voyagerai et nul ne devinera que c'est Mlle Ossipoff, la fille
de l'un des membres de l'Institut de Ptersbourg qui, ainsi vtue, rejoint son pre en Sibrie.
--Mais vous ne pourrez franchir la frontire.
Elle prit sur la table une carte qu'elle ouvrit:
--Tenez, dit-elle, voyez si mon plan est exact... D'ici, je vais en chemin de fer jusqu' Orenbourg... l,
j'abandonne mon costume de paysanne russe et j'achte dans un bazar des vtements de tzigane, grce
auxquels je me faufile dans une de ces troupes nomades qui, vers le printemps, migrent en Sibrie pour y
gagner leur vie, de bourgade en bourgade, en donnant des reprsentations foraines.
[Illustration]
--Mais c'est de la folie, s'cria Gontran... vous ne ferez pas cela.
--Folie ou non, monsieur de Flammermont, dit la jeune fille d'une voix ferme, je suis dcide excuter de
point en point le plan que je viens de vous tracer en quelques mots.
Le jeune comte ne trouvait pas une parole, sentant, au ton rsolu de Mlle Ossipoff, que toute contradiction
tait inutile.
--Et quand partez-vous? demanda-t-il d'une voix tremblante.
--Demain.
--Dj! s'cria-t-il en lui prenant les mains.
--J'ai dj trop tard... songez celui qui gmit tout seul... l-bas.
--Permettez-moi de vous accompagner jusqu' Orenbourg, supplia-t-il.
--Je ne veux mme pas que vous veniez la gare de Ptersbourg; la moindre imprudence peut attirer sur moi
l'attention de la police.
Gontran eut un geste dsespr.
--C'en est donc fini de mon rve! balbutia-t-il.
--Non, dit-elle nergiquement; ne dsesprez pas plus que je ne dsespre... nous nous reverrons, je vous le
jure... je sens quelque chose qui me le dit.

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Elle avait prononc ces mots avec une conviction si profonde que Gontran sentit un peu d'espoir renatre dans
son coeur et que lorsqu'il prit cong de Mlle Ossipoff, il tait persuad, lui aussi, que le vieux savant
chapperait ses gardiens.
Cependant, le lendemain, en dpit de la dfense que lui en avait faite Slna, il ne put rsister au dsir de la
voir une dernire fois; il emprunta les vtements de Wassili et s'en fut la gare, quelque temps avant l'heure
de dpart du train.
Cach dans un coin, dissimul derrire un pilier, il vit arriver Mlle Ossipoff, plus charmante que jamais sous
son costume de paysanne.
Comme si son coeur l'et prvenu qu'il tait l, la jeune fille promena d'un air indiffrent ses regards autour
d'elle et l'aperut enfin qui la dvorait des yeux.
Elle lui fit signe qu'elle l'avait vu, puis, prenant son billet, elle se mla aux autres voyageurs dont la foule
dbordait sur le quai.
Il la suivit, la vit monter dans un wagon de 3e classe, la portire duquel elle demeura penche pour tre
aperue de lui jusqu'au dernier moment.
Enfin, la machine lana son sifflement strident et le train s'branla.
Alors Slna mit ses doigts sur sa bouche et envoya un baiser dans la direction o, immobile, se tenait M. de
Flammermont; puis, mue de la dsolation en laquelle elle le laissait, elle s'assit sa place et pleura
silencieusement.
Cependant, plus rien ne retenait Gontran Ptersbourg, sa dmission ayant t accepte; et Slna avait quitt
la ville depuis huit jours peine qu'il se prparait boucler sa valise et filer sur Paris, lorsque la veille mme
de son dpart il reut une dpche ainsi conue:
Tout est prt; arrive, Fricoulet.
M. de Flammermont poussa un cri de joie.
[Illustration]
--Le brave garon, dit-il, je savais bien que du moment qu'il avait promis, il ferait l'impossible pour tenir sa
promesse.
Mais, son visage radieux devint subitement sombre et sa joie se changea en accablement, en pensant Slna
qui n'avait pas eu la patience d'attendre et qui maintenant, expose mille dangers, devait quitter Orenbourg
pour se lancer dans le dsert sibrien.
--Pourvu qu'elle puisse arriver jusqu' Ekatherinbourg, murmura-t-il, Fricoulet saura bien en secourir deux au
lieu d'un.
Et, soixante heures aprs, il dbarquait Paris et se faisait conduire au boulevard Montparnasse o, sous le
toit mme d'une haute maison, logeait Alcide Fricoulet.
Les appartements du jeune savant n'taient rien moins que somptueux; ils se composaient en tout et pour tout
de deux vastes pices mansardes par les fentres desquelles on apercevait, se droulant en un vaste
panorama, tout le Paris septentrional.

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De ces deux pices, l'une tait une bibliothque servant la fois de bureau de travail, d'observatoire, de fumoir
et au besoin de salon; l'autre servait de laboratoire et aussi de chambre coucher, ainsi que l'indiquait un petit
lit de fer qui s'tendait dans un renfoncement de la muraille avec son matelas mince comme une galette et sa
couverture lgre comme une pelure d'oignon.
Sur le fourneau carrel et hotte vitre mobile se trouvaient des fourneaux en terre rfractaire, des cornues en
grs et en verre, un grand alambic, avec son serpentin rfrigrant; les rayons des tablettes garnissant la
muraille taient surcharges de flacons de produits chimiques, de matras, d'prouvettes, d'allonges; la grande
table, devant la fentre, soutenait des balances de chimiste, un trbuchet sous sa cage de verre, un puissant
microscope avec des prparations toutes fraches; enfin des tubes d'essai pour l'tude des infiniment petits.
Dans l'autre pice--la bibliothque-- la place des fourneaux se trouvaient d'immenses armoires vitres; les
unes contenaient de nombreux volumes dpareills et dont le dos fatigu prouvait les constants services, les
autres renfermaient des appareils de physique: machines lectriques de toutes formes, pompes pneumatiques,
batteries de piles, appareils photographiques, lunettes, tlescopes, etc.
Les seuls meubles de cette pice taient un canap tout dfrachi, quelques chaises et un guridon; pas de
glaces, encore moins de tableaux, aucunement de rideaux aux fentres.
Matre Fricoulet, sans tre un cnobite, ddaignait absolument toutes ces futilits; ses appareils, ses livres
suffisaient tous ses besoins, comme aussi toute un collection de pipes, plus ou moins culottes, suspendues
la muraille.
[Illustration]
--Toi! s'cria-t-il en bondissant au-devant de son ami.
--Ne m'attendais-tu pas? demanda Gontran un peu tonn.
--Certainement si... mais seulement dans quelques jours.
Et il ajouta avec un petit sourire railleur:
--Je ne supposais pas que tu aurais le courage d'une sparation aussi brusque.
Le visage du jeune comte changea subitement d'expression.
--Hlas! dit-il, voici huit jours que Slna est partie.
Et en quelques mots navrs il mit Fricoulet au courant des vnements.
--Ah! les femmes! s'cria le jeune ingnieur, toutes les mmes! la meilleure, vois-tu, ne vaut pas cela.
Et il fit ddaigneusement claquer contre ses dents l'ongle de son pouce.
Puis, brusquement:
--Tu n'es pas trop fatigu pour m'accompagner?
--O cela?
[Illustration]

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--Prs de Nogent-sur-Marne.
--Quoi faire l?
--Voir la carcasse de mon appareil.
--Allons.
Une heure plus tard les deux amis descendaient de tramway devant le fort de Vincennes et se lanaient dans
les ombreuses alles du bois; aprs avoir travers Fontenay, Fricoulet s'engagea dans une ruelle peu
frquente et s'arrta bientt devant une porte munie d'une forte serrure dans laquelle il introduisit une grosse
cl qu'il avait tire de sa poche.
La porte s'ouvrit et les deux hommes se trouvrent dans un vaste terrain en friche, de prs de huit cents mtres
de superficie au fond duquel un hangar se dressait.
--Mais je ne vois pas ton fameux appareil! fit Gontran, o donc est-il?
--Dans le hangar, l-bas... il n'est pas mont, car la machine motrice n'est pas termine, et d'ailleurs la place
manque... car, pour enlever quatre personnes, j'ai d donner mon oiseau de grandes dimensions.
--Ton oiseau! exclama le jeune comte.
Fricoulet sourit.
--Quand tu l'auras vu, tu comprendras pourquoi je l'appelle ainsi...
Ce disant, il avait pouss la porte du hangar et Gontran vit alors, tendues sur le sol, une douzaine de pices
mtalliques bizarrement contournes et polies avec soin; il y avait aussi des pices de soie roules sur
elles-mmes et des matriaux de toutes sortes; le long des murs, sur des tablis spciaux se trouvaient tous les
outils et les appareils de menuisier et de mcanicien ajusteur.
Gontran paraissait dsappoint.
--C'est l tout ce qu'il y a de fait... de ton oiseau? murmura-t-il.
--Comment! tout ce qu'il y a de fait!... mais crois bien que je n'ai pas perdu mon temps.
Gontran dsigna les pices de soie.
--C'est un ballon que tu veux faire?
--Non pas... c'est un aroplane.
Et lisant dans l'oeil de son ami une question toute naturelle, il y rpondit:
--Tu sais ce que c'est qu'un cerf-volant et tu connais la raison pour laquelle il s'lve dans l'air: parce qu'il est
tir contre le vent au moyen d'une corde qui le rattache la terre; de cette traction et de la rsistance du vent
vient la stabilit de l'appareil... Eh bien! suppose une chose: je supprime la corde et je la remplace par un
propulseur qui tire en avant l'appareil, prcisment avec la mme vitesse que le fait la personne qui tient
l'extrmit de la corde... il te semble bien, n'est-ce pas, que le rsultat sera le mme?

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--C'est--dire que le cerf-volant demeurera immobile si la rsistance ne change pas... mais que si elle varie, il
tombera ou avancera...
Fricoulet approuva de la tte.
--Ah! s'cria comiquement Gontran, que M. Ossipoff n'est-il l pour m'entendre parler de la sorte! lui qui
croyait n'avoir pour gendre qu'un astronome!... quelle joie serait la sienne en s'apercevant que mes
connaissances s'tendent aussi la mcanique!
Puis, aussitt, d'un air plus srieux, il ajouta:
--Mais tu n'as pas la prtention de m'emmener en cerf-volant?
--Pourquoi pas? rpliqua l'ingnieur avec le plus grand calme.
M. de Flammermont regarda son ami; puis posant son index sur son front, il demanda, en hochant la tte:
--Est-ce que?...
--Tu me crois fou! s'cria Fricoulet... eh bien! regarde, coute et tche de comprendre.
Il avait saisi un morceau de charbon de bois qui tranait terre et, grands traits, sur le mur blanc du hangar, il
se mit esquisser une machine qui fit ouvrir des yeux normes Gontran.
--Qu'est-ce que cela? murmura celui-ci abasourdi.
[Illustration]
--a! exclama le jeune ingnieur, a! c'est mon cerf-volant... ceci d'abord, est une vaste surface de soie
vernisse--tu vois les rouleaux de soie ta droite--qui aura prs de quatre cents mtres de superficie, de faon
constituer, en cas d'avarie de la machine, un immense et efficace parachute... tu saisis bien le dessin, n'est-ce
pas?
--Jusqu' prsent, c'est clair comme de l'eau de roche... mais ce que je saisis le mieux... c'est le but du
parachute... brrr... tu me fais passer des frissons dans le dos...
--Ici-- ce que j'appellerai la tte, l'avant du cerf-volant--j'installe deux hlices en soie bordes de fils d'acier,
d'un diamtre de trois mtres...
--Ce sont ces machines-l, probablement, interrompit Gontran, en dsignant, du bout de sa canne, les plaques
bizarrement contournes qui, tout d'abord, avaient attir son attention.
[Illustration]
--Oui, rpondit l'ingnieur en souriant de l'expression, ce sont ces machines-l... Or, ces machines-l--comme
tu les appelles--sont mues raison de trois cents tours la minute par un moteur vapeur de mon systme...
Veux-tu que je t'explique mon systme?
--Non, non, s'cria le comte, avec un vritable effroi... j'ai dj la tte casse du peu que tu m'as dit... sans
compter que tu perdrais ton temps... cependant... ce moteur, o le places-tu?... pas sur la soie, coup sr?
--Pourquoi pas?...

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Et faisant une croix au charbon sur le centre mme du cerf-volant:


--Voici mon moteur, dit Fricoulet.
--Mais a pse... et l'eau et le feu?...
--Patience... nous allons en parler tout l'heure... Pour l'instant voici mon cerf-volant tir en avant, grce aux
hlices, avec une vitesse qui peut aller jusqu' cinquante mtres par seconde; de toutes faons, cette vitesse
doit tre suffisante pour que l'air prsente une rsistance assez grande pour soutenir tout l'appareil.
--Mais une fois lanc, fit Gontran en goguenardant, ton cerf-volant filera tout droit devant lui sans pouvoir
dvier de la ligne droite et, comme tu me le disais Ptersbourg, en parlant des ballons, tu iras en Norvge
lorsque tu penseras atterrir en Sibrie.
Fricoulet haussa les paules.
--Finaud! va, dit-il, et le gouvernail, le comptes-tu pour rien?
En mme temps de trois traits de charbon il ajoutait la partie postrieure de l'appareil une surface
triangulaire qui ressemblait une queue de poisson.
--Voici, poursuivit-il, de quoi faire virer de bord notre bateau arien.
--C'est fort bien! riposta M. de Flammermont, mais parle-moi un peu du moteur.
--Je le veux bien; mais cela va te sembler moins clair... Donc, mon moteur se compose d'une chaudire haute
pression, ayant la forme d'un serpentin pour tre tout fait inexplosible et ne contenant que cinq cents
grammes d'eau. Par suite de la grande chaleur dveloppe par la combustion des hydrocarbures liquides qui
brlent dans une lampe, les cinq cents grammes d'eau sont transforms en vapeur cinquante atmosphres de
pression et travaillant sur les deux faces d'un piston trs lger; ce piston a sa tige directement articule sur la
manivelle de chacun des arbres supportant les hlices propulsives.
--Ouf! dit Gontran, quelle phrase!
--Mon cher, les explications scientifiques se prtent peu aux priodes oratoires; je continue: aprs s'tre
dtendue en travaillant dans un second cylindre, cette vapeur est ramene au condenseur o elle se liqufie et
o une pompe la reprend pour la ramener la chaudire... de cette faon, tous les poids morts d'eau et de
combustible traner avec soi sont pratiquement supprims... As-tu compris?
--Peu de chose... mais, par exemple, ce que je comprends, c'est que ce moteur avec tous ses accessoires pse
un certain poids.
--Mon cerf-volant peut supporter une charge de sept cents kilos! s'cria triomphalement le jeune inventeur, et
franchir d'une seule traite mille kilomtres.
Gontran tait abasourdi.
--Qu'as-tu rpondre cela? ajouta Fricoulet.
--Rien, absolument rien, rpartit le comte...
Puis soudain, se jetant au cou du jeune ingnieur.

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--Ah! Fricoulet! exclama-t-il, tu es un grand gnie!


--Peuh! fit l'autre, railleur, tu n'aurais jamais pens me le dire, si mon cerf-volant ne devait ramener le
sourire sur les lvres de Mlle Slna.
--Ah! mon ami! riposta Gontran, je te devrai mon bonheur!
--Quel enrag! grommela Fricoulet, a-t-on jamais vu un tre libre aspirer avec plus de force aprs sa chane?
Puis, brusquement:
--Tu sais, dit-il en plantant ses regards dans les yeux de Gontran, ne viens jamais me faire aucun reproche, si
plus tard la lune de miel, que tu entrevois, change de couleur et tourne au roux... car, je te le dclare trs
carrment, malgr l'amiti que je te porte, ou plutt cause mme de cette amiti, je ne ferais pas ce que je
fais, s'il ne s'agissait de rendre la science un homme aussi minent que M. Ossipoff.
Et aprs avoir prononc cette phrase tout d'une haleine, essouffl, le jeune ingnieur se tut.
Gontran, qui connaissait de longue date l'antipathie de son ami pour le mariage, haussa doucement les paules.
--A propos d'Ossipoff, dit-il seulement, comment ferons-nous pour le prvenir?
--Il l'est dj, rpondit Fricoulet d'un ton bourru.
Le comte demeura bouche be.
--Ossipoff est prvenu!... fit-il, mais par qui?
--Par moi, riposta l'autre laconiquement.
Puis tirant sa montre:
--Deux heures, murmura-t-il, il faut que j'aille l'usine Cail examiner mon moteur... As-tu quelque chose
encore me demander?
--Je dsirerais te poser une question.
--Parle.
--Vers quelle poque ton oiseau s'envolera-t-il?
Sans hsiter, Fricoulet rpondit:
--Mon aroplane sera prt le 20 juillet... jusqu' la fin du mois je ferai des expriences; j'ai compt trois jours
pour l'amnager compltement et garnir les soutes de vivres et de provisions de toutes sortes; cela nous
mnera au 3 aot... le 4 aot au soir nous partirons.
--Dans six semaines! s'cria Gontran.
--Oui, dans six semaines et vers le 8 aot, au matin, nous planerons au-dessus d'Ekatherinbourg.
--A moins qu'en route nous ne nous soyons cass la tte, observa M. de Flammermont.

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--Fort juste, rpliqua Fricoulet.


Et il ajouta en haussant les paules:
--Bast! finir comme cela ou par un mariage!...
Dcidment, Alcide Fricoulet n'aimait pas les femmes.
[Illustration]
CHAPITRE V
L'ENLVEMENT D'OSSIPOFF
[Illustration]
A cinq cents verstes environ de la Kamenno Poas (la ceinture de pierre), ainsi que les Russes appellent la
ligne des monts Oural, par 56 51' de latitude Nord et 38 18' de longitude Est, s'lve la ville
d'Ekatherinbourg, centre de toutes les mines et forges de la couronne. C'est l qu'aprs deux mois d'un voyage
pouvantable, le corps bris par les fatigues et les souffrances, mais le moral rsistant quand mme, Mickhal
Ossipoff tait parvenu avec toute une colonne de forats, compose pour la plupart de condamns criminels.
Le lendemain mme de son arrive, le vieillard, spar de ses compagnons et escort de deux gendarmes,--en
tunique bleue et coiffs d'un casque de cuivre,--fut conduit la maison de police.
L, en prsence du smotritel (inspecteur), on le mit nu jusqu' la ceinture pour bien constater, signalement en
main, son identit; puis on lui donna le numro 7327 qui, dsormais, devait remplacer pour lui tout tat civil.
Ces diffrentes formalits remplies, l'inspecteur dit son secrtaire:
--Vois donc si Ismal Krekow est l.
[Illustration]
L'autre rentra quelques minutes aprs, suivi d'un grand diable d'homme tout vtu de fourrures, avec un bonnet
de peau d'ours enfonc jusqu'aux yeux, le visage disparaissant presque tout entier sous une barbe paisse et
noire, dans laquelle les lvres, fortement roules, mettaient une teinte carlate.
--Ismal Krekow, dit l'inspecteur, voici l'homme que tu attends.
Le nouveau venu s'approcha du vieux savant.
[Illustration]
--C'est toi qui t'appelles Mickhal Ossipoff? demanda-t-il.
--C'est moi, rpondit le savant assez surpris.
--Ah! poursuivit l'autre en tournant autour du prisonnier, l'examinant du haut en bas.
L'inspecteur, impatient, frappa du pied.

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--Allons! exclama-t-il, qu'attends-tu pour t'en aller, Ismal Krekow?


--Je veux vrifier si c'est bien l celui dont on m'a parl, rpondit l'autre gravement.
--Imbcile, murmura l'inspecteur, puisque tu ne l'as jamais vu, comment veux-tu savoir si c'est lui!... Allons,
prends livraison de ton homme et va-t'en.
Docilement, Ismal Krekow se courba sur un grand registre qu'on ouvrit devant lui, mit sa signature l'endroit
qu'on lui dsignait, et sortit en faisant signe Mickhal Ossipoff de le suivre.
Devant la porte de la maison de police, une tlgue, attele de deux chevaux, attendait.
Ismal Krekow y monta, le vieillard prit place ct de lui et les chevaux, envelopps d'un vigoureux coup de
fouet, emportrent la lgre voiture travers les faubourgs de la ville.
Bientt les dernires maisons disparurent, puis, tournant brusquement la grand'route, la tlgue s'engagea dans
un chemin troit qui montait en pente assez raide sur le flanc d'une montagne; alors le conducteur mit ses
chevaux au pas et, se tournant vers son compagnon:
--Eh bien! dit-il, tu peux te vanter d'avoir une vraie chance.
--Oui, fit vasivement Mickhal Ossipoff.
--Figure-toi que lorsqu'il y a trois jours j'ai reu la lettre qui te recommandait moi, mon comptable, un
condamn comme toi, venait de mourir... alors, comme on me disait que tu tais un homme suffisamment
instruit pour tenir des livres, j'ai demand au smotritel de te cder moi.
--Ah! dit Ossipoff faisant tous ses efforts pour cacher son tonnement, vous avez reu une lettre parlant de
moi?
--Oui, il y a trois jours... un ingnieur franais que j'ai eu avec moi pendant plusieurs annes pour diriger la
mine dont j'tais concessionnaire, m'a crit chaudement en ta faveur... Alors, comme il m'avait rendu
beaucoup de services et que j'avais conserv de lui un bon souvenir, comme aussi j'avais besoin d'un autre
comptable pour remplacer celui qui est mort... alors, je t'ai pris avec moi... es-tu content?
--Je vous remercie, fit simplement Ossipoff.
La stupfaction chez lui tait si grande qu'il ne pensait pas remercier autrement cet homme du grand service
qu'il lui rendait en l'arrachant cet enfer du travail minier; il se demandait quel ami avait bien pu crire de
Paris pour le recommander, lui qui n'avait jamais quitt Ptersbourg et qui n'avait dans la capitale de la France
presque aucune relation.
Ne pouvant rpondre cette question, il prit la chose en philosophe, bnissant intrieurement, sans le
connatre, celui auquel il tait redevable de cet adoucissement apport son sort.
Ces choses se passaient peu prs vers la mme poque o Slna et Gontran de Flammermont, huit jours
d'intervalle, quittaient Ptersbourg, la premire pour venir rejoindre son pre, travers les mille dangers des
steppes sibriens, le second pour rpondre l'appel de son ami Fricoulet qui le mandait Paris par dpche.
[Illustration: Le plus grand quatorial de Paris.]
Pendant les premiers temps de son sjour, Ossipoff trouva une diversion ses chagrins dans l'exploitation de

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la mine et dans les oprations chimiques ncessites par le traitement du platine extrait des roches serpentines
de la montagne.
[Illustration]
Dbarrass, au moyen de lavages rpts, de la terre et du sable qu'il contient, le platine est plong ensuite
dans un bain d'eau rgale o se dissolvent l'or et le fer qui lui sont mlangs; on concentre ensuite cette eau
rgale et le mtal se dissout avec les autres corps qui s'attachent encore lui: le rhodium, le palladium et
l'iridium.
La dissolution dcante est vapore presque siccit, pour chasser l'excs d'eau rgale et dcomposer les
corps mtalliques numrs plus haut; puis on reprend la liqueur et on la traite par le chlorhydrate
d'ammoniaque qui donne un prcipit de chlorure double de platine et d'ammoniaque. Ce prcipit lav, sch
et calcin au rouge, constitue alors la mousse de platine, masse grise, spongieuse, qui sert composer le
platine mtallique.
C'est cette poudre qui tait le rsultat des travaux de la mine et de l'usine que dirigeait Ismal Krekow; on
l'expdiait telle que Moscou, o on la fondait par des procds spciaux, pour en faire de vritables lingots.
Presque tous les condamns employs par Ismal Krekow, aux teints terreux, aux barbes incultes, aux regards
effrayants, portaient sur le front et sur les joues, crites au fer rouge, les trois lettres de l'infme stigmate: vor,
voleur; on les reconnaissait au carr de drap noir cousu dans le dos de leur capote; ce mme carr tait rouge
pour les meurtriers et jaune pour les incendiaires.
Bien que toute la journe Mickhal Ossipoff, employ dans les bureaux de l'administration, n'et aucun
rapport avec ses compagnons de captivit, le soir venu, il lui fallait retourner dans l'isba, sorte de petite cabane
btie en torchis, qu'il partageait avec un condamn, dans le dos duquel s'talait un carr de drap rouge.
C'tait un assassin, et, ds le premier soir o ils s'taient trouvs ensemble, Yegor--c'tait le nom de cet
homme--raconta son histoire Ossipoff avec des dtails tellement cyniques que le vieillard ne put s'empcher
de frmir.
--Et toi, demanda le bandit quand il eut fini, pourquoi es-tu ici?
Le savant, pour ne point irriter son compagnon, le mit en quelques mots au courant de l'odieuse machination
qui lui avait valu sa condamnation.
L'autre demeura pensif... Le lendemain soir, comme Ossipoff allait s'tendre sur sa couche, Yegor l'attira vers
la fentre de l'isba et, lui montrant le ciel tout parsem d'toiles, lui dit:
--Cause-moi un peu de tout cela.
Surpris d'abord, le vieillard regarda son compagnon, doutant qu'il parlt srieusement.
Mais voyant la mine grave du bandit et ses regards curieux, il commena lui exposer en termes simples,
susceptibles d'tre compris de cette intelligence nave, les principes du mcanisme universel; puis il passa
l'organisation de la machine cleste et il parla durant deux heures, oubliant, s'entretenir ainsi d'un sujet qui
lui tait cher, l'horrible situation dans laquelle il se trouvait.
[Illustration]
Et tous les soirs, ce fut ainsi; le bandit se captivait de plus en plus aux explications du savant; le savant sentait

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peu peu sa rserve premire se fondre et une certaine sympathie pour ce malheureux pntrer dans son
coeur.
--Ah! dit un jour Yegor avec un gros soupir et en tendant la main vers le disque argent de la lune, je
voudrais bien la voir de plus prs.
--Il faudrait une lunette pour cela, rpondit Ossipoff.
Le lendemain matin, comme le vieillard s'installait dans la petite pice qui lui servait de bureau, on vint le
prvenir qu'Ismal Krekow le mandait dans son cabinet.
Le concessionnaire tenait une lettre la main.
--Ton ami de Paris, dit-il Ossipoff, m'crit pour me prier de te remettre ceci qui, m'assure-t-il, te fera grand
plaisir; comme je suis content de toi, je ne vois pas d'inconvnient faire ce qu'il me demande.
Ce disant, il dsignait un objet troit et allong, pos sur la table, soigneusement envelopp de toile et de
paille.
Vivement le vieillard dchira l'enveloppe et alors ses yeux ravis une magnifique lunette apparut.
Le vieillard poussa un cri de joie et ses mains tremblantes faillirent laisser chapper le prcieux objet.
--Emporte cela, dit Ismal Krekow, et ce soir, quand ta journe sera finie, tu pourras te distraire tout ton aise.
On juge si les heures passrent lentement pour le vieux savant.
Une lunette! mais cet instrument seul le rattachait la vie; grce lui il allait pouvoir continuer ses tudes et
chercher dans les astres l'oubli de ses misres.
Quand il arriva son isba, Yegor n'tait pas encore remont de la mine; sans perdre une minute, Ossipoff,
aprs avoir mis sa lunette au point, la braqua vers la vote o scintillaient des milliers d'toiles.
Mais, surprise! le champ de l'instrument demeura obscur, aucun astre ne traversa les lentilles: on et dit
qu'un voile pais s'tendait entre l'oeil du savant et l'objectif.
Pensant qu'un corps tranger s'tait gliss dans l'intrieur de l'instrument, Ossipoff le dmonta compltement,
puis, une une, en examina les diffrentes parties avec un soin extrme.
Tout coup, il poussa une sourde exclamation; sur l'un des verres tait coll un petit morceau de collodion,
grand tout au plus comme l'ongle d'un pouce.
Le vieux savant, la gorge serre par l'motion, le coeur battant avec une violence inimaginable, reconnut que
le collodion tait comme pointill de taches noirtres imperceptibles; tout de suite il eut le pressentiment qu'il
avait affaire une rduction photographique; appliquant sur la rduction l'un des verres grossissants de la
lunette, il lut distinctement ces mots:
Nous veillons sur vous et travaillons vous sauver. Entre le 7 et le 8 aot, nous serons
Ekatherinbourg.--Nous arriverons par la voie des airs.
C'tait sign: Gontran de Flammermont.

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Ossipoff eut besoin de toute sa force de volont pour ne pas pousser des cris de joie.
On veillait sur lui, on ne l'abandonnait pas! on allait le sauver!
En vrit, cela tait-il bien possible!
Et plusieurs fois, il relut le bienheureux billet; mais oui, cela tait crit, bien crit, et c'tait au 8 aot qu'tait
fix le jour de sa dlivrance, et c'tait sign de Flammermont.
Ainsi donc, ce mystrieux ami qui avait crit Ismal Krekow, c'tait le jeune comte.
Ah! le brave enfant, et comme lui, Ossipoff, tait heureux que Slna aimt un homme tel que celui-l.
Cependant, le sang-froid lui revenant peu peu, le savant se hta de gratter la feuille de collodion; puis il
remonta la lunette et, incapable de se livrer ce soir-l son tude favorite, il allait se coucher, lorsque des pas
retentirent au dehors, et, par la porte violemment pousse, deux hommes, deux condamns, entrrent dans
l'isba, portant par la tte et par les pieds un malheureux tout ensanglant qu' la lueur de la lanterne Ossipoff
reconnut tre son compagnon de nuit.
Sans mot dire, les prisonniers dposrent leur camarade sur son lit et se retirrent.
--Yegor! s'cria le vieillard.
Le bless souleva pniblement ses paupires, regarda un moment en silence Ossipoff, puis, d'un geste de la
main l'appela auprs de lui.
--Je suis mort, murmura-t-il d'une voix faible... un quartier de roche s'est croul sur moi... je n'ai plus que
quelques heures vivre... mais, avant de mourir, je voudrais te dire quelque chose.
[Illustration]
--Parle, rpliqua le savant en mettant son oreille tout prs de la bouche du moribond.
Celui-ci fit un effort violent, se redressa sur sa couche et tendant le bras vers l'tre:
--L, dit-il d'une voix entrecoupe de hoquets, l! sous les pierres... une fortune... trouve dans la mine...
depuis dix ans...pour toi... pour toi... sous les pierres....
Il se renversa en arrire, ses membres se tordirent, puis restrent immobiles. Il tait mort!
Ossipoff, vivement impressionn, passa toute sa nuit veiller le cadavre, puis, le lendemain, retourna ses
occupations, sans songer mme constater la vracit des dernires paroles prononces par Yegor.
Ce ne fut que plusieurs jours aprs que, seul un soir dans son isba, le temps tant couvert et rendant
impossible toute tude astronomique, le vieillard, dont les yeux taient machinalement fixs sur l'tre,
tressaillit tout coup, en songeant la rvlation du dfunt.
Aprs avoir soigneusement ferm la porte et tendu son unique couverture devant la fentre, il s'approcha de
l'tre, s'agenouilla et, l'aide d'un pic de fer, souleva les pierres du foyer; une excavation apparut alors, sur
laquelle il projeta la lumire de sa lanterne.
Il se recula, les yeux blouis par les mille feux dont tincelait une poigne de rubis, d'meraudes et de

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tourmalines, dont les plus petites avaient la grosseur d'un pouce, et qui remplissaient le trou mis dcouvert
par lui.
--Une fortune! s'cria-t-il... oui, cet homme a dit vrai, il y a l une fortune!
Un moment il demeura pensif, agenouill sur la terre battue qui servait de plancher l'isba; son me d'honnte
homme se rvoltait la pense de s'emparer de ces pierres prcieuses, et son premier mouvement fut de les
porter Ismal Krekow.
Mais il rflchit que cet homme n'tait qu'un concessionnaire et qu'en vertu des lois de l'empire, les pierres
prcieuses trouves sur le territoire russe, appartenaient au Tzar.
Donc, ce n'tait pas Ismal Krekow que revenait le trsor accumul par le bandit Yegor, mais bien
l'Empereur.
Or, l'Empereur...
Mickhal Ossipoff demeura hsitant une partie de la nuit; mais au matin, sa dcision tait prise; cette fortune
qui lui tombait si inesprment entre les mains, il tait rsolu l'employer la ralisation de son fameux
projet.
--L'Empereur est frustr, pensa-t-il; mais la Russie y gagnera.
Il remit en place les pierres du foyer et conserva pour lui le secret de Yegor.
Cependant, depuis une huitaine de jours, une animation singulire rgnait dans les rues d'Ekatherinbourg,
occasionne par la foire annuelle--trs importante--qui se tient chaque anne dans cette ville, de la mi-juillet
jusqu' la fin du mois d'aot.
Plus l'poque fixe par Gontran de Flammermont approchait et plus Ossipoff tremblait que le moindre
incident vnt dranger les plans de son sauveur.
Un dimanche matin, enfin,--c'tait le 8 aot,--aprs avoir cach dans sa lunette les pierres prcieuses lgues
par Yegor, et s'tre pass ladite lunette en bandoulire sous son sayon de poils de chvre, le vieux savant
demanda Ismal Krekow l'autorisation de descendre en ville pour aller faire un tour la fte; ce n'tait point
l une faveur qu'il implorait. L'administration pnitentiaire estime, en effet, qu'il est bon de dtendre un peu
l'esprit des condamns par quelques rjouissances, si bien que les forats ont permission de se mler la
foule, mais revtus de leur casaque de travailleurs de l'tat.
Arriv Ekatherinbourg, Ossipoff, entran par le courant irrsistible des curieux, se trouva bientt sur la
grande place de la ville o taient, parat-il, runies les attractions de la foire.
Ces attractions consistaient surtout en des bandes de bohmiens qui se livraient en plein vent des exercices
tranges: chantant, dansant, faisant des tours de force et d'adresse, pour le plus grand bahissement des
badauds.
Comme on le pense bien, ces distractions n'avaient aucun attrait pour Ossipoff, et une fois sur la place, il n'eut
qu'un but: gagner travers la foule qui l'enserrait, une isba isole o il pt se rafrachir et attendre en paix les
vnements.
Tout coup, d'un cercle de curieux, s'leva une voix qui fit tressaillir le vieillard.

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Instinctivement, et avec une force dont il ne se ft pas cru capable, il fendit les flots humains et arriva jusqu'au
premier rang d'un cercle au milieu duquel une jeune fille au visage hl et vtue des oripeaux pittoresques
chers aux gens de Bohme, faisait danser en l'accompagnant de sa voix, une petite chevrette blanche.
--Slna! s'cria le vieillard.
--Mon pre, mon cher pre! fit son tour la jeune bohmienne en tombant perdue dans les bras d'Ossipoff.
Puis, sans se soucier des murmures de la foule qui trouvait fort mauvais qu'on interrompt aussi brusquement
ces exercices divertissants, il entrana sa fille jusqu' l'une des isbas qui bordaient la place.
--Toi, dit-il, toi ici, ma pauvre enfant! mais comment se fait-il?...
En quelques mots, la jeune fille mit le vieux savant au courant de ce qui s'tait pass; elle dit la visite de
Fricoulet, la confiance qu'elle avait eue en lui, puis son impatience et la rsolution qu'elle avait prise de venir
retrouver son pre, sinon pour le sauver, du moins pour lui adoucir les rigueurs de sa captivit.
[Illustration]
--Mais, j'ai des nouvelles de monsieur de Flammermont, s'cria Ossipoff.
Et il raconta Slna l'avis contenu dans la lunette qu'on lui avait expdie de Paris; puis il ajouta:
--Mais sais-tu quel est leur plan?
--Je l'ignore absolument, rpondit la jeune fille; je ne sais qu'une chose, c'est que monsieur Fricoulet se
proposait de construire un appareil spcial naviguant dans l'air... mais c'est tout.
--Et sais-tu que c'est aujourd'hui mme qu'ils doivent arriver Ekatherinbourg?
Slna jeta un cri de joie.
--Aujourd'hui!... ah! cher pre.
Et entourant de ses deux bras le cou du vieillard, elle l'embrassa tendrement sur les deux joues.
Tout coup, un gendarme parut la porte de l'isba; un moment, arrt sur le seuil, la main sur les yeux en
guise d'abat-jour, il promena ses regards dans l'intrieur de la maison; puis, s'avanant vers Ossipoff:
--Le numro 7327? fit-il d'une voix rude.
--C'est moi, rpondit le vieux savant.
--C'est l ta fille? ajouta le reprsentant de l'autorit en se tournant vers Slna.
Le vieillard inclina affirmativement la tte.
[Illustration: CARTE GNRALE DE LA LUNE]
--Je vous arrte tous les deux, dclara-t-il.
[Illustration]

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Et se retournant vers la porte, il fit un signe; alors, une dizaine de gendarmes envahirent l'isba, se jetrent sur
le vieillard et sur sa fille et leur passrent aux pieds et aux mains de lourdes chanes.
--Quel est notre crime? demanda Ossipoff.
--Tu prparais ton vasion.
--La preuve! riposta le savant.
--Le Korosse (commissaire) claircira la chose.
Et poussant les prisonniers dehors, les gendarmes se mirent en devoir de gagner la maison de police.
La traverse du march ne s'accomplissait pas sans peine; en dpit de la brutalit avec laquelle les gendarmes
refoulaient les curieux, ceux-ci s'enttaient voir de prs les prisonniers dont l'aspect malheureux les
apitoyait.
De sourdes rumeurs commenaient mme circuler dans la foule, et les gendarmes, pressentant de la part des
paysans un mouvement favorable leurs captifs, s'interrogeaient d'un regard inquiet, lorsque, tout coup, l'un
d'eux s'cria:
--N'aimez-vous donc plus le Pre (Tzar), que vous plaignez ceux qui ont tent de le mettre mort?
Un mouvement de recul se produisit parmi les curieux des premiers rangs, et plusieurs voix rptrent:
--Ils ont tent de tuer le Pre?
--Ce sont des sorciers, ajouta le gendarme.
A ce mot, un cri d'effroi et de rage sortit de toutes les poitrines:
--Des sorciers!... des sorciers!... rptait-on.
--Ils porteront malheur aux rcoltes.
--Ils feront mourir les bestiaux.
--A mort! les sorciers, cria une voix.
Et aussitt, tous les assistants hurlrent:
--Pendons-les!... pendons-les!...
Devant ces dispositions hostiles de la foule, l'inquitude des gendarmes augmenta; car leur devoir tait aussi
bien d'empcher les prisonniers d'tre dlivrs que d'tre charps... et c'tait certainement ce dernier sort qui
tait rserv l'infortun Ossipoff et sa fille.
En vain, les gendarmes assnaient-ils sans piti des coups de bton droite et gauche sur les paysans;
ceux-ci rendus furieux luttaient avec acharnement pour s'emparer de la proie qu'ils convoitaient.
Tout coup, un gendarme tir tratreusement par les jambes, tomba la renverse et, avant qu'il et eu le temps
de se relever, fut dsarm et ligot.

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Cette capture accrut le courage des assaillants qui, poussant un cri formidable se jetrent, dans un lan
unanime, sur le cortge qu'ils disloqurent, en dpit de la fermet avec laquelle les gardiens dfendaient leurs
prisonniers.
En quelques minutes, ils furent mis hors de combat; Ossipoff et Slna passrent aux mains de ces forcens
qui les entranrent vers le milieu du champ de foire o se dressait un gigantesque sapin tendant
horizontalement, quelques mtres du sol, d'normes branches.
--Mon enfant! ma chre Slna! murmura le vieillard qui devina l'intention de ces barbares.
[Illustration]
La jeune fille leva vers son pre un oeil assur.
--Ne craignez rien pour moi, mon pre, dit-elle d'une voix ferme, je saurai montrer ces malheureux quel
courage l'innocence peut donner une fille telle que moi.
Tiraills, bousculs par les hommes, pincs, injuris par les femmes, les deux prisonniers ne se trouvaient plus
qu' une dizaine de mtres de l'arbre fatal, quand soudain un sifflement aigu troubla si terriblement l'espace
que spontanment tous les assistants levrent la tte.
Dans le ciel bleu, juste au-dessus d'Ekatherinbourg, un point noir planait, qui grossissant vue d'oeil, semblait
descendre perpendiculairement sur la ville.
Et toujours le mme sifflement se faisait entendre.
--La grle... la grle... cria une voix... ce sont les sorciers qui l'attirent sur nous... A mort!...
Mais le point grossissait toujours et maintenant on apercevait jaillissant de lui comme un lger panache de
fume.
[Illustration]
Alors la stupeur se transforma en pouvante et de centaines de poitrines, le mme cri sortit la fois:
--Un dragon... un dragon!...
Ossipoff, lui aussi, regardait comme tout le monde, cherchant impassiblement, malgr la mort qui l'attendait,
l'explication de ce surprenant phnomne.
Soudain, Slna poussa un cri de joie et, se penchant l'oreille de son pre:
--Ce sont eux, murmura-t-elle... c'est M. de Flammermont et son ami.
Cependant, les plus braves d'entre les paysans entranaient les prisonniers vers le milieu de la place, quand au
loin, le sol trembla et plusieurs voix s'crirent:
--Les cosaques!... les cosaques!
C'tait, en effet, un peloton de cavaliers qui, la lance en arrt, accouraient au grand trot pour arracher les
prisonniers la foule.

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Ce fut un tumulte pouvantable o se mlaient les voix des femmes et des enfants pitins par les chevaux et
les hurlements de douleur des hommes qu'atteignaient les lances cosaques.
Tout coup, le surprenant appareil tout empanach de fume descendit avec la promptitude de la foudre des
hautes rgions de l'atmosphre et s'arrta, immobile, une vingtaine de mtres du sol, semblable un
gigantesque oiseau planant, les ailes tendues.
Puis deux coups de feu retentirent et deux paysans qui se cramponnaient l'un Ossipoff, l'autre sa fille,
roulrent terre en poussant des hurlements affreux.
Et, dominant le vacarme, une voix formidable qui semblait venir du ciel, cria:
--Ossipoff!... garde vous!... tenez-vous bien!
En mme temps, un cble se droulait portant, suspendu son extrmit, un appareil trange, semblable
deux bobines qu'et runies un fer cheval; les branches de ce fer cheval heurtrent les chanes qui
entravaient les mains et les pieds du savant, les happrent, pour ainsi dire, s'y rivrent, ne semblant plus
former qu'une seule masse de fer.
Instinctivement Slna se jeta dans les bras de son pre qui la serra perdment sur sa poitrine, et tous deux,
enlevs par une force inconnue, perdirent pied.
--Hardi! cria une voix qu'Ossipoff reconnut pour celle de Flammermont; hardi!... tenez bien!... vous tes
sauvs!
Et dj le vieillard et la jeune fille se trouvaient une quinzaine de mtres du sol, suspendus dans l'espace par
le cble qui amenait l'lectro-aimant le courant lectrique, lorsque les cosaques, revenus de leur surprise, et
furieux de voir les prisonniers leur chapper si miraculeusement, mirent en joue les fugitifs et firent feu.
Ossipoff poussa un cri de douleur; une balle venait de l'atteindre l'paule et il lui fallut une force de volont
peu commune pour tenir quand mme Slna serre dans ses bras.
Mais Gontran, lectris par le danger de celle qu'il aimait, redoublait d'nergie et faisait manoeuvrer le treuil
autour duquel le cble s'enroulait avec une rapidit vertigineuse; en quelques secondes, l'lectro-aimant
rejoignit l'aroplane, et le comte de Flammermont, aid de Fricoulet, tira sur la plate-forme Ossipoff et sa fille.
Puis l'ingnieur, laissant son ami prendre soin des deux fugitifs, se pencha sur la rambarde et aperut,
grouillant au-dessous d'eux, la foule qui vocifrait en menaant l'aroplane, pendant que, sur les ordres du
bas-officier qui les commandait et leur dsignait l'appareil, les cosaques rechargeaient leurs armes.
Fricoulet comprit qu'une dcharge gnrale pouvait crever de part en part la toile vernisse de l'aroplane.
--Tant pis pour eux! grommela-t-il.
Et, se baissant, il prit ses pieds, dans un coffre grand ouvert, plusieurs boules d'un mtal brillant qu'il laissa
tomber sur l'ennemi.
Dj les soldats paulaient, quand soudain des cris pouvantables clatrent; en touchant le sol, les boules
avaient fait explosion, produisant un nuage opaque travers lequel l'ingnieur aperut plusieurs cosaques
dmonts se tordant dans d'horribles convulsions, tandis que leurs chevaux affols se cabraient au milieu de la
foule pouvante.

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--En avant! cria-t-il.


Gontran, qui s'empressait auprs de Slna vanouie, abandonna la jeune fille, courut un robinet, le tourna
et, aussitt, jetant travers les airs un son grave et continu, l'aroplane s'leva.
Il fut bientt une telle hauteur qu'Ekatherinbourg ne parut plus qu'un ensemble de petits points noirs jets sur
l'immensit du dsert sibrien; puis il s'arrta.
Alors Fricoulet se retourna et vit Ossipoff qui tenait attachs sur lui des regards tonns.
[Illustration]
--Mon cher Gontran, dit-il, veux-tu me faire le plaisir de me prsenter monsieur Ossipoff?
Il s'tait approch et, le chapeau soulev, le corps inclin avec autant de dsinvolture que s'il et t sur le
plancher de son laboratoire, il attendait.
Le jeune comte s'approcha son tour et dsignant son ami:
--Monsieur Ossipoff, dit-il, voulez-vous me permettre de vous prsenter M. Alcide Fricoulet, mon meilleur
ami?
--...et un admirateur passionn de vos travaux, ajouta l'ingnieur, en serrant cordialement la main que lui
tendait le vieillard.
Puis aussitt:
--Laissez-moi visiter votre blessure, dit-il.
--tes-vous donc mdecin, monsieur Fricoulet? demanda Ossipoff en enlevant sa casaque fourre.
--S'il est mdecin! s'cria le comte de Flammermont en riant; ah! monsieur Ossipoff! quand vous connatrez
mieux mon ami Alcide, vous ne lui demanderez pas s'il est ceci ou cela... il est tout: physicien, chimiste,
mathmaticien, botaniste, lectricien, mcanicien, astronome... que sais-je encore?
--Vous tes astronome? demanda vivement le vieux savant.
--Gontran exagre, rpliqua Fricoulet en souriant; astronome!... Je le suis peu prs autant que lui...
c'est--dire...
Il se mordit les lvres, comprenant aux regards furieux de son ami qu'il allait commettre un impair.
Il se pencha sur la blessure pour dissimuler son trouble, ce qui l'empcha de remarquer l'expression singulire
avec laquelle le vieillard avait accueilli ses dernires paroles.
--Ce n'est rien, fit-il enfin avec assurance, aprs s'tre livr un minutieux examen de l'paule de M.
Ossipoff... une simple ecchymose, l'angle de tir tait exagr, la balle n'a fait que frler la clavicule et elle a
rebondi suivant l'angle de rflexion.
Il se retourna pour prendre, dans un coffre, des bandages qu'en homme de prcaution il avait emports avec
lui.

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Ossipoff en profita pour murmurer l'oreille de Gontran:


--J'ai bien peur que la science de votre ami ne soit plus en surface qu'en profondeur.
--Bah! et pourquoi cela?
--Il sait trop de choses... et puis, ces quelques mots votre gard... un vrai savant ne jalouse pas la science des
autres.
Gontran eut toutes les peines du monde garder son srieux.
En ce moment, Fricoulet revint prs d'eux; avec l'habilet d'un chirurgien consomm, il pansa la contusion
sanglante faite par le projectile, puis il entoura l'paule d'un bandage spica simple et aida le savant remettre
sa vareuse.
Comme M. de Flammermont, de retour prs de Slna, prenait entre ses mains les mains de la jeune fille et la
considrait avec anxit, elle ouvrit les yeux:
--Sauvs! balbutia-t-elle d'une voix faible.
--Oui, sauvs, ma chre Slna, sauvs et runis pour toujours, car maintenant, rien ne nous sparera.
--Je te demanderai nanmoins de vouloir bien quitter mademoiselle quelques instants, fit joyeusement
Fricoulet en s'avanant, car si nous n'avons pas l'intention de nous immobiliser ici, il est temps de songer au
but de notre voyage.
--O allons-nous? demanda Slna.
--A Paris, mademoiselle.
--A Paris! rpta Ossipoff surpris, que faire Paris?
--Eh! rpondit Gontran, n'est-ce point notre seul refuge? Ignorez-vous que vous ne possdez plus rien, que
votre fortune a t confisque, que votre petite maison elle-mme sera vendue... enfin que le territoire russe
vous est interdit?
Mickhal Ossipoff baissa la tte, plong soudain dans des rflexions douloureuses; il se voyait mis au ban de
la socit et traqu partout comme un malfaiteur, lui, innocent pourtant du crime dont on l'accusait; devant ses
yeux se profilait le visage sinistre et narquois de son ancien collgue de l'institut des Sciences, de ce Sharp, en
la possession duquel tous ses papiers taient tombs et qui peut-tre, l'heure actuelle, mettait en oeuvre ses
travaux scientifiques, rsultats d'une vie tout entire consacre l'tude.
[Illustration]
Cependant Fricoulet se prparait au dpart; aprs avoir jet autour de lui un regard rapide, pour bien s'assurer
que tout tait par, il consultait sa boussole, une main sur le robinet d'introduction de vapeur l'autre
manoeuvrant la roue du gouvernail, lorsqu'une voix chuchota son oreille:
--Monsieur Fricoulet, j'aurais une grce vous demander.
Il se retourna; Slna se tenait debout ct de lui.

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--Une grce?... moi!... mademoiselle... et laquelle donc? demanda-t-il en rprimant un mouvement


d'impatience.
--Plus bas, fit-elle en jetant un coup d'oeil sur son pre, toujours absorb dans ses ides noires.
[Illustration]
Et elle ajouta en rougissant un peu:
--Je voudrais vous dire deux mots au sujet de Gontran.
--Allons, bon! grommela Fricoulet, me voil pass l'tat de confident de tragdie.
--Je ne sais pas, poursuivit-elle, si Gontran vous a dit...
--...qu'il vous aimait? si, mademoiselle, Gontran m'a dit cela...
Elle secoua la tte:
--Ce n'est point cela... Vous a-t-il dit que, pour conqurir les bonnes grces de mon pre, il avait t oblig de
feindre des connaissances scientifiques dont il ne possde pas le premier mot?
--Ah! oui, dit l'ingnieur en riant; il m'a parl de cela, vaguement... Eh bien! en quoi cela me concerne-t-il?
[Illustration]
Elle se tut un moment, comme embarrasse, puis enfin:
--Voil, dit-elle; je voulais vous demander, vous qui tes un savant, un vrai savant, de l'aider un peu, lorsque
mon pre lui posera des questions embarrassantes... car vous comprenez bien que, moi, je ne sais pas
grand'chose et que mon petit bagage sera vite puis.
--Ah! bon, dit Fricoulet en souriant, je comprends; je me rappellerai le temps o, au collge, je lui soufflais
ses leons... Eh bien! mais, c'est entendu, mademoiselle, vous pouvez compter sur moi.
Elle le remercia d'un sourire et s'en fut prendre place auprs de son pre.
[Illustration]
Fricoulet, lui, enrageait de la promesse qu'il venait de faire; car il se trouvait contraint, lui clibataire endurci,
d'aider au mariage de son ami, et intrieurement il se traitait de lche de prter les mains une semblable
comdie.
Mais Slna tait si gentille, si gracieuse, et elle lui avait demand cela d'une si charmante faon!
Il tourna un robinet et, la vapeur agissant plus fortement sur l'arbre de couche des hlices, celles-ci se mirent
tourner avec une vitesse vertigineuse, entranant travers l'espace l'aroplane jusqu'alors immobile.
Ossipoff avait relev la tte, et, s'adressant Gontran:
--Avec un vent favorable, demanda-t-il, combien comptez-vous mettre de temps pour atteindre la France?

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89

Ce fut Fricoulet qui rpondit:


--Trente ou quarante heures... l'aroplane peut trs facilement franchir ses cent ou cent cinquante kilomtres
l'heure.
--Jolie vitesse, murmura le savant merveill, tout en promenant ses regards du moteur aux hlices et des
hlices au gouvernail.
Il ajouta:
--Et c'est vous, monsieur Fricoulet, qui avez imagin et construit cet appareil?
--Construit! oui, monsieur, mais imagin, non pas; tout l'honneur de l'invention revient mon ami Gontran.
Comme on le voit, le jeune ingnieur avait hte de prouver Slna qu'il tait un homme de parole; en mme
temps, il n'tait pas fch de faire payer par des transes passagres Gontran ses vellits conjugales.
M. de Flammermont regarda son ami avec pouvante.
Lui! inventeur de l'aroplane! quelle tait cette mystification?
Mais il comprit tout de suite, au regard tendre et caressant dont l'enveloppait Ossipoff, que Fricoulet avait tout
simplement voulu lui faire gravir un chelon de plus dans l'estime de son futur beau-pre.
--Ah! mon cher Gontran, dit enfin le vieillard, je ne saurais trop vous fliciter d'tre parvenu mener bien
cette construction. Depuis bien des annes, en effet, les inventeurs s'acharnent, sans pouvoir y parvenir,
imaginer des appareils, diffrant totalement de ces vessies flottantes et instables qu'on appelle des ballons
arostatiques, et pouvant s'lever dans les airs par un principe mcanique.
[Illustration: Le grand tlescope de l'Observatoire de Paris.]
--C'est en France qu'on a le plus travaill la question, dclara Gontran avec une assurance qui fit sourire
Fricoulet, et, pour ne remonter que jusqu' l'anne 1863, nous comptons une foule de projets mis en avant par:
Nadar, de La Landelle, Ponton d'Amcourt, Bright, Pnaud, etc.
Slna coutait parler le jeune homme, bahie de toute cette science dont le comte de Flammermont, en
garon avis, avait fait provision; il prvoyait que l'aroplane deviendrait l'objet d'une discussion et il voulait
pouvoir placer son mot.
--Il est certain, dit Fricoulet, que la liste est longue de ceux qui ont dirig leur effort de ce ct; mais, de tous
ceux-l, lequel a russi prouver quelque chose, lequel a jamais montr un appareil plus lourd que l'air--et il
appuya sur ces mots--s'levant et se dirigeant dans l'atmosphre?
Ossipoff toisa le jeune homme.
--Permettez, permettez, fit-il; un de mes compatriotes, un nomm Philips, avait imagin une hlice quatre
branches horizontales fixes sur un moyeu sphrique qui n'tait autre qu'un petit olipyle renfermant de l'eau;
lorsqu'on mettait cette boule sur le feu, l'eau qu'elle contenait s'chauffait et se transformait en vapeur qui
s'chappait par des petits trous pratiqus une place convenable dans les bras de l'hlice. Par la raction que
produisait cet chappement de vapeur, le moyeu et les ailes tournaient, peu prs comme fait le tourniquet
hydraulique; l'hlice se vissait dans l'air en prenant un point d'appui sur lui, et, par cet effet, montait
rapidement; j'en ai vu faire l'essai Varsovie, en 1845.

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90

Gontran eut un petit rire ddaigneux.


--Mais cet appareil tait-il applicable en grand? demanda-t-il. Je me rappelle avoir vu dans un muse
l'hlicoptre vapeur en aluminium de Ponton d'Amcourt... j'ai lu aussi la description d'un mcanisme peu
prs semblable imagin par l'italien Forlanini... mais tout cela ne vole pas en grand.
Fricoulet, devant l'aplomb de Gontran, avait peine garder son srieux; car, mieux que personne, il savait
quoi s'en tenir sur le bagage scientifique de son ami.
--C'est prcisment pourquoi, mon cher fils, riposta le vieux savant, je trouve merveilleux le rsultat auquel
vous tes parvenu... si vous n'aviez eu qu' copier, c'et t tout simple.
--Gontran a invent, c'tait plus facile, ajouta Fricoulet.
--Ce qui tait le plus difficile, reprit Ossipoff, c'tait d'obtenir un mcanisme d'une surprenante lgret...
--Et pourquoi cela? demanda Fricoulet sans s'mouvoir.
Ossipoff ne lui rpondit pas tout d'abord, mais, se penchant l'oreille de sa fille:
--Ce petit monsieur, murmura-t-il, commence m'agacer considrablement, avec sa manie de prendre la
parole quand on ne s'adresse pas lui... tout cela pour faire voir qu'il sait quelque chose.
Le vieillard fit claquer sa langue et, le sourcil fronc, la bouche sarcastique, il demanda d'une voix brve:
--Vous savez, n'est-ce pas, que l'intensit de la pesanteur la surface de notre monde fait tomber les corps
avec une vitesse de 4 m. 90 dans la premire seconde; donc, il fallait lutter contre cette force; or, on a constat
que la puissance d'un cheval-vapeur, qui enlve en une seconde, 1 mtre de haut, un poids de 75
kilogrammes, applique une hlice ascensionnelle, ne la rend capable de soulever qu'un poids de 15
kilogrammes.
--Pourquoi me dites-vous cela? demanda Fricoulet.
--Pourquoi?... pourquoi?... bougonna Ossipoff; vous n'avez que ce mot-l la bouche... eh! parbleu! pour
arriver ceci: afin de vous amener reconnatre que, pour rendre possible la navigation arienne l'aide
d'appareils plus lourds que l'air, il faut crer des machines motrices ne pesant pas plus de 10 kilogrammes par
cheval-vapeur.
--Pourquoi? dit encore Fricoulet.
Le vieillard haussa les paules:
--Pour qu'elles puissent tre enleves avec leurs propulseurs.
Ossipoff regarda victorieusement Gontran.
--N'est-ce pas rigoureusement scientifique? conclut-il.
--C'est--dire... fit le jeune homme...
--...que c'est absolument faux, dit tranquillement Fricoulet, en achevant la phrase commence.

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Le vieillard bondit et tourna un regard interrogateur vers le comte qui opina de la tte en appuyant:
--Absolument faux...
--Pourtant Rinfaggy, dans son livre sur la Navigation arienne...
--...s'est entirement tromp, continua gravement l'ingnieur, et vous-mme allez le reconnatre...
--Par exemple! voyons, mon cher Gontran, je vous prends tmoin...
Mais le comte de Flammermont craignait bien trop de se compromettre, pour rpondre l'invitation du
vieillard; il se tut, trouvant beaucoup plus prudent de laisser son ami rpondre sa place.
--D'abord, n'est-il pas vrai que cette vitesse de 4 m. 90 qui anime les corps abandonns eux-mmes, est une
chute progressivement acclre? de combien de centimtres un objet pesant tombe-t-il dans le premier
dixime de seconde de chute?
Mickhal Ossipoff se frappa le front:
--De quelques centimtres peine, c'est vrai, s'cria-t-il, mais alors...
--Alors, il n'y a qu' lutter, chaque dixime de seconde, contre une force d'attraction de pesanteur, bien
moindre... ce qui permet d'employer des machines pesant plus de 10 kilogrammes par puissance de cheval,
ainsi que vous venez de dire... d'ailleurs, ce n'est pas le principe de l'hlicoptre que nous avons appliqu dans
la construction de cet aroplane, car il ne nous suffisait pas d'avoir une force ascensionnelle, il nous fallait
encore le moyen de nous mouvoir dans l'air ambiant.
--C'est juste, rpondit schement Ossipoff.
Et se penchant vers Slna:
--C'est singulier, murmura-t-il, comme ce garon-l m'agace; il parle tout le temps, rptant sans doute,
comme un perroquet, ce que lui a appris Gontran.
La jeune fille put peine rprimer un sourire; le vieillard ajouta en dsignant du coin de l'oeil le comte de
Flammermont:
--Vois quelle diffrence entre celui-ci qui sait vraiment et l'autre qui a une lgre teinture de science... le
silence modeste du premier parle plus loquemment en sa faveur que toute la faconde du second.
--A propos, monsieur Fricoulet, dit Slna, pour dtourner cette conversation, quand mon pre a t frapp
d'une balle, je vous ai vu lancer sur vos ennemis des espces de boulets... qu'y avait-il l-dedans? de la
poudre? de la dynamite?
--Ou de la slnite? murmura Gontran.
--Rien de tout cela, riposta Fricoulet, ce sont de simples rcipients contenant de l'acide chlorhydrique
liqufi... en touchant le sol, ces rcipients ont clat et, subitement dcomprim, l'acide s'est transform en
gaz corrosif et asphyxiant, si bien que ceux de nos assaillants qui n'ont pas t brls et corrods par les jets
d'acide ont t touffs et empoisonns.
--Quelle belle chose que la science! pensa Gontran.

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En ce moment, le baromtre indiquait une altitude de 1500 mtres au-dessus du niveau de la mer et Mickhal
Ossipoff accoud au bordage regardait pensif le panorama qui fuyait sous lui avec une vertigineuse rapidit;
les monts Ourals n'taient plus qu'un amas de collines ombrages de quelques brins d'herbe; les habitations
humaines avaient disparu, et sur les champs immenses couraient les ombres capricieuses des nuages, volutes
vaporeuses sillonnant l'atmosphre limpide au-dessous des normes ailes de l'aroplane.
--Une grande ville! s'cria tout coup Slna.
--C'est Perm, rpondit Fricoulet, aprs avoir consult la carte.
[Illustration]
C'tait en effet le chef-lieu du district de Perm, ville assez importante situe sur la Kama, au confluent de trois
rivires: la Tchiousovaa, l'Iren et la Barola, 250 verstes environ des monts Ourals.
L'aroplane, dont la vitesse tait alors de trente-deux mtres la seconde, 115 kilomtres l'heure, presque le
double de la rapidit d'un train express, l'aroplane traversa Perm une faible hauteur; sa vue, les habitants
disparaissaient dans leurs petites maisons basses en poussant des cris qui parvenaient comme un brouhaha
confus aux oreilles des aviateurs; en un instant, les rues furent dsertes. A dix heures du matin, l'Albatros
passa au znith de la ville de Viatka distante de l'Oural d'au moins 700 kilomtres; l'aroplane, qui d'ailleurs,
avait vent favorable, avait franchi cette norme distance en un peu plus de cinq heures. Il marchait donc bien;
mais la provision d'huile minrale, qui servait de combustible sa machine, tirait sa fin.
Gontran qui, accoud au bordage, causait avec Slna, sentit tout coup une main se poser sur son paule;
c'tait Fricoulet qui, l'attirant l'cart, lui dit:
--Nous n'avons plus d'huile.
--Eh bien! fit le jeune comte; cela a l'air de t'inquiter... en avons-nous donc besoin?
L'ingnieur fixa sur son ami des regards bahis.
--Comment!... mais tu n'as donc pas compris le systme de mon aroplane?
--Vaguement! rpondit Gontran avec un sourire.
--Les beaux yeux de mademoiselle Slna t'intressent bien autrement, n'est-ce pas, bougonna Fricoulet...
sache donc que sans huile, nous tombons de quinze cents mtres de haut.
M. de Flammermont ne put retenir un cri qui fit accourir Slna et son pre.
--Qu'y a-t-il donc? demanda la jeune fille.
--Il y a... s'empressa de rpondre le jeune comte.
--...que Gontran et moi ne pouvons nous accorder sur l'endroit le plus proche o nous pourrons nous procurer
de l'huile minrale... les ressources de ce pays nous chappent un peu.
Fricoulet, prvoyant que son ami allait prononcer quelque parole imprudente, s'tait empress de lui couper la
parole.
Mickhal Ossipoff dit aussitt:

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--Le ptrole, dont il existe dans le Caucase des sources considrables, forme la base d'un commerce fort
important en Russie et est trs rpandu... vous en trouverez dans la plus petite ville de la rgion que nous
traversons.
--Tant mieux, pensa l'ingnieur.
Et il dcida que l'Albatros ferait halte Popovskoe, petit bourg situ 150 kilomtres de Viatka; prcisment,
ce moment, il ferait nuit et l'atterrissage pourrait s'effectuer sans provoquer l'pouvante des habitants; on
camperait l et, le lendemain matin, ds l'aube, l'aroplane reprendrait son vol.
Ainsi fut-il fait.
La descente eut lieu sans encombre et, pendant que Fricoulet, aid de Slna, dressait la tente et prparait tout
pour le repas, Gontran et Ossipoff s'en allaient au village voisin faire remplir de ptrole le rservoir tanche du
bord.
Le lendemain, au soleil levant, l'Albatros reprenait le chemin des airs.
On compte en nombre rond, de Viatka Ptersbourg, et vol d'oiseau, mille verstes, soit 1100 kilomtres; il
tait midi lorsque nos voyageurs traversrent la capitale de toutes les Russies; par mesure de prcaution
Fricoulet s'tait lev une grande altitude afin de ne pas attirer l'attention des Ptersbourgeois.
Slna et son pre, penchs sur le bordage, cherchaient percer les nuages sous lesquels se voilait cette ville
que peut-tre ils ne reverraient jamais plus.
Mais pendant le long parcours que venaient d'effectuer nos voyageurs, le vent avait tourn et, depuis quelques
heures, il soufflait du Nord; la bise tait devenue aigu et faisait vibrer les cordages de l'Albatros qui fuyait
devant elle comme un oiseau devant l'orage.
Slna, la tte cache dans les mains, se tenait toute tremblante contre son pre, effraye par le sifflement du
vent et par la trpidation de l'appareil.
--Combien filons-nous? demanda Ossipoff avec un sang-froid imperturbable.
--Environ 45 mtres la seconde, rpondit Fricoulet.
Gontran ouvrit des yeux effars.
--Mais cela fait 162 kilomtres l'heure, balbutia-t-il, est-ce que tu ne crains pas...
--Je ne crains qu'une chose, rpliqua l'ingnieur, c'est de tomber.--Or, pour lutter contre la brise et pour
conserver notre stabilit, nous avons besoin de cette vitesse-l... Seulement une chose m'inquite...
Ce disant, il consultait la boussole.
--Laquelle? demanda Ossipoff.
--C'est que je ne gouverne plus comme je le voudrais... j'ai beau biaiser avec la ligne du vent et louvoyer
autant que je puis... il m'est impossible de sortir du courant.
[Illustration]

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--Eh bien! suivons-le.


--C'est ce que je suis oblig de faire... mais il nous entrane vers le sud.
Pendant plusieurs heures, l'aroplane suivit donc la ligne du railway de Berlin; il passa successivement au
znith de Gatchina, de Dunabourg, de Vilna; puis, Orzestkitowsky, il quitta le territoire russe et s'engagea
au-dessus de l'ancienne Pologne.
--Nous descendons! constatait de temps en temps le jeune comte qui partageait toute son attention entre le
baromtre et Slna.
--Eh! je le sais parbleu bien, ripostait Fricoulet d'un ton rageur.
Il avait ouvert tout grands les robinets, imprimant ainsi l'aroplane toute la vitesse dont il tait capable et,
cramponn la roue du gouvernail, il persistait maintenir sa route au nord.
--Mais, mon vieux, riposta Gontran un peu railleur, le vent n'tait donc pas dans ton programme?
L'ingnieur haussa les paules.
--Pas un vent comme celui-l, grommela-t-il... a file aux moins quarante mtres la seconde... comment
veux-tu lutter?...
Et il frappait du pied la plateforme.
[Illustration]
--Eh bien! ne lutte pas, fit Gontran.
--Oh! murmura Fricoulet, les yeux ardents et les lvres serres, dire que l'homme, avec toute sa science, est
la merci de cette chose impalpable et sans nom, de cette force aveugle et brutale! le vent!
Une larme de rage brilla au bord de sa paupire et pendant une demi heure encore, il continua la lutte; mais il
eut fait en vain clater la chaudire et voler en morceaux les hlices: le vent tait le matre.
Enfin aprs avoir examin la carte:
--Il faut que je relve le point, murmura-t-il, car, du diable! si je sais o nous sommes.
L'Albatros descendit une cinquantaine de mtres du sol, et, pench sur le bordage, l'ingnieur voulut
questionner un paysan qui travaillait la terre.
Mais, pouvant, l'homme s'enfuit.
--Eh! dit tout coup Ossipoff, qui examinait la carte, cette masse d'eau ne serait-elle pas le lac de Platten?
--Vous avez raison, riposta Fricoulet.
L'aroplane se trouvait en effet sur les rives du lac de Platten, c'est--dire au centre de l'Autriche-Hongrie.
Depuis qu'il avait quitt Ptersbourg, treize heures s'taient coules et, en treize heures, il avait franchi plus
de 2000 kilomtres, travers le Nimen, la Vistule, le Danube et escalad, sans s'en douter, les monts

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95

Karpathes.
Comme rapidit, c'tait bien! mais comme direction, non pas; Alcide Fricoulet esprait se trouver plus
l'ouest et, toujours domin par le mme courant, il tait entran invinciblement vers le sud.
A la premire ville rencontre, Szalavigerszeg, l'ingnieur renouvela sa provision d'hydrocarbure et d'eau;
puis comme le vent du nord paraissait faibli il mit le cap en plein ouest et, vers le matin, l'Albatros planait
au-dessus de la ville de Goritz.
La vaste nappe d'eau de l'Adriatique apparut aux yeux des voyageurs, toute dore par les rayons du soleil
levant.
A ce spectacle superbe, Slna battit des mains.
--Que c'est beau! s'cria-t-elle enthousiasme et que le vent a bien fait de nous emmener vers le sud.
Un grognement lui rpondit; c'tait Fricoulet qui protestait sa manire contre la joie de la jeune fille.
--Heureusement, reprit-il, que nous allons pouvoir obliquer vers le nord-ouest pour gagner la Suisse.
--C'est par l que nous entrons en France? demanda la jeune fille en faisant la moue.
Le jeune ingnieur inclina la tte affirmativement.
--Eh bien, reprit Slna, je ne vous fais pas compliment de votre itinraire; avec ses pics insenss, la Suisse va
nous obliger nous lever des hauteurs...
--Oh! quatre cinq mille mtres tout au plus, dit Gontran gouailleur.
--Vous trouvez que cela n'est rien! continua Slna; pour moi, si l'on m'avait demand mon avis, j'aurais
conseill l'Italie et je suis persuade que mon pre n'aurait pas t fch de voir des plaines fertiles et riantes,
en place de cet horrible panorama tout blanc qui nous rappellera la Sibrie.
Gontran rpliqua:
--Puisque tel est votre dsir, ma chre Slna, nous allons prendre le chemin des coliers... tout chemin, du
reste, mne Rome et peu importe le ct par lequel nous entrerons en France.
--Tu en parles ton aise, grommela Fricoulet.
--Eh! mon pauvre vieux, lui rpondit le comte sur le mme ton, ce que j'en dis, c'est pour sauver ton
amour-propre d'inventeur... le vent est plus fort que toi... plutt que de lui cder, feins de dfrer au caprice de
Slna, c'est plus galant pour l'homme et moins humiliant pour le constructeur.
Fricoulet haussa les paules et, sans rpondre, donna au gouvernail un brusque tour de roue qui fit obliquer
l'aroplane l'ouest quart-nord.
Puis, la bonne direction une fois releve l'aide de la boussole, l'Albatros s'abaissa, aux cris de stupfaction et
d'effroi des habitants de la Haute-Italie, et il fila de l'avant avec une vertigineuse rapidit.
Successivement, les panoramas de Venise, Padoue, Vrone, Brescia, Bergame se droulrent aux yeux blouis
des voyageurs clestes.

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Au-dessus du pays bergamasque, le jeune ingnieur modifia encore la route de l'Albatros qui, vers le milieu de
l'aprs-midi, passa au znith de Turin, se dirigeant vers la chane des Alpes qu'ils s'agissait de franchir.
Cependant, depuis quelques heures, Fricoulet paraissait inquiet; sa mine, enjoue d'ordinaire, tait grave, ses
lvres se pinaient sous l'empire d'une violente tension crbrale et ses sourcils se contractaient
soucieusement.
A chaque instant ses regards se dirigeaient vers ses instruments mtorologiques et se reportaient avec une
indfinissable expression sur ses compagnons accouds la rambarde et absorbs par le panorama magnifique
qui se droulait au-dessous d'eux.
Tout coup, en se retournant machinalement, Gontran surprit l'un de ces regards; il vint droit l'ingnieur:
--Tu crains quelque chose, n'est-ce pas?
Silencieusement Fricoulet indiqua du doigt la boussole affole et le baromtre qui descendait rapidement.
[Illustration]
--Eh bien? fit le jeune comte... un danger nous menace-t-il?
L'ingnieur haussa les paules.
--Dans la situation o nous sommes tout est danger, rpondit-il... vois ces nuages qui s'amoncellent l-bas en
montagnes menaantes... remarque cette brume qui se rpand dans l'atmosphre, et cette bue chaude qui
semble s'lever du sol et nous envelopper... tout cela prsage un orage, ou je ne m'y connais pas.
Aussitt les regards de Gontran s'attachrent sur Slna.
--Que faire? murmura-t-il d'une voix angoisse.
Sans rpondre, Fricoulet ouvrit tout grand le robinet et la vapeur se prcipita en sifflant dans les tuyaux de
conduite; l'appareil tout entier trpida, les moyeux des hlices gmirent, les ailes motrices tournrent
vertigineusement; mais ce fut en vain. Il se faisait dans la force et dans la direction du vent des intermittences
telles que l'Albatros, semblable un oiseau gar dans un tourbillon, voltigeait sans avancer peine.
Il en fut ainsi jusqu' cinq heures du soir.
Le ciel tait devenu sombre et menaant, et, dans la profondeur de l'horizon, de lointains roulements de
tonnerre se faisaient entendre.
Brusquement, et sans que rien l'et fait prvoir si proche, la bourrasque arriva comme la foudre, courbant les
arbres jusqu'au sol et soulevant d'pais tourbillons de poussire sous lesquels la terre disparut.
En ce moment l'aroplane n'tait pas plus de deux cents mtres, planant au-dessus des premiers contreforts
des Alpes.
--En haut! en haut! cria Fricoulet en activant le feu de sa machine pour tenter de faire face l'ouragan.
Comme une flche, l'appareil monta perpendiculairement et arriva dans les nuages; mais l, plus terrible
encore peut-tre que dans les rgions infrieures, la tempte rgnait; elle s'empara de l'Albatros qui, malgr les
efforts de son pilote, dut se rsigner fuir comme un vulgaire arostat.

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Pour laisser Fricoulet toute sa libert d'action dans la manoeuvre, les voyageurs s'taient serrs les uns
contre les autres, tout contre la rambarde et se taisaient.
Les clairs sillonnaient l'espace, enflammant l'atmosphre et dchirant les nuages qui s'effilochaient autour de
l'Albatros.
Tout coup, le sifflement de la vapeur travers les tuyaux d'chappement se tut comme aussi le grincement
des moyeux et les hlices s'arrtrent.
Fricoulet ne put retenir un cri de rage et il demeura immobile, comme ptrifi, regardant avec des yeux
terribles la lampe teinte.
Subitement le ptrole venait de manquer.
--Nous descendons! cria Ossipoff.
--Non! murmura sourdement Fricoulet, nous tombons.
L'aroplane, faute de combustible, et livr sa seule pesanteur, n'tait plus retenu dans l'espace que par la
puissance de son parachute. Soudain Slna poussa un cri terrible.
--La mer!... la mer!...
En effet, l'horizon, la Mditerrane soulevait ses flots irrits, et l'appareil, emport comme une plume par
l'ouragan, courait avec une vitesse vertigineuse s'y prcipiter.
--Sommes-nous perdus? demanda Gontran son ami.
--Pas encore, que je sache, riposta celui-ci.
Et pesant de toute ses forces sur le gouvernail, pour tout au moins diriger la chute de l'Albatros, il contraignit
encore une fois l'aroplane lui obir.
Mais tout coup un sifflement intense retentit au-dessus d'eux et, sous leurs pieds le plancher de la
plate-forme sembla brusquement s'effondrer.
D'un mme effort, un coup de foudre, d'une violence inoue, venait d'arracher les deux hlices propulsives et
de mettre le feu aux toiles des plans inclins.
Dnu de tous ses engins de locomotion, l'Albatros glissait sur les couches d'air avec une violence que
l'incendie ne faisait qu'activer. Il allait infailliblement se briser contre les montagnes de la cte, quand, par un
effort dsespr, le jeune ingnieur parvint replacer horizontalement la vaste surface de toile qui formait
gouvernail l'arrire.
La chute se modra un peu et, avanant toujours sous la pousse terrible des rafales, l'Albatros arriva dix
mtres du sol.
--Attention! s'cria d'une voix stridente Fricoulet, attention au choc! tenez-vous bien.
En mme temps, une effroyable secousse se produisit; l'aroplane venait de s'abattre et, semblable un oiseau
qui tombe de la nue, mortellement frapp par le plomb du chasseur, il gisait inerte, les ailes tendues.

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98

[Illustration]
Par la force du contre-coup les voyageurs furent projets hors de la plate-forme et roulrent sur le sol.
Quoique tourdi, Ossipoff fut le premier sur pied; tout de suite, ses regards allrent Slna.
La jeune fille, toute tremblante de peur, s'approcha de son pre qui lui ouvrit ses bras.
Aprs une treinte mue, le vieux savant demanda:
--Et M. de Flammermont?
--Prsent! s'cria joyeusement le jeune comte en surgissant d'une crevasse au fond de laquelle il avait roul.
--Eh bien? demanda tranquillement Fricoulet qui s'occupait teindre le feu qui dvorait les toiles de
l'aroplane, eh bien! rien de cass?
--Non, rpondirent la fois les trois voyageurs.
Puis tout coup Ossipoff, qui promenait curieusement ses regards autour de lui, s'cria:
--Mais, messieurs, nous sommes en pays civilis... voici un observatoire!
Il tendait la main vers une construction singulire qui sortait du sol, environ deux cents mtres de l, et
assez semblable une casquette de jockey pose terre.
--Hurrah! messieurs! fit Alcide Fricoulet en agitant triomphalement son chapeau, hurrah! pour l'Albatros et
son ingnieur: ceci est l'observatoire de Nice... Nous sommes en France!
[Illustration]
CHAPITRE VI
O GONTRAN A UNE IDE LUMINEUSE
[Illustration]
Pendant que nos amis, runis autour des lamentables paves de l'Albatros, se consultaient sur le parti
prendre, une vive agitation rgnait l'Observatoire de Nice.
Une dizaine de jeunes gens, runis dans la longue galerie couverte qui conduit des btiments de
l'administration la bibliothque, discutaient d'une faon fort vive sur le surprenant phnomne auquel ils
venaient d'assister.
--C'est un arolithe, disait l'un, j'en ai parfaitement reconnu les caractres distinctifs; car si vous voulez bien
vous rappeler...
--Et moi je suis tout prt vous prouver que c'est une comte dont l'extrmit est venue balayer le
Mont-Boron; vous avez d constater, en effet...
--Ni arolithe, ni comte... mais tout simplement la rsultante toute naturelle de l'orage qui vient de passer sur
la contre... c'est la foudre.

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99

Un ricanement ironique accueillit cette dclaration, et chacun de rpter:


--C'est un arolithe.
--C'est une comte.
--C'est la foudre!
En mme temps ils se regardaient d'un oeil furieux, brandissant entre leurs mains les longues-vues et les
lorgnettes dont ils taient munis, prts transformer en armes de combat ces pacifiques instruments de la
science.
--Eh bien! messieurs, dit tout coup l'un d'eux qui paraissait avoir conserv un peu plus de sang-froid que les
autres, je propose un moyen de reconnatre qui de nous a raison.
--Voyons ce moyen?
--C'est d'aller la dcouverte... Rien ne nous sera plus facile, en nous transportant sur les lieux o s'est
produite la chute trange qui nous occupe, de constater si nous avons affaire un arolithe, un bolide, ou
tout simplement la foudre.
Cette proposition fut salue d'un hurrah enthousiaste, et cinq minutes aprs toute la bande s'lanait hors de
l'Observatoire, sur la route qui descend Nice.
Tout coup, au dtour du chemin, ils aperurent un groupe d'individus qui proraient avec chaleur en
dsignant avec force gestes un objet tendu terre.
Aussitt nos jeunes gens, emports par la curiosit et ne doutant pas qu'ils eussent affaire des tmoins du
phnomne qui les divisaient, se mirent courir et arrivrent tout essouffls auprs de nos amis.
--O est-il tomb?
--Par o est-elle passe?
--A-t-elle caus des dgts?
Ossipoff et ses compagnons, surpris par ces questions sorties en mme temps de toutes les bouches,
regardaient les nouveaux venus avec une certaine inquitude.
--De quoi parlez-vous, messieurs? demanda le vieillard.
--De l'arolithe!
--De la comte!
--De la foudre!
Ces rponses n'eurent d'autre rsultat que de persuader Ossipoff qu'il avait affaire des fous; nanmoins il
ajouta:
--Quel arolithe?... quelle comte?... quelle foudre?

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100

--Vous n'avez donc rien vu? firent les autres, tout dsappoints.
Le vieux Russe secoua la tte.
--Rien vu absolument, rpondit-il... Mais qui tes-vous... et que cherchez-vous?
[Illustration]
--Nous sommes les lves astronomes de l'Observatoire de Nice, rpondit l'un d'eux.
A peine eut-il prononc ces mots qu'Ossipoff se prcipita vers lui et, le saisissant dans ses bras, l'embrassa sur
les deux joues avec frnsie en s'criant:
--Des astronomes!... des astronomes!...
Cette fois ce fut au tour des jeunes gens de croire qu'ils taient en prsence d'un fou, ils reculrent un peu et
celui qui venait de subir l'accolade d'Ossipoff rpondit:
--Nous avons remarqu tout l'heure, pendant la fin de l'orage, un phnomne trs curieux et sur la nature
duquel nous sommes diviss; les uns tiennent pour un arolithe de feu, les autres pour la queue d'une comte,
les autres pour la flamme de la foudre.
Un clat de rire accueillit ces mots.
C'tait Fricoulet qui, faisant un pas en avant, s'cria:
--Eh bien! messieurs, vous tes tous dans le vrai et tous dans l'erreur; ce dont il s'agit tient de l'arolithe, car il
tombe du ciel; tient de la comte, car il possde une queue; tient de la foudre, car comme elle il tait
enflamm, et cependant il n'est ni arolithe, ni comte, ni foudre.
--Qu'est-ce donc? demandrent-ils tous la fois.
--C'est... ou plutt c'tait un aroplane, rpondit le jeune ingnieur en dsignant les membres disloqus de
l'Albatros qui gisaient ses pieds, et c'est notre chute que vous avez assist.
--Qui donc tes-vous, messieurs? demandrent-ils alors en s'approchant des voyageurs.
--Oh! nous, rpondit Fricoulet avec modestie, nous sommes quelconques, nous n'avons pas de nom.
Et dsignant Ossipoff:
--Monsieur, par exemple, doit tre connu de vous... C'est M. Mickhal Ossipoff.
A ce nom universellement connu du monde scientifique, les jeunes gens se dcouvrirent avec respect, et celui
qui avait dj pris la parole s'approcha du vieillard.
--Monsieur Ossipoff, dit-il d'une voix mue, permettez-moi, au nom de la jeunesse franaise qui connat vos
oeuvres et vous admire, de vous serrer la main.
Puis, aprs une treinte cordiale:
--Maintenant, fit-il, je compte que vous nous ferez le grand honneur d'accepter l'hospitalit l'Observatoire;

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101

nous y avons des chambres d'amis, monsieur Ossipoff, et vous avez le droit de prtendre ce titre.
Le vieux savant jeta vers ses compagnons un rapide coup d'oeil et rpondit:
--Malgr la cordialit de votre invitation, monsieur, je la dclinerais par crainte d'tre indiscret... mais ce long
voyage a puis les forces de ma fille, qui ne pourrait peut-tre pas aller jusqu' Nice; j'accepte donc et de
grand coeur.
Ossipoff offrit le bras Slna et, accompagn de Fricoulet et de Gontran, suivi, comme d'une escorte
d'honneur, par la troupe des jeunes astronomes, il se dirigea vers l'Observatoire.
*****
Construit au sommet du Mont-Boron, cinquante mtres environ au-dessus du niveau de la mer,
l'Observatoire a vue d'un ct sur la Mditerrane qui dcoupe ses rives bleues jusqu'au del du cap de Frjus,
de l'autre ct sur la valle du Paillon et sur l'horizon ternellement blanc des cimes alpestres.
En dehors des conditions climatologiques indispensables un observatoire, on ne pouvait choisir de site plus
admirable pour reposer de la contemplation des beauts clestes l'oeil bloui des savants.
En cela, M. Bischoffsheim, la gnrosit duquel est due la construction de l'Observatoire de Nice, a fait
oeuvre d'artiste, admirateur de la nature, en mme temps qu'oeuvre de philanthrope, ami du progrs des
sciences.
Mais ce qui a fait cet tablissement scientifique une rputation quasi universelle, c'est sa lunette quatoriale,
la plus puissante qui existe actuellement dans le monde entier; elle a 18 mtres de longueur focale, son
objectif a 76 centimtres d'ouverture; avec son afft dispos quatorialement, elle ne pse pas moins de
25,000 kilogrammes, et cette masse norme obit un simple mouvement d'horlogerie!
Quant la coupole--une des merveilles de constructions mtalliques du sicle--sous laquelle est installe cette
lunette gigantesque, elle a 21 mtres de diamtre et plus de 30 mtres de hauteur; son poids n'est pas moindre
de 95,000 kilogrammes, 95 tonnes!
[Illustration]
On pourrait croire qu'un poids si considrable l'empche d'tre manoeuvre facilement; erreur. Le constructeur
de cette coupole, M. Eiffel, a en effet imagin un procd qui rend cette norme construction docile mme la
main d'un enfant; au lieu de rouler sur des galets mtalliques, comme toutes les autres coupoles d'observatoire,
la coupole de Nice est leve sur des coffres tanches quilibrant son poids et flottant sur un bassin rempli
d'eau contenu dans les murs de soutnement; si bien que le plus faible effort suffit diriger la fente de cet
hmisphre norme vers n'importe quel point du ciel.
Tandis qu' l'Observatoire de Paris, il faut prs d'une heure de travail pour faire accomplir un tour entier la
grande coupole qui, cependant, ne mesure que 13 mtres, quelques minutes suffisent pour faire pivoter
compltement sur elle-mme l'norme coupole de l'Observatoire de Nice.
*****
Inutile de dire que, le lendemain matin, la premire heure, Mickhal Ossipoff se mit visiter en dtail et
minutieusement toutes ces merveilles.
Tout d'abord, en se retrouvant au milieu de ces instruments en compagnie desquels il avait pass sa vie, le

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102

souvenir de ses souffrances s'vanouit et il se laissa aller la joie de parcourir encore visuellement ces
mondes clestes vers lesquels il se sentait si puissamment attir.
Mais le soir, lorsqu'il vint rejoindre ses amis dans la petite salle o, pour les laisser plus eux-mmes, on leur
avait servi souper, le vieillard avait sur le visage un voile de tristesse qui n'chappa pas Slna.
--Cher pre, dit-elle en passant clinement son bras autour du cou d'Ossipoff, qu'avez-vous? Quelle peine
secrte vous assombrit les traits?
Il secoua la tte et rpondit voix basse:
--Je n'ai rien, mon enfant, je te jure que je n'ai rien.
Slna, le regarda un moment, puis dtourna du ct de Gontran ses beaux yeux qu'une brume voilait.
Le jeune homme comprit que sa fiance l'appelait son secours, il s'approcha du fauteuil dans lequel tait
enfonc le vieux savant, et lui mettant amicalement la main sur l'paule:
--Je parie, mon cher monsieur Ossipoff, dit-il gaiement, je parie que je connais le motif de votre souci.
Le vieillard tressaillit, mais ne rpondit pas.
[Illustration]
--Je parie, poursuivit Gontran, que cette fameuse lunette qui vous a permis, pour ainsi dire, de toucher du
doigt les merveilles clestes, est pour quelque chose dans votre chagrin.
Ossipoff hocha la tte.
--Il y avait si longtemps, murmura-t-il, que je n'avais parcouru mes chres solitudes lunaires... Alors, vous
comprenez, cela m'a ramen au temps o j'tais si heureux Ptersbourg... o je n'tais pas ce que je suis
aujourd'hui... un malheureux, un proscrit...
--Cela vous ramne aussi au temps o vous formiez le grand projet...
[Illustration]
Brusquement, Ossipoff lui saisit la main et lui dsignant d'un coup d'oeil Fricoulet qui, assis dans un coin,
tait enfonc dans la lecture d'un bouquin trouv par lui dans la bibliothque de l'Observatoire:
--Ne parlez pas de cela devant lui, dit-il voix basse, il est inutile de le mettre dans la confidence.
Slna sourit et rpliqua:
--Mon cher pre, il n'y a pas faire mystre de vos projets avec M. Fricoulet... il est au courant de tout.
Le visage d'Ossipoff se contracta.
--Pourquoi lui avoir dit? balbutia-t-il.
--Ne le fallait-il pas pour l'intresser votre sort... et non seulement il connat vos projets, mais encore je me
suis engage en votre nom le faire participer votre voyage cleste.

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Pour le coup, Ossipoff sursauta.


--Quelle ide! s'cria-t-il.
--Dame, dit Gontran, ce n'est qu' cette condition qu'il a consenti vous sauver.
Le vieillard haussa les paules.
--Me sauver!... me sauver! bougonna-t-il, parce qu'il a bien voulu construire cet aroplane d'aprs vos plans!...
C'est son mtier, aprs tout... En vrit, je vous trouve bien bon, mon cher Gontran, d'tre aussi large envers
un petit monsieur qui cherche toutes les occasions de vous effacer.
--Mais, permettez...
--Non, je ne vous permets pas de dire quoi que ce soit pour sa dfense car, pendant le voyage, je l'ai bien vu...
Toutes les fois que je vous adressais la parole, il rpondait votre place... uniquement pour se donner de
l'importance... mais il perd son temps!
Gontran fixait sur Slna ses yeux dans lesquels une flamme gaie brillait, en mme temps qu'il faisait tous ses
efforts pour rprimer un sourire.
--Enfin, monsieur Ossipoff, reprit-il, tout cela ne nous dit pas la raison pour laquelle vous tes triste.
Le vieillard lui saisit les mains.
--Eh! rpondit-il, ne l'avez-vous pas devine cette raison?... Oui, je songe ce projet merveilleux, la
prparation duquel j'ai consacr ma vie tout entire... et je me sens frapp au coeur en me voyant vol,
dpouill par un misrable au moment o j'allais atteindre le but de mes efforts.
--Mais qui vous empche de profiter de votre libert reconquise pour vous remettre l'oeuvre? Un homme tel
que vous n'a point besoin de notes pour reconstituer ses travaux... En quelques jours vous pouvez avoir remis
sur le papier vos plans et vos formules.
--Mais l'argent, murmura Ossipoff.
--L'argent? reprit Gontran, mais sans m'immiscer dans vos affaires prives, comptiez-vous donc sur vos
ressources personnelles pour mettre votre projet excution?
--Assurment non, mais j'avais l-bas, Ptersbourg, une situation qui me permettait d'esprer de runir les
capitaux formidables ncessaires cette grande entreprise. On s'intresse beaucoup aux choses clestes en
Russie, et une souscription publique m'et rapidement fourni les moyens de faire ce que je voulais faire.
Fricoulet, qui depuis quelques instants avait l'oreille la conversation, leva le nez de dessus son livre et
rpliqua:
--Pourquoi ne tenteriez-vous pas ici ce que vous vouliez tenter l-bas?
[Illustration]
En France, on aime les savants, sans compter que notre temprament de Don Quichotte nous pousse prendre
en main la cause de toutes les victimes, toutes les infortunes; en outre, votre nationalit nous est sympathique.

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Comme le vieillard hochait la tte, le jeune ingnieur ajouta:


--Si j'tais votre place, j'irais de ville en ville, faisant des confrences sur mes projets, jusqu'au moment o
j'aurais recueilli le nombre d'adhsions ncessaires.
Ossipoff rpondit:
--Je ne doute pas, monsieur Fricoulet, puisque vous me l'affirmez, des chances de succs que pourrait avoir la
combinaison dont vous me parlez... malheureusement, le temps me manque.
--Le temps!... mais, Dieu merci! vous n'tes point encore sur le point de mourir, rpliqua monsieur de
Flammermont en plaisantant... J'ai mme rarement vu un homme de votre ge aussi vert et aussi rsistant.
Slna que la rflexion de son pre avait attriste, sourit doucement Gontran.
--Mais ce n'est pas cela que je veux dire, fit Ossipoff; vous ne m'avez pas compris.
--Alors, que signifiaient vos paroles?
--Ceci: que le Sharp ne m'a certainement pas vol tous mes plans pour les laisser dormir dans des cartons et
qu'il a d mettre profit les longs mois de ma dtention.
--Alors?
--Alors, rpondit le vieillard en secouant douloureusement la tte, il ne me reste plus qu' mourir; car, mme
en supposant que je runisse les fonds ncessaires cette grande entreprise, il faut, pour la mener bien, un
temps matriel indispensable... et je ne pourrais jamais arriver que le second, distanc par ce misrable.
--Cependant, objecta Fricoulet, avant de vous abandonner ainsi au dsespoir, il faudrait avoir la certitude que
Sharp a l'intention de se servir de vos plans, et, en admettant mme qu'il veuille s'en servir, il faudrait acqurir
la certitude qu'il a pris une avance suffisante pour neutraliser les efforts que vous pourriez faire...
Slna embrassa le vieillard sur le front.
--Ce que dit l M. Fricoulet est trs raisonnable, pre, fit-elle; voyons, il ne faut pas vous dcourager; il faut
ragir: crivez vos amis de Ptersbourg pour leur demander des renseignements... si cet homme se propose
d'utiliser vos plans, dj vos amis en auront entendu parler et par eux vous saurez si la situation est aussi
dsespre que vous le craignez.
--De mon ct, ajouta Gontran, je vais crire mon ancien ambassadeur pour le prier d'aller aux
informations... ces renseignements serviront de contrle ceux que vous recevrez d'autre part.
Et aussitt Ossipoff et M. de Flammermont s'assirent devant la table et se mirent en devoir de rdiger leur
courrier.
Ils avaient bien crit chacun une demi-douzaine de lettres lorsque Fricoulet, qui tait sorti pour rder dans
l'observatoire, entra prcipitamment.
--M. Ossipoff, dit-il, je vous signale l'arrive l'Observatoire d'un de vos confrres des tats-Unis.
Le savant suspendit sa plume et releva la tte.

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--Son nom, demanda-t-il?


--M. Jonathan Farenheit.
Ossipoff parut chercher dans sa mmoire.
--C'est singulier, dit-il, je ne le connais pas.
--Peut-tre, fit Gontran, n'est-il entr dans l'astronomie que depuis votre dpart de Ptersbourg.
Le jeune homme avait fait cette observation le plus naturellement du monde; mais, heureusement pour lui,
Ossipoff crut qu'il plaisantait et rpondit sur le mme ton:
--Vous avez sans doute raison..., mais que vient-il faire ici?
--L'un des lves que j'ai rencontr m'a dit qu'il venait faire quelques tudes sur la lune l'aide de la grande
lunette de 18 mtres.
Les sourcils du vieux savant se contractrent lgrement.
--Dans quel but?... vous l'a-t-on dit?
--Non... mais il parat qu'il se propose de faire, ce sujet, dans la bibliothque de l'Observatoire, une petite
confrence laquelle nous sommes pris d'assister.
Une heure aprs, Ossipoff donnant le bras sa fille, et accompagn de Gontran et de Fricoulet, faisait son
entre dans la salle o se trouvait dj runi tout le personnel de l'Observatoire.
A l'une des extrmits de la table qui occupait le milieu de la salle, un homme tait assis dans un fauteuil,
ayant devant lui une pile de dossiers dans lesquels ses doigts fouillaient nerveusement.
Cet homme tait Jonathan Farenheit.
Son visage color tait encadr d'un collier de barbe rouge dont les poils paraissaient aussi durs que des soies
de sanglier; les cheveux, de mme ton, taient coups en brosse et plants fort bas sur le front; les sourcils
roux et fort touffus surplombaient une arcade sourcilire prominente abritant un petit oeil gris qui brillait,
plein de malice, au fond de l'orbite; la lvre suprieure rase empruntait, ce manque de moustache, un air de
finesse et de mchancet que dmentait la lvre infrieure, fortement ourle et pleine de bonhomie; le menton,
gras, retombait en double tage sur un col largement ouvert, afin, sans doute, de donner plus de jeu au cou
norme et apoplectique.
A en juger par le buste haut et puissant, cet homme devait tre d'une taille quasi gigantesque; en juger par
les diamants qui brillaient sa cravate, sa chemise, ses doigts, cet homme devait jouir d'une grosse fortune.
--Peste! murmura Fricoulet l'oreille de Gontran, le mtier de savant dans la libre Amrique me parat
lucratif.
Le jeune homme allait rpondre lorsque Jonathan Farenheit se leva.
--Messieurs, dit-il en saluant son auditoire, je commencerai par vous remercier de l'accueil plus que
sympathique que vous avez bien voulu me faire... du reste, je dois vous avouer en toute franchise que je
n'attendais pas moins des illustres savants qui appartiennent la nation la plus civilise et la plus aimable du

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monde entier.
[Illustration]
Ici l'Amricain fit une pause, ce qui permit aux assistants de le remercier par un petit murmure approbatif des
quelques paroles flatteuses qu'il venait de prononcer.
--Messieurs, poursuivit-il avec un petit sourire, j'ai une confession vous faire... je n'appartiens pas,
proprement parler, au corps scientifique; je suis tout simplement prsident d'un comit amricain qui s'est
propos de rsoudre un des plus grands problmes que se soit pos, depuis des sicles, le gnie curieux de
l'homme: je veux parler des relations tablir entre notre globe terrestre et tous les mondes clestes que nous
voyons graviter autour de nous.
En ce moment, M. de Flammermont, saisi d'un pnible pressentiment, regarda la drobe Mickhal Ossipoff:
le vieillard tait lgrement pench en avant, les doigts crisps sur les bras de son fauteuil, la face ple, le
front couvert de sueur, l'oeil brillant de fivre, les lvres entr'ouvertes comme pour crier.
[Illustration]
--Aller dans la lune, s'exclama Jonathan Farenheit. Combien de gnies ne se sont-ils pas consums dans la
recherche de ce problme! Combien d'existences humaines ne se sont-elles pas uses la caresse de ce rve,
tax jusqu' prsent d'impossible... de fou... eh bien! cependant, messieurs, ce rve n'est plus un rve... il est
sur le point de devenir une ralit!
Ici nouvelle pause qui permit l'orateur de constater que l'intrt de son auditoire allait grandissant.
Jonathan Farenheit reprit:
--L'analyse du spectre lunaire a permis de dcouvrir, la surface de notre satellite, des gisements
considrables de carbone cristallis, c'est--dire de diamants; une socit amricaine, forme pour
l'exploitation de ces gisements, a acquis pour une somme considrable les plans d'un savant, qui rendent
pratique le trajet de la terre la lune; mais, avant de faire appel l'argent des actionnaires, on a dcid
d'excuter un premier voyage pour s'assurer de visu de l'existence de ces gisements; or, bien qu'ayant
confiance dans l'affaire, je tiens nanmoins avoir l'avis du monde scientifique, c'est pourquoi, pendant que
les travaux s'achvent, je vais, de pays en pays, exposant le plan en question et demandant chacun ce qu'il en
pense... voil, messieurs, pourquoi je suis ici.
Ossipoff se leva.
--Y aurait-il monsieur, fit-il d'une voix tremblante, indiscrtion vous demander le nom du savant duquel
vous tenez ces plans?
--Monsieur, rpondit l'Amricain, j'ai, au contraire, toutes raisons pour rpandre, par le monde entier, le nom
de ce gnie hardi auquel l'humanit devra, dans quelques mois, d'avoir fait un pas de gant dans la voie du
progrs: cet homme audacieux est le secrtaire perptuel de l'Acadmie des Sciences de Ptersbourg, son nom
est: Fdor Sharp.
Ossipoff poussa un cri terrible, pendant qu'autour de lui ses amis se levaient en proie une colre indigne.
--Ce Sharp est un voleur! s'cria le vieillard, les plans qu'il a vendus ne lui appartenaient pas.
Jonathan Farenheit parut surpris; nanmoins il conserva tout son sang-froid.

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--Cette accusation est grave, rpliqua-t-il; sur quoi la basez-vous?


--Sur ceci: que les plans dont Sharp s'attribue la paternit sont les miens!
Un murmure d'tonnement courut parmi les assistants.
--Il faudrait prouver cela, objecta l'Amricain.
En quelques mots, Ossipoff fit le rcit du guet-apens que Sharp lui avait tendu pour le dpouiller en toute
libert du produit de ses recherches et de ses travaux.
[Illustration]
Il ajouta:
--Vous avez, sans doute, l, dans ces dossiers, les plans qui vous ont t vendus... eh bien! si vous le dsirez,
je m'en vais en faire la dmonstration ces messieurs.
Jonathan Farenheit inclina la tte approbativement et Ossipoff commena:
--Vous savez, messieurs, qu'un mobile quelconque ne peut abandonner dfinitivement le sol terrestre qu'anim
d'une trs grande vitesse; lancez, en effet, horizontalement avec une vitesse initiale de huit mille mtres dans
la premire seconde, un projectile quelconque, qu'arrivera-t-il?
--Ce projectile ne retombera jamais sur la terre, rpondit une voix.
Cette voix tait celle de Gontran qui, voyant les regards du savant fixs sur lui, s'tait cru interrog et auquel
Fricoulet avait chuchot cette rponse.
--Oui, poursuivit Ossipoff: ce mobile tournera comme un nouveau satellite autour de la terre sans jamais
retomber, maintenu en quilibre par sa force tangentielle qui devient alors gale l'intensit de l'attraction de
la terre. Mais le cas qui nous occupe est autre; il s'agit, en effet, pour atteindre la lune, de lancer un mobile au
znith afin d'chapper le plus rapidement possible l'attraction terrestre; or, celle-ci, messieurs, tout en
diminuant comme le carr de la distance ne devient jamais gale zro; on ne peut donc s'y soustraire qu'
condition de pntrer dans la zone d'attraction d'un autre corps cleste; c'est ce qui arriverait peut-tre si l'on
parvenait lancer ce mobile avec une rapidit suprieure 11,300 mtres dans la premire seconde... j'ai donc
cherch si l'homme pouvait produire une vitesse aussi vertigineuse et je suis arriv une solution satisfaisante.
Pendant que le savant parlait, l'Amricain consultait ses dossiers et hochait la tte.
--Il me fallait deux choses, pour atteindre le but que je me proposais: un explosif puissant et un canon capable
de lancer, 80,000 lieues, un engin pesant 3,000 kilos: l'explosif que j'avais baptis du nom de slnite, tait
un mlange dtonant de carbazotate de potasse et de glatine explosive; quant au canon, permettez-moi de
vous le tracer en quelques coups de crayon.
[Illustration]
Il se retourna vers un grand tableau noir qui occupait, derrire lui tout un panneau du mur et, rapidement, y
dessina un croquis bizarre qui fit arrondir les yeux de tous les assistants.
--Il a t constat, dit-il tout en dessinant, que, dans toutes les bouches feu, plus est grand le trajet parcouru
dans l'me de l'engin, plus la vitesse initiale crot; le meilleur rsultat est obtenu quand la charge tout entire

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brle pendant le temps que met l'obus sortir de la pice. Si pendant le temps que l'obus parcourt l'me, anim
d'une force croissante, on pouvait recharger et mettre le feu cette charge nouvelle, la vitesse initiale irait
croissant encore. De sorte que, pour animer un projectile d'une vitesse considrable, il suffit d'augmenter la
longueur du canon et de mettre le feu plusieurs charges successives concourant toutes donner l'obus une
rapidit de plus en plus considrable.
Il se tut un moment et regarda Jonathan Farenheit; mais celui-ci avait les yeux fixs sur ses paperasses et son
visage tait impassible.
[Illustration: La lunette mridienne de l'Observatoire de Nice.]
--Voici, poursuivit Ossipoff, comment je m'y suis pris pour faire dtoner, dans l'espace d'une seconde et des
intervalles parfaitement calculs, plusieurs charges rptes... Je dois commencer par vous dire que mon obus
aurait eu trois mtres cinquante de haut et deux mtres de diamtre... or, le canon dans lequel je l'aurais log,
aurait eu, lui, en hauteur quarante fois ce diamtre, soit quatre-vingts mtres; cet norme tube aurait t fondu
en acier, d'un seul bloc, par un procd que j'ai invent et qui est beaucoup plus conomique que celui de
Bessemer. Son poids total et t de 600 tonnes (600,000 kilogs), et, comme on l'aurait coul dans le sol, sa
rsistance et t infinie. Mais, o rside le point capital de mon invention, c'est dans l'adjonction ce tube de
plusieurs chambres poudre situes le long de la culasse.
[Illustration]
Ici Ossipoff s'interrompit de nouveau.
--C'est bien cela, n'est-ce pas? demanda-t-il Jonathan Farenheit.
Celui-ci, qui suivait l'explication du savant sur l'un des dossiers tals devant lui, rpondit impassiblement:
--C'est bien cela!
Un sourire de triomphe illumina le visage du Russe qui poursuivit:
--Ces chambres poudre sont en acier de quinze centimtres d'paisseur, de faon pouvoir rsister aux
pressions les plus formidables; elles sont au nombre de douze et chacune d'elles contient cinq cents
kilogrammes de slnite; le fond du canon lui-mme en contient mille kilogs et je laisse entre cette charge
et la partie infrieure de l'obus un vide de cinquante centimtres. Les chambres poudre et la charge initiale
sont toutes relies un mcanisme lectrique d'une extrme dlicatesse la seconde prcise o le projectile
doit quitter le sol terrestre, un courant est lanc dans la charge du fond: les gargousses prennent feu... un
million de mtres cubes de gaz sont instantanment produits et l'obus est chass en avant... au fur et mesure
que celui-ci, en parcourant le tube, dmasque l'orifice des chambres poudre, la dflagration de la slnite
qu'elles contiennent se produit, ajoutant une nouvelle force celle de la charge initiale, si bien qu' la sortie du
canon le projectile est dou d'une vitesse de douze kilomtres par seconde.
Ossipoff, lectris par son sujet mme, avait prononc d'une voix vibrante les dernires phrases de sa
dmonstration et les assistants, lorsqu'il et fini, clatrent en applaudissements.
Le vieux savant tendit la main pour rclamer le silence.
--J'ajouterai, dit-il, que dans mes projets, la fonte de ce canon, la fabrication de cette poudre et le dpart
lui-mme devaient s'effectuer dans l'hmisphre mridional, non loin de l'archipel Gambier, dans l'le Pitcairn,
situe par le 26me degr de latitude. Il fallait, en effet, trouver sur le globe un point possdant la position
gographique indispensable pour que le canon pt tre braqu convenablement sur la lune et assez loign en

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mme temps de tout endroit habit... Il est facile de comprendre, en effet, que la production instantane de
plusieurs millions de mtres cubes de gaz explosifs doit fatalement donner naissance une terrible
perturbation atmosphrique, laquelle dtruira tout ce qui existera aux alentours du canon.
Il se tut; puis, aprs un instant:
--Eh bien! monsieur Jonathan Farenheit, demanda-t-il, ai-je reproduit peu prs exactement les
renseignements que contiennent vos dossiers?
L'Amricain se leva.
--Pour rendre hommage la vrit, dit-il, je dois dclarer que les plans de M. Sharp sont en tous points
semblables aux explications que vous venez de nous fournir!
Ossipoff ne put retenir un cri de joie et, se prcipitant vers Farenheit, il lui secoua les mains dans une
vigoureuse treinte.
--Ah merci! balbutia-t-il, merci, monsieur!
--Alors, dit Fricoulet, qu'allez-vous faire?
L'Amricain cette question eut un haut-le-corps.
--Moi, rpondit-il, ce que je vais faire?... mais que voulez-vous que je fasse?
--Dame! rpartit le jeune ingnieur, il me semble qu'en prsence des preuves que vous a donnes M.
Ossipoff...
Jonathan Farenheit l'interrompit d'un geste.
--Monsieur, fit-il, ainsi que j'ai eu l'honneur de vous le dire en commenant, il s'est form, pour l'exploitation
des mines lunaires, une socit au capital de cinq cents millions de dollars sur lesquels cinq millions ont dj
t verss, tant pour payer les plans de M. Sharp que pour subvenir aux frais du premier voyage
d'exploration... nous sommes avant tout un peuple pratique aux yeux duquel les questions de sentiment
comptent peu.
--C'est--dire?... demanda Ossipoff d'une voix tremblante.
--C'est--dire que, tout en trouvant bizarre la connaissance si approfondie que vous avez des plans de M.
Sharp, je ne vois pas ce qui nous empcherait de donner suite nos projets; nous avons pay, nous sommes
propritaires et nous entendons exploiter notre proprit!...
Le malheureux Ossipoff, en entendant ces mots, sentit comme un poids formidable s'abattre sur son crne, il
tomba sur son fauteuil, ses yeux se fermrent, sa tte se renversa en arrire et il demeura immobile, sans
connaissance.
Quand il revint lui, le vieillard tait dans son lit, la tte couverte d'un sac contenant de la glace, et les jambes
brles par des sinapismes destins attirer le sang aux extrmits infrieures.
A ct de lui, lui tenant la main et le regardant avec anxit, se tenait Slna; enfonc dans un fauteuil au pied
du lit, Gontran de Flammermont tait plong dans la lecture d'un livre qui devait tre fort intressant, en
juger par la fivre qui brlait ses joues et la flamme qui brillait dans ses prunelles.

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--Mon pre, s'cria la jeune fille en voyant le vieillard ouvrir les yeux, mon pre, me reconnaissez-vous?
Ossipoff fixa sur Slna des regards attendris et demeura un moment sans rpondre, puis enfin un sourire
triste drida sa face grave.
--Mon enfant, balbutia-t-il, ma Slna adore.
Ensuite apercevant Gontran qui s'tait lev pour s'approcher, il lui tendit la main en murmurant:
--Mon fils.
Un silence mu plana quelques instants sur ces trois personnages; enfin Ossipoff demanda:
--J'ai t trs malade, n'est-ce pas?
--On a craint un transport au cerveau, rpondit Gontran.
--Et il y a longtemps que je suis dans cet tat?
--Il y aura demain dix jours.
Puis tout coup, deux grosses larmes coulrent au bord de sa paupire et il ajouta:
--Pourquoi ne suis-je pas mort? Je n'aurais pas la douleur de voir cet homme maudit, ce Sharp du diable, jouir
impunment du produit de son vol!
--Voyons, pre, dit Slna, soyez raisonnable, ne pensez plus cela, sinon vous allez retomber malade.
--D'autant plus que tout espoir n'est pas perdu, dit Gontran; en ce moment, mon ami Fricoulet est Nice pour
organiser une grande confrence, ainsi qu'il avait t convenu.
--A quoi bon maintenant? grommela Ossipoff... vous avez bien entendu ce qu'a dit l'autre jour Jonathan
Farenheit... Sharp a maintenant sur nous trop d'avance pour que je puisse songer lutter de vitesse.
[Illustration]
--Mais ne pourriez-vous inventer un procd plus rapide? insista le jeune comte.
Ossipoff secoua la tte.
--Mon cher ami, rpondit-il, j'ai pass toute ma vie avant d'arriver au rsultat merveilleux que ce misrable
m'a vol... et maintenant la mort est l qui me guette... Qu'elle vienne donc et me dbarrasse d'une existence
qui m'est charge.
Gontran regardait silencieusement Slna dont les yeux se gonflaient de larmes, et la douleur de la jeune fille
lui mettait le coeur la torture.
Tout coup il poussa un cri de triomphe, et, saisissant le livre qu'il tait occup lire lorsque Ossipoff avait
repris connaissance:
--Monsieur Ossipoff... dit-il d'une voix vibrante, le salut est l!

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111

Slna et son pre crurent que le jeune homme devenait fou; nanmoins le savant demanda:
--Quel est ce livre?
--Un ouvrage du P. Martinez da Campadores, prieur de la compagnie de Jsus au couvent de Salamanque, le
Monde souterrain.
[Illustration]
--Eh bien? interrogea Slna dont le coeur, son insu mme, se rouvrait l'espoir.
--Eh bien! mademoiselle, s'cria M. de Flammermont, le diable soit des canons, des aroplanes, des ballons,
de la vapeur d'eau et de la slnite elle-mme, imagins jusqu' ce jour pour aller rendre visite aux astres; tous
ces moyens sont vieux jeu, rococos, dmods!...
Il reprit haleine et reprit d'une voix ironique:
--Et dire que les hommes se mettent l'esprit la torture pour inventer des engins terribles et des explosifs
puissants, alors que la nature a pris la peine de nous construire des appareils qui laissent bien loin derrire eux
tout ce que le gnie humain a invent!
Ossipoff, lui aussi, se laissait envahir par la confiance de Gontran, et il demanda avec anxit:
--Mais expliquez-vous, mon cher ami, je vous en conjure, de quels appareils naturels voulez-vous parler?
--Des volcans, monsieur Ossipoff! s'cria M. de Flammermont d'une voix triomphante.
--Les volcans! rpta Ossipoff compltement ahuri.
--Eh oui! rpliqua Gontran, les volcans qui sont des canons naturels, les volcans dont on pourrait obtenir des
rsultats surprenants, si l'on parvenait rgler leur puissance!...
Ossipoff et sa fille considraient Gontran, n'en pouvant croire leurs oreilles, doutant que le jeune homme
parlt srieusement.
Celui-ci feuilleta d'un doigt rapide l'ouvrage du savant espagnol.
--Tenez, dit-il, la page 130, Martinez da Campadores donne un tableau des vitesses de projection observes
sur diffrents volcans: l'Etna lance des pierres avec une vitesse de 800 mtres par seconde; le Vsuve, 1,250
mtres; l'Hcla, 1,500 mtres; le Stromboli, 1,600 mtres.
.....Mais ce sont les volcans de l'Amrique quatoriale qui ont le plus de vigueur: ainsi le Pichincha, le
Cotopaxi et l'Antisana communiquent aux pierres qui s'chappent de leur cratre bant une vitesse initiale de 3
4 kilomtres.
[Illustration]
Il se tut un moment pour reprendre haleine et ajouta:
--Eh bien! croyez-vous, monsieur Ossipoff, qu'il soit impossible de rfrner la puissance de ces vapeurs
souterraines et d'en rgler l'expansion?

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Le vieux savant poussa un cri de joie.


--Ah! balbutia-t-il d'une voix tremblante... ah! Gontran!... mon fils!... vous me sauvez la vie!...
Il attira le jeune homme lui et le pressa sur sa poitrine dans un lan de tendresse sincre.
A ce moment la porte s'ouvrit et Fricoulet parut sur le seuil.
--A la bonne heure! dit-il joyeusement, vous voil revenu la sant, mon cher monsieur Ossipoff... et je vais
vous communiquer une nouvelle qui va hter votre rtablissement.
--Parlez... parlez... se hta de dire Ossipoff.
--J'ai vu le prfet, j'ai vu les prsidents des diffrentes socits savantes du dpartement; je leur ai racont
votre histoire qui les a vivement intresss, et ils ont tous accept de faire partie du comit qui patronnera
votre premire confrence. La salle du thtre est mise gracieusement votre disposition, et j'ai l une liste de
personnages fort riches en mesure de vous fournir des capitaux, auxquels nous allons envoyer des invitations.
Il avait prononc ces mots tout d'une haleine, les yeux brillants et le visage rayonnant; puis il se laissa tomber
sur un sige, pongeant avec son mouchoir son front couvert de sueur.
Mais, sa grande surprise, sa communication ne reut pas l'accueil enthousiaste auquel il s'attendait.
[Illustration: La Pleine Lune, (photographie directe).]
--Mon Dieu, mon cher monsieur Fricoulet, rpondit Ossipoff avec une froideur marque, je vous suis fort
reconnaissant de tout le mal que vous vous tes donn... mais je me vois oblig de vous dclarer que je ne puis
utiliser vos services.
Le jeune ingnieur ouvrit de grands yeux.
--Oui, poursuivit le vieillard, pendant que vous vous agitiez beaucoup et parliez non moins, votre ami
Flammermont, un vrai savant lui, qui se remue moins et parle moins aussi, tudiait silencieusement le moyen
de mettre quand mme excution nos projets de circumnavigation cleste.
Fricoulet regarda le jeune comte d'un air compltement ahuri, et Gontran rpliqua avec embarras:
--Oh! monsieur Ossipoff, vous exagrez... doctus cum libro.
--Non pas, non pas, insista le vieillard, vous avez l'rudition modeste, mon jeune ami... et c'est d'ailleurs ce qui
vous distingue des faux savants qui cachent sous leur faconde et leur parlotte le semblant de science dont ils
font parade.
Ce disant, il glissait un regard ddaigneux vers Fricoulet.
--Ainsi donc, fit celui-ci en examinant curieusement Gontran, tu as trouv un moyen d'aller dans la lune?
--Mon Dieu! rpliqua le jeune comte, c'est en feuilletant ce volume de Campadores, laiss par toi sur le
guridon, que l'ide m'est venue que peut-tre on pourrait utiliser la force propulsive des volcans.
Fricoulet crut son ami devenu fou, il bondit de son fauteuil, courut lui et lui saisit les mains.

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Gontran vit dans l'attitude du jeune ingnieur une preuve de son enthousiasme et ajouta:
--Hein! que penses-tu de ma proposition?
Fricoulet fut sur le point de rpondre que c'tait l une folie qui n'approchait d'aucun des cas d'alination
mentale dcouverts jusqu' prsent par les mdecins; mais il songea qu'Ossipoff n'allait pas manquer de mettre
cette rponse sur le compte de la jalousie, et il s'cria:
--Magnifique! sublime! gniale!
Mais, tout coup, Ossipoff poussa une exclamation dsole.
--Hlas! fit-il, magnifique en thorie, cette proposition est impossible en pratique, car pour pouvoir utiliser
scientifiquement la puissance d'un volcan, il faudrait savoir quelle poque aura lieu l'ruption.
La mine de Gontran s'allongea considrablement.
--C'est vrai, balbutia-t-il.
--N'est-ce que cela qui vous arrte? demanda Fricoulet: en ce cas, Martinez da Campadores se charge d'aplanir
cette difficult.
Et s'adressant Gontran, il ajouta:
--Si tu avais lu l'ouvrage entirement, tu aurais vu qu' la fin, l'auteur y dresse un tableau de prdictions sur les
ruptions volcaniques jusqu' l'anne 1900. Il part de ce principe, universellement reconnu depuis, que les
ruptions sont en rapport avec le magntisme terrestre, et que lorsqu'une ruption volcanique est proche,
l'aiguille de la boussole est affole; il a donc tudi, pendant plusieurs annes, dans le cratre mme du
Vsuve, la relation qui existe entre les phnomnes gologiques et le magntisme, ce qui lui a permis de
formuler des lois sur la prdiction--plusieurs annes l'avance--des grands cataclysmes souterrains.
--Mais, demanda Ossipoff dont la voix tremblait d'motion, comment s'y est-il pris pour dresser ce tableau?
--D'une faon fort simple: ces lois tant tablies, il en rsulte que les mouvements de l'corce terrestre peuvent
tre compars des mares et obissent une priodicit incontestable cause par la position des corps
clestes et la force centrifuge. Donc, aprs avoir coordonn avec soin les circonstances dans lesquelles se sont
produits nombre d'ruptions anciennes et de tremblements de terre, Martinez a dress ce tableau fort curieux
qui termine son livre.
Ce disant, il avait pris le volume des mains de Gontran et le feuilleta rapidement.
--Oui, murmura Ossipoff, mais en admettant qu'on puisse connatre la date certaine de l'ruption, il faut encore
que le volcan soit situ entre les 28 parallles Nord et Sud, pour que la lune passe au znith; et il faut encore
que la montagne elle-mme soit haute pour viter une notable diminution de vitesse au dpart, par suite du
frottement sur les couches d'air.
Comme il achevait ces mots en hochant la tte d'un air dsespr, Fricoulet s'lana vers lui, l'index pos
triomphalement sur une des pages du volume.
--Victoire, cria-t-il, victoire!... Voici ce que dit Campadores: le 28 mars 1882, ruption formidable du
Cotopaxi, secousses terribles dans la rgion du noeud de Pastos... Or, il me semble que le Cotopaxi, l'une des
plus hautes montagnes de l'Amrique quatoriale, se trouve prcisment entre les deux 28 parallles Nord et

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Sud.
Une flamme trange s'alluma dans les prunelles d'Ossipoff qui croisa ses bras sur sa poitrine en murmurant:
--Mon Dieu... mon Dieu!... ce rve n'est-il pas insens?
--Mais, dit Gontran, si le savant espagnol s'est tromp?
Fricoulet lui jeta un regard railleur.
--Bast! rpliqua-t-il, il suffit d'inventer un appareil capable de rvler d'avance l'tat de fermentation de la
crote terrestre et d'indiquer la proximit d'un phnomne sismologique... c'est la moindre des choses et tu
peux te charger de cela.
--Tu as raison, rpondit M. de Flammermont avec un sang-froid imperturbable, j'y songerai... maintenant, un
autre point: l'ruption est indique pour le mois de mars et nous sommes en octobre.
--Nous mettrons les bouches doubles, riposta Ossipoff; en cinq mois, nous arriverons construire le wagon
cleste qui devra tre projet par le volcan, et prparer le cratre du Cotopaxi au rle de canon que nous
voulons lui faire jouer.
--Mais, papa, murmura Slna qui voyait avec douleur le savant s'emballer sur cette ide, et de l'argent pour
mettre ces beaux projets excution!
M. Ossipoff sourit d'une manire indfinissable, et dsignant la longue-vue qu'il avait rapporte
d'Ekatherinbourg et qui tait pendue par une courroie la muraille:
--Donne-moi cela, ma chre enfant, dit-il.
[Illustration]
Puis dvissant l'objectif de la lunette, il renversa l'instrument sens dessus dessous et fit s'crouler sur son lit la
cascade de pierres prcieuses lui donnes par le criminel Yegor.
Les deux jeunes gens et la jeune fille joignirent les mains, blouis par les feux multicolores qu'irradiaient les
meraudes et les topazes.
--Saperlipopette, murmura Fricoulet, mais savez-vous bien, monsieur Ossipoff, qu'il y a l une fortune.
--Peuh!... huit neuf cent mille francs tout au plus... mais c'est tout ce qu'il nous faut du moment o le
Cotopaxi nous servira de canon.
Slna, toute joyeuse, se jeta au cou de son pre.
Alors Fricoulet tira Gontran un peu l'cart et lui dit tout bas:
--Jusqu'o comptes-tu pousser cette plaisanterie?
--Jusqu' mon mariage avec Slna.
--Mme s'il ne devait se faire que dans la lune?

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M. de Flammermont regarda son ami avec ahurissement.


--Oh! dit-il, j'espre bien que les choses n'iront pas jusque-l!
--Ni moi non plus, mais enfin il faut tout prvoir.
Alors Gontran haussa doucement les paules et rpliqua:
--Dame... quand on aime, ce n'est pas comme quand on n'aime pas, donc, que Cupidon, dieu des amours,
veille sur nous!...
[Illustration]
CHAPITRE VII
LE WAGON-OBUS
[Illustration]
C'tait deux mois aprs ces vnements.
Gontran de Flammermont, que M. Ossipoff avait charg de faire excuter, d'aprs ses plans, le projectile qui
devait les emporter dans l'espace, Gontran avait donn, ce soir-l, rendez-vous au vieux savant et sa fille. Il
s'agissait, avait-il dit sommairement dans sa lettre d'avis, de constater o en taient les travaux.
Comme bien on pense, M. Ossipoff se trouva avec Slna l'heure prescrite devant l'usine Cail, Grenelle, o
taient construits le colossal engin et les machines accessoires; l, ils rencontrrent le jeune comte, escort de
son insparable Fricoulet, lequel les guida travers les ateliers dserts et les chantiers obscurs jusqu' un
hangar vitr dans lequel il les introduisit.
Au milieu de l'immense pice, dont les proportions semblaient presque doubles par l'obscurit, une masse
norme se dressait, masse aux contours vagues et qui semblait rayonner dans l'ombre.
[Illustration]
--Qu'est cela? murmura Slna, malgr elle impressionne par les tnbres silencieuses qui les environnaient.
--Demeurez votre place, rpondit Fricoulet.
En mme temps, il s'loignait du groupe form par Ossipoff, sa fille et Gontran de Flammermont.
Soudain ceux-ci poussrent une triple exclamation, exclamation de surprise et d'admiration.
En pressant sur un bouton, Fricoulet venait d'allumer une lampe lectrique suspendue au plafond du chantier
et, comme en une ferie, le bloc immense devant lequel les visiteurs taient arrts, sortit, irradi de lumire,
de la nuit qui l'enveloppait.
[Illustration]
On eut dit une de ces anciennes tourelles du moyen ge, en forme de poivrire, tout entire en mtal poli et
brillant comme de l'argent.

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--L'obus! s'cria Ossipoff.


--Oui, mon cher monsieur, dit Fricoulet, c'est l l'obus dont vous aviez donn le plan M. de Flammermont et
que j'ai fait construire sur ses instructions.
Le vieux savant tournait autour du projectile d'un air videmment satisfait.
[Illustration: COUPE DU WAGON CLESTE L'OSSIPOFF.]
--Je me suis permis, fit l'ancien diplomate, d'apporter votre plan une petite modification en ce qui concerne
le mtal mme de l'obus; craignant, en effet, qu'il ne ft trop pesant, j'ai pens le faire en magnsium
nickel... Vous savez que la production du magnsium est devenue une opration absolument industrielle et
qu'en outre il ne cote gure plus de quatre-vingts francs le kilogramme; enfin, c'est le plus lger des mtaux,
car il pse six fois moins que l'argent et moiti moins que l'aluminium; de plus, nickel, il est aussi rsistant
que l'acier, aussi ai-je choisi le nickel de prfrence tout autre alliage.
Le vieux savant approuvait de la tte; Slna ajouta:
--Mais une masse comme celle-ci doit peser un poids considrable?
--Peuh! environ cinq six cents kilos... comme vous le voyez, il a t fondu et nickel par pices spares,
montes l'aide de boulons et d'crous, ce qui le rend d'un transport relativement facile.
--Nous avons voulu le monter, ajouta Fricoulet, pour bien nous assurer que l'ensemble rpondait vos vues et
aussi pour que le remontage, dans le cratre mme du Cotopaxi, en soit plus facile.
Ossipoff s'tait approch et promenait sur le mtal poli ses doigts tremblants, comme fait un pre qui caresse
un enfant dont il a impatiemment attendu la venue.
Slna, elle, examinait l'norme projectile, la face grave et les yeux agrandis.
--Il nous faudra entrer l-dedans? murmura-t-elle.
Comme la jeune fille achevait ces mots, Gontran pressa sur un ressort et une porte dissimule dans le flanc de
l'obus s'ouvrit, tournant sans bruit sur ses gonds et donnant accs l'intrieur.
--Entrez, mademoiselle, entrez, fit-il en s'effaant pour laisser passer Slna, que Mickhal Ossipoff bouscula
presque pour pntrer plus vite.
Tout comme un coffret bijoux, l'intrieur de l'obus tait garni d'un capitonnage pais; monts sur des ressorts
puissants d'une grande lasticit, les planchers, couverts d'un tapis moelleux, taient galement suspendus, de
faon que, tout en tant d'une solidit toute preuve, ils pussent cder, sans se briser, aux plus rudes chocs,
quatre hublots, aux quatre points cardinaux, taient vids dans les parois et garnis de vitres, afin de permettre
aux passagers d'examiner ce qui se passait l'extrieur.
Tout le long de la paroi capitonne courait un divan circulaire et, du plafond, pendait un lustre portant quatre
lampes incandescence.
--L'ameublement n'est pas complet, fit Gontran qui lisait sur le visage du vieux savant les marques d'une
vidente satisfaction; l'bniste ne nous a pas encore livr l'unique meuble qui garnira cette pice; c'est une
sorte d'armoire-buffet, formant bibliothque dans le haut, bureau tiroirs dans le milieu, toilette un peu plus
bas et dont la partie infrieure nous servira serrer nos vtements.

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117

--Bravo, s'cria Ossipoff; ce sont l des dtails de grande importance et qui m'avaient chapp moi.
--Cette armoire est de l'invention de l'ami Fricoulet, fit Gontran.
Le jeune ingnieur inclina modestement la tte, tout en murmurant l'oreille de Slna:
--Ce Gontran a un aplomb que je ne lui connaissais pas... c'est--dire que l'armoire est de lui et que le reste est
de moi... j'admire comme il sait renverser les rles.
--Oh! monsieur Fricoulet, implora la jeune fille... puisque le bonheur de votre ami est ce prix, sacrifiez un
peu de votre amour-propre.
--Eh! mademoiselle, je ne fais que cela, de le sacrifier; bien plus, je le pitine, mon amour-propre...
vritablement, je le pitine... il ne faut pas me demander davantage.
Et il grommela entre ses dents quelque chose que Slna ne comprit pas et qui, si elle l'et compris, ne l'et
sans doute pas flatte; comme toujours Fricoulet maugrait contre les femmes.
Mais, entendant parler derrire lui, Ossipoff se retourna brusquement:
--Qu'y a-t-il donc? demanda-t-il, souponneux.
Fricoulet rpondit avec vivacit:
--Mademoiselle m'interrogeait au sujet de la partie suprieure de l'obus et je lui expliquais qu'il y avait l un
autre tage auquel une chelle forme de crampons fixs dans la coque donnera accs; il est divis en trois
pices prenant jour sur un palier circulaire et claire chacune par un hublot; l'une servira de cuisine, l'autre de
laboratoire, la troisime de magasin de rserve pour l'oxygne, le vin et les diffrents ustensiles ou
instruments qu'il nous faudra emporter.
--Je vois, dit Ossipoff en s'adressant Gontran, que vous avez laisse intacte cette partie de mon plan.
--Elle m'a paru absolument parfaite, rpondit gravement M. de Flammermont et j'ai suivi vos instructions la
lettre.
Slna dut faire appel toute sa volont pour rprimer une forte envie de rire.
--Monsieur Fricoulet, dit-elle, vous venez de parler cuisine; aurons-nous donc le moyen de faire le
pot-au-feu?--Un moyen trs simple, mademoiselle; nous emporterons une batterie Trouv.
--Tiens, murmura Gontran, c'est un inventeur de casseroles nouveau modle...
Fricoulet fut pris d'un violent accs de toux, en mme temps qu'il marchait nergiquement sur le pied de son
ami pour lui imposer silence.
[Illustration]
--Nous emporterons, rpta-t-il, une batterie lectrique Trouv de douze lments, avec les matires
ncessaires pour les faire fonctionner pendant 240 heures, soit 10 jours sans discontinuer; le courant produit
alimentera le lustre incandescence que vous voyez suspendu l, en mme temps qu'une lampe place dans
chaque pice; quant aux fourneaux, ils seront aliments l'alcool qui, tout en fournissant une chaleur intense,
ne donne aucune fume et ne vicie pas l'air.

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Slna battit des mains.


--Bravo, exclama-t-elle, me voil passe cordon bleu du bord et je vous promets de succulents menus.
Gontran hochait la tte.
--Douteriez-vous de mon savoir-faire, monsieur? s'cria la jeune fille, comme si son amour-propre de
mnagre se ft trouv froiss.
--Moi, s'cria M. de Flammermont, Dieu ne plaise, ma chre Slna; ce dont je doute, c'est de pouvoir
l'apprcier sa juste valeur.
[Illustration]
--Que voulez-vous dire?
--Dame! avant de penser se mettre quelque chose sous la dent, il faut penser se mettre quelque chose dans
les poumons... en un mot, comment respirerons-nous?... Je ne vous cacherai pas, mon cher monsieur Ossipoff,
que c'est l un point qui ne laisse pas que de m'inquiter fort, vu que votre plan ne porte aucune trace de ce
dtail.
--Sans doute, dit Fricoulet, M. Ossipoff pense fabriquer artificiellement de l'air respirable par le chlorate de
potasse et le bioxyde de manganse?
[Illustration]
Le vieux savant eut un geste nergique de dngation.
--Pas le moins du monde, rpondit-il, car, pour dcomposer ce mlange et produire de l'oxygne, il faut le
chauffer nergiquement...
Et il regardait Gontran, semblant l'interroger.
--Eh! j'y suis, s'cria l'ex-diplomate, auquel Fricoulet venait de souffler cette rponse, vous voulez employer le
procd Tessi du Motay...
Et il pensait in petto:
--Pourvu qu'il ne prenne pas fantaisie Ossipoff de me demander quelque explication ce sujet.
Mais le vieillard secoua la tte, la face gaye d'un sourire:
--Je ne fais aucun appel la chimie, dit-il.
--Alors... vous avez trouv un procd nouveau?
--Pas moi, mais des compatriotes vous dont le renom est universel: MM. Cailletet et Raoul Pictet qui sont
parvenus, chacun de leur ct et par des moyens diffrents, liqufier ces gaz rputs jusqu' prsent
incompressibles: l'hydrogne et l'oxygne... m'inspirant d'eux, je procderai comme eux, mais en grand;
l'aide d'une forte pression et d'un abaissement considrable de temprature, je liqufierai l'oxygne... au
besoin, je pourrais le solidifier et emporter une provision d'air en tablettes, mais je prfre l'emporter dans des
rcipients d'acier.

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--Mais savez-vous bien qu'il vous en faut une grosse provision, dit Fricoulet un peu inquiet.
--N'ayez crainte, mon cher ami; j'ai calcul qu'un litre d'oxygne liqufi reprsenterait quinze mtres cubes,
soit quinze mille litres de gaz vital. Avec cent litres de ce liquide, nous aurons une provision suffisante, car, en
vingt-quatre heures, nous n'en dpenserons gure qu'un litre, soit pour chacun de nous cent cinquante litres de
gaz vital par heure.
--Mais avez-vous rflchi, objecta Fricoulet, que l'air se viciera pendant le voyage?
--Pour combattre cette viciation, j'emploierai la potasse caustique qui absorbera l'acide carbonique, et, toutes
les quarante-huit heures, je chasserai, au moyen d'une ventilation nergique, les miasmes produits par la
respiration pulmonaire et cutane... qu'en pensez-vous, monsieur de Flammermont?
--Je pense, monsieur, rpondit gravement le jeune homme, que vous avez pens tout.
Et, ce disant, il serrait nergiquement les mains du vieux savant.
Pendant ce temps, Slna s'tait dirige vers la porte et, dsignant Fricoulet le marchepied qui servait
atteindre le plancher de la pice circulaire o ils se trouvaient runis:
--De combien sommes-nous levs au-dessus du sol? demanda-t-elle.
--D'un mtre, mademoiselle.
--Et qu'y aura-t-il l-dedans? ajouta-t-elle en frappant du bout de son ombrelle la partie infrieure de l'obus.
--De l'air comprim, mademoiselle, qui attnuera par son chappement le contre-coup du dpart.
Soudain, Gontran se frappa le front:
--Monsieur Ossipoff, vous n'avez pas pens une chose.
--Laquelle?
--C'est qu'il se peut parfaitement bien que votre obus ne soit pas de calibre?
Le savant ouvrit de grands yeux.
--Pas de calibre! rpta-t-il... qu'entendez-vous par l?
--En ma qualit de chasseur, je connais un des principes fondamentaux de la balistique et ce principe est le
suivant: Pour utiliser toute la dtente d'un gaz, il est de toute ncessit de lui opposer une surface rsistante et
obturant entirement l'me de l'engin, fusil ou canon, afin d'viter le vent, cause de dperdition de vitesse.
--Eh bien!
--Eh bien! votre obus a six mtres de diamtre... savez-vous combien a la chemine que nous utiliserons?
Ossipoff saisit son crne deux mains.
--Dieu du ciel! exclama-t-il, vous avez raison!... comment n'ai-je pas pens cela plus tt?

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Et, vritablement atterr, il fixait sur Gontran des regards dsesprs, semblant lui demander un moyen de
parer cet inconvnient qu'il n'avait pas prvu; de son ct, Gontran regardait Fricoulet, le suppliant
muettement de venir son secours.
Et un silence de plomb pesait sur leurs paules, lorsque le jeune ingnieur, dans un geste inspir, posa sur son
front l'index de sa main droite.
--Qui nous empche, dit-il en parlant lentement, de disposer le caisson d'air comprim formant la base de
notre obus sur un second caisson de capacit plus grande que le premier, dont nous emporterons d'ici tous les
lments et que nous construirons sur place d'un diamtre exactement semblable celui de la chemine du
volcan.
Tout le monde l'coutait parler sans rien dire.
Fricoulet continua:
--Outre que cette adjonction pare l'inconvnient signal fort judicieusement par mon ami Gontran, elle offre
encore un autre avantage: sous l'norme pression des gaz souterrains, les cloisons infrieures de ces caissons
seront refoules avec une telle vigueur que l'air s'chappera par des soupapes fortement assujetties et places
la partie suprieure; de cette faon, la secousse sera graduelle et non instantane et nos chances de heurt
diminues d'autant.
[Illustration: Crpuscule sur Gassendi.]
Un sourire courut sur les lvres d'Ossipoff, qui regarda un moment en silence le jeune ingnieur; ensuite, il se
pencha vers Gontran et lui dit:
--Ce jeune homme parat connatre son affaire; s'il savait parler un peu moins et couter davantage, il
arriverait quelque chose.
Puis, s'adressant Fricoulet, il lui demanda un peu ddaigneusement:
--Seriez-vous capable de me faire le dessin de ce caisson et de ce systme de soupapes?
Humili, Fricoulet rpliqua schement:
--Ce dessin vous sera remis demain par M. de Flammermont, monsieur.
Et, tournant les talons, il descendit les trois marches qui menaient au projectile.
--Surtout, fit Ossipoff Gontran, remettez-moi le dessin de ce garon-l tel qu'il vous le donnera, sans y
ajouter quoi que ce soit; je veux voir de quoi il est capable.
L'ex-diplomate eut un geste de la main indiquant qu'il se conformerait la demande de son interlocuteur; puis,
aprs un moment:
--Mais, monsieur Ossipoff, dit-il, avez-vous rflchi qu'une fois dans la zone d'attraction lunaire, l'obus
tombera de prs de trente mille kilomtres de haut?--Avez-vous pens amortir ce choc?
Le vieux savant sourit et haussant doucement les paules:
--Bast! fit-il, nous ne tomberons qu'avec une vitesse de 2,500 mtres dans la dernire seconde... Or, comme vu

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121

la rarfaction de l'air, il ne faut songer aucun moyen physique, j'ai pens tout simplement garnir le fond de
notre wagon de tampons munis de ressorts trs puissants, de telle sorte que, pour nous, enferms dans
l'intrieur, le choc perdra toute sa violence.
Tout en parlant Ossipoff donnait un dernier regard approbateur l'intrieur du projectile; puis, il descendit les
marches, suivi de sa fille et de Gontran.
--Mon cher enfant, dit-il en serrant nergiquement les mains du jeune comte, permettez-moi de vous fliciter
en toute sincrit pour tre parvenu, en si peu de temps, mener bien cette partie importante de nos projets.
Ce wagon est parfaitement conu dans toutes ses parties et son intrieur rpond l'extrieur... rien n'a t
oubli et, je vous le rpte, vous avez march avec une rapidit qui fait le plus grand honneur votre activit
et votre intelligence.
Alcide Fricoulet s'tait approch et, les mains derrire le dos, souriait complaisamment, prenant pour lui les
compliments qu'on ne lui adressait pas... mais qui lui revenaient de droit.
--Et vous n'avez pas tout vu, dit Gontran en entranant le savant vers une autre partie de l'atelier, voici les
machines destines rendre cylindrique et calibrer exactement la chemine intrieure du volcan; voici les
pompes, les outils de nos ouvriers; tous appropris au travail spcial auquel ils seront employs... voici les
glissires du projectile.
Ossipoff ne pouvait se lasser de regarder, d'examiner en dtail, l'une aprs l'autre, toutes les pices que lui
dsignait Gontran.
--Mais toutes ces machines, dit-il enfin vritablement merveill, sur quels plans ont-elles t construites? car
je n'en vois l aucune qu'il n'ait fallu dessiner spcialement en vue du rle qu'elles ont jouer dans notre
oeuvre.
M. de Flammermont allait rpondre--pour dire la vrit sans doute--lorsqu'un geste nergique de Fricoulet lui
commanda le silence.
--Eh bien! vous ne rpondez pas! fit Ossipoff tonn.
--Voyons, Gontran, dit le jeune ingnieur, quelle honte prouves-tu dire que c'est toi l'auteur des plans
d'aprs lesquels tout cela a t construit?
Le vieillard leva les bras au ciel.
--Quel gnie! exclama-t-il, et quelle modestie!
Et s'adressant Fricoulet:
--Voil, monsieur Fricoulet, les vrais savants sont tous ainsi, modestes et silencieux... tandis que les autres...
Le jeune ingnieur frona lgrement les sourcils.
--Monsieur Ossipoff, bougonna-t-il, vous vous rptez... car vous m'avez dj dit cela.
Ossipoff le regarda droit dans les yeux et le menaant du doigt:
--Vous seriez jaloux du mrite de M. de Flammermont, que je n'en serais nullement tonn, murmura-t-il.

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122

Fricoulet garda un moment le silence, stupfait, doutant que ses oreilles eussent bien entendu; puis, tout
coup, poussant un vibrant clat de rire:
--Moi! s'cria-t-il, moi! jaloux du mrite scientifique de Gontran! Ah! monsieur Ossipoff... mprisez mes
humbles connaissances et mon petit bagage scientifique, mais ne souponnez pas ma bonne amiti pour M. de
Flammermont.
Mlle Ossipoff qui, tout en rdant curieusement travers le chantier, avait nanmoins l'oreille la
conversation, comprit que les choses menaaient de se gter si elle ne faisait une diversion.
--Ah! la singulire machine! s'cria-t-elle en dsignant dans un coin du hangar une sorte de gigantesque fer
cheval surmont d'un cadran sur lequel jouait une grosse aiguille mobile... Qu'est-ce que cela?...
A l'exclamation de sa fille, le vieux savant se retourna.
--En effet, dit-il en s'approchant lui aussi, voil une construction de forme bizarre.
Fricoulet coula vers Gontran de Flammermont un regard singulier et lui murmura tout bas l'oreille:
--Garde toi... sais-tu bien ton affaire?
L'ex-diplomate haussa les paules et rpondit en souriant:
--Tu vas voir.
Puis tout haut, non sans se donner un peu d'importance:
--Ceci, mademoiselle, est l'appareil que monsieur votre pre m'avait pri d'inventer.
--Un sismographe! exclama Ossipoff.
Gontran inclina la tte gravement
--Oui, monsieur Ossipoff, un sismographe: les deux branches de fer cheval ne sont autre chose que des
lectro-aimants; les courants telluriques passent par les spires de ces bobines et les aimantent; suivant
l'intensit de cette aimantation, cette aiguille dvie plus ou moins sur le cadran, indiquant les variations
d'intensit du magntisme terrestre, qu'une loi inconnue relie aux manifestation volcaniques et aux
phnomnes ruptifs.
[Illustration]
--Bravo, s'cria Fricoulet qui avait suivi, non sans trembler, son ami dans cette explication.
Slna regarda le jeune ingnieur et le remercia d'un sourire pour le rle de providence qu'il consentait jouer
avec tant d'abngation.
Ossipoff, lui, tait au comble de la joie.
--Ah! mon fils, exclama-t-il d'une voix que l'motion rendait toute tremblante, quelle science est la vtre!... je
vous le dis en vrit, moi vieilli sous le harnais, moi us par les recherches scientifiques, je vous admire!...
quelle ingniosit!... quelles profondeurs de vues! quelle diversit de connaissances!

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123

Et dans son enthousiasme il saisissait les mains de Gontran et les secouait avec vigueur.
[Illustration]
--Ainsi, insista Fricoulet, pour rendre plus vraisemblable encore cette comdie, tu penses que cet instrument
rpondra ce que tu attends de lui?
--Comment! s'cria M. de Flammermont, c'est--dire que, grce lui, je me charge de vous indiquer, un mois
l'avance, la fermentation des couches profondes du globe et de vous prdire la prochaine ruption du
Cotopaxi.
--Tous mes compliments, mon cher, rpondit l'ingnieur.
Sans doute Ossipoff crut-il voir dans ces quelques mots une pointe de raillerie, car il lana Fricoulet un
regard furieux et lui demanda, non sans aigreur:
--Feriez-vous, par hasard, M. de Flammermont, l'injure de mettre en doute sa russite... monsieur Fricoulet?
Celui-ci leva les bras au ciel.
--Nullement... nullement, se hta-t-il de riposter... mais la science de mon ami Gontran me plonge toujours
dans une profonde stupfaction.
L'ex-diplomate, qui craignait que les continuelles railleries de Fricoulet n'veillassent l'attention du vieux
savant, se hta d'intervenir.
--Maintenant, monsieur Ossipoff, dit-il, il ne me reste plus qu' prendre cong de vous.
[Illustration]
Le vieillard et sa fille poussrent en mme temps un cri de surprise.
--Vous partez!
--Dame! ne faut-il pas que je vous prcde pour exprimenter mon sismographe au sein mme du Cotopaxi...
en outre, si j'en crois les renseignements que j'ai recueillis, les moyens de locomotion ne sont rien moins
qu'abondants l-bas, et il faudra bien un mois avant d'avoir organis et runi tout le matriel et le personnel,
ncessaires au transport de nos bagages jusqu' la cime du Cotopaxi.
--Ah! fit Ossipoff en enveloppant le jeune homme d'un regard attendri, quel collaborateur prcieux!... vous
pensez tout... vous avez cent fois raison... ma pense tait loin de ces dtails.
Et il ajouta d'un ton rogue:
--Ce n'est pas vous, monsieur Fricoulet, qui auriez song cela!
L'ingnieur courba la tte.
--Cela, non, dit-il, je l'avoue humblement.
Soudain, Ossipoff se pencha l'oreille de Gontran:

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--Pourquoi donc, demanda-t-il, est-ce vous qui partez? ne vaudrait-il pas mieux envoyer l-bas votre ami
Fricoulet?... cela nous en dbarrasserait.
Slna, dont le visage s'tait couvert d'un voile de tristesse en entendant Gontran parler de son dpart, se mit
sourire.
--En effet, dit-elle, c'est l une excellente ide.
Et, sans attendre la rponse de son fianc, elle s'adressa l'ingnieur, lui lanant un regard suppliant:
--Monsieur Fricoulet, fit-elle, vous ne laisserez certainement pas partir votre ami; vous savez trop combien il
prouve de plaisir rester auprs de moi.
Gontran avait fronc lgrement les sourcils tandis qu'une moue de mcontentement plissait ses lvres; il
adressa un signe imperceptible Fricoulet qui rpliqua:
--Mon Dieu! mademoiselle, je suis tout prt faire ce que Gontran me dira de faire... s'il me dit de partir, je
partirai... s'il veut que je reste, je resterai... c'est lui de juger comment je puis tre le plus utile aux projets de
M. Ossipoff.
[Illustration]
Il avait prononc ces mots avec une humilit affecte qui lui valut de la part du savant un regard un peu
adouci.
Slna frappa ses mains l'une contre l'autre.
--En ce cas, dit-elle joyeusement en se tournant vers M. de Flammermont...
--En ce cas, rpondit celui-ci, mon ami Fricoulet demeurera ici et moi, je partirai l-bas, aprs demain.
Ossipoff et sa fille firent un mouvement; Gontran continua:
--Fricoulet vous sera ici d'un grand secours; il est mcanicien et il vous faut un homme comme lui pour
surveiller le dmontage, l'emballage de toutes les pices de mcanique dont nous aurons besoin l-bas.
Le vieux savant hochait la tte d'un geste approbatif.
--Et puis, ajouta Gontran, je connais mieux que personne l'appareil que j'ai construit, et personne mieux que
moi ne pourrait l'exprimenter.
[Illustration: Ptolme, Alphonse, Arzachel, les trois cratres souds.]
D'un geste il attira Slna en arrire.
--Chre Slna, murmura-t-il, vous ne doutez pas du grand chagrin que me cause cet loignement... mais c'est
par prudence et dans l'intrt mme de mon amour que j'agis ainsi.
--Par prudence! rpta la jeune fille.
--Je redoute de me trouver seul en prsence de M. Ossipoff... sans Fricoulet, mon bon gnie, votre pre ne
tarderait pas me dpouiller du vtement d'emprunt dont je me suis affubl et il n'aurait pas besoin de gratter

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125

bien fort pour que sous son doigt s'caillt la couche de vernis scientifique dont je me suis enduit... en
m'loignant au contraire, mon coeur souffre, il est vrai, mais mon prestige demeure intact.
Il se tut un moment.
Puis, il reprit en plissant ses paupires, d'un air fin:
--N'est-ce pas sagement calcul?
Un lger sourire gaya le visage attrist de Slna.
--Peut-tre avez-vous raison, murmura-t-elle; mais c'est bien fcheux que vous ne soyez qu'un faux savant.
Et elle accentua son regret d'un gros soupir.
En ce moment Ossipoff se retourna vers le jeune homme.
--Et quand vous proposez-vous de partir? demanda-t-il.
--J'ai retenu ma cabine bord d'un btiment amricain qui quitte le Havre aprs demain matin...
--Sitt! exclama Slna.
--Dans quinze jours je serai Colon; je traverserai l'isthme de Panama en chemin de fer et je me rembarquerai
sur l'autre ct pour Guayaquil; de l j'irai cheval jusqu' Quito o j'organiserai le convoi qui vous sera
ncessaire pour le transport de votre matriel; le premier fvrier prochain je serai au sommet du Cotopaxi,
j'essaierai le sismographe et de Guayaquil je vous ferai connatre le rsultat de mon exprience, quel qu'il soit.
--En caractres brouills, n'est-ce pas! s'cria Ossipoff.
--Naturellement. Si Martinez da Campadores ne s'est pas tromp dans ses calculs et si je reconnais les signes
prcurseurs d'une prochaine ruption, vous prenez aussitt la mer avec le navire que vous aurez frt; en
doublant toute vapeur le cap Horn, vous pourrez tre Guayaquil vers le premier mars et le 10 du mme
mois nous pourrons tre runis dans le cratre du Cotopaxi.....
Fricoulet ajouta, en coulant vers l'ex-diplomate un regard singulier et qu'et sans doute donn beaucoup
penser au vieux savant:
--A moins, toutefois, qu'il ne survienne quelque incident que nous ne prvoyons pas.....
Ossipoff haussa les paules et, sans tenir compte de l'observation de l'ingnieur, poursuivant la phrase de M.
de Flammermont, il dit:
--Et en comptant une douzaine de jours pour l'appropriation de la chemine, le remontage du wagon et de
toutes les pices mtalliques, nous serons trois jours avant l'explosion prdite, prts nous lancer dans les
espaces intersidraux!
En prononant ces mots, il avait, dans un mouvement vraiment majestueux, dress le bras vers le ciel, du geste
d'un guerrier dsignant les contres qu'il s'apprte conqurir.
[Illustration]

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CHAPITRE VIII
O IL EST DMONTR UNE FOIS DE PLUS QUE FDOR SHARP EST UN GREDIN
[Illustration]
C'tait le 29 janvier; il tait deux heures de l'aprs-midi, et dans la salle manger de l'Htel Royal, Brest, M.
Ossipoff fumait son cigare en compagnie de Fricoulet.
Slna, assise prs de la fentre, laissait ses regards errer travers la fort de mts qui hrissaient l'horizon;
mais sa pense tait bien loin, par del les mers, prs du cher absent.
--Savez-vous, pre, dit-elle tout coup en se retournant, que voici prs d'un mois que M. de Flammermont est
parti?
--Un mois, en effet, fillette, rpondit le vieux savant; la semaine ne se passera certainement pas sans que nous
ayons de ses nouvelles.
La jeune fille eut une petite moue.
--Il me semble, fit-elle, qu'il et pu nous en donner dj!
Fricoulet, qui tait pench sur une carte de l'Atlantique, releva la tte.
--En admettant que le voyage se soit effectu sans encombre et qu'aucune difficult imprvue ne l'ait retard,
Gontran est arriv l-bas avant-hier seulement... Eh bien! il lui a fallu le temps de faire l'exprience
sismographique, d'expdier la dpche... En outre, il y a la transmission tlgraphique... Bref, en supposant
qu'il n'ait pas perdu une heure, une minute, nous ne pouvons recevoir de ses nouvelles avant quarante-huit
heures, au moins.
--Quarante-huit heures! murmura Slna, c'est bien long.
--A moins, fit joyeusement Fricoulet, que le petit Cupidon ne lui ait prt ses ailes pour aller plus vite... mais
ces choses se passaient aux temps mythologiques et notre prosaque poque n'est pas digne que les dieux
descendent de l'Olympe!
La jeune fille frappa impatiemment le sol de la pointe de sa bottine.
--Ah! monsieur Fricoulet, dit-elle, on voit bien que vous n'avez pas, comme votre ami Gontran, la tte remplie
de notions scientifiques... vous plaisantez tout le temps.
Ce disant, elle souriait malicieusement pour rpondre au regard de reproche que lui lanait le jeune ingnieur.
[Illustration]
--Dites donc, monsieur Fricoulet, fit Ossipoff, sommes-nous compltement prts partir?
--Depuis hier soir tout est termin, monsieur Ossipoff; les dernires caisses ont t arrimes devant moi; j'ai
donn l'ordre de tenir la machine sous pression, en sorte que deux heures aprs avoir reu la dpche de
Gontran,--en admettant toutefois qu'elle soit favorable,--la Maria-Slna pourra prendre la mer.
Et il ajouta in petto:

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127

--Voil bien de l'argent dpens et dpens en pure perte... Il et mieux valu pour Gontran que le vieux
transformt ses pierreries en bonnes rentes 3% plutt que de les dissiper en folies irralisables... Enfin,
heureusement que cette comdie va prendre fin... Gontran, lorsque je l'ai quitt, paraissait avoir compris mes
raisonnements... Il va tlgraphier de l-bas que le sismographe n'a donn aucun rsultat et que le Cotopaxi est
un volcan teint... Ossipoff s'en prendra Martinez Campadores, le traitera de crtin et d'idiot, ce dont l'autre
se moque pas mal, puisqu'il est enterr depuis nombre d'annes... Puis Gontran, revenu, pousera Slna, ce
qui sera sa punition pour tout le temps qu'il m'a fait perdre.
Et pendant qu'il monologuait de la sorte, le jeune ingnieur considrait d'un oeil railleur Ossipoff qui pointait
avec attention sur de longues feuilles de papier la liste de tous les objets que la petite troupe emportait avec
elle.
Soudain Slna poussa un cri.
--Pre, dit-elle, pre, voici un employ du tlgraphe qui vient de ce ct.
Le vieillard abandonna sa besogne et d'un bond fut prs de sa fille.
--Il entre l'htel, murmura-t-elle d'une voix tremblante.
--Mais nous ne sommes pas les seuls habitants de l'Htel Royal, objecta Fricoulet d'un ton ironique.
Cependant, agit, sans trop savoir pourquoi, d'un pressentiment, il s'apprtait courir aux nouvelles, lorsque la
porte s'ouvrit et un garon entra:
--Une dpche pour M. Ossipoff, dit-il.
Le vieux savant se prcipita, saisit le papier bleu, le dcacheta d'un doigt fbrile et avidement en parcourut le
contenu.
--Hurrah! cria-t-il en agitant en l'air ses bras dans un geste dsordonn; hurrah! pour le Cotopaxi... Hurrah!
pour Gontran de Flammermont!
Puis, bris par l'motion, il tomba sur une chaise, le visage tout ple, les lvres bleuies, les paupires presque
closes.
--Mon pre! fit Slna prise d'inquitude en se prcipitant vers le vieillard.
Fricoulet, lui, demeurait immobile, les pieds clous au plancher, dans une attitude hbte.
--Pauvre homme, pensait-il, le renversement de toutes ses esprances vient de le rendre fou instantanment...
Peut-tre bien, si Gontran l'et tente, l'exprience et-elle donn de bons rsultats.
Et, pris de remords, il ajouta:
--Sapristi! si c'tait refaire, je conseillerais Gontran d'aller jusqu'au Cotopaxi et d'essayer le sismographe;
les hasards sont si grands... peut-tre cet instrument aurait-il donn les rsultats qu'on attendait de lui.
Et tout navr, tout furieux contre lui-mme, il s'approcha son tour de Mickhal Ossipoff qui commenait
revenir lui.
--Pauvre monsieur Ossipoff, murmura-t-il en lui prenant la main.

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Le vieillard poussa un profond soupir, ouvrit les yeux, puis brusquement se redressa, sauta sur ses pieds en
s'criant:
--Hurrah! hurrah! pour Gontran de Flammermont!
--Allons bon, pensa Fricoulet, voil que cela recommence!
--Mon cher monsieur Fricoulet, dit Ossipoff, voulez-vous courir jusqu'au port, dire au capitaine de la
Maria-Slna que nous appareillons dans deux heures... Moi, je me charge de boucler nos valises et de rgler
notre compte l'htel.
L'ingnieur eut un haut-le-corps dsordonn. Dcidment le vieillard avait bien la cervelle dtraque.
Il attira Slna lui, d'un clignement d'yeux.
--Votre pre ne me parat pas dans son tat normal, murmura-t-il.
Ce fut au tour de Slna de tressaillir.
--Que voulez-vous dire? demanda-t-elle sans cesser d'examiner Ossipoff qui, fivreusement, s'occupait
mettre en ordre les paperasses parses sur la table.
--Ceci: c'est que cette dpche a d porter votre pre un coup terrible et qu'il faudrait aviser.
--Aviser quoi?
--Je ne sais trop... En tous cas nous ne pouvons le laisser en cet tat.
La jeune fille regarda Fricoulet; un doute venait de se glisser soudain dans son esprit sur le bon quilibre des
facults mentales de l'ingnieur.
Comme ils taient tous les deux l'un prs de l'autre, Ossipoff se retourna et, remarquant leur attitude
embarrasse, demanda:
--Eh bien! qu'avez-vous rester l, tous deux immobiles comme des termes?... Monsieur Fricoulet, vous
devriez dj tre parti; quant toi, Slna, tu ferais bien mieux de m'aider un peu... Voyons, qu'avez-vous?
que vous dites-vous?
[Illustration: La Maria-Slna.]
--C'est la dpche, pre, rpondit la jeune fille; vous ne nous avez pas montr la dpche de M. de
Flammermont, alors je disais M. Fricoulet que sans doute vous nous cachiez quelque chose... que peut-tre
M. de Flammermont est malade... bless...
Vivement Ossipoff sortit la dpche du portefeuille dans lequel il l'avait dj serre et, la tendant Slna:
--Tiens! lis, dit-il, et rassure-toi.
La jeune fille parcourut d'un rapide coup d'oeil le papier administratif et le passa Fricoulet en demandant
voix basse:
[Illustration]

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--Je ne comprends plus ce que vous vouliez dire?... Cette dpche n'a pu que causer mon pre une grande
joie.
Fricoulet se frottait nergiquement les yeux.
--J'ai la berlue, pensait-il, j'ai mal lu ou bien Gontran a t frapp l-bas d'alination mentale.
Et il relut une troisime fois ces mots:
Prdiction Martinez Campadores parfaitement juste. Sismographe indique ruption prochaine. Partez sans
perdre de temps. Amitis.--Flammermont.
Et il restait l, immobile, atterr, roulant la dpche entre ses doigts, se creusant la cervelle pour chercher
comprendre pourquoi Gontran avait agi ainsi.
--Je ne puis mettre sa conduite que sur le compte d'une insolation, pensa-t-il; en tous cas, il faut aller jusqu'au
bout et du moment qu'il dit de partir... il faut partir... Je souhaite seulement que nous arrivions temps pour
viter une catastrophe.
--Eh bien! monsieur Fricoulet! cria Ossipoff.
--Voil, monsieur, voil, rpondit le jeune ingnieur en se prcipitant vers la porte; je cours au port et, quand
vous arriverez, la Maria-Slna sera prte lever l'ancre.
*****
Quinze jours aprs, grce aux vents qui soufflaient du nord-est, la golette parvint Aspinwall; le matriel,
soigneusement emball dans d'normes caisses, fut embarqu en grande vitesse sur le chemin de fer de
Panama; de l'autre ct de l'isthme, on le rechargea sur le Salvador-Urquiza, caboteur de 500 tonnes qui
devait le transporter Tacames, sur la rivire de Las Esmeraldas; l, un bateau vapeur le conduirait Quito,
au centre du massif montagneux des Andes, moins loign que Guayaquil du Cotopaxi.
Or, le 24 fvrier, vers huit heures du soir, comme Fricoulet accoud sur le bastingage de l'arrire, fumait un
excellent cigare, tout en suivant d'un oeil rveur les blancs moutonnements forms par l'hlice dans les flots
clairs du Pacifique, soudain une lumire intense irradia l'horizon, jetant sur la surface de l'ocan comme une
lueur d'incendie.
Pendant une seconde tout fut rouge, l'horizon, le ciel, la mer; le btiment lui-mme parut teint de sang; puis la
lueur disparut, tout redevint sombre, plus sombre encore qu'auparavant.
[Illustration]
Fricoulet, comme m par un ressort, s'tait redress et d'un bond s'tait prcipit l'entre des rouffles.
--Ossipoff! cria-t-il, Ossipoff!
Mais sans doute le vieux savant, par le hublot de sa cabine, avait lui aussi, assist l'trange phnomne car il
escaladait quatre quatre les marches de l'escalier accompagn de Slna; derrire eux venait le capitaine,
suivi d'une partie de l'quipage.
--Qu'arrive-t-il? demanda Mickhal Ossipoff en entranant Fricoulet vers le bordage.

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--L-bas! l-bas! rpliqua le jeune ingnieur en tendant le bras vers le point de l'horizon qui venait de
s'embraser si soudainement. Comme il achevait ses mots, un bruit effroyable, monstrueux clata, semblable
l'explosion de cent batteries d'artillerie tonnant ensemble; puis une subite tempte s'abattit sur le navire
arrachant ses voiles, tordant ses mts, tandis que les vagues souleves par une force inconnue, se dressaient
semblables des montagnes, soulevant une vertigineuse hauteur le malheureux btiment pour le laisser
ensuite retomber dans des gouffres insondables.
Le ciel, cependant, demeurait pur, scintillant de mille toiles, comme par une nuit de printemps.
[Illustration]
Tout coup, le vent tomba, les vagues s'apaisrent, l'atmosphre redevint calme et sur la mer, fige comme
une nappe d'huile, le navire poursuivit sa route.
Ossipoff que son sang-froid n'abandonnait jamais, surtout lorsqu'il s'agissait de constatations scientifiques,
consulta sa montre; cet trange cyclone avait dur juste deux minutes.
Tout le monde bord se taisait; passagers et matelots, encore sous l'impression de cet incomprhensible
cataclysme, se regardaient, tremblants, pouvants.
Fricoulet fut le premier qui reprit ses sens.
--Ma parole, s'cria-t-il, on viendrait me dire que nous avons subi le contre-coup d'une ruption volcanique
que je n'en serais nullement tonn.
Une exclamation douloureuse lui rpondit:
--Le Cotopaxi!
Et Ossipoff, les yeux hagards, les cheveux en dsordre, se tenait cramponn au bastingage, la face tourne
vers l'horizon.
Slna courut lui.
--Pre! cher pre! bgaya-t-elle toute tremblante et le coeur serr par une inexprimable angoisse, que
voulez-vous dire?
--Je dis que les pressentiments de M. Fricoulet sont justes; que la lueur que nous avons aperue et que le bruit
que nous avons entendu sont produits par une ruption du Cotopaxi dont quelques centaines de kilomtres
peine nous sparent.
Le jeune ingnieur s'empressa, mu par la douleur du vieillard.
--En vrit, dit-il, pensez-vous que ce soit l la cause de la tempte qui s'est abattue sur nous?... en disant cela,
je parlais un peu au hasard...
Ossipoff secoua la tte.
--Hlas! rpliqua-t-il, ce n'est que trop probable... par suite d'un cataclysme souterrain que nul ne pouvait
prvoir, l'ruption prdite par Martinez da Campadores pour le mois prochain, vient de se produire.
Et il ajouta d'une voix brise:

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--Dcidment la fatalit me poursuit et s'obstine rduire mes projets nant.


Tout coup Slna poussa un cri terrible et s'abattit entre les bras de son pre, secoue par des sanglots
convulsifs.
[Illustration]
--Slna! ma chre fille, fit le vieux savant pouvant, qu'as-tu? pourquoi ces pleurs?
La jeune fille sanglota de plus belle.
Mickhal Ossipoff et Fricoulet, muets tous les deux, assistaient l'explosion de cette douleur, n'en pouvant
deviner les causes et se sentant impuissants la calmer.
Ossipoff se bornait rpter le plus tendrement possible les pithtes que son affection paternelle lui faisait
monter du coeur aux lvres.
--Mais enfin, qu'as-tu ma fille chrie? demanda-t-il, profitant d'un instant o les sanglots de Slna semblaient
s'apaiser.
Alors au milieu des pleurs, des gmissements de la jeune fille, Fricoulet entendit ces mots.
--Le Cotopaxi!..... Gontran! oh! mon cher Gontran!
--Que dit-elle? demanda Ossipoff qui n'avait pas saisi le sens de ces paroles inintelligibles.
Le jeune ingnieur frona le sourcil et soudain ses traits se contractrent sous l'empire d'une violente motion.
--Gontran! s'cria-t-il... ah! le malheureux!
Et ses bras retombrent le long de son corps, dans un geste d'accablement et de dsespoir.
Et, voyant Ossipoff qui l'interrogeait du regard:
--Ah! gronda-t-il, vous ne comprenez pas que si le Cotopaxi a fait ruption, Gontran a certainement pri
enseveli sous les laves... tout votre gosme de savant, vous ne voyez dans cette catastrophe que la ruine de
vos esprances; votre fille, elle, y voit la mort de son fianc et moi celle de mon meilleur ami.
Et il ajouta:
--Vous l'avez envoy la mort... il est victime de votre folie et vous n'avez pas un seul regret pour lui!...
Et Fricoulet se dtournant, cacha son visage dans ses mains pour dissimuler les larmes sincres qui
ruisselaient le long de ses joues.
Ossipoff tait atterr; sur le premier moment, en effet, son esprit n'avait t frapp que d'une chose:
l'anantissement de ses esprances; l'ide que Gontran avait pu trouver la mort, et quelle mort! dans les laves
brlantes du volcan, ne s'tait mme pas prsente lui; mais, maintenant, il se sentait au coeur une douleur
poignante, la pense que cet aimable garon dont il avait su apprcier les qualits et qu'il aimait dj l'gal
de son fils, que Gontran avait pri.
Oui, Fricoulet avait raison; c'est lui qui avait caus la mort du jeune comte et brisait tout jamais le coeur de

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sa fille, de cette Slna adore pour le bonheur de laquelle il et donn jusqu' la dernire goutte de son sang.
Alors, accabl, il tomba genoux sur le pont et prenant entre ses mains tremblantes les mains de Slna:
--Ma fille, murmura-t-il, pardonne-moi... oui, je suis un fou, oui, je suis un misrable, puisque j'ai laiss
envahir mon me par l'amour de la science, alors qu'elle ne devait tre pleine que d'affection pour toi.
Les larmes de Slna redoublrent; quant Fricoulet, mu de l'attitude dsespre du vieillard et regrettant
dj les dures paroles qu'il lui avait adresses, il s'approcha de lui, le saisit par les paules et le relevant:
--Non, monsieur Ossipoff, dit-il, non, vous n'tes pas un misrable, non, vous n'tes pas un fou... et votre fille
vous pardonne la mort de son fianc comme je vous pardonne, moi, la mort de mon ami.
Le vieillard le regarda et balbutia:
--Bien vrai?
--Voici ma main, rpondit Fricoulet simplement.
Ossipoff serra vigoureusement la main que lui tendait l'ingnieur; puis se tournant vers sa fille:
--Et toi, Slna? demanda-t-il tout bas, me pardonnes-tu aussi?
Pour toute rponse la jeune fille se jeta dans les bras de son pre qui la tint longtemps embrasse.
Tout coup, Fricoulet partit d'un large clat de rire et posant sa main sur l'paule du vieillard:
--Voulez-vous que je vous dise quelque chose? s'cria-t-il... eh bien! nous sommes tous des imbciles!...
Ossipoff le regarda avec des yeux que l'ahurissement grandissait.
--Que signifie? murmura-t-il.
--Cela signifie que le phnomne auquel nous venons d'assister ne peut tre attribu une ruption du
Cotopaxi.
Slna se redressa et se jetant sur les mains de l'ingnieur:
--Oh! parlez, monsieur Fricoulet, parlez... ce que vous dites peut-il tre possible?
--Tout ce qu'il y a de plus possible, mademoiselle et voici pourquoi: nous sommes en ce moment, si je ne me
trompe, peu prs par 83 30" de longitude l'ouest du mridien de Paris et par 4 de latitude nord... eh bien!
le Cotopaxi est situ, par rapport nous, au sud-est. Or, c'est par la hanche de bbord que le phnomne est
apparu, c'est--dire en plein ouest... les Cordillres ne sont pas par l, que je sache.
Il n'acheva pas; le vieux savant s'tait imptueusement jet sur lui et le serrait dans ses bras:
--Oh! mon ami! mon fils! s'cria-t-il, vous me rendez la vie!
[Illustration: L'le de Malpelo.]
Slna, de son ct, lui avait de nouveau saisi les mains.

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133

--Et moi, dit-elle, vous me rendez Gontran!


--Mais alors, demanda Ossipoff, qu'est-ce que c'tait que ce cataclysme?
--Peut-tre un volcan sous-marin?...
--Ou bien la chute de la foudre!...
--A moins que ce ne soit un navire sautant en pleine mer!
Chacun donnait son opinion, mais le vieux savant hochait la tte.
--Je ne vois gure qu'un moyen de nous difier sur la cause de ce phnomne surprenant, dit Fricoulet.
--Et ce moyen, mon ami? demanda Ossipoff qui commenait s'humaniser avec le jeune ingnieur.
--C'est d'y aller voir; mettons le cap l'ouest et marchons toute vapeur jusqu' ce que nous ayons trouv
quelque chose.
Le capitaine, consult, fit aussitt changer la direction du navire; mais la nuit se passa sans que la vigie et
signal l'horizon autre chose que les flots de la mer qui s'tendaient l'infini.
[Illustration]
A l'aube, Fricoulet qui n'avait pas quitt le pont, sondant l'obscurit l'aide d'une lunette marine, Fricoulet fut
le premier demander ce qu'on remt le cap au sud-est.
Tout coup, dans les huniers, une voix, celle d'un gabier, cria:
--Terre bbord!
Tout le monde tressaillit; Fricoulet sauta sur une lunette qu'il braqua dans la direction indique.
--En effet, dit-il, il me semble voir l-bas, trs loin, l'horizon, un petit point noir; quant distinguer si ce
point est un navire, une terre ou seulement un nuage, cela, je ne le puis.
Le capitaine, pench sur sa dunette, tudiait lui aussi le point signal.
--Le matelot a raison, fit-il, c'est bien une terre que nous voyons l... alors, que faisons-nous?...
--Marchons dessus toute vapeur... il faut que nous en ayons le coeur net... ce sont quelques heures de
perdues... mais peut-tre trouverons-nous l un renseignement important au point de vue scientifique.
Ossipoff ayant ainsi parl, le capitaine fit augmenter la pression et le navire fila droit sur la terre indique.
--Je ne savais pas, fit Ossipoff, qu'il y et une terre quelconque dans cette partie du Pacifique.
Le capitaine, qui consultait sa carte, rpondit:
--Nous devons avoir l l'le de Malpelo, qui appartient la Colombie; c'est un roc aride et inhabit, le sommet,
sans doute, d'une montagne sous-marine.

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134

Pendant deux heures, on marcha toute vapeur et peu peu on aperut plus distinctement, mergeant peine
des flots, une langue de terre basse et o la lunette ne faisait apercevoir aucune trace de vgtation.
[Illustration]
Soudain, le capitaine fit stopper; il ne connaissait qu'imparfaitement ces parages et ne se souciait pas de crever
la coque de son navire sur des rocs qui pouvaient exister fleur d'eau.
--Ces messieurs, demanda-t-il, se proposent-ils de pousser plus loin l'aventure?
--Parbleu, riposta Fricoulet, nous voulons descendre terre.
Un commandement retentit et quelques minutes aprs, un des canots du bord dansait sur les vagues, mont par
quatre rameurs.
--M'accompagnez-vous, monsieur Ossipoff? cria le jeune ingnieur en prenant place l'arrire de
l'embarcation.
Sans rpondre, le vieux savant descendit les chelons de corde et s'assit ct de son compagnon.
Alors on lcha l'amarre, les avirons s'abattirent sur les flots avec un ensemble merveilleux, et le canot fila
comme une flche dans la direction de la terre.
Mais mesure que l'on s'approchait du rivage, on rencontrait des paves en grande quantit: des herbes, des
arbustes, des troncs d'arbres et jusqu' des cadavres d'animaux; mme Fricoulet crut reconnatre le corps d'un
homme horriblement mutil.
--Tiens! pensa-t-il, le capitaine prtendait que cette le tait inhabite; il n'y parat pas.
Ossipoff, lui, tait sombre et silencieux; on et dit que, depuis quelques instants, son esprit tait en proie une
grande proccupation.
Enfin, on aborda sur une plage de cailloux, crevasse en maints endroits et formant des ravins profonds.
Fricoulet se baissa et constata que ces crevasses taient de formation toute rcente.
--Oh! oh! pensa-t-il, nous sommes certainement, ainsi que le disait le capitaine, sur le sommet d'un volcan
sous-marin et c'est une ruption que nous avons assist hier... pourvu qu'il ne s'en produise pas une nouvelle
en ce moment... c'est tout ce que je demande.
Puis, laissant le canot la garde des rameurs, ils avancrent dans l'intrieur de l'le, constatant chaque pas les
traces d'une perturbation toute rcente du sol.
Et plus il allait, plus Fricoulet se demandait comment l'homme pouvait vivre sur cette terre brle du soleil,
prive de toute vgtation et situe en dehors de la route des navires.
--Et cependant, pensait-il, cette le tait habite, puisque nous avons rencontr des cadavres.
Ossipoff, lui, s'enfermait dans un silence absolu.
Soudain, il s'arrta, releva la tte et regardant l'ingnieur bien en face:

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135

--Ne sommes-nous pas aujourd'hui le 25 fvrier? demanda-t-il.


--En effet... mais pourquoi cette question?
--Vous savez que dans trois jours la lune passe au znith, et, en mme temps, son prige, au point le plus
rapproch de la terre?
--Oui, je sais cela... mais je ne comprends pas.
Le vieillard fut sur le point de rpondre, mais ses lvres se refermrent et il se remit en marche, plus sombre
encore et plus taciturne.
Ils gravissaient en ce moment un petit monticule lev de quelques mtres au-dessus du niveau de la mer; ils
espraient, du haut de cet observatoire naturel, jeter un regard d'ensemble sur cet lot.
Fricoulet, qui tait arriv le premier au sommet, s'cria:
--Un homme!... un homme!...
--Mort? demanda Ossipoff.
--Non pas, vivant... tellement vivant qu'il accourt vers nous toutes jambes.
Un homme en effet, tte nue, les vtements en lambeaux, arrivait de toute la vitesse de ses jambes, semblant
fuir un danger terrifiant.
--Sauvez-moi! sauvez-moi! cria-t-il en anglais.
Il fit encore, tout trbuchant, les quelques mtres qui le sparaient de Fricoulet et de son compagnon, puis,
extnu de fatigue, haletant, il roula sur le sol leurs pieds, rptant d'une voix affole:
--Sauvez-moi! sauvez-moi!
Eux le considraient curieusement, apitoys par l'tat misrable en lequel ils le voyaient, souill de boue et de
sang, le visage boulevers par une indicible terreur, les yeux roulant effars presque hors de la tte.
--Farenheit! s'cria soudain Ossipoff d'une voix terrible, Jonathan Farenheit!
Ces mots parurent faire sur le malheureux une singulire impression; il se redressa lentement, passa ses mains
tremblantes sur son front, comme pour en chasser la terreur qui l'obsdait; puis tout coup, ses traits
convulss par l'affolement se rassrnrent, son regard perdit sa fixit de brute et dans la prunelle un rayon
d'intelligence brilla.
Il leva les yeux vers les deux compagnons et murmura:
--Jonathan Farenheit! c'est moi; oui, c'est ainsi que je m'appelle... mais comment savez-vous mon nom et qui
tes-vous, vous-mmes?
Ossipoff tait devenu tout ple.
--Vous souvenez-vous de votre confrence l'observatoire de Nice et avez-vous conserv la mmoire de
Mickhal Ossipoff? dit-il.

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136

L'Amricain jeta un cri terrible et saisissant la main du vieillard:


--Ah! c'est la Providence qui vous envoie! dit-il... Si vous saviez, le monstre! le bandit! le gredin!
--Qui?... de qui parlez-vous? demandrent ensemble Ossipoff et Fricoulet.
--Venez, venez!... vous verrez!
Il prit le bras du vieux savant et l'obligeant ainsi le suivre, il se mit courir jusqu' deux cents mtres de l,
en un endroit o le sol paraissait plus boulevers, plus ravag qu'en aucune autre partie de l'le.
L'ingnieur et son compagnon ne purent retenir un cri d'horreur, la vue du spectacle hideux qui s'offrait
eux.
Le sol tait jonch de dbris sans nom: ferrures tordues, planches calcines, au milieu desquelles une
quarantaine de cadavres pouvantablement mutils gisaient: on et dit une mer de sang dans laquelle
nageaient des bras hachs, des jambes brises, des intestins dchiquets, des ttes fracasses.
Les deux hommes sentirent une sueur froide leur inonder les membres et instinctivement ils se dtournrent de
cet pouvantable charnier.
Fricoulet, le premier, reconquit une partie de son sang-froid.
--Mais qu'est-il donc arriv? demanda-t-il Farenheit; quel formidable flau s'est abattu sur ces malheureux?
--loignons-nous d'ici, d'abord, rpondit l'Amricain en entranant ses compagnons; je vous ferai ensuite le
rcit de cette horrible catastrophe.
Mais, au bout de quelques pas, ses forces l'abandonnrent, ses jambes flchirent sous lui et, si Fricoulet ne
l'et saisi aux paules, le malheureux et roul terre.
--C'est le contre-coup, murmura Ossipoff, en voyant Farenheit devenir subitement tout ple et fermer les yeux.
--Le mieux est je crois que nous le transportions au canot, fit le jeune ingnieur; plus vite nous regagnerons le
bord et plus vite nous pourrons lui donner les soins que rclame son tat... sans compter que nous avons perdu
prs de vingt-quatre heures et qu'il nous faudra, cote que cote, les rattraper.
Mickhal Ossipoff saisit Farenheit par les jambes, Fricoulet l'empoigna par les paules et d'une marche rendue
difficile et pnible par le bouleversement du sol, ils se dirigrent vers l'endroit du rivage o ils avaient laiss
l'embarcation et les rameurs.
Une heure aprs, le Salvador Urquiza reprenait sa route toute vapeur et Jonathan Farenheit, couch dans le
propre lit d'Ossipoff, dormait d'un profond sommeil.
Le vieux savant avait voulu veiller lui-mme le malade; anxieux de ce rcit qui lui avait t promis, il voulait
tre l pour le rclamer le premier, aussitt que la cervelle de l'Amricain serait rouverte l'intelligence et que
ses lvres pourraient articuler des paroles comprhensibles.
Tout coup, au milieu de la nuit, comme Ossipoff, tendu dans un fauteuil d'osier, commenait s'assoupir au
bercement du navire, des lvres du malade un mot s'chappa, vague et confus, mais qui cependant fit bondir le
vieillard.

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137

--Sharp! avait dit Farenheit.


Et il rpta plusieurs reprises:
--Sharp! ah! bandit!... ah! misrable!
Ossipoff se pencha sur le lit; Farenheit dormait et, sous l'impression du cauchemar, prononait des mots sans
suite et sans signification.
Brutalement, le vieux savant secoua le malade; celui-ci ne bougea pas et continua son somme.
Alors Ossipoff courut la cabine de Fricoulet et heurta la porte avec une vigueur telle que le jeune
ingnieur, rveill en sursaut, accourut tout effar:
--Qu'est-ce? qu'y a-t-il? demanda-t-il encore tout endormi, en apparaissant sur le seuil de sa chambre... le feu
est-il au navire? ou bien coulons-nous?
[Illustration]
--Rien de tout cela, rpondit Ossipoff d'une voix tremblante, c'est Farenheit...
--Est-ce qu'il est mort? s'cria le jeune homme rveill tout fait.
--Non... mais il vient, dans son sommeil, de prononcer un nom...
--Eh bien?
--Eh bien! habillez-vous et venez me retrouver; j'aime autant ne pas tre seul.
[Illustration: Aristarque et Hrodote, les montagnes tincelantes.]
Intrigu, presque inquiet de l'allure trange du vieillard, Fricoulet se vtit la hte et courut la cabine de
Farenheit, o il trouva Ossipoff courb sur le malade et piant anxieusement le mouvement de ses lvres.
Le jeune ingnieur, on s'en souvient, tait quelque peu mdecin; doucement il carta Ossipoff, puis, prenant
entre son pouce et son index le poignet de l'Amricain, il se mit compter les pulsations.
--La fivre est presque tombe, murmura-t-il au bout d'un instant.
Et sortant de sa poche une petite pharmacie de voyage, il y prit une fiole dont il versa une partie du contenu
entre les lvres du malade.
Celui-ci demeura quelques secondes immobile; puis, soudain, sa bouche s'ouvrit toute grande pour livrer
passage un soupir bruyant; ensuite ses paupires se mirent battre nerveusement et se levrent, dcouvrant
l'oeil anormalement dilat, tandis que les pommettes se rosissaient un peu.
[Illustration]
L'Amricain promena travers la cabine ses regards vagues d'abord, qui s'arrtrent ensuite sur Ossipoff et
sur son compagnon; un moment il les considra comme s'il ne les reconnaissait pas; puis, tendant les bras vers
eux:

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138

--Mes sauveurs, balbutia-t-il.


Avec l'aide de Fricoulet, il se dressa sur son sant, passa diffrentes reprises ses mains sur son front, comme
pour y rappeler sa mmoire envole; soudain ses traits se contractrent et il murmura d'une voix trangle:
--Oh! c'est horrible!... c'est horrible!
--Quoi? demanda Ossipoff tout anxieux... parlez... racontez-nous ce qui vous est arriv.
--Oui, oui, je me rappelle maintenant... hier, aprs que vous m'avez sauv, j'ai voulu vous faire le rcit de cette
pouvantable chose... et puis... je ne me souviens plus.
--Oui, rpliqua Fricoulet, vous avez t un peu malade... mais maintenant vous allez mieux.
--coutez, dit Farenheit... vous vous rappelez, n'est-ce pas, cette confrence que je fis Nice et laquelle vous
assistiez... vous n'ignorez pas, par consquent, qu'une socit avait t forme pour l'exploitation de prcieux
gisements de minerais situs dans les plaines lunaires et que j'tais prsident du comit de surveillance de
cette socit.
--Oui, firent ensemble Ossipoff et Fricoulet, nous savons cela, mais qu'est-ce que cela a de commun avec
l'horrible catastrophe?
--Comment! mais tout, messieurs, tout... car cette socit avait achet les plans d'un savant russe, du nom de
Fdor Sharp et plusieurs membres du comit, moi le premier, devaient accompagner ce Sharp dans son
voyage d'exploration, destin nous bien convaincre de visu que les analyses spectrales ne nous avaient pas
induits en erreur... eh bien!
--Eh bien? demanda anxieusement Ossipoff.
--Ce misrable... ce bandit nous a vols... il devait nous prendre comme passagers dans cet obus que la socit
amricaine a pay de ses dollars... il nous a brl la politesse... il est parti seul et vous avez vu ce qu'a produit
la dflagration de cette poudre terrible... le canon a clat... toutes nos constructions ont saut, presque tous
nos aides ont pri... moi seul qui, par un hasard providentiel, tais dans une autre partie de l'le, ai survcu.
Ossipoff poussa un cri terrible:
--Sharp est parti!
--Oui, riposta Jonathan Farenheit, parti pour la Lune!!!
--Ah! je suis vaincu, murmura le vieux savant en tombant accabl dans un fauteuil.
L'Amricain, lui, semblait au contraire avoir retrouv toutes ses forces et toute son nergie.
--Et moi, hurla-t-il en dressant dans le vide ses poings formidables, je n'abandonne pas la partie... je le
poursuivrai, ce Sharp maudit, et jusque dans la Lune... il ferait beau voir qu'un chenapan de cette espce se
soit jou impunment de la libre Amrique... Ah! il ne sait pas ce que peut tre la tnacit d'un fils des
tats-Unis!
[Illustration]
Ossipoff, la tte dans les mains, tait en proie un accablement profond, rptant d'une voix brise:

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139

--Parti! il est parti!... ah! l'infme... le voleur!...


--Mais, continua Farenheit, il n'y a pas que ce moyen d'aller dans la lune; il est impossible qu'un homme de
gnie ne trouve pas un systme plus rapide de relier la terre son satellite... Voyons, monsieur Ossipoff,
voyons, vous, monsieur... donnez-moi seulement le moyen de me venger et je mets votre disposition ce que
ce bandit de Sharp a laiss de dollars dans ma caisse.
--Ce moyen est trouv, monsieur Farenheit, rpliqua Fricoulet et, tels que vous nous voyez, nous sommes en
route pour l'employer.
--Et ce moyen, c'est?...
--Une ruption volcanique du Cotopaxi!
L'Amricain fit un bond formidable qui le jeta presque hors de son lit.
--Hurrah! s'cria-t-il, hurrah! pour le Cotopaxi!
Le jeune ingnieur secoua la tte.
--Malheureusement, dit-il, cette ruption ne doit avoir lieu que le 28 mars et le lendemain la lune passera au
znith et au prige, c'est--dire juste sa plus courte distance de nous, 84,000 lieues; elle s'loigne ensuite
et, le 28 mars, il sera, je crois, matriellement impossible de l'atteindre.
--Eh bien! fit Jonathan Farenheit, partons tout de suite!
--Il nous faut un mois pour approprier la chemine du volcan sa nouvelle destination!
[Illustration]
L'Amricain poussa un juron formidable.
Ossipoff, lui, s'tait redress soudain; son visage rayonnait et ses yeux lanaient des clairs.
--Puisque le 28 mars est une date trop loigne, nous avancerons l'ruption!
--Vous dites! exclama Fricoulet ahuri.
--Un de vos compatriotes s'est cri un jour la tribune: de l'audace! de l'audace! et toujours de l'audace! eh
bien! puisque la nature ne se prte pas d'elle-mme nos plans, nous l'y contraindrons; nous forcerons le
cratre du Cotopaxi nous jeter dans l'espace quand il nous conviendra et nous partirons pour la pleine lune
de mars.
De nouveau Farenheit poussa un hurrah formidable qui clata comme un coup de tonnerre dans le silence du
navire endormi, pendant que Fricoulet grommelait en regardant Ossipoff avec une surprise mlange
d'admiration:
--Le diable d'homme! il le fera comme il le dit... je commence croire que nous partirons tout de mme!...
[Illustration]
CHAPITRE IX

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140

PRPARATIFS DE DPART
[Illustration]
Au moment mme o, bord du Salvador Urquiza, le vieil Ossipoff se dsolait de la ruine de ses plans, tandis
que Slna pleurait la mort de son fianc et Fricoulet celle de son ami, Gontran de Flammermont, lui,
travaillait avec une activit fbrile prparer tout ce qui tait indispensable au transport de ses compagnons et
de leurs bagages.
En quittant le sommet du Cotopaxi, aprs avoir fait, l'aide du sismographe, les constatations tlgraphies
Ossipoff, le jeune homme avait rsolu de ne pas faire suivre l'expdition la mme voie que lui-mme avait
suivie pour venir, c'est--dire celle de Guayaquil.
Il avait constat en effet combien avait t prilleuse et longue la route de cette ville aux montagnes des
Andes, sans compter qu'il doutait fort qu'on trouvt Guayaquil les objets ncessaires, fatalement oublis lors
du dpart d'Europe, et dont l'expdition tait appele avoir besoin.
[Illustration: Le cratre du Cotopaxi.]
Il rsolut donc d'aller Quito, ville situe quarante-huit kilomtres de l, au milieu mme du massif
montagneux et volcanique, et d'en faire le centre de ses oprations.
Quito est l'une des villes les plus importantes de la Colombie, bien qu'elle soit situe 2,950 mtres au-dessus
du niveau de la mer, au sein d'une contre dsole, aride, sous un climat pre et glac. Elle ne compte pas
moins de 80,000 mes, sert de capitale au dpartement de l'quateur et est le centre d'un important commerce.
Gontran fut fort surpris de trouver tant de mouvement et d'animation dans cette cit perdue au milieu des plus
hautes montagnes du globe; il ignorait que les habitants de Quito sont renomms comme les plus affams de
plaisirs parmi tous les indignes de la Colombie; et cependant, leur ville brille peu par la beaut de ses
monuments et de ses rues: l'dilit y est fort peu en honneur, et le service de voirie municipale est chose
totalement inconnue Quito qui, en dehors de quatre routes la mettant en communication avec le reste de
l'Amrique, ne possde que des ruelles tortueuses, ingales et sans pavage aucun.
Il y a cependant, Quito, des glises trs riches, une bibliothque contenant plus de cent mille volumes, une
universit clbre dans toute l'Amrique mridionale et une quantit de manufactures; au passage, le jeune
comte admira la faade de l'glise des jsuites, richement ornemente suivant les rgles les plus rigoureuses
du style corinthien, et forme d'un seul bloc de pierre blanche haut de prs de trente pieds.
Aprs avoir tabli son quartier gnral dans un des plus luxueux htels de la ville, il s'entendit avec le patron
d'une de ces grandes barques plates qui sillonnent la rivire de Las Esmeraldas, et qui mettent en
communication constante le littoral avec les Hauts-Plateaux et Quito, afin de transporter dans cette ville
Mickhal Ossipoff, ses compagnons et ses bagages.
Puis il refit une fois encore le chemin du Cotopaxi, tablissant, tous les quinze kilomtres, des tapes avec
relais de mules et appartements prpars pour les voyageurs.
Cela fait, il n'eut plus qu' attendre.
Enfin, le 26 fvrier, il aperut, remontant le courant force de rames, la grande barque qu'il avait loue; et, ne
pouvant attendre le moment o elle serait amarre au quai, il sauta dans un canot et se fit conduire bord.
[Illustration]

Aventures extraordinaires d'un savant russe, by

141

Des bras d'Ossipoff, il passa dans ceux de Fricoulet; mais, arriv devant Slna, toute rouge d'motion et dans
les yeux de laquelle une larme de joie brillait, il s'arrta interdit.
--Allons, dit gaiement Ossipoff, embrassez votre fiance, vous l'avez bien mrit.
--Si vous saviez comme j'ai eu de la peine, murmura la jeune fille, nous vous avons cru mort!
Gontran poussa une exclamation de surprise.
--Mort!... moi! fit-il... et qui a pu vous faire croire une si triste chose?
En quelques mots, la jeune fille le mit au courant du surprenant phnomne auquel avaient assist les
passagers du Salvador-Urquiza.
--Ah! j'ai bien pleur, murmura-t-elle.
--Pauvre Slna, reprit-il en lui pressant tendrement la main.
Puis, tout coup:
--Alors, fit-il, ce brigand de Sharp est parti.
--Ah! mais nous le rattraperons, s'cria Farenheit en s'approchant.
A l'aspect de cet inconnu dont il ne remettait pas les traits, le comte de Flammermont se recula, et, le toisant
hautainement:
--Quel est cet homme? demanda-t-il d'un ton mfiant.
--Jonathan Farenheit, des tats de New-York, rpliqua l'Amricain, un homme que ce bandit de Sharp a jou
et vol et qui compte sur vous pour l'aider mettre la main sur son voleur!
--Sur moi? s'cria Gontran.
--Inutile de dissimuler, monsieur de Flammermont; M. Ossipoff m'a tout dit.
--Tout!
--Oui, tout...le volcan, le sismographe... et le reste... Je vois que vous tes non moins modeste que savant!
Et, tendant sa large main:
--Touchez-la, monsieur de Flammermont... si vous n'tiez Franais, vous seriez digne d'tre Amricain!
Aprs avoir rpondu l'treinte du Yankee, le jeune comte s'en fut rejoindre Fricoulet en murmurant:
--En voil un encore pour lequel je suis un flambeau de science. C'est jouer de malheur... jamais Fricoulet ne
pourra m'aider soutenir mon rle.
Et il s'apprtait faire part de ses apprhensions l'ingnieur, lorsque celui-ci lui dit d'un ton rogue:
--Eh bien! tu sais... tu es un joli farceur... Comment, avant ton dpart de France, nous convenons du texte de la

Aventures extraordinaires d'un savant russe, by

142

dpche qu'une fois arriv ici tu enverras ce vieux fou... et voil que tu lui tlgraphies de venir... Ah !...
qu'est-ce que a signifie?
--a signifie, mon cher ami, que, pendant la traverse, j'ai eu des remords et qu'au lieu de demeurer
tranquillement Aspinwall, comme il avait t convenu, puis de tlgraphier M. Ossipoff que le Cotopaxi
tait un cratre teint et qu'il n'y avait rien faire... j'ai pouss une pointe jusqu'au volcan... j'ai expriment
mon sismographe...
--Le mien, si cela t'est gal, interrompit Fricoulet.
--Je te demande pardon, mon cher, je suis tellement entr dans la peau du personnage, qu'il m'arrive parfois de
prendre pour miennes tes ides et tes inventions.
--Tu es tout pardonn... Alors ce sismographe?
--A fonctionn merveille.
--Parbleu! si je m'attendais cela!... Mais es-tu sr de ne t'tre pas tromp, au moins?...
--Tu verras toi-mme...
--Mais alors, ce voyage, tu es donc dcid l'entreprendre? demanda srieusement Fricoulet.
--Ou du moins tout faire pour cela... mais, au dernier moment, il surviendra bien quelque incident qui le
rendra impossible...
Le jeune ingnieur hocha la tte.
--Au dernier moment... au dernier moment... grommela-t-il... c'est bien imprudent, car si l'incident ne
survenait pas....
--Eh bien! rpartit Gontran, nous partirions... nous irions voir, Slna et moi, si la lune de miel est plus
complte de prs que de loin.
Fricoulet leva les bras au ciel dans un geste dsespr.
--Oh! l'amour!... l'amour! dit-il d'un ton tragique.
Le lendemain matin, pointe d'aube, une imposante caravane franchissait les portes de Quito.
C'tait d'abord, marchant en tte ct du guide, Fricoulet qui oubliait le but sidral du voyage pour regarder,
avec des yeux tonns, cette splendide nature quatoriale, si diffrente de celle de nos climats.
Puis venait Gontran cheval, escortant Slna laquelle une mule choisie spcialement par le jeune homme
servait de monture; derrire eux, galement califourchon sur des mulets, s'avanaient, botte botte, Ossipoff
et Jonathan Farenheit.
Ensuite, sur deux files, monts aussi sur des mulets, marchaient les vingt-cinq mcaniciens, ajusteurs,
terrassiers, maons, etc., embauchs Quito par le comte de Flammermont et, tout fait l'arrire-garde, sous
la conduite de gens du pays, venaient une trentaine de btes de charge transportant le matriel et les pices
mtalliques soigneusement emballes; en tout, quarante-cinq hommes et quatre-vingts quadrupdes.

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Aprs avoir march toute la journe, on fit halte au pied du cne suprieur: on dchargea les mulets et on
campa pour passer la nuit; il s'agissait, ds l'aube, de franchir un kilomtre au moins travers les neiges
ternelles, et c'est ce quoi la journe du lendemain tout entire fut consacre.
En quittant, la premire fois, le sommet de Cotopaxi, Gontran avait eu soin de prparer l'escalade des pics en
laissant derrire lui, accroches aux rochers par des crampons de fer, de fortes et longues chelles de corde.
[Illustration]
En dix heures, on grimpa cinq six cents mtres, hissant aprs soi les bagages au moyen d'un ingnieux
systme de poulies, et on se prparait continuer l'escalade lorsque Fricoulet, qui de son oeil perant fouillait
chaque anfractuosit de rocher, aperut une ouverture travers les monstrueuses roches entasses dans ce
titanesque chaos; toute la troupe se glissa dans ce souterrain tortueux creus par les laves incandescentes et les
matires ruptives en fusion; aprs une heure de marche, Fricoulet, qui marchait en tte, poussa d'une voix
retentissante, un hurrah rpercut par les chos. Il venait de dboucher dans le cratre mme du volcan.
Mickhal Ossipoff se prcipita vers les chemines, gueules effroyables du gant aux entrailles de feu, et ses
regards essayrent d'en sonder les sombres profondeurs; mais il ne vit rien que des gouffres terribles dont
jamais les tnbres ternelles n'avaient t troubles par aucun rayon solaire.
Ds le lendemain, grce la vigilance de Fricoulet, tout le monde fut sur pied quatre heures du matin.
Il s'agissait d'abord de dterminer celle des chemines du volcan que l'on transformerait en canon: plusieurs
furent successivement limines comme trop larges ou trop tortueuses par le jeune ingnieur, qui finit par
arrter son choix sur la chemine du milieu; elle ne mesurait pas plus de cent pieds de diamtre.
Mais, sans s'en remettre la sonde qui accusait 4,000 pieds de profondeur, soit 1,333 mtres, Fricoulet rsolut
d'aller explorer lui-mme l'me de ce prodigieux canon.
A ce sujet, une lgre discussion s'leva entre lui et M. de Flammermont qui rclamait, comme lui revenant de
droit, l'honneur de descendre au fond du cratre.
Il brlait, en effet, du dsir de se signaler, en prsence de Slna, par quelque acte de folie ou d'hrosme.
--Voyons, dit tout coup Fricoulet, je prends comme juge M. Ossipoff lui-mme; lui de dcider s'il
t'appartient, toi qui es, aprs lui, l'me de l'expdition, d'en compromettre le rsultat en t'exposant quelque
accident.
Il avait prononc ces mots d'un ton convaincu, tout en adressant son ami un sourire railleur.
Gontran voulut discuter, mais le vieux savant lui coupa la parole:
--M. Fricoulet a raison, dit-il, et je m'oppose formellement ce que vous fassiez cette descente.
Le jeune ingnieur, sans plus tarder, tourna les talons et fit ses prparatifs pour cette prilleuse expdition.
Une sorte de pont volant fut install en travers de l'abme; quelques pas de l, on fixa un treuil portant
quinze cents mtres de corde qu'on passa dans la gorge d'une poulie, frappe au-dessous de cette passerelle.
A l'extrmit de cette corde, une planchette tait attache avec des crampons de fer; Fricoulet y prit place,
tenant d'une main une lampe lectrique de Trouv, de l'autre un pic destin aussi bien rendre sa descente
moins prilleuse en l'cartant des parois, qu' lui servir d'arme dfensive, au cas o quelque animal malfaisant

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l'attaquerait.
--Attention, dit le jeune ingnieur, j'ai mon revolver dans ma poche: lorsque vous entendrez une dtonation,
vous arrterez la descente; deux dtonations successives vous indiqueront qu'il faut me remonter, mais d'une
faon normale; si par hasard vous entendiez, coup sur coup, trois dtonations, vous me ramneriez le plus
rapidement qu'il vous serait possible.
Gontran, plus mu qu'il ne le voulait paratre, lui serra la main avec effusion.
--Sois tranquille, dit-il, je suis l et j'coute!
--All right! fit l'ingnieur avec calme.
Deux hommes qui taient attels au treuil lchrent les manivelles, tout en maintenant cependant le frein
friction, et, comme un corps abandonn lui-mme, Fricoulet tomba dans le vide.
Pench sur le bord du trou, le jeune comte suivait avec anxit la descente de son ami; mais bientt la lueur de
la lampe, qui allait diminuant rapidement, disparut tout fait... et la corde se droulait toujours.
Cinq minutes s'coulrent; puis soudain, comme un cho peine distinct, le bruit d'une dtonation arriva
jusqu'au bord du gouffre.
--Halte! commanda Gontran.
A plat ventre au bord du cratre, il prtait l'oreille, dans l'esprance de percevoir quelque indice de ce qui se
passait au fond; mais un silence de mort emplissait ce gigantesque entonnoir, troubl par un tre humain pour
la premire fois depuis sa formation.
Dix nouvelles minutes se passrent, pleines d'angoisse et de terreur; enfin, deux dtonations retentirent; quatre
hommes s'attelrent aprs les manivelles du treuil et, une demi-heure aprs, la tte de Fricoulet apparut.
Gontran se prcipita vers son ami et, avant mme qu'il et eu le temps de se dbarrasser de son attirail, il
l'avait press plusieurs fois dans ses bras.
Ossipoff, lui, pitinait sur place, impatient par ces tmoignages d'amiti qui retardaient d'autant le rcit du
jeune ingnieur.
--Voyons, dit-il nerveusement, voyons, quel est le rsultat de votre exploration?
[Illustration]
--D'abord des peurs terribles, insenses, rpondit Fricoulet: primo, j'ai manqu me briser les jambes en
arrivant au fond... ensuite...
--Mais la chemine? interrompit le vieux savant, la chemine?...
--Secundo: je me suis rti la plante des pieds sur les pierres qui sont diablement chaudes, au point que les
semelles de mes bottes en sont entirement calcines.
--Mais le volcan? exclama Ossipoff, vous ne parlez pas du volcan? Quel est votre avis?
--Mon avis est qu'il est bien prs d'ternuer, riposta Fricoulet... tertio: j'ai laiss tomber mon revolver et j'ai

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craint de ne pouvoir remettre la main dessus, d'autant plus que... quarto: ma lampe s'tait teinte, et il faisait
l-dedans une obscurit... brrr.
Le vieillard avait saisi l'ingnieur par le bras.
--Ah ! cria-t-il hors de lui, voulez-vous rpondre?... tes-vous descendu dans le cratre pour le simple
plaisir d'y recueillir des impressions de voyage?...
--Calmez-vous, monsieur Ossipoff, rpondit Fricoulet en riant, et soyez content... On ne peut souhaiter ni
esprer rencontrer mieux, quoique, vrai dire, le puits soit bien un peu profond; la chemine est
rigoureusement verticale; ce sujet, il n'y a aucun doute, puisque j'ai jou moi-mme le rle de fil plomb;
elle se rtrcit quinze cents pieds de profondeur pour ne plus mesurer sa partie infrieure que dix mtres de
diamtre; c'est juste la dimension qu'il nous faut. Le sol du fond est pierreux et repose, je crois, sur un massif
d'obsidienne inbranlable.
[Illustration]
--Alors, s'cria Ossipoff, ce cratre n'est pas en rapport avec le foyer mme du volcan?...
--Non certes! nous avons affaire une chemine bouche et que ne parcourent plus les gaz souterrains.
--En ce cas, nous ne pouvons l'utiliser!
--Au contraire, c'est justement ce qu'il nous faut!
--J'avoue que je ne vous comprends pas, fit le vieillard.
--C'est pourtant bien simple... nous allons pouvoir travailler en toute scurit sans redouter que quelque
trpidation partielle vienne dtruire nos prparatifs, comme cela pourrait se produire dans tout autre cratre en
activit; puis, lorsque nous le voudrons, nous rduirons cette roche en poussire au moyen de quelques
pinces de slnite, et nous ouvrirons ainsi une nouvelle voie aux vapeurs souterraines.
--De la sorte, ajouta Gontran, au lieu de partir lorsque le Cotopaxi le voudra bien, c'est nous qui lui
imposerons notre heure de dpart.
--Parfaitement, rpliqua Fricoulet, qui continua:
Voici ce que nous allons faire; pendant que les mcaniciens et les ajusteurs s'occuperont dballer toutes les
pices du matriel, on va installer une plate-forme volante sur laquelle dix hommes prendront place; on
descendra cette plate-forme jusqu'au fond du puits et, pendant cette descente, sur les trois cents mtres de
longueur de la partie cylindrique du puits qui nous servira de canon, les hommes racleront toutes les asprits
rocailleuses qui pourraient tre un obstacle la marche ascensionnelle du projectile.
Ossipoff se tourna vers Gontran.
--Est-ce votre avis? demanda-t-il.
--Absolument, rpondit l'ex-diplomate d'un ton grave, ne faut-il pas rendre l'intrieur du cratre aussi lisse que
l'me d'un canon?
*****

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Ds ce moment, sous l'active impulsion du savant russe et grce l'intelligente direction du jeune ingnieur,
les travaux commencrent, pour ne pas se ralentir d'une seconde jusqu' leur entier achvement.
Le cratre du Cotopaxi tait transform en une fourmillire humaine et ses antiques chos rptaient le bruit
des marteaux, des scies et des pioches, tandis que ses tnbres se dissipaient sous la vive lueur d'une centaine
de lampes lectriques de Trouv.
En six jours, le wagon-obus fut entirement remont, tandis que la chemine tait alse aussi
compltement qu'et pu l'tre l'me d'une bouche feu en acier.
Cet important travail accompli, Fricoulet sonda l'paisseur de la couche de pierre qu'il s'agissait de rduire en
miettes; elle n'tait pas suprieure quarante pieds.
Qu'tait-ce cela pour quelques kilogrammes de slnite?
Des fourneaux de mine furent creuss dans la roche et les cartouches bourres quinze pieds de profondeur,
de manire mettre en petits morceaux les douze mtres de pierre; de chaque cartouche sortaient deux fils
conducteurs en cuivre recouverts de gutta-percha, relis un exploseur de mines du systme Brguet et
destins amener au centre du mlange dtonant l'tincelle ncessaire sa dflagration.
De leur ct, les mcaniciens n'taient pas rests inactifs; tout le matriel avait t dball et, sous la direction
du vieux savant, un vritable camp s'tait organis dans les profondeurs du cratre Cotopaxien.
[Illustration]
Or, un soir que les principaux personnages de ce rcit prenaient leur repas sous la tente transforme en salle
manger, une discussion s'engagea entre Jonathan Farenheit et Gontran de Flammermont.
Pour la premire fois depuis son arrive, l'Amricain avait consenti accompagner le jeune comte au fond du
cratre; mais la chaleur suffocante qui rgnait dans cette gigantesque chemine l'avait oblig remonter
presque aussitt; aussi tait-il d'une humeur excrable et saisit-il avec empressement l'occasion qui se prsenta
de soulager ses nerfs.
--Qu'avez-vous donc, sir Farenheit? demanda entre deux cuilleres de soupe, Fricoulet, en s'apercevant de la
mine furibonde du Yankee.
--Ce que j'ai? ce que j'ai?... j'ai que je commence prendre votre grande combinaison pour une simple
fumisterie, ainsi que vous dites en France.
Ossipoff devint rouge de colre, et tendant vers l'Amricain son bras arm d'une fourchette menaante:
--Expliquez-vous, gronda-t-il, qu'entendez-vous par ces mots?
--J'entends qu'il ne peut tre venu qu' des cervelles folles la pense de faire sauter cinquante pieds de granit...
croyez-vous que cela ne soit rien, cinquante pieds?
--Non, ce n'est rien,... pour la slnite, affirma le vieux savant.
--Eh bien! soit... admettons que vos cinquante pieds de roc s'en aillent en poussire... quoi donneraient-ils
passage?-- rien... vous entendez bien, rien... Votre jsuite espagnol est un farceur et ses prdictions sur les
ruptions volcaniques ne sont qu'une aimable plaisanterie... Votre Cotopaxi n'est pas plus un volcan que le
Chimborazo, son monstrueux confrre.

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Ossipoff s'tait lev; Fricoulet et Flammermont l'avaient imit.


--Et c'est vous, sir Farenheit, s'cria le jeune comte avec un sang-froid merveilleux, vous un Amricain, qui
parlez de la sorte, vous qui calomniez un volcan amricain!...
--Monsieur, rpondit gravement sir Farenheit, pour moi l'Amrique ce sont les tats-Unis... Le reste ne me
regarde pas.
--Le Cotopaxi, pas un volcan! exclama Ossipoff; mais c'est la plus effroyable bouche ignivome du monde
entier; vous prtendez que c'est un volcan teint!... ne vous rappelez-vous donc plus l'pouvantable ruption
du 15 fvrier 1843, qui fit tant de victimes?
Farenheit secoua la tte.
--D'ailleurs, poursuivit Ossipoff, cette dernire ruption n'est pas la plus terrible; en 1698, un rocher haut de
mille pieds se fendit par l'action des forces souterraines; en 1738...
--Eh! passons au dluge, cher monsieur Ossipoff, s'cria l'Amricain qui, voyant son compagnon s'emballer,
prvoyait un long discours et et voulu s'y soustraire.
--En 1738, poursuivit impitoyablement le vieux savant, les volcans d'air de Turbaco que nous avons pu
examiner en gravissant le cne suprieur de la montagne qui nous porte, les volcans d'air ont redoubl
d'activit et produit d'horribles temptes...
--De grce...
--En 1744, le cataclysme fut complet; de mmoire d'homme, jamais on n'assista un aussi grandiose et aussi
surhumain spectacle; en l'espace d'une seule nuit, les neiges ternelles, couronnant le sommet du mont,
fondirent entirement, donnant naissance des torrents d'eau qui se prcipitrent dans les valles, inondant et
dtruisant entirement la ville de Tacunga... mais ce n'est pas tout!...
Sir Farenheit s'tait rsign, il avait philosophiquement roul une cigarette, et s'enveloppait, impassible, de
nuages de fume.
--En 1758, poursuivit le vieillard, il y eut une nouvelle ruption et un tremblement de terre qui secoua dans ses
entrailles tout le monde amricain. La rgion de l'quateur fut particulirement prouve; et Guayaquil,
plus de deux cents kilomtres de distance, on entendait jour et nuit le bruit du volcan qui crachait, semblable
des dcharges continuelles d'artillerie... en 1768, ce fut encore mieux: on entendit le mugissement du Cotopaxi
jusqu' Honda, plus de neuf cents kilomtres de l... mais cela n'est encore rien en comparaison des
ruptions du sicle prsent. En 1803, les flammes s'levrent plus d'un kilomtre au-dessus du cratre,
clairant tout le pays d'une lueur d'incendie, et l'on vit des pierres, des quartiers de roches tout entiers, projets
dans l'atmosphre rarfie avec des vitesses initiales de 2800 et mme de 3000 mtres!... et c'est ce gant
quatorial que vous croyez teint et mort parce que, depuis trente ans, il n'a pas parl?... mais ce sol en travail
ne vous dit donc rien?... est-ce que vous ne voyez pas les neiges fondre rapidement? ne sentez-vous pas la
chaleur augmenter? n'entendez-vous pas les entrailles du globe s'agiter?
--Et mon sismographe! s'cria Gontran, le prenez-vous donc pour un instrument de carton? Rassurez-vous, sir
Jonathan Farenheit, l'ruption prdite aura lieu, au besoin nous la hterons, nous la provoquerons et soyez
certain que cette montagne que nous foulons aux pieds, renferme dans son sein assez de vapeurs et de gaz
comprims pour projeter notre vhicule trois cents mille kilomtres dans l'espace!
Il avait prononc ces paroles d'une voix vibrante d'motion et il ajouta un peu railleur:

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--Aprs a, vous savez, si vous n'avez pas confiance, il est encore temps de ne pas partir.
Sir Jonathan Farenheit se redressa.
--Un Amricain ne recule jamais, monsieur, dit-il d'un ton sec; j'ai dit que je partirais avec vous, je partirai,
quand bien mme j'aurais l'assurance de retomber et de me briser en mille miettes.
Ainsi se termina cette discussion qui n'eut d'ailleurs d'autre rsultat que de resserrer les liens qui unissaient
dj entre eux ces hommes, hardis jusqu' la tmrit.
Le lendemain, on commena descendre au fond du puits les cloisons en acier des coffres air comprim; le
montage avait t fait d'avance; il n'y eut plus qu' la mettre en place.
Entre l'assise de granit et la premire cloison, Fricoulet avait laiss un espace de cinquante pieds; puis, le
caisson d'air une fois plac et soutenu par quatre consoles de fonte enfonces dans la muraille, on installa les
quatre guides, hautes colonnes creuses, destines diriger l'obus pendant son ascension travers la partie
troite du puits.
[Illustration]
Depuis les premiers jours, le treuil rudimentaire avait t remplac par une norme grue dont le contrepoids
tait un grand panier rempli de pierrailles et de dbris laviques, et au moyen de laquelle on descendit l'obus,
entirement remont, jusqu'aux caissons sur lesquels il fut dispos le 20 mars.
Pendant que huit hommes, attels aux bringuebales des pompes de compression remplissaient d'air les
caissons, on s'occupait d'amnager l'intrieur du wagon et de remplir ses soutes de toutes les provisions
ncessaires l'alimentation des voyageurs.
Et, Dieu sait que ce n'tait pas l une mince besogne!
Enfin, le 21 mars au soir, tout tait termin.
Vingt-quatre jours de travail avaient suffi ces quarante-cinq hommes pour transformer la chemine du
volcan en un gigantesque canon, capable de projeter dans la cible sidrale, sur laquelle il tait braqu, le
formidable engin qui contenait nos voyageurs.
[Illustration]
Ossipoff tint prsider le dernier repas que le personnel prenait avant de quitter le cratre.
Au dessert il se leva et d'une voix mue, pronona ces quelques mots:
--Mes amis, vous vous souvenez de nos conventions; je me suis engag vous remettre une gratification en
plus du prix de votre travail, le jour o ce travail serait compltement termin; ce jour est arriv et, vous tous,
mcaniciens, ajusteurs, ouvriers expriments, qui nous avez suivis depuis l'Europe, je vous remercie de votre
zle et de votre dvouement; et je fixe la prime promise la moiti de ce que chacun de vous a touch; le
navire qui vous a amens vous attend Aspinwall pour vous transporter en France; partez donc, partez au plus
vite, sans vous attarder, sans regarder derrire vous, car dans deux jours, le volcan dans lequel nous nous
trouvons clatera et jamais ruption n'aura t plus terrible.
A ces mots une sourde rumeur courut dans la foule des ouvriers.

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Il semblait chacun que des grondements agitaient les couches souterraines et que le vieux Cotopaxi se
rveillait de son long sommeil pour protester contre l'audace de ces trangers qui troublaient la solennit de
son cratre inviol depuis tant de sicles.
Aprs ce petit discours, Ossipoff leva son verre et tout le monde trinqua l'heureux succs de l'expdition.
Deux heures plus tard, la paye tait faite, ouvriers et guides se retiraient, merveills de la faon gnreuse
dont leurs services avaient t rmunrs, et le mme soir, Ossipoff, sa fille et ses trois compagnons se
prparaient passer, seuls, la nuit dans le cratre.
--Cher pre, demanda Slna avant de s'endormir, quand partons-nous?
--Le 25 mars, six heures dix minutes du soir.
--Mais tes-vous bien sr que l'ruption aura lieu ce moment-l?... rien ne prouve qu'elle n'avancera ni ne
retardera.
Ossipoff haussa doucement les paules et rpliqua:
--L'ruption aura lieu l'heure qu'il me conviendra et cette heure est celle que je viens de t'indiquer.
--Mais comment cela?
--Tout simplement au moyen de l'exploseur Brguet que le contre-matre a emport avec lui.
--Ah! murmura simplement Slna.
Elle n'en dit pas davantage, mais il tait facile de lire sur son visage, que la rponse de son pre ne l'avait pas
satisfaite.
--Tu ne parais pas avoir compris?... fit Ossipoff.
--A vous dire vrai...
--C'est pourtant bien simple, reprit complaisamment le vieux savant. A deux mille mtres de hauteur, dans les
flancs de la montagne, se trouve une grotte de formation naturelle. C'est dans cet abri que le contre-matre
amnagera un appareil d'induction qui peut, par un simple mouvement de levier, engendrer un courant
lectrique, lequel parviendra en temps utile aux gargousses fonces dans la roche obsidienne, par
l'intermdiaire d'un fil conducteur droul pendant la descente.
Aprs quelques minutes, elle ajouta:
--Combien de temps durera le voyage?
[Illustration: La rgion d'Aristote.]
--Une centaine d'heures; je compte que nous atteindrons la lune le 29 mars, au moment de sa conjonction avec
le soleil... nous ne pouvons choisir d'poque plus propice.
Satisfaite de cette rponse, la jeune fille laissa tomber sa tte sur l'oreiller de sa couchette.
Cinq minutes aprs elle s'envolait en rve vers cette plaine cleste o l'audacieux gnie de son pre devait,

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quarante-huit heures plus tard, la transporter.


[Illustration]
CHAPITRE X
LA DERNIRE JOURNE TERRESTRE
[Illustration]
Au moment de jouer cette grosse partie dont l'enjeu tait la connaissance de ces mondes mystrieux dans la
contemplation desquels il avait pass la plus grande partie de son existence, le vieux savant se sentait en proie
un trouble indicible.
S'tre pos, durant des annes entires, un aussi gigantesque problme que celui de l'immensit cleste et tre
sur le point de le rsoudre!
Il faudrait tre de marbre et n'avoir jamais, en levant les yeux vers la vote bleue du ciel, aspir un miracle
qui vous transportt soudainement dans ces pays inconnus, pour ne point comprendre l'motion qui agitait le
vieillard.
Par moments, cependant, son ardent dsir de savoir faisait place son amour paternel; alors, il relevait la tte
et ses regards, quittant les feuilles de papiers noircies de calculs algbriques, se reportaient sur Slna.
La jeune fille, tendue sur son lit de camp, dormait paisible et souriante: sans doute, se voyait-elle, en rve,
unie celui qu'elle aimait et cette vision donnait son visage une expression de contentement radieux.
[Illustration]
Les sourcils de Mickhal Ossipoff se fronaient alors et ses lvres se crispaient dans une moue inquite.
--Pauvre enfant, murmurait-il, ai-je bien le droit de risquer sa vie dans une tentative aussi prilleuse?
Et pensif, la tte penche sur la poitrine, il demeurait ainsi de longs moments, absorb dans ses rflexions; car,
si d'un ct la crainte d'exposer sa fille aux dangers de toutes sortes que lui-mme allait courir le poussait ne
pas l'emmener avec lui, d'un autre ct, il avait souci de ce quelle deviendrait seule, livre elle-mme, sans
guide et sans soutien dans la vie, s'il la laissait terre.
Certes Gontran tait l qui l'aimait et la protgerait.
Mais, en ce cas, il devait se priver de la compagnie du jeune diplomate, et c'tait l un sacrifice auquel il ne
pouvait se rsoudre; pour lui Monsieur de Flammermont, avec ses connaissances multiples, tait aussi
indispensable l'expdition qu'il pouvait l'tre lui-mme et, dans son for intrieur, il estimait que c'et t en
compromettre le rsultat que de ne point le faire participer au voyage.
Il lui restait, il est vrai, Alcide Fricoulet.
Mais, bien que l'antipathie premire du vieillard pour le jeune ingnieur et presque entirement disparu et
qu' cette antipathie succdt peu peu un sentiment voisin de l'amiti, nanmoins le savant tait loin d'avoir
en Fricoulet une confiance absolue; ainsi qu'il le lui avait dit et rpt plusieurs fois, ses yeux la science
vritable ne va point sans une certaine dose de modestie naturelle, et Ossipoff prenait pour de la vantardise
orgueilleuse cette habitude qu'avait le jeune ingnieur de se substituer M. de Flammermont.

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Aprs avoir longuement dbattu en lui-mme ce point important, Mickhal Ossipoff en arriva ceci: que ne
pouvant se fier entirement Fricoulet, force lui tait d'emmener avec lui Gontran de Flammermont et qu'en
consquence, privant Slna de celui qui devait tre dans la vie son protecteur naturel, il devait l'emmener elle
aussi.
Cela bien tabli, il se replongea dans ses tudes et les heures de la nuit passrent rapides et silencieuses sans
qu'il s'apert de la fuite du temps.
[Illustration]
Les premiers rayons du soleil levant doraient la cime du Cotopaxi lorsque Mickhal Ossipoff teignit sa
lampe.
Et il se disposait s'tendre, lui aussi, pour chercher dans un sommeil de quelques heures les forces dont il
allait avoir besoin au cours de la journe qui se prparait, lorsqu'on gratta doucement l'extrieur de la tente.
Il se leva, se dirigea sur la pointe des pieds vers la toile qui servait fermer hermtiquement la tente et la
souleva.
Dans l'encadrement apparut Fricoulet.
--Vous! murmura le vieillard mi-voix, qu'arrive-t-il que vous voil si matinal?
--De grce, rpliqua le jeune ingnieur, baissez la voix, M. Ossipoff; il ne faut pas qu'on se doute que je suis
venu vous parler.
Ce disant, il tendait la main vers la tente qui servait d'abri Jonathan Farenheit.
--De quoi s'agit-il donc? demanda le vieillard intrigu des allures de Fricoulet.
--Entrons, rpliqua celui-ci; je vais vous expliquer ce qui m'amne.
Ossipoff s'assit sur le pied de son lit; l'ingnieur s'empara d'une malle en guise de sige et se penchant vers son
compagnon:
--Srieusement, monsieur Ossipoff, dit-il, comptez-vous emmener avec vous ce digne M. Farenheit?
Le vieillard ne put dissimuler la surprise que lui causait cette question.
--Que voulez-vous donc que l'on en fasse? demanda-t-il; vous n'avez pas, je suppose, l'intention d'abandonner
ce malheureux sur la cime du Cotopaxi?
--Il n'a qu' aller rejoindre les autres.
--Il est trop tard, maintenant... Songez que l'ruption doit avoir lieu six heures dix minutes et que tout ce qui,
ce moment-l, se trouvera dans un rayon de plusieurs milles du Cotopaxi est vou une destruction certaine.
--Eh! fit l'ingnieur avec un geste d'impatience, quand ce Yankee serait plus ou moins rduit l'tat de
charpie, le mal serait-il si grand?... Croyez-vous que les tats-Unis prendraient le deuil pour la perte de ce
citoyen?... Vous avez la mmoire courte, si vous ne vous souvenez dj plus de la brutale dclaration qu'il
vous fit l'observatoire de Nice. Sans l'ami Gontran qui, grce une inspiration du ciel, a eu une ide
lumineuse, tous vos projets taient anantis... et c'est cet homme qui ne vous est rien qu'un ennemi, puisqu'il

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152

a fourni ce voleur de Sharp les moyens d'utiliser son vol, c'est cet homme que vous allez offrir une place
dans votre projectile?...
Ossipoff sourit et posant sa main sur le bras de Fricoulet:
--Eh! dit-il d'une voix basse et sifflante, ne comprenez-vous pas que c'est ma vengeance que j'emmne avec
moi?... Personnellement, je mprise ce Sharp, je le ddaigne et s'il me tombait sous la main, je crois que je le
laisserais aller... Pour Farenheit, au contraire, il n'en est pas de mme,... sa fureur est telle qu'il poursuivra son
voleur jusque dans les plus profondes solitudes lunaires... malheur lui s'il se laisse atteindre; ce sera la
justice de Dieu! Ne faut-il pas que ce misrable soit puni de sa double forfaiture?
--Sans doute, ce point de vue spcial, vous avez raison, riposta le jeune ingnieur; il n'en est pas moins vrai
que la venue de cet Amricain va bouleverser vos projets si bien coordonns... songez donc, un voyageur de
plus!...
--S'il n'y a que cela qui vous inquite, rpliqua le vieux savant, vous pouvez tre tranquille; vous n'avez pas
oubli que nos soutes ont reu en air liquide, eau et vivres, des approvisionnements un peu suprieurs ceux
qui avaient t prvus. Nous resterons donc dans les mmes conditions qu'auparavant, quoique ce Farenheit
devienne notre passager.
--Hum! grommela Alcide, ces Yankees vous ont des apptits terribles et celui-l, particulirement, me parat
avoir un estomac qui peut compter pour deux... sans compter que des poumons comme les siens doivent
engloutir au moins un mtre cube de gaz par heure.
[Illustration]
--Bast! rpondit Ossipoff, nos provisions nous permettent de lui faire cette charit.
Fricoulet eut un mouvement d'paules impatient.
--Va pour la consommation d'air et des vivres, fit-il... mais reste la question de poids... Vous avez vu, tout
comme moi, que cet homme-l a une charpente norme qui va nous ajouter au moins quatre-vingt-dix
kilogrammes... ce surplus de poids tait-il prvu dans vos calculs? je ne le pense pas... car dans une entreprise
telle que celle-ci, les poids doivent tre rigoureusement calculs et tablis.
Ossipoff sourit de nouveau d'un air de commisration profonde.
--Si vous saviez comme cent kilos sont peu de chose, dit-il... s'il n'y a que cette inquitude qui motive votre
opposition au dpart de Farenheit...
--Ah! s'cria Fricoulet, ce n'est pas le dpart qui m'inquite, c'est l'arrive... peut-tre l'adjonction de ce
Yankee nous empchera-t-elle d'atteindre les rgions lunaires.
En ce moment, un frais clat de rire retentit derrire le jeune homme qui se retourna aussitt, tout tonn.
Slna, appuye sur son coude, coutait la conversation depuis quelques instants et s'amusait fort de la
rsistance que mettait l'ingnieur admettre l'Amricain parmi ses compagnons de route.
--Ah! monsieur Fricoulet, fit-elle, comme vous avez peur de ne pas y arriver, cette belle lune.
--Dame, mademoiselle, vous avouerez que ce serait jouer de malheur que de se donner tant de mal et de faire
un si grand voyage pour manquer le train... sans compter que si nous n'atterrissons pas l-haut, je veux que le

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diable me croque si je sais o nous irons.


La jeune fille le regarda d'un air comiquement attrist.
--Ah! monsieur Fricoulet, dit-elle, combien je vous plains de n'avoir pas une science aussi tendue que celle
de votre ami Gontran... lui, au moins, n'a pas de ces incertitudes-l... il connat son itinraire sur le bout du
doigt.
[Illustration]
Puis, se tournant vers le vieillard:
--Pre, dit-elle; je voudrais bien savoir pourquoi nous partons aujourd'hui, alors que la lune ne sera pleine que
dans cinq jours. Je me suis rveille cette nuit, tourmente par cette ide et me demandant pourquoi nous
n'attendions pas cette date.
--Tout simplement parce que pour atterrir, il faut que la lune soit pleine au moment de notre arrive
c'est--dire claire de face par le soleil ce qui nous permettra de voir clair en arrivant et aussi parce que notre
voyage durera quatre jours.
Slna, satisfaite de cette explication, se tut durant quelques secondes, puis elle reprit:
--Mais, tes-vous bien certain qu' la minute prcise fixe pour le dpart, l'ruption se dchanera et surtout
qu'elle sera assez violente pour nous faire franchir des espaces aussi considrables?
Ossipoff regarda soucieusement sa fille.
--Aurais-tu peur? demanda-t-il; en ce cas, il est temps encore d'aviser.
Slna eut un geste brusque.
--Peur! moi? fit-elle, et pourquoi voulez-vous que j'aie peur, mon pre? entre vous et M. de Flammermont,
qu'ai-je craindre? Que ce soit la vie, que ce soit la mort qui m'attende, qu'importe, du moment que vous tes
mes cts?
Le vieillard prit les mains de la jeune fille.
--Chre enfant, murmura-t-il.
--Seulement, poursuivit Slna, je suis femme, n'est-ce pas et par consquent un peu curieuse; il est donc tout
naturel que je dsire savoir l'avance de quels phnomnes sera entour notre dpart, tout simplement de peur
de prendre pour des dangers des effets tout naturels.
--En ce cas, fit Ossipoff rpondant la question que sa fille lui avait pose, tranquillise-toi; lorsque le moment
sera venu, le volcan, docile ma volont, se rveillera pour dtendre ses vapeurs depuis si longtemps
comprimes; un signe de ma main, un chemin sera ouvert aux laves incandescentes et aux gaz souterrains,
dont la dtente nous chassera dans l'espace avec une vitesse de plus de douze kilomtres dans la premire
seconde.
Le front de Slna se plissa lgrement.
--Alors, murmura-t-elle, une chaleur pouvantable va entourer notre wagon,... ne serons-nous pas asphyxis,

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rtis?
Ossipoff sourit.
--Enfant, rpliqua-il, rien de tout cela n'est craindre; la dtente des gaz sera si brusque qu'en moins d'une
seconde nous serons chasss hors de ce puits profond et du cratre du Cotopaxi; d'ailleurs, la chaleur ne
pourra parvenir jusqu' nous, attendu que le wagon repose sur deux caissons air comprim qui obturent
entirement la chemine.
--Ces caissons nous accompagneront donc dans l'espace, demanda Slna?
--Non, non; leur rle de frein une fois jou, l'air comprim s'tant chapp sous la pression des gaz
subterrestres, les cloisons retomberont peut-tre dans le cratre, peut-tre sur le cne, mais, dans tous les cas,
une faible distance du lieu de dpart.
--Quel horrible fracas, quelle pouvantable dtonation nous allons entendre! murmura la jeune fille en
plissant.
--Dtrompez-vous, mademoiselle, rpliqua Fricoulet, nous n'entendrons absolument rien.
--Comment cela, dit-elle merveille dj; auriez-vous donc trouv quelque moyen?
--Mais non, riposta Ossipoff, nous n'avons pas eu besoin de nous proccuper de cela, et pour en comprendre la
raison, tu n'as qu' te rappeler combien de mtres le son parcourt dans l'espace d'une seconde.
[Illustration]
--Trois cents mtres environ, si je ne me trompe.
--Eh bien! si, au moment o le bruit se produira, notre wagon est anim d'une vitesse de onze mille mtres au
minimum, tu comprends facilement que le bruit n'aura pas le temps de nous arriver.
--Oui, en effet, je comprends;... mais c'est bien singulier, tout de mme...
Il y eut un silence.
Puis soudain la jeune fille s'cria:
--Mais j'y pense, pre, j'ai donn un coup d'oeil l'ameublement de notre wagon et je n'ai vu aucune trace de
literie... o donc nous reposerons-nous la nuit et o sont situs nos appartements?
Ossipoff sourit en hochant la tte.
--Tu comprends bien, mon enfant, que la place nous manquait pour installer un salon, une salle manger, une
cuisine et cinq chambres coucher; donc la grande salle circulaire sera la pice commune; messieurs de
Flammermont, Fricoulet et Farenheit en feront leur dortoir; ils se reposeront soit sur les divans fixs aux
parois, soit dans les hamacs suspendus au plafond; l'tage suprieur est divis en trois pices: une cuisine, un
laboratoire et une soute; de la cuisine je ferai ma chambre coucher, c'est--dire que j'y tendrai mon hamac
lorsque la fatigue m'obligera me reposer, car tu sais que, pendant le cours du voyage, nous serons
continuellement plongs dans les rayons solaires, en sorte que la nuit n'existera pas pour nous. Quant toi, le
laboratoire te sera abandonn pendant douze heures sur vingt-quatre.

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Ils en taient l de leur conversation, lorsque des pas retentirent au dehors et bientt ils entendirent M. de
Flammermont qui demandait s'il lui tait possible de prsenter ses respects Mlle Ossipoff.
--Entrez, entrez, mon cher Gontran, cria le vieillard, Mlle Ossipoff est veille depuis longtemps.
[Illustration]
--Et vous attend aussi depuis longtemps, ajouta en riant la jeune fille.
La toile de la tente se souleva et par l'ouverture apparurent presque en mme temps le visage navr de
l'ex-diplomate et la physionomie grave de l'Amricain.
--Miss, fit ce dernier en s'inclinant crmonieusement, j'espre que vous avez pass une bonne nuit.
--Une excellente nuit, monsieur Farenheit, riposta Slna; je vous remercie de votre empressement vous
informer de ma sant; mais, comme vous le voyez, vous et M. de Flammermont avez t devancs par M.
Fricoulet.
--Bast! fit l'ingnieur que la mine piteuse de son ami apitoyait malgr lui; il ne faut pas trop en vouloir
Gontran; aussi bien c'est la premire fois qu'il lui est arriv de passer la nuit dans un volcan et on peut lui
pardonner ce retard.
La journe s'coula lentement: on avait, dans la matine, achev d'emballer les derniers objets qu'il tait
ncessaire d'emporter, et Mickhal Ossipoff, sans ses bouquins et ses instruments, tait comme un corps sans
me.
Il avait cependant conserv un crayon et du papier et, assis dans une anfractuosit de rocher, il tuait le temps
en se livrant des calculs infinitsimaux, pour bien s'assurer que rien n'avait t oubli par lui dans ce grand
problme qu'il allait rsoudre et qu'il avait tenu compte de toutes les influences et de toutes les probabilits.
[Illustration]
M. de Flammermont billait--comme on dit vulgairement-- se dcrocher la mchoire, tellement l'ennui s'tait
empar de lui; par moments aussi, sa poitrine se soulevait sous l'effort d'un profond soupir; l'ex-diplomate
songeait Paris, son bruyant et vivant Paris et, comme pour lui rendre le dpart plus cuisant, le hasard lui
mettait devant les yeux, en une vision dore, son cher boulevard des Italiens avec tout son grouillement de
silhouettes parisiennes, l'alle des Poteaux, toute anime de cavaliers hardis et de gracieuses amazones, le
champ de courses d'Auteuil, le jour du Grand International, avec son dfil de mail-coachs.
C'tait comme une lanterne magique.
Fricoulet, le placide Fricoulet, tait nerveux; arm d'un petit marteau, il soulageait ses nerfs en faisant de la
minralogie; mais, rien qu' la manire dont l'acier heurtait le roc, on sentait que le corps seul de l'ingnieur
tait l et que son me tait absente.
Aprs avoir, dans les commencements, cherch lutter contre les circonstances multiples qui l'entranaient,
malgr lui, vers cette extraordinaire aventure, aprs avoir, en tte--tte avec Gontran, tax de folie pure le
projet de Mickhal Ossipoff, l'ingnieur force d'entendre, depuis des semaines, parler tous les jours de ce
voyage comme d'une chose possible, pratique, faisable, en tait arriv le considrer comme tel.
Et, au fur et mesure que disparaissaient les obstacles considrs tout d'abord par lui comme insurmontables,
au fur et mesure que s'coulaient les jours et les heures qui le sparaient du moment du dpart, il tait

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devenu sinon aussi convaincu que le vieux savant lui-mme de la possibilit d'atteindre la lune, tout au moins
aussi enthousiaste que qui que ce ft de la tentative faite pour y atteindre.
[Illustration]
Aussi, abandonnait-il frquemment son marteau pour considrer son chronomtre et constater le temps
pendant lequel il lui fallait encore casser des cailloux avant de s'embarquer.
Quant Jonathan Farenheit, il arpentait grandes enjambes l'troit couloir qui circulait dans le roc autour de
la chemine centrale, avec toutes les allures d'un ours blanc dans sa fosse.
Tout en marchant, il serrait frntiquement les poings, dressait ses bras comme des massues, roulant droite
et gauche des regards furieux et mchonnant de sourdes imprcations. Comme Mickhal Ossipoff l'avait dit
Fricoulet, l'Amricain avait une me vindicative, et dsormais il ne vivait plus qu'avec un seul objectif: se
venger de Fdor Sharp.
Et notez bien qu'il ne lui en voulait pas tant pour avoir manqu de le tuer, ainsi qu'il avait fait d'une
quarantaine de ses compagnons, et pour avoir vol la socit dont il tait prsident environ deux millions de
dollars, que pour s'tre jou de lui, Jonathan Farenheit, citoyen de la libre Amrique.
Le Yankee considrait la conduite de Sharp comme attentatoire l'honneur du pavillon toil des tats-Unis.
Et pour punir cet attentat, il fut aussi bien descendu dans les profondeurs de l'Ocan qu'il allait s'envoler dans
l'immensit des cieux.
Enfin, au chronomtre rptition de Fricoulet, les douze coups de midi sonnrent; c'tait l'heure du repas
quotidien.
On expdia rapidement un dernier et sommaire djeuner; puis la petite troupe se prpara descendre au fond
du puits pour prendre place dans le wagon-boulet.
Plus le temps s'coulait et plus devenaient vidents les symptmes d'une ruption imminente.
Solfatares et fumerolles taient, il est vrai, assoupies; mais dans les profondeurs volcaniques, de sourds
grondements, semblables aux lointains roulements du tonnerre retentissaient; les laves reprenaient leur teinte
brune, et sous l'influence de la temprature qui s'levait graduellement, les neiges du cne suprieur se
dsagrgeaient et coulaient en ruisseaux bourbeux.
C'tait encore le calme, mais un calme effrayant, prcurseur de la tempte.
Slna, serre contre son pre, sondait d'un oeil terrifi l'abme creus ses pieds.
Le treuil, avec ses quinze cents mtres de corde, avait t laiss prs du puits; Ossipoff et ses amis s'en
approchrent.
--Allons, dit gravement monsieur de Flammermont, qui s'embarque le premier?
Dire que le jeune homme n'tait point mu serait mentir; mais il avait remarqu la pleur de Slna et il
voulait, en prenant un air enjou, lui remonter un peu le moral.
Jonathan Farenheit fit un pas en avant.

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--Si vous voulez me laisser descendre, dit-il avec empressement, je suis prt.
L'ancien diplomate lui posa la main sur le bras:
--Non, monsieur, fit-il; il faut, si je puis m'exprimer ainsi, quelqu'un de la maison.
Et il ajouta, afin de rpondre au regard interrogateur de l'Amricain:
--Vous ne sauriez comment vous y prendre pour ouvrir le trou d'homme qui sert d'entre au wagon.
Farenheit fit un geste qui montrait qu'il reconnaissait cet argument comme bien fond.
--Eh bien! dit son tour Fricoulet, descends... tu es de la maison, toi!
Sans prendre garde au mouvement craintif de Slna, le jeune homme enjamba la benne qui se balanait
l'extrmit de la corde, s'accroupit au fond et cria d'une voix ferme:
--Adieu vat!
Le cliquet du treuil fut lev, la corde se droula et bientt le comte disparut dans les profondeurs du puits.
Penchs au-dessus de l'abme, Ossipoff et ses compagnons cherchaient percer les tnbres, prtant l'oreille
pour saisir quelque bruit qui pt les renseigner sur la manire dont s'effectuait la descente.
Mais ils n'entendaient que le glissement monotone de la corde sur le treuil et, quant la lampe que Gontran
avait emporte avec lui, sa clart s'tait presque aussitt fondue dans les tnbres paisses qui remplissaient le
cratre.
Un quart d'heure s'coula; puis la sonnerie lectrique, indiquant que le voyageur avait touch le fond, retentit.
On remonta la corde, Ossipoff prit place dans la benne et descendit son tour; et aprs lui, Slna.
Il ne restait plus que Fricoulet et Jonathan Farenheit.
--Comment allons-nous faire? demanda l'Amricain.
--Je ne comprends pas votre question.
--De quelle faon descendra le dernier de nous deux? car il faut ncessairement dbarrasser l'ouverture de la
chemine de ce treuil qui l'obstrue.
L'ingnieur haussa les paules.
--Ne vous embarrassez pas de cela, rpliqua-t-il.
Et attirant lui la benne qui remontait vide.
--Embarquez, dit-il; je fais mon affaire de tout cela.
Une fois le signal convenu envoy du fond de l'abme par l'Amricain, Fricoulet se mit en mesure d'enlever
tout ce qui pouvait faire obstacle au passage de l'obus; aprs une demi-heure d'un travail acharn, il russit
retirer le pont volant et la poulie.

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158

[Illustration]
Puis il se boucla autour du corps une large ceinture semblable celle dont les pompiers font usage; l'anneau
de la ceinture, il fixa un petit appareil compos de deux poulies sur la premire desquelles il enroula le cble
tandis que la seconde jouait simplement le rle de frein friction.
Ensuite, saisissant d'une main sa lampe, de l'autre le cble, il se laissa glisser dans l'abme.
Deux minutes aprs, au grand merveillement de ses compagnons, il arrivait sans fatigue et pntrait dans le
wagon o ils taient dj runis.
--Monsieur Fricoulet! exclama Slna, quel procd avez-vous donc employ pour descendre aussi facilement
quinze cents mtres?
--Le plus simple des appareils, mademoiselle... un descenseur spirale.
Il pressa alors sur un bouton et les quatre lampes incandescence, s'illuminant soudain, clairrent de leur
vive lueur l'intrieur de la grande pice circulaire.
A la vue de l'amnagement, non pas somptueux mais commode et pratique de cette pice, la large face de
Jonathan Farenheit s'panouit.
--A la bonne heure, grommela-t-il voil quelque chose de bien compris!
Un des divans tait rabattu; le Yankee y enfona son poing pour juger de la qualit des ressorts; ensuite, il
passa sa main sur le tapis de haute laine qui couvrait le plancher; il s'adossa la paroi capitonne, il dcrocha
l'un des hamacs et se suspendit. Cette minutieuse inspection termine, il sourit de nouveau et murmura d'un
ton de vritable satisfaction:
--On sera bien ici!
Il se tourna alors vers Ossipoff qui avait assist ce petit mange avec une impassibilit toute slave et lui dit:
--Tous mes compliments, mon cher monsieur; voil un vhicule bien conditionn et si la solidit rpond son
ameublement, je crois que nous ferons un voyage fort agrable.
[Illustration]
--Trop aimable, sir Farenheit, rpliqua le vieillard; trop aimable en vrit... mais vous n'avez pas encore tout
vu, tout admir.
Ce disant, il ouvrit les cases de la soute o se trouvaient les tonneaux d'eau, les liquides varis, les lgumes de
conserve et une foule d'objets d'alimentation dont il avait prvu le besoin.
Il rabattit les marches de l'escalier dmontable et fit admirer ses compagnons la rserve d'air liquide, la
batterie de cuisine tincelante et les fioles du laboratoire situ dans la partie suprieure de l'ogive.
L'enthousiasme de l'Amricain tait son comble.
--On jurerait un sleeping-car! s'cria-t-il.
Et serrant les mains de Gontran:

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--Si vous habitiez New-York, ajouta-t-il, vous seriez millionnaire en six mois.
M. de Flammermont faisait bonne contenance; mais, en lui-mme il avait de grandes apprhensions.
--Pourvu, pensait-il, que nous ne soyons pas rtis au moment du dpart ou mis en pices pendant le voyage.
Mais outre qu'il ne tenait nullement, en manifestant de semblables craintes, s'aliner l'amiti relle dont il
tait l'objet de la part d'Ossipoff, il voyait Fricoulet si rsolu, Slna si rsigne, Farenheit si impatient, qu'il
et rougi de honte s'il avait pu se douter que l'on souponnt son motion.
Cette dernire aprs-midi parut interminable.
Ds que le projectile eut t visit dans tous ses coins et recoins, le jeune ingnieur consulta son chronomtre;
il marquait trois heures.
--Si vous m'en croyez, monsieur Ossipoff, dit-il, nous prendrons ds prsent toutes nos dispositions pour le
dpart.
--Dj!
Tel fut le mot qui sortit la fois de toutes les poitrines.
En mme temps Slna et Gontran blmirent lgrement.
Jonathan Farenheit, bien qu'mu, conserva un visage impassible.
Seul, Mickhal Ossipoff demeura calme; il se tourna vers M. de Flammermont.
--Qu'en pensez-vous? demanda-t-il.
--Je pense, en effet, que cela serait peut-tre plus prudent, rpondit-il.
Et, part lui, il songeait que si, par hasard, l'ruption se trouvait en avance, et s'ils taient pris au dpourvu, ils
seraient rduits en miettes.
Aussitt Fricoulet tourna la manette de l'appareil automatique distribution d'air et ferma hermtiquement, au
moyen d'crous, la porte du projectile.
Sauf l'ingnieur et Ossipoff, les autres voyageurs se regardaient avec une certaine anxit, tudiant
soigneusement la manire dont fonctionnaient leurs poumons avec cet air nouveau de fabrication artificielle.
Et chacun pensait part soi:
--Pourvu que nous n'touffions pas.
Gontran avait tir sa montre; mais les secondes, les minutes s'coulaient et nul indice d'asphyxie ne se faisait
sentir.
Dcidment, on respirait et l'on respirait mme merveille.
--Vive Mickhal Ossipoff! s'cria Farenheit en jetant en l'air son chapeau de voyage pour rendre son
enthousiasme plus sensible.

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Slna, remise de son motion premire, vaquait travers le wagon, tout comme si elle et t dans la petite
maison de Ptersbourg.
Prestement elle avait dress au milieu de la pice commune la table, qu'elle couvrit d'une nappe blanche et sur
laquelle elle disposa les couverts.
--Quoi! s'cria M. de Flammermont, on dne dj; mais il n'est que cinq heures.
--Il me semblait qu'il tait prfrable de manger avant le dpart, rpondit la jeune fille; qu'en pensez-vous,
pre?
--Je suis galement de cet avis, rpliqua le vieillard.
[Illustration]
Jonathan Farenheit avait dj sa serviette autour du cou.
--Allons, dit-il en frappant la table du manche de son couteau, faisons honneur ce repas terrestre, le dernier
peut-tre de notre vie.
Et Fricoulet ajouta:
--Qui sait! nous souperons peut-tre ce soir chez Pluton.
Cette rminiscence de l'histoire grecque fit courir sur l'piderme de Gontran un lger frisson.
--Fichtre! murmura-t-il, sais-tu que tu manques de gaiet!
Nanmoins, au bout de cinq minutes, grce un excellent bourgogne, le jeune diplomate avait laiss ses
apprhensions au fond de son verre et faisait, comme ses compagnons, grand honneur au talent culinaire de
Mlle Ossipoff.
L'entrain tait mme si complet que personne ne songeait consulter l'horloge suspendue l'une des parois du
wagon.
On tait au dessert, Alcide Fricoulet venait de remplir de champagne les verres la ronde et s'apprtait
porter un toast Mickhal Ossipoff, lorsque soudain le wagon trembla sur sa base.
On et dit que l'une des puissantes assises du globe venait de cder sous le poids des Cordillres entasses; le
sol fut agit d'une trpidation prolonge en mme temps que de sourds craquements se faisaient entendre
travers la masse granitique.
Chacun reposa, du mme mouvement, le verre qu'il portait ses lvres et regarda son voisin d'un air inquiet.
Le vieux savant, lui, s'tait redress tout d'une pice.
--L'ruption! s'cria-t-il.
--L'ruption! rpta gouailleusement Fricoulet, qu'elle soit la bienvenue!
Et vidant son verre d'un trait, il ajouta d'une voix vibrante:

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--Messieurs, je bois Ossipoff et au Cotopaxi, ces deux forces, l'une intellectuelle, l'autre brutale, grce
auxquelles nous partons la conqute des mondes inconnus.
Tous imitrent son exemple; puis tous les regards se tournrent vers l'horloge; elle marquait le quart moins de
six heures.
--Mais nous sommes en avance, balbutia Gontran.
--Ce ne sont probablement que les prliminaires de l'ruption, rpliqua Fricoulet avec sang-froid.
--Et si nous partions avant la seconde indique par vous, fit son tour Jonathan Farenheit?
--C'est fort possible.
--Que faire en ce cas?
--Attendre; on ne lutte pas contre les forces aveugles de la nature et surtout contre les ruptions; les endiguer,
les contenir, en utiliser la puissance norme, passe encore... mais leur commander, jamais... J'ai pris mes
prcautions pour avancer l'explosion, au cas o elle ne se produirait que pass l'heure assigne par moi au
dpart, mais je ne puis rien faire pour la retarder.
Ainsi parla Ossipoff; personne ne lui rpondit, chacun tant absorb dans ses propres penses, attendant la
minute fatale qui devait mettre nant ou excution les audacieux projets du vieux savant.
[Illustration]
Au dehors, les crpitements volcaniques et les dtonations souterraines augmentaient; de seconde en seconde,
leur violence allait croissant.
Maintenant le wagon oscillait, tressautait sur ses deux caissons air comprim et, chaque trpidation plus
forte, les voyageurs s'attendaient ce que les vapeurs et les matires laviques, se frayant enfin un passage, les
envoyassent dans l'espace ou leur brisassent les membres.
Cependant, malgr l'intensit toujours croissante des secousses du sol en travail, le repas se termina sans
encombre.
Un moment, Ossipoff, qui prtait une oreille attentive aux mille bruits qui se croisaient dans l'espace, devint
blme; une crainte lui traversa l'esprit; si les laves qui s'levaient dans les canaux voisins de la chemine o
tait enferme le wagon, venaient s'pancher par l'orifice de la chemine, c'en tait fait du projectile et de ses
voyageurs qui se trouveraient ainsi ensevelis sous une masse de matires incandescentes.
Dans le silence qui emplissait le wagon, l'horloge grena les six coups de six heures.
--Nous avons dix minutes encore demeurer sur terre, murmura le vieux savant.
--Sous terre, voulez-vous dire, observa Gontran.
--Monsieur Ossipoff, fit Alcide Fricoulet, ne seriez-vous pas d'avis de nous prparer au dpart?
--Quels prparatifs? demanda l'Amricain.
--D'abord, nous assurer que toutes les attaches des meubles sont solides, que les crous des hublots et des

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saisines sont serrs fond, afin que tout ce qui est l'intrieur de ce vhicule rsiste la secousse et que
celui-ci joue le rle d'un vhicule plein...
Ce disant, l'ingnieur inspectait minutieusement l'arrimage et l'amnagement du wagon cleste; il ferma
soigneusement toutes les portes du meuble vitrine, mit un couvercle sur les piles au bichromate, poussa les
verrous des portes des soutes et enfin redescendit.
--Quelque brutale que soit la secousse, dit le jeune homme, tout rsistera au formidable contre-coup du dpart,
et le wagon fera l'effet d'un bloc plein. Il faut que nous soyons galement amarrs avec solidit. Pour cela,
nous allons nous introduire cte cte dans les tiroirs capitonns que j'ai prpars. De cette faon, le choc
du dpart ne nous crasera pas contre les parois du vhicule avec lequel nous ferons corps.
--Brr..., murmura Gontran en considrant les tiroirs dont Fricoulet venait de lever le couvercle, on dirait des
cercueils!
Cependant et pour donner l'exemple ses compagnons, Flammermont se glissa dans la bote prs de Slna et
le couvercle fut rabattu et boulonn.
Cinq minutes s'taient coules au milieu de ces prparatifs et, dans ce court intervalle, les lments s'taient
dchans d'une effroyable faon:
D'horribles craquements branlaient les contreforts de la montagne qui frissonnait comme la tle d'une
chaudire en bullition.
Le monstrueux Cotopaxi, ainsi que le jsuite espagnol, Martinez da Campadores l'avait prdit, se rveillait de
son long sommeil et dans ses gigantesques entrailles sifflaient et hurlaient les vapeurs souterraines accumules
sous une norme pression.
--C'est croire que les cinq cents mille diables de l'enfer sont tombs au fond de ce trou, dit en plaisantant
Alcide Fricoulet, qui tait demeur debout tandis que ses compagnons, se cramponnaient aux parois de leurs
botes.
--Pourquoi ne te couches-tu pas? demanda Gontran.
--Parce qu'il me reste encore quelque chose faire avant le dpart, rpliqua l'ingnieur.
--Six heures huit minutes, pronona Ossipoff d'une voix vibrante... attention!
--Enfin, nous allons partir, fit joyeusement l'Amricain en se frottant les mains avec nergie la pense qu'il
allait enfin se lancer la poursuite de ce gredin de Sharp.
Au mme moment, Fricoulet tourna la manette du commutateur-interrupteur plac sur le trajet des fils
conduisant le courant de la pile aux lampes incandescence et brusquement l'obscurit se fit dans l'intrieur
du wagon.
Subitement tout le monde se tut et l'on n'entendit plus que le bruit de la respiration oppresse des cinq
explorateurs et le battement de leurs coeurs.
Quelques secondes se passrent dans une anxit mortelle.
[Illustration]

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Soudain une effroyable secousse branla le projectile tout entier, tendant briser les ressorts en acier sur
lesquels les botes taient suspendues; les voyageurs perurent un bruit sourd et prolong, qu'accompagnaient
des sifflements aigus; il leur sembla pntrer dans une zone d'incendie; et ils perdirent connaissance, tandis
que, sous l'indescriptible pousse de plusieurs millions de mtres cubes de gaz souterrains, le projectile
quittait, dans un nuage de feu, le cratre du Cotopaxi et traversait, en moins de cinq secondes, toute
l'atmosphre terrestre.
Ils n'avaient pas entendu la terrible dtonation produite par la brusque dtente des gaz si longtemps accumuls
et comprims dans les flancs du volcan; leur wagon, ainsi qu'Ossipoff l'avait expliqu Slna, volait plus
vite que le son, et dj ils flottaient dans le vide absolu qu'argentaient mille toiles brillant d'un incomparable
clat.
*****
Mais si les hardis voyageurs avaient pu, grce leur vitesse, se lancer dans l'espace, sans avoir mme
conscience du cataclysme qui accompagnait leur dpart, il n'en fut pas de mme pour toute l'Amrique.
Un immense panache de flammes, haut de plus de cinq cents mtres, jaillit au-dessus du cratre du Cotopaxi
et un bruit effroyable branla jusqu'aux couches les plus recules de l'atmosphre.
Ce panache de flammes fut aperu de plus de cent lieues en mer par tous les navires traversant cette partie de
l'Ocan Pacifique, tandis que l'air, violemment agit et refoul par cette exhalaison subite de plusieurs
millions de mtres cubes de gaz chauds, se transformait en un ouragan furieux dont les ravages furent
incalculables.
Cette tempte anime, ainsi que le constatrent les savants du nouveau monde, d'une vitesse de 155 kilomtres
l'heure, se prcipita vers le Nord-Est, traversa le golfe du Mexique, engloutissant une quinzaine de navires
qui voguaient tranquillement et furent pris l'improviste dans des trombes d'air et des tourbillons d'eau. Elle
franchit les tats-Unis, enlevant les toitures, renversant les maisons, dracinant des arbres centenaires et, en
moins de six heures, alla se perdre dans les rgions polaires de la mer de Baffin.
Dans les rgions de l'Amrique quatoriale, la terreur fut son comble: un tremblement de terre parcourut de
ses ondes brisantes toute la zone des Andes, depuis Quito jusqu' Valparaiso.
Mais ce fut surtout la partie des Cordillres, dit le noeud de Pastos, qui fut le plus prouve; la magnifique
faade du collge des jsuites Quito, si admire quelques semaines auparavant par Gontran de
Flammermont, fut fendue du bas en haut sur une largeur de vingt centimtres; plusieurs chemines d'usines
furent jetes bas et une quinzaine de maisons se trouvrent lzardes, disloques, bonnes pour la dmolition.
A quatre-vingts lieues de l, Guayaquil, le terrain s'affaissa brusquement et, deux cents mtres du port, une
crevasse de plusieurs mtres de largeur se produisit soudain, d'o sortaient des gaz mphitiques.
Bref, dans les deux Amriques, ce fut une dsolation gnrale, et la Rpublique de l'quateur dut inscrire,
l'actif du plus immense volcan qui orne son sol, une catastrophe de plus.
[Illustration]
CHAPITRE XI
MICKHAL OSSIPOFF RENCONTRE DANS L'ESPACE SON ANCIEN COLLGUE DE L'ACADMIE
DES SCIENCES.

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164

[Illustration]
Pendant que le Nouveau-Monde tait le thtre des terribles catastrophes sommairement dcrites la fin du
chapitre prcdent, les auteurs de ces catastrophes semblaient dj avoir reu du ciel le juste chtiment d
leur pouvantable mfait.
Dans l'intrieur de l'obus rgnait une ombre paisse qui ne permettait de distinguer quoi que ce ft; en outre,
pas le moindre bruit, pas le plus petit souffle, pas mme le plus imperceptible gmissement.
Ombre et silence de tombe.
Tout coup, sec comme un coup de pistolet, un ternument clata; puis un second, puis un troisime, puis
toute une succession, pendant trois minutes au moins.
C'tait l l'indice certain que, sur les cinq passagers, un du moins tait vivant.
--Saperlipopette! fit une voix un peu sourde, un peu touffe, je me serai probablement enrhum.
A peine ces mots taient-ils balbutis qu'un autre ternument clata quelques pas.
--A vos souhaits, fit sur un ton joyeux la premire voix.
--Tiens! monsieur Fricoulet!... vous tes donc vivant! exclama le second ternueur.
--En quoi cela vous surprend-il, honorable monsieur Farenheit?
--Mais cela ne fait pas que de me surprendre, cela me fait plaisir, riposta l'Amricain.
--Trop honnte, monsieur Farenheit.
--Dame! moi qui n'aime pas la solitude, je tremblais dj de me voir enferm l-dedans en tte--tte, avec
quatre cadavres.
--En effet, la conversation et peut-tre manqu d'animation, dit le jeune ingnieur, un peu froiss de
l'gosme du Yankee.
Puis, tout coup, d'une voix tremblante:
--Mais vous venez de parler de cadavres, s'cria-t-il... pensez-vous donc que nos compagnons?...
Il n'acheva pas, tellement l'angoisse lui treignait la gorge...
--Dame! fit impassiblement Jonathan Farenheit, en dehors de nous deux, personne ne bouge ni parle... il est
donc supposer...
Un frisson glac courut par les membres de Fricoulet; domptant l'engourdissement qui l'immobilisait dans sa
bote, il se coula terre et, une fois sur le tapis, se trana l'aide des genoux le long de la paroi capitonne
qu'il palpait fbrilement de la main.
Tout coup il poussa un cri de joie; ses doigts venaient de rencontrer la manette du commutateur. Il la fit
pivoter sur son axe et instantanment les lampes incandescence du lustre se rallumrent, inondant de leur
clart l'intrieur du wagon.

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165

--Par le ciel! s'cria Jonathan, un peu de lumire fait grand bien.


Ce disant, il se redressait, s'tirant les membres avec volupt, faisant l'une aprs l'autre craquer toutes ses
articulations.
Cependant Fricoulet avait couru au premier tiroir qui se trouvait sa porte; sur le capiton moelleux,
immobile et raide comme si la mort l'et frapp pendant son sommeil, M. de Flammermont tait tendu.
--Gontran! s'cria le jeune ingnieur en secouant son ami aussi vigoureusement que le lui permettait sa propre
faiblesse.
Mais il et autant valu chercher communiquer de la vie un mannequin; sous l'effort de Fricoulet, le jeune
comte roulait de droite gauche sa tte aux paupires closes et aux lvres serres.
--Mort! murmura Fricoulet pouvant.
L'Amricain s'tait approch et, sans rien dire, avait coll son oreille sur la poitrine du comte.
--Pas plus mort que vous, ricana-t-il... le coeur bat normalement.
--En ce cas, fit l'ingnieur, redressez-lui le haut du corps quelques instants... cela facilitera toujours le jeu des
poumons... je suis vous tout de suite.
[Illustration]
Il courut au meuble, l'ouvrit, chercha parmi plusieurs fioles ranges sur les tablettes un flacon rempli d'un
liquide blanchtre qu'il secoua; puis aprs l'avoir dbouch, il le passa plusieurs reprises sous les narines de
Gontran.
Presque aussitt, le visage du comte se contracta, ses paupires s'agitrent, ses lvres se retroussrent,
dcouvrant les dents, nerveusement serres; mais soudain la bouche s'ouvrit dmesurment, livrant passage
un formidable ternuement.
--Sauv! s'cria Fricoulet, en se jetant au cou de son ami.
Mais son cri, un autre cri, partant d'un autre tiroir avait rpondu.
--Partis! nous sommes partis!
C'tait Mickhal Ossipoff qui venait de prononcer ces paroles d'une voix vibrante.
Il tait dress sur son sant et agitait ses bras fbrilement.
--Qu'avez-vous? demanda Fricoulet ahuri.
--Ne venez-vous pas d'entendre cette dtonation effrayante? rpliqua le vieux savant.
--Eh bien!
--C'est le Cotopaxi qui fait ruption!
L'ingnieur et l'Amricain se regardrent avec des yeux surpris; puis Farenheit s'cria:

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166

--Ce que vous venez de prendre pour le Cotopaxi est tout simplement M. de Flammermont saluant, par un
ternuement, son retour la vie.
Cependant, Gontran assis sur le bord de son tiroir se frottait alternativement la tte, puis les reins.
--Oh! gmissait-il, je serais tomb du haut des tours Notre-Dame que je n'aurais pas le crne plus endolori;
quant mes reins, ils me procurent la sensation exacte d'une srieuse bastonnade.
Soudain, maux de tte et maux de reins disparurent comme par enchantement; il sauta sur le plancher et
courut vers le cercueil de Slna.
La jeune fille semblait dormir.
--Fricoulet! cria Gontran, viens vite... ce sommeil m'effraie!
D'un bond Ossipoff fut auprs de sa fille qu'il prit dans ses bras, comme il et fait d'un petit enfant, la
couvrant de caresses et de baisers.
Fricoulet l'carta doucement et, ainsi qu'il avait fait pour son ami, il passa doucement sous les narines de la
jeune fille la petite fiole au liquide blanchtre qui opra le mme miracle, sans toutefois l'accompagner des
mmes manifestations bruyantes.
--Cher pre, murmura Slna en revenant elle et en tendant ses bras au vieillard.
Puis apercevant Gontran qui la couvait de regards inquiets:
--Cher monsieur Gontran...
Et elle lui abandonna l'une de ses mains que le jeune homme effleura de ses lvres.
--Allons! bravo! dit joyeusement l'ingnieur, personne n'a aval sa langue... dcidment le voyage pour la lune
est moins prilleux que je ne le croyais.
A peine Ossipoff avait-il constat que sa fille tait hors de danger que, brusquement s'arrachant ses caresses,
il s'accroupit sur le plancher et, marchant quatre pattes, se dirigea vers le centre du wagon.
Arriv l, il s'arrta, dfit des courroies qui retenaient une partie du tapis, lequel enlev, dcouvrit le hublot
vid dans le plancher mme; ce hublot, qui ne mesurait pas moins de quarante centimtres de diamtre, tait
form d'une vitre assez paisse pour que l'on y pt marcher sans crainte; en prvision des chocs qui devaient
accompagner le wagon son dpart, ce hublot tait protg extrieurement par une plaque de fer fixe au
moyen d'crous que des boulons retenaient intrieurement.
--La cl! la cl! demanda fivreusement Ossipoff.
Fricoulet se prcipita vers le meuble et en tira une cl anglaise, au moyen de laquelle le vieillard attaqua les
crous avec ardeur; lorsque le dernier eut t dviss, la plaque de fer se dtacha, dcouvrant le hublot et
permettant de voir l'extrieur du wagon.
[Illustration]
Ensuite, avec l'aide de Fricoulet, Ossipoff fit une semblable opration aux quatre ouvertures perces dans la
paroi du projectile et protges de semblable faon que le premier.

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167

--teignez les lampes, je vous prie, commanda le vieux savant d'une voix brve.
Le jeune ingnieur obit immdiatement; il poussa la tige du commutateur et de nouveau l'obscurit rgna
dans l'obus. Ossipoff se prcipita vers l'un des hublots.
--Victoire! cria-t-il, victoire!... nous avons quitt la terre... nous filons vers la lune.
Farenheit, le visage aplati contre la vitre, s'carquillait les yeux sans distinguer autre chose qu'une intense
obscurit.
--Par le ciel! exclama-t-il, je voudrais bien savoir, monsieur Ossipoff, sur quoi vous vous basez pour affirmer
que nous avons quitt la terre.
--Tout simplement sur ce fait qu'une ombre paisse s'amasse entre la terre et nous! Si nous tions retombs sur
notre plante, nous verrions autour de nous le sol clair par les rayons lunaires; si au contraire notre chute
s'tait opre dans l'Ocan Pacifique, nous nous ressentirions du bercement des vagues. Je le rpte donc:
nous sommes partis.
--Cependant, si vous vous appuyez pour dire cela, uniquement sur l'ombre qui vous entoure, murmura
Gontran, je vous ferai observer que dans le fond du cratre, l'ombre tait aussi paisse.
--Alors? demanda ironiquement Ossipoff.
--Alors, nous pourrions trs bien tre encore dans la chemine du Cotopaxi.
Sans rpondre, le vieillard le prit par la main et l'amenant prs de l'un des hublots:
--Regardez, dit-il, quand vous tiez dans le volcan, voyiez-vous cela?
Et travers la vitre paisse, il dsignait de la main les constellations qui tincelaient d'un incomparable clat,
comme des diamants sur un crin velout.
--Reste savoir, grommela Fricoulet, si la force propulsive sera suffisante pour nous conduire jusqu' la
sphre d'attraction de la lune?
--Nous le verrons, rpondit schement le vieux savant.
--Dis donc, fit soudain Gontran en s'adressant son ami, ne pourrait-on pas ouvrir ces petites fentres?
--Pourquoi faire?
--Pour arer un peu, parbleu! il me semble qu'on touffe ici.
Heureusement que le jeune homme avait parl voix presque basse, en sorte qu'Ossipoff n'entendit que
confusment sa question.
Ce fut Fricoulet qui, se penchant son oreille, murmura:
--Mais, imbcile, nous flottons dans le vide.
Le visage de l'ex-diplomate reflta l'bahissement le plus profond.

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168

--Dans le vide, rpta-t-il... avons-nous donc dj travers toute l'atmosphre terrestre?


L'ingnieur consulta son chronomtre:
--Oui, rpondit-il, depuis vingt et une minutes, trente secondes.
--Alors, o sommes-nous maintenant? demanda Gontran.
Fricoulet jeta un regard du ct d'Ossipoff:
--Plus bas, malheureux, plus bas, chuchota-t-il... si ton futur beau-pre t'entendait, c'en serait fait de ton
mariage.
Puis, assourdissant sa voix:
--L'espace que nous traversons en ce moment est rempli de ce fluide appel ther et qui est si rarfi que sa
densit reprsente le vide absolu que l'on obtient au moyen des machines pneumatiques... il est donc
absolument impossible d'ouvrir les hublots pendant toute la dure du voyage... car au lieu de faire pntrer ici
de l'air respirable, c'est au contraire le peu que nous possdons qui s'chapperait au dehors.
[Illustration]
Jonathan Farenheit qui avait prt l'oreille cette explication, demanda:
--Mais, monsieur l'ingnieur, si je me souviens bien des explications que nous avait donnes autrefois ce
Sharp de malheur, la surface de la lune est peu prs prive d'air, comment donc vous y prendrez-vous pour
nous faire respirer?... avez-vous, comme lui, des scaphandres en caoutchouc et des rservoirs d'air?
--Parfaitement, riposta Fricoulet; vous pensez bien que nous ne nous sommes pas embarqus pour un aussi
long voyage sans avoir prvu les circonstances, mme les plus invraisemblables... aussi, bien que d'aprs les
thories de l'minent M. Ossipoff, la surface lunaire possde une atmosphre suffisante pour les poumons
humains, mon ami Flammermont, qui est un homme de prcaution, a fait construire six appareils complets,
grce auxquels nous pourrons nous promener impunment dans une atmosphre irrespirable ou mme
seulement fort rarfie.
L'Amricain, compltement rassur, grommela:
--Ah! je ne demande pas y respirer longtemps sur la lune; tout ce que je demande, c'est d'avoir assez de
souffle pour mettre la main sur ce coquin de Sharp et l'trangler avec les dix doigts que voici... cette besogne
une fois termine, je ne demanderai qu' m'en retourner.
Sur ces mots, il tourna les talons et se colla le visage au plus prochain hublot, pendant que Gontran allait
s'installer une autre vitre, aux cts de Slna.
--Mais, dit-il tout coup, on ne voit la lune nulle part!... aurait-elle l'indlicatesse de manquer au rendez-vous?
--Si tu veux te donner la peine de monter au premier tage, rpliqua Fricoulet, tu pourras apercevoir la
marraine de Mlle Slna, suivant invariablement sa route au milieu de l'immensit stellaire pour se trouver,
dans quatre jours, juste la place indique par nous.
--Elle doit avoir dj grossi depuis notre dpart?

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169

--Si tu veux t'en rendre compte, tu n'as qu' monter l'chelle!


Le jeune comte escalada prestement les degrs et se trouva devant une petite porte ouverte dont il franchit le
seuil ttons.
Mais dans l'obscurit son pied heurta un corps accroupi et cette maladresse fut salue d'une exclamation
irrite.
--Quoi! c'est vous! cher monsieur, fit le jeune comte; mais que faites-vous donc ici, dans cette posture?
[Illustration]
--Ah! c'est vous, Flammermont, riposta le vieillard; vous arrivez bien, voil dix minutes que je cherche
dvisser les crous qui retiennent la plaque du hublot... c'est, je crois, le diable qui s'y cramponne... vous allez
me donner un coup de main.
Comme il achevait ces mots et sans attendre le coup de main rclam, il donnait une dernire secousse si
violente, celle-l, que le dernier crou cda et que le vieillard, perdant l'quilibre, tomba la renverse sur
Gontran, lequel, renvers son tour, roula sur le plancher.
[Illustration]
L'ex-diplomate poussa un cri, non pas de douleur, bien que dans sa chute il se fut froiss rudement, mais bien
de surprise, car en mme temps que ses reins heurtaient le sol, une vive clart, inondant soudain le laboratoire,
venait le frapper en plein visage.
--La lune? cria-t-il sur un ton d'interrogation.
Mais Ossipoff ne lui rpondit pas; d'un bond, le vieillard s'tait remis sur pied, et tandis que son compagnon
se relevait, il avait eu le temps de saisir une lunette, d'en braquer l'objectif sur le brillant satellite et de coller
son oeil l'oculaire.
Comme Gontran, visiblement intress, s'approchait du vieux savant, il l'entendit murmurer:
--Enfin, nous allons pouvoir faire un peu de slnographie.
Le jeune homme n'en couta pas davantage; terrifi la pense de se trouver seul, expos aux redoutables
questions du vieillard, il se retira sur la pointe du pied et sans bruit descendit les marches du petit escalier.
--Eh bien! demanda Fricoulet en le voyant apparatre, l'as-tu retrouve, la lune?
L'ex-diplomate mit un doigt sur sa bouche.
--Chut! fit-il, je fuis M. Ossipoff sur les lvres duquel j'ai pressenti des questions embarrassantes.
Fricoulet clata de rire.
--Poltron, fit-il.
--Tu es bien bon, rpliqua Gontran... je voudrais t'y voir... si tu risquais de compromettre ton bonheur par une
rponse idiote, je ne sais pas si tu courrais au-devant de l'interrogatoire.

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170

Le jeune ingnieur haussa les paules.


--Son bonheur! grommela-t-il... ah! si j'tais bien sr que quelque grosse hrsie en slnographie l'arracht de
ce prcipice qu'on nomme mariage...
Et en murmurant ces mots, un sourire mauvais errait sur ses lvres.
En ce moment, Slna qui tait monte tout doucement en haut de l'escalier, redescendit et s'approchant de
l'ingnieur:
--Monsieur Fricoulet, dit-elle, il vient de me passer par la tte une bonne ide.
--Laquelle, mademoiselle?
--Pendant que mon pre est en contemplation devant son astre chri, si vous donniez M. Gontran quelques
notions d'astronomie... cela lui permettrait de n'tre pas pris au dpourvu par les questions que mon pre
pourrait lui adresser en votre absence.
--Bravo! fit le jeune comte... Fricoulet, je te nomme mon prcepteur particulier... quant au prix des leons,
nous le rglerons plus tard.
Le jeune ingnieur fit la grimace; nanmoins, Gontran l'entrana vers un des hublots et tendant le bras vers
les astres qui scintillaient dans l'espace:
--Allons, dit-il, parle-moi de ces constellations.
--D'abord, commena Fricoulet, il n'y a pas de constellations; c'est la situation de la terre dans l'infini, qui
nous fait paratre runies des toiles appartenant des systmes diffrents et loignes les unes des autres par
d'incommensurables distances. Si nous tions transports dans une autre toile, l'aspect du ciel tout entier
serait chang par suite du dplacement de notre point d'observation; tous ces soleils que nous voyons briller
dans la nuit obscure sont sems au hasard dans l'immensit et, je te le rpte, c'est simplement la perspective
qui a cr les constellations. En outre, chacune de ces toiles est anime d'un mouvement propre, quelquefois
trs rapide et se dtache de ses voisines qui souvent marchent en sens absolument contraire.
--En sorte que si nous revenions dans cinquante mille ans...
--L'aspect du ciel serait absolument chang pour les habitants de la terre et aussi diffrent de celui que nous
admirons maintenant que celui-l mme l'est du ciel existant il y a plusieurs milliers d'annes... veux-tu des
exemples? la Grande Ourse se dmembre, le Chariot de David se disloque et les Trois Rois, qui paraissent
cependant avoir march jusqu' prsent de compagnie, se tournent le dos et s'enfuient dans des directions
contraires.
Le jeune ingnieur se tut un moment.
--Tout change, reprit-il, tout se transforme dans l'univers et c'est grce ce mouvement perptuel que la vie se
dveloppe universellement sur ces sphres et que jamais la mort ne pourra rgner sur tous les mondes de
l'infini!
Il avait prononc ces dernires paroles d'une voix vibrante qui prouvait combien lui tait cher le sujet qu'il
traitait.
Il s'apprtait continuer, lorsque Gontran lui mettant la main sur le bras, lui dit d'un ton moiti srieux, moiti

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plaisant:
--Mon cher ami, tu ferais un mauvais professeur, car, au lieu de m'apprendre lire en me faisant faire B... A...
ba... tu me prononces un discours... parle-moi donc tout simplement, et pour commencer, de la lune.
En ce moment, un formidable billement retentit; c'tait Jonathan Farenheit qui manifestait sa faon une
invincible envie de dormir, et presque aussitt--rien n'est contagieux comme le sommeil--Gontran et Fricoulet
se sentirent pris d'un violent dsir de s'tendre sur leurs hamacs.
--Messieurs, dit Slna en jetant un regard vers la pendule accroche la muraille, il est onze heures... voil le
moment, je crois, de nous reposer; je regagne ma chambre et vous souhaite une bonne nuit.
Ce disant, elle tendit gentiment la main ses compagnons et disparut dans la partie suprieure du wagon.
Cinq minutes aprs, les lampes taient teintes et nos trois amis, rouls dans leurs couvertures, ronflaient qui
mieux mieux.
*****
Un intense rayonnement, entrant par les hublots et frappant en plein sur le visage de Gontran, le fit se rveiller
en sursaut.
--Sapristi, murmura-t-il, il fait grand jour.
Et, assis sur le bord de son hamac, il se frottait les paupires gonfles par le sommeil.
--Sommes-nous loin de la terre? demanda Farenheit qui s'veillait son tour.
Fricoulet consulta sa montre.
--Six heures, dit-il; il est probable que nous avons, en dix heures, franchi pas mal de kilomtres.
--Mais encore?... insista Gontran.
--Pour vous rpondre exactement, il me faudrait mesurer l'arc sous-tendu par la terre et faire un calcul assez
simple, en somme... mais, c'est inutile... vous ne comprendriez pas.
--Cela se pourrait bien, pour ma part, riposta le jeune comte, car j'ai la tte lourde comme du plomb.
Et avec une nuance d'inquitude:
--Est-ce que je vais tre malade? murmura-t-il.
Puis, en plaisantant, il ajouta:
--Ce doit-tre le changement d'air.
Fricoulet frappa ses mains l'une contre l'autre.
--Moi aussi, dit-il, j'ai des bourdonnements d'oreilles... mais tu viens de m'ouvrir les yeux sur les causes de ce
malaise... parbleu! ce n'est pas le changement d'air qui te rend malade... c'est prcisment le contraire... il faut
purer l'air vici par notre respiration et le dbarrasser du surplus d'acide carbonique qu'il contient.

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--Mais, comment cela?


--D'une manire bien simple.
Alcide Fricoulet tira d'une armoire un flacon renfermant des cristaux blancs translucides qu'il transvasa dans
plusieurs soucoupes dposes sur le plancher; puis il ferma le robinet par lequel arrivait l'oxygne pur.
Cinq minutes plus tard, les cristaux, qui n'taient autre chose que de la potasse caustique, avaient entirement
absorb l'acide carbonique de la pice et s'taient transforms en carbonate de potasse; alors, l'ingnieur
enleva les soucoupes qu'il remit en place et ouvrit de nouveau le robinet d'oxygne.
--Eh bien! cela va-t-il mieux? demanda-t-il.
--On respire comme au bord de la mer, rpondit Gontran.
--On se croirait dans les grandes plaines du Far-West, dit son tour Jonathan Farenheit.
D'un mme mouvement, ils avaient saut bas de leurs hamacs et ils finissaient de les rouler pour les mettre
la place qu'ils devaient occuper durant le jour, lorsque la porte de l'tage suprieur s'ouvrit et Ossipoff, le
visage tout souriant, apparut en haut du petit escalier.
--Messieurs, dit-il d'une voix enjoue, je vous annonce le djeuner: une simple tasse d'arrow-root... le matin, il
n'y a rien de meilleur.
En effet, derrire lui, portant sur un plateau cinq tasses fumantes, Slna descendit l'escalier et, avec l'aide de
Gontran, eut tt fait de dresser la table.
[Illustration]
--Hurrah! pour miss Slna! s'cria Jonathan Farenheit; voil un arrow-root tel qu'aucune mnagre des
tats-Unis n'en pourrait confectionner de meilleur.
Ossipoff, lui, aprs avoir en quelques gorges rapides, aval le contenu de sa tasse et mastiqu htivement la
tranche de pain rti pose sur son assiette, se leva et remonta son observatoire.
A peine tait-il parti que Gontran, dissimulant un formidable billement, murmura:
--Ce n'est pas tout a! A quoi allons-nous employer notre temps?...
Il me semble que l'on va s'ennuyer ferme.
[Illustration]
--Ce n'est pourtant pas l'occupation qui te manquera, si tu veux me donner un coup de main.
--Volontiers... de quoi s'agit-il?
--Tout simplement de m'aider prendre des notes sur les incidents de notre traverse: la vitesse de notre
wagon, les indications des instruments enregistreurs, les phnomnes sidraux... en un mot: tenir un livre de
bord.
Le jeune comte secoua nergiquement la tte.

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173

--Si tu n'as rien de mieux me proposer, je ne suis pas ton homme.


Puis se tournant vers Slna:
--Et vous, mademoiselle, demanda-t-il, ne puis-je pas vous tre bon quelque chose?
--Je ne pense pas, rpliqua-t-elle, car ma besogne, moi, vous est tout fait trangre.
Ce disant, elle prit dans l'armoire un livre avec lequel elle fut s'asseoir sur le divan.
[Illustration]
--Quel est cet ouvrage? demanda Gontran... moins toutefois qu'il n'y ait indiscrtion...
--Oh! nullement, rpondit-elle en souriant... c'est la Cuisinire Bourgeoise; je vais tudier srieusement pour
vous confectionner, avec les faibles ressources du bord, des menus un peu varis... vous voyez que vous ne
pouvez m'aider en rien.
Dpit, M. de Flammermont s'inclina avec un petit sourire railleur et, se retournant vers l'Amricain:
--Si j'osais, dit-il, dfaut des dominos absents, je vous proposerais bien une partie de doigt mouill ou de
pigeon vole.
Jonathan Farenheit clata de rire.
[Illustration]
--Ah! par le ciel, dit-il, vous tombez bien... Et tous nos comptes de banque qui sont en retard! croyez-vous que
cela ne soit rien?... c'est--dire que si vous voulez bien me faire quelques additions...
Les lvres du jeune homme se plissrent dans une moue significative.
--Merci de la proposition, rpondit-il.
Et il alla s'tendre sur le divan, attendant avec impatience le moment o le repas de midi runirait table tous
les passagers.
[Illustration]
Une fois le caf pris et chacun tant retourn ses occupations, l'infortun comte se mit un hublot et
demeura, pendant toute la journe, les yeux fixs sur l'immensit sidrale, intress malgr lui par la diversit
des spectacles qui s'offraient lui.
Tantt, c'taient des bolides qui sillonnaient l'espace allant d'une plante l'autre; tantt une comte qui,
semblable une salamandre enflamme, parcourait le ciel, fouettant les astres de sa queue tincelante.
Cependant, la traverse se poursuivait dans d'excellentes conditions de scurit et de vitesse; au bout de
quarante-huit heures, le chemin parcouru se trouvait tre de 168,700 kilomtres et Ossipoff esprait atteindre,
dans une quarantaine d'heures, la zone d'gale attraction, situe 78,500 lieues de la terre.
[Illustration]

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174

Gontran, lui, avait enfin trouv une distraction qui accaparait toute son attention; elle consistait dans la
disparition progressive du croissant terrestre noy dans les feux du soleil et dans le grossissement continu de
la lune qui apparaissait au znith, semblable--avait-il dit dans son premier mouvement de stupfaction-- un
immense rflecteur tam suspendu dans les airs.
A l'aide d'une lunette que lui avait prte Ossipoff il examinait, dans tous ses dtails, la surface de la plante
que voilait une faible lueur cendre et au travers de laquelle il pouvait distinguer les taches sombres des mers
et quelques points brillants qu'il n'hsita pas qualifier de volcans en ruption.
On tait au quatrime jour du voyage, et plus de soixante mille lieues avaient dj t franchies, lorsque
survint un vnement des plus graves.
C'tait le matin, et, aprs avoir absorb sa tasse d'arrow-root, Gontran, pouss par la curiosit, tait mont
dans l'observatoire de M. Ossipoff afin d'examiner la lune avec la grande lunette du savant.
[Illustration]
Tout coup, il poussa un cri tellement clatant que Fricoulet, croyant un accident, se prcipita vers l'chelle
et, tout anxieux, accourut prs de lui.
--Qu'arrive-t-il? demanda le jeune ingnieur d'une voix haletante.
--Il y a, mon cher, que je viens de dcouvrir un satellite la lune.
Fricoulet partit d'un franc clat de rire.
--Qu'est-ce qui te prend donc? grommela Gontran froiss par cette hilarit intempestive; est-ce que tu deviens
fou?
--C'est plutt toi, je crois, qui l'es devenu.
--Et pourquoi?
--Parce que la lune n'a pas de satellite
--Ah! par exemple...
--Je t'engage mme parler plus bas, car si M. Ossipoff t'entendait!...
M. de Flammermont se redressa et abandonnant la lunette, la dsigna Fricoulet, en disant d'un ton froiss:
--Tiens, prends ma place et, moins que tu ne sois aveugle, ou que je n'aie la berlue...
L'ingnieur, tout en haussant les paules, prit la place de son ami; mais peine eut-il appliqu son oeil
l'objectif, que lui aussi laissa chapper une exclamation de surprise.
--C'est ma foi vrai, murmura-t-il.
Puis, quittant l'instrument, il se pencha vers l'escalier et cria:
--Monsieur Ossipoff, montez donc un moment!

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[Illustration]
Le vieillard escalada les marches quatre quatre.
--Que me voulez-vous? demanda-t-il.
--Gontran vient de signaler un corps--car je n'ose encore donner cela le nom d'astre--un corps qui parat
immobile aux environs de la lune.
Ossipoff n'en couta pas davantage; son tour, il s'accroupit devant la lunette et regarda.
Il regarda longtemps, muet, frmissant; puis enfin, il se retourna et saisissant le jeune comte dans ses bras:
--Mon cher Gontran... mon enfant... vous tes un grand homme!
Et des larmes de joie ruisselaient sur les joues du vieillard.
--A vous revient l'honneur d'avoir dcouvert une nouvelle petite plante, dit-il en donnant une nouvelle
accolade Gontran... ds prsent je baptise cet astre: plante Flammermont.
Fricoulet battit un entrechat et, dgringolant l'escalier, il courut Slna.
--Mademoiselle, balbutia-t-il, Gontran vient de dcouvrir une plante!
Mlle Ossipoff ouvrit de grands yeux.
--Comment a-t-il fait? demanda-t-elle.
--J'ai regard dans la lunette, rpondit Gontran... cela n'a pas t plus difficile que cela.
Il haussa les paules, murmurant part lui:
--Et voil pourtant comment prennent naissance les gloires astronomiques!
--Je propose un toast M. de Flammermont, s'cria Jonathan Farenheit enthousiasm.
Fricoulet tira les verres de l'armoire, les remplit de bordeaux et chacun but la gloire du jeune comte, except
Mickhal Ossipoff qui refusa de descendre, ne voulant pas quitter des yeux la nouvelle plante.
Il demeura ainsi, seul, absorb dans sa contemplation jusqu'au soir, ne se drangeant pas, mme pour manger.
Tout coup Fricoulet et Gontran s'entendirent appeler.
--Montez, montez vite, criait le vieillard.
Quand ils furent en haut, Ossipoff s'carta et, dsignant la lunette Gontran:
--Tenez, mon cher ami, dit-il, regardez!
Le jeune comte colla son oeil l'oculaire et ne put retenir un cri.
--Que voyez-vous? demanda le vieillard.

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Au lieu de rpondre, Gontran secoua la tte et cda sa place Fricoulet.


Comme avait fait son ami, le jeune ingnieur poussa, lui aussi, une exclamation de surprise.
--Eh bien! fit Ossipoff, cette plante...
--Ce n'est point une plante, rpliqua Fricoulet, c'est un bolide, un fragment de comte, un roc projet par un
volcan lunaire avec une vitesse insuffisante pour lui faire atteindre le point d'gale attraction situ entre la
terre et la lune.
Gontran fit entendre un claquement de langue impatient.
--Ce n'est pas cela, murmura-t-il... ton fragment de comte a une forme bizarre, fort rgulire du reste,
allonge... on dirait...
Il s'arrta, craignant de dire une btise.
--On dirait un obus, n'est-ce pas? demanda Ossipoff tout palpitant.
--C'est cela mme, riposta vivement le jeune comte; tout de suite cette ressemblance m'avait frapp, mais je
n'avais pas os en parler, car c'est tellement invraisemblable...
Tout coup il se frappa le front.
--Si c'tait Sharp!!
A peine eut-il prononc ces mots qu'il le regretta; le visage de Mickhal Ossipoff devint d'une pleur mortelle
et ses jambes tremblrent tellement qu'il fut oblig de s'asseoir.
--Oui, oui, balbutia-t-il, vous avez raison, ce doit tre Sharp!
--Eh! s'cria Fricoulet, voil qui est encore bien plus invraisemblable! Sharp, en ce moment, est dans la lune...
moins qu'il ne soit retomb en miettes sur la terre.
Le vieillard ne rpondit pas, mais de nouveau il s'installa devant la lunette et regarda; autour de lui Gontran,
Slna, Farenheit et Fricoulet lui-mme, demeuraient immobiles, silencieux, piant sur le visage du vieux
savant ce que ses regards apercevaient dans l'espace.
L'heure du repas arriva sans que personne s'en proccupt; tous les esprits taient tendus vers le point
dcouvert par Gontran.
Maintenant le wagon ne marchait plus qu'avec une relative lenteur; la vitesse acquise, grce aux gaz
volcaniques du Cotopaxi commenait diminuer, augmentant l'impatience des passagers.
Enfin, vers minuit, le point devint distinct mme l'oeil nu, et Ossipoff murmura entre ses dents:
--Oui, c'est bien cela, je reconnais l'obus invent par moi; c'est bien ce Sharp du diable qui est l-dedans!
--Ah! s'cria Gontran, voil une belle occasion de vous venger; vous avez votre voleur, peine quatre cents
lieues de vous.
--Eh bien? interrogea le vieillard.

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--Eh bien! rpliqua Fricoulet, si nous en croyons sir Farenheit, Sharp a quitt la terre le 24 fvrier; or,
aujourd'hui, aprs plus d'un mois de voyage, il navigue encore dans l'espace sans avoir atteint la lune.
[Illustration]
--Nous le voyons comme vous, rpliqua aigrement Ossipoff; mais o voulez-vous en venir?
--A ceci: que la force de projection du canon ou de la slnite a t insuffisante pour faire franchir l'obus le
point dangereux, la zone d'gale attraction, et qu'il est suspendu entre les deux astres, maintenu au point neutre
sans pouvoir le dpasser et retomber soit sur la terre, soit sur la lune.
--Et il y demeurera ternellement? demanda Gontran.
--Oui, moins qu'une cause quelconque ne vienne modifier cet tat de choses.
--Mais quelle cause?
--Par exemple, l'attraction d'un corps tranger circulant dans l'espace et qui entranerait sa suite cet obus
immobile jusqu'au moment o, obissant une attraction plus forte, il atteindrait un monde quelconque.
Pendant que Fricoulet donnait ces explications, Jonathan Farenheit, le visage coll au hublot, dardait des yeux
perants sur l'obus qui contenait Fdor Sharp.
--Ah! le bandit! grommelait-il, le voir l, presqu' sa porte et ne pouvoir faire avec lui une partie de boxe.
Et les joues de l'Amricain tremblaient de colre pendant que se crispaient ses poings formidables.
Cependant Ossipoff tait toujours cramponn la lunette.
--Nous nous dirigeons en plein sur lui, murmura-t-il.
--Tant mieux, cria Jonathan, culbutons-le, crasons-le, mettons-le en morceaux!
Le savant haussa les paules.
--Le culbuter, c'est fort joli, reprit Gontran, et pour ma part je ne demanderais pas mieux; mais tout en pensant
notre vengeance, il faut songer aussi notre peau... que va-t-il se passer?
--Tout dpend de notre vitesse, rpondit Ossipoff. En admettant que nous ne heurtions pas l'obus,--cas auquel
Sharp et nous-mmes retomberions sur la terre,--si nous sommes anims d'une vitesse assez considrable,
nous le dracinerons...
--Et il tournera autour de nous comme un satellite! s'cria Gontran de Flammermont; hein! voyez-vous notre
wagon devenu plante et ayant, lui aussi, un satellite?
Ossipoff s'arracha de l'oculaire pour fixer sur l'ex-diplomate un regard surpris.
--Vous plaisantez, n'est-ce pas? dit-il, vous savez bien que les lois de la mcanique cleste s'y opposent.
--C'et t charmant cependant, murmura part lui Gontran; le boulet de Sharp et tourn autour de nous,
nous autour de la lune, la lune autour de la terre, la terre autour du soleil, et le soleil...

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Le jeune homme ne trouva pas autour de quoi et bien pu tourner le soleil et il se tut.
--videmment, dit Fricoulet: Sharp ne tournera pas autour de nous, mais il nous suivra.
--Et, grce nous, il atteindra la lune, fit Ossipoff dans un accent de rage inexprimable.
--Eh! n'y a-t-il donc aucun moyen de lui envoyer une torpille charge de dynamite pour le faire sauter! hurla
Farenheit: ah! si nous tions en Amrique!...
--Mais le malheur veut que nous en soyons un peu loin de l'Amrique, rpliqua ironiquement Fricoulet.
Comme bien on pense, il n'tait pas question de dormir.
L'obus avait considrablement grossi, et maintenant Ossipoff estimait sa distance 100 kilomtres peine; on
pouvait l'observer par la paroi latrale de la grande salle.
La nuit se passa ainsi, dans une attente pleine d'angoisse.
Pour les passagers, c'tait une question de vie ou de mort qui s'agitait.
A cinq heures du matin, les deux mobiles n'taient pas plus de dix lieues l'un de l'autre et la lunette
d'Ossipoff ramenait cette distance un peu moins de cent mtres.
Il pouvait donc distinguer, colls aux hublots de l'obus, deux visages hves et amaigris, dont les yeux ardents
taient braqus sur le wagon qui contenait nos amis.
Le vieux savant reconnut Fdor Sharp; quant son compagnon, Jonathan Farenheit dclara que c'tait
Woriguin Sanburoff, le prparateur et l'me damne de l'ex-secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences de
Saint-Ptersbourg, l'homme avec la complicit duquel Sharp lui avait fauss compagnie.
Tout coup, un incident trange se produisit: l'obus de Sharp sembla quitter le point du ciel o il tait comme
enchss pour se prcipiter vers le wagon de Mickhal Ossipoff.
--Nous sommes perdus! s'cria M. de Flammermont, il arrive sur nous!
Le vieux savant, qui visait attentivement l'obus avec un sextant, essuya la sueur qui lui inondait le front.
Fricoulet, de son ct, bien qu'il ft tous ses efforts pour dissimuler son motion paraissait non moins anxieux.
Seul, Jonathan Farenheit, oublieux du danger, poussait des cris de joie en voyant diminuer--pour ainsi dire
l'oeil nu--la distance qui le sparait de son ennemi.
--Ah! gredin! grommela-t-il, gredin!
Et ses doigts d'hercule s'ouvraient et se refermaient comme si dj ils eussent tenu la gorge de Fdor Sharp.
--Eh bien? demanda Gontran Fricoulet.
--Eh bien! tu vois, l'obus de cet animal-l nous suit et va tomber sur la lune en mme temps que le ntre.
--S'il pouvait se casser les os dans sa chute! gronda l'Amricain dont un sourire cruel crispait les lvres.

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Tout coup le jeune ingnieur poussa un cri de rage.


--Qu'y a-t-il? demanda-t-on.
--Il y a que ce maudit projectile nous a fait, par son attraction, dvier de notre route!
--Alors? s'cria Slna d'une voix anxieuse.
--Alors, rpondit Fricoulet avec un grand sang-froid, nous ne tomberons pas sur la lune, nous contournerons
seulement son disque pour nous perdre dans l'infini.
[Illustration]
CHAPITRE XII
UN DRAME DANS UN BOULET
[Illustration]
C'est ici le moment de complter les explications sommaires fournies par Jonathan Farenheit sur le dpart de
Sharp.
Chose bizarre, car les citoyens du Nouveau-Monde sont dous d'un sens pratique qui les met gnralement en
garde contre les escrocs, Jonathan Farenheit n'avait tir aucun enseignement des dclarations, fort nettes
cependant, faites par Mickhal Ossipoff l'observatoire de Nice, touchant son ancien collgue de l'Institut des
sciences de Ptersbourg.
Il et d pourtant avoir son attention mise en veil et surveiller d'un peu prs l'homme auquel il abandonnait
trop lgrement la manipulation de quelques millions de dollars.
Qui a bu boira dit la sagesse des nations; et il y a quatre-vingt-dix-neuf chances sur cent parier que celui
qui a vol le lundi, fera de mme le mardi.
Mais, outre que Jonathan Farenheit avait eu le grand tort de ne pas prendre pour srieuses les rvlations du
savant russe qu'il considrait sur le moment comme un dsquilibr du cerveau, il avait, lui, sa cervelle si
l'envers l'ide qu'il allait partir pour la lune que, lui et-on montr Fdor Sharp la main dans le sac, il et
dout encore.
[Illustration]
Songez donc! aller dans la lune!
Quelle chose extraordinaire! et combien un voyage si prodigieux l'lverait, lui ancien leveur de porcs,
enrichi dans le commerce des suifs, au-dessus de la masse de ses concitoyens.
C'tait l un premier point, propre son caractre vaniteux, qui avait contribu l'aveugler, non pas sur les
mrites de Sharp,--cet homme tait un savant, lui aussi, et un audacieux--mais sur sa probit et sa bonne foi.
Secondement, en homme pratique, il envisageait ce voyage comme devant lui rapporter une ample moisson de
dollars; bloui par les promesses mirifiques de Sharp, il n'avait pas hsit mettre dans cette affaire la plus
grande partie de sa fortune, comptant que les mines aurifres et diamantifres de la lune rendraient au centuple
les capitaux engags par lui et par les actionnaires.

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180

Enfin, depuis plusieurs annes, il faisait partie d'un cercle de New-York dont le titre seul l'Excentric Club
indique le but.
Pour tre reu membre de ce club, il fallait avoir son actif une de ces excentricits qui font sortir un homme
du banal de la vie; un de ces actes grce auxquels, dans les rues de New-York, on vous dsigne en disant:
C'est un original.
En France, on dirait: C'est un fou.
Mais ce n'tait pas tout que d'tre admis faire partie de ce cercle; la principale proccupation des membres
de l'Excentric Club, une fois reus, tait de se faire nommer membres du comit, secrtaires,
vice-prsidents, prsident.
Et--est-il besoin de le dire--chacune de ces fonctions honorifiques ne s'enlevait qu' la force du poignet,
c'est--dire en accumulant excentricit sur excentricit, folie sur folie.
Or, Jonathan Farenheit avait un dada; c'tait de se signaler par quelque action si clatante que tous les
membres de l'Excentric Club fussent contraints de le porter unanimement la prsidence.
Malheureusement il n'tait pas seul tre talonn par cette ambition et, en dpit de tous ses efforts, chaque
anne, au moment des lections, il voyait un concurrent l'emporter sur lui et s'asseoir dans le fauteuil si
ardemment convoit.
Et voil que tout coup, alors qu'il commenait dsesprer, Fdor Sharp lui tombait sous la main avec son
vertigineux projet de voyage lunaire.
Mais, sa prsidence, il la tenait maintenant!
Quel membre de l'Excentric Club serait en mesure de rivaliser avec lui, Jonathan Farenheit, retour d'une
excursion de 96.000 lieues travers l'espace?
Nous en avons dit suffisamment maintenant pour que le lecteur comprenne comment le digne Amricain
s'tait abus, jusqu'au dernier moment, sur les vritables sentiments de l'ancien secrtaire perptuel de
l'Acadmie des sciences de Ptersbourg.
S'il en et t autrement, s'il avait eu l'oeil toujours ouvert et l'oreille toujours tendue, il et surpris certains
sourires nigmatiques, certaines phrases double sens qui eussent mis ses soupons en veil.
Pendant tout le temps que se poursuivirent dans l'le Malpelo les travaux excuts sur les plans drobs
Mickhal Ossipoff, Fdor Sharp avait eu de frquents entretiens avec ses deux prparateurs: Woriguin et
Ladislas Rotterdack.
Que se disaient-ils?
Il eut t assez difficile de le savoir, Sharp ayant eu la prcaution d'tablir sa tente en un endroit cart et bien
dcouvert, de manire ce qu'aucun indiscret ne pt venir rder aux environs.
Mais si Farenheit avait eu l'oreille assez fine pour entendre ce que chuchotaient voix basse ces trois
hommes, il et t oblig de revenir de beaucoup de son opinion sur l'ex-secrtaire perptuel de l'Acadmie
des sciences.
Sharp, en effet, ne se souciait nullement de l'Amricain, maintenant que grce lui et aux dollars de la socit

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dont Farenheit tait prsident, il avait pu mettre excution le grand projet de Mickhal Ossipoff, projet
duquel il comptait retirer honneur et profit.
Oui, profit; car si Fdor Sharp avait l'amour de la science, il avait non moins celui de la richesse, et son
excursion lunaire, tout en lui permettant de se couvrir de gloire, lui permettait aussi de remplir ses poches.
Aussi, ce qu'il complotait si secrtement avec ses deux acolytes ne tendait-il rien moins qu' se dbarrasser de
la personnalit encombrante de Jonathan Farenheit.
Enfin, le jour du dpart arriva.
Sharp runit autour de lui tout le personnel et, d'une voix qu'il s'effora de rendre mue, il pronona les parole
suivantes:
--Mes chers amis!--ah! oui, permettez-moi de vous donner ce titre, vous tous, ingnieurs, contrematres,
ouvriers qui m'avez aid avec tant de courage et d'activit, mener bien mes audacieux projets,--mes chers
amis, grce vous, nous voici arrivs au moment dcisif et prts profiter de l'instant favorable pour nous
lancer vers la lune... permettez-moi, avant l'instant mouvant du dpart, de vous remercier...
Ici, Jonathan Farenheit lui coupa la parole.
--Et moi, dit-il d'une voix vibrante, je vous remercie galement au nom de la Compagnie des mines
lunaires, au nom du gouvernement amricain qui s'honore dans un de ses membres, de la tentative
audacieuse...
Il s'interrompit et se retourna; des voix qui chuchotaient derrire lui attiraient son attention: c'tait Sharp et ses
amis qui changeaient rapidement quelques paroles.
--C'est entendu? demanda le Russe en terminant.
--Convenu, rpliqurent les autres.
Alors l'ex-secrtaire de l'Acadmie des sciences s'avana, et, d'un geste de la main, rclama le silence.
--A huit heures trente-cinq minutes, dit-il, les charges de slnite seront enflammes et le projectile dans
lequel l'honorable gentleman, sir Jonathan Farenheit, mon ami Woriguin et moi, nous aurons pris place,
s'envolera vers les rgions plantaires... je vous engage donc vous rembarquer sans tarder et pousser au
large pour fuir la terrible secousse que va causer la brusque dflagration de la slnite.
Il avait cess de parler.
Un hurrah formidable s'chappa de toutes les poitrines; puis tous les ouvriers dfilrent devant les voyageurs,
leur serrrent la main et ensuite les oprations d'embarquement commencrent.
[Illustration]
Ces oprations menaaient d'tre longues, car le navire avait d mouiller au large, par crainte des roches
fleur d'eau qui entouraient l'le, et l'on devait transporter les hommes bord, au moyen de deux canots.
--Mais, demanda tout coup Farenheit, par quel moyen la slnite s'enflammera-t-elle?
Fdor Sharp rpondit tranquillement:

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--Mon excellent ami, Ladislas Rotterdack se charge de dclancher, au moment voulu, le mouvement
d'horlogerie qui rgle l'envoi du courant lectrique grce auquel, la seconde prcise, les charges du canon
s'enflammeront.
Il se tourna vers Rotterdack et, tirant son chronomtre:
--Quelle heure avez-vous, cher ami? demanda-t-il.
L'autre consulta sa montre.
--Sept heures et quart, rpondit-il.
--Vous avancez de trente-sept secondes, cher ami, fit Sharp d'un ton plein de naturel, rglez-vous sur moi...
car il importe de ne pas avancer d'une seconde le moment du dpart.
Ce disant, un sourire imperceptible plissait ses lvres minces.
--L, dit-il, il nous reste donc une heure vingt minutes et quarante-sept secondes demeurer ici... si vous le
dsirez, mon cher Woriguin, nous profiterons de ce rpit pour donner un dernier coup d'oeil l'amnagement
de l'obus.
[Illustration]
Sans dfiance, Jonathan Farenheit aida lui-mme les deux hommes descendre, l'aide d'une benne, dans le
fond de l'norme engin; puis il s'occupa de presser l'embarquement du personnel.
Une demi-heure s'coula; il restait encore terre une cinquantaine d'ouvriers attendant l'instant de monter
dans les canots, lorsque soudain une immense colonne de feu jaillit du sol, secouant l'le jusque dans ses
fondements, crevassant le sol, bouleversant les flots.
Devanant d'une demi-heure le moment fix pour le dpart, Stanislas Rotterdack venait de mettre le feu la
mine, lanant seuls dans l'espace Fdor Sharp et Woriguin.
Ceux-ci avaient parfaitement bien rsist au formidable contre-coup du dpart et les premiers jours du voyage
s'taient effectus dans les meilleures conditions possibles.
Le quatrime jour seulement, en mesurant la distance angulaire de la terre et de son satellite, Sharp frona les
sourcils et un juron s'trangla dans sa gorge.
La vitesse de l'obus allait se ralentissant d'une faon inquitante.
Woriguin murmura tout ple:
--Pourvu que nous passions le point neutre.
L'autre hocha la tte.
--Nous irons bien jusque-l, grommela-t-il... du moins, je l'espre.
--C'est peut-tre parce que nous sommes partis en avance, balbutia Woriguin d'un ton de reproche.
--Imbcile! rpliqua Fdor Sharp; crois-tu donc que j'eusse fait une semblable btise?... non, nous sommes

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partis la seconde prcise... mais pour tromper cet idiot de Farenheit, Ladislas et moi avions, dessein,
retard nos montres d'une demi-heure.
--Enfin! murmura Woriguin avec un accent plein de rsignation.
[Illustration]
Toute la nuit, les deux hommes furent sur pied, constatant d'heure en heure le ralentissement vident de l'obus.
Puis tout coup, Sharp poussa un cri de terreur: le projectile tait immobile sur la limite o l'attraction de la
terre et celle de la lune se contrebalancent.
--Tonnerre de sort! gronda-t-il, nous sommes arrts.
Et il se laissa tomber sur le sige qui courait tout autour du wagon, les traits bouleverss, les yeux hagards, les
dents serres, les ongles dchirant rageusement l'toffe du meuble.
--Perdus! rpta Woriguin comme un lamentable cho... nous sommes perdus.
Aprs quelques instants, il ajouta d'une voix rauque en fixant sur son compagnon des regards affols:
[Illustration: Woriguin, l'un des prparateurs de Fdor Sharp et son compagnon de voyage.]
--Nous n'avons, n'est-ce pas, aucune chance de nous sauver d'ici?
Fdor Sharp rpliqua d'un ton plein d'accablement:
--Nous sommes condamns demeurer ternellement figs cette place... moins...
--A moins?... rpta Woriguin, avec une lueur d'espoir.
--A moins, continua Sharp, qu'une influence trangre ne nous entrane en de ou en del de cette maudite
ligne d'attraction.
--En ce cas, balbutia l'autre, nous sommes irrvocablement perdus.
Une semaine, puis une autre semaine, puis un mois tout entier s'coulrent dans cette situation, sans que rien
vnt la modifier; ds le premier jour, ils avaient d fixer au plancher par de fortes saisines tous les meubles
qui, en raison de la suppression complte de la pesanteur, se dplaaient sous la plus lgre impulsion, l'obus
n'ayant plus ni haut ni bas.
Eux-mmes devaient s'abstenir de mouvements trop violents pour viter des chocs dsagrables.
Woriguin, inoccup maintenant et compltement dmoralis, passait son temps boire, cherchant dans
l'ivresse l'oubli de la mort terrible qui l'attendait.
Quant Fdor Sharp, l'oeil riv sa lunette, il ne cessait de fouiller l'espace, dans l'espoir insens d'apercevoir
cette cause providentielle capable de l'arracher son immobilit ternelle.
Tous les jours il allait au rservoir d'air, constater combien de temps encore ils avaient vivre, lui et son
compagnon.

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Et plus d'une fois, aprs avoir constat que la provision s'puisait rapidement, il avait jet des regards
farouches du ct du hamac sur lequel Woriguin ronflait poings ferms, cuvant lourdement son ivresse.
[Illustration]
Un rictus tordait ses lvres minces, tandis que ses mains se crispaient dans un geste d'tranglement. La mort
de Woriguin aurait prolong du double l'existence de Fdor Sharp.
--Ah! misrable Ossipoff! s'cria un jour l'ex-secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences, aprs avoir, des
heures entires, sond le dsert sidral, qui aurait pens que ses calculs taient faux, la force de propulsion de
sa slnite insuffisante et son acier fragile?
Et il rptait, en frappant du poing ferm sa table sur laquelle se trouvaient les calculs recommencs la veille
pour la centime fois:
--Ah! sans sa poudre et sans son canon...
Le misrable ne rflchissait pas que cette poudre et ce canon, il ne s'en tait rendu possesseur qu'au moyen
d'un vol.
Le lendemain matin il tait tendu sur son hamac, les paupires closes, mais ne dormant pas--depuis qu'il tait
enferm dans ce wagon, le sommeil l'avait fui--lorsqu'il entendit son compagnon se lever.
[Illustration]
Suivant son habitude, Woriguin s'tait couch la veille moiti gris et Sharp avait d l'attacher, suivant
l'habitude qu'il en avait prise lorsqu'il le voyait en cet tat et de crainte de quelque violence.
Fort tonn qu'il eut pu se dlivrer de ses liens, alors que d'ordinaire il l'appelait pour le dtacher, le savant eut
le pressentiment que quelque chose d'anormal se passait.
Il dtourna lgrement la tte, et travers ses cils abaisss, aperut, en effet, Woriguin qui, soulev sur son
coude, pench sur le bord de son hamac, l'examinait avec attention.
Un moment il demeura immobile, puis un sourire hideux entr'ouvrit ses lvres, tandis que dans sa prunelle
passait une lueur fauve.
--Il dort... murmura-t-il, tant mieux... ce sera plus vite fait.
L'une aprs l'autre, il sortit ses jambes du hamac, posa ses pieds sur le plancher.
Un craquement lger le fit tressaillir et il reprit son immobilit, les yeux toujours fixs sur Sharp.
Celui-ci continuait simuler le sommeil.
Rassur, Woriguin fit quelques pas dans la pice, mais dans une direction oppose celle o se trouvait le
Russe, et se dirigea vers l'unique meuble qui servait la fois de bibliothque et de rserve pour les instruments
et les outils.
Il se courba, chercha sans bruit dans un casier, se releva et se retournant, marcha droit au hamac de Sharp.
[Illustration]

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185

A la lueur de la lampe, qu'ils laissaient brler la nuit en veilleuse, Sharp vit dans la main de son compagnon
comme un reluisement d'acier et un frisson convulsif secoua ses membres.
L'ide que lui-mme avait eue plusieurs fois de tuer Woriguin, celui-ci allait la mettre excution; il tait
arm d'un norme ciseau froid et d'un seul coup, bien appliqu, il lui dfoncerait la poitrine.
Brusquement Sharp se redressa et d'une voix terrible:
--Que veux-tu? demanda-t-il.
Surpris de trouver veill celui qu'il s'attendait frapper, sans lutte, dans son sommeil, l'autre recula d'un pas.
Puis, avec, un ricanement sauvage, il rpondit:
--Ce que je veux? Eh! eh! la question est plaisante! Je veux te tuer, parbleu!
--Que t'ai-je fait? demanda Sharp.
--Tu m'as amen ici.
--Est-ce ma faute, moi, si les plans de ce maudit Ossipoff n'taient point exacts?...
Woriguin haussa les paules.
--Quand on vole, grommela-t-il, on vole intelligemment.
--Mais je suis aussi pein que toi.
--Que m'importe... et puis ce n'est pas pour me venger, c'est pour vivre que je veux me dbarrasser de toi;...
l'air que tu respires, tu me le voles.
Et farouchement il s'avana.
Fdor Sharp avait quitt sa couche et, saisissant un tabouret, s'tait mis en dfense, bien dcid lutter
jusqu'au dernier moment.
Immobiles, les deux adversaires se toisaient en silence.
--Vivre! exclama enfin Fdor Sharp d'un ton plein de piti... de combien de jours espres-tu donc que ma mort
prolongerait ton existence?
--D'autant de jours que tu en vivrais toi-mme.
--Cela t'avancera bien de reculer ta mort de quelques semaines!
Woriguin ricana.
--Cela t'avance si bien toi-mme que te voil prt dfendre ta peau... Quand on a des principes on les
applique... puisque tu prtends qu'il importe peu de mourir quelques jours plus tt ou plus tard, laisse-toi tuer
sans rsistance.
Ce raisonnement tait logique et Sharp demeura quelques instants muet et la tte basse, ne sachant que

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rpondre.
--Allons, dit l'autre d'une voix sourde, dpchons; je te l'ai dj dit, l'un de nous est de trop ici,... tu es le plus
vieux, cde-moi la place de bonne volont... sinon...
[Illustration]
Il s'avana, le bras lev.
Le Russe devint tout ple.
--coute, dit-il enfin, accorde-moi jusqu' la fin de la journe.
Woriguin haussa les paules.
--A quoi bon?... fit-il, tu useras quelques mtres cubes d'air inutilement... autant en finir de suite.
Tout coup, une ide traversa la cervelle de Sharp.
--Peut-tre bien, murmura-t-il, pourrons-nous tre sauvs.
Une expression d'incrdulit se peignit sur le visage de Woriguin.
--Allons donc... grommela-t-il, qui te fait supposer cela?
--Mes calculs et mes observations.
--Tes observations!... ricana Woriguin, quelles observations?
--Celles que j'ai faites cette nuit; il m'a sembl apercevoir, l'aide de mon tlescope, quelques milliers de
lieues, un corps cleste qui pourrait bien modifier notre situation.
--Tu mens, tu m'aurais veill pour m'annoncer une telle nouvelle.
--Tu tais tellement gris que l'essayer et t peine perdue.
Woriguin pinait les lvres d'un air profond; il rflchissait la crance qu'il devait prter aux paroles de son
compagnon.
Cela lui paraissait bien invraisemblable... mais, pourtant, si cela tait vrai...
Et du coin de l'oeil il surveillait Fdor Sharp, cherchant lire sur son visage ce qu'il pensait.
Mais Sharp demeurait impassible, regardant son compagnon par dessous ses lunettes, piant avec joie les
traces de l'indcision en laquelle il se dbattait.
Si Woriguin croyait ce mensonge,--car il venait de mentir effrontment puisqu'il avait pass la nuit dans son
hamac,--il voudrait se rendre compte par lui-mme et il monterait l'espce d'observatoire pratiqu dans le
sommet de l'obus.
Si peu de temps qu'il resterait l-haut, c'en serait assez pour permettre Sharp de prendre dans le tiroir du
meuble une paire d'excellents revolvers qui le mettrait mme d'avoir de son ct toutes les chances, au cas

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o un combat corps corps deviendrait invitable.


Malheureusement Woriguin semblait lire dans la pense du misrable.
Aprs tre demeur quelques instants immobile et silencieux il eut un hochement de tte qui signifiait
clairement: Au surplus, qu'est-ce que je risque?
Puis il alla droit au meuble, ouvrit le tiroir, prit les revolvers, les mit tranquillement dans sa poche et se dirigea
vers l'chelle qui menait l'tage suprieur.
Le dpit de Fdor Sharp fut si violent qu'il ne put le dissimuler; en mme temps une pleur livide envahissait
son visage.
Ce que voyant, le prparateur clata de rire.
--Eh! Eh! fit-il d'un ton narquois, on et donc voulu me faire sauter la cervelle? vieux pre... heureusement
qu'on a encore sa tte.
Puis jetant la face de Sharp un nouvel clat de rire, il monta lentement les chelons.
Le Russe se sentit perdu; dans quelques instants Woriguin allait redescendre, furieux d'avoir t jou et lui
logerait une balle dans la poitrine.
Alors, ses forces l'abandonnrent et il demeura inerte attendant le coup mortel.
Soudain un cri clata au-dessus de sa tte, cri de joie et de triomphe.
Presque aussitt la porte du petit observatoire s'ouvrit avec fracas, livrant passage Woriguin qui dgringola
l'escalier et vint se jeter dans les bras de Fdor Sharp.
--Quoi! s'cria celui-ci en se relevant, qu'y a-t-il? es-tu fou?
--Sauvs! balbutia Woriguin dont l'motion tait telle que c'est peine s'il pouvait parler... Nous sommes
sauvs!
Sharp tait tout ple, rptant machinalement comme s'il n'en comprenait pas le sens:
--Sauvs... sauvs.
Son complice comme un fou, riant et chantant, gesticulant.
Alors Sharp le saisit par le bras, et le maintenant un moment immobile:
--Mais enfin, cria-t-il, rpondras-tu?... Que se passe-t-il et pourquoi prtends-tu que nous sommes sauvs?
Mais la joie tait trop forte pour Woriguin, qui s'affaissa sur un sige en balbutiant:
--L-haut... la lunette... un corps qui vient nous...
Et il s'vanouit.
En croyant peine ses oreilles, Sharp s'lana d'un seul bond dans l'ogive mais il tremblait tellement qu'il fut

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quelques minutes avant de pouvoir ajuster l'oculaire.


Enfin, il y parvint et poussa, lui aussi, un cri perant.
L-bas, dans l'espace, un corps s'avanait avec une assez grande rapidit.
Ainsi donc, son mensonge se trouvait tre vrai et le hasard lui envoyait un sauveur.
Mais tout coup ses sourcils se froncrent, sa bouche se tordit dans une grimace de fureur et un juron
s'chappa de ses lvres.
[Illustration]
--Lui!... gronda-t-il, lui encore!... lui toujours!...
Et, ivre de rage, il lanait son poing ferm dans la direction du wagon de Mickhal Ossipoff.
Cependant la joie d'tre sauv l'treignait au coeur et aussi l'esprance qu'il avait maintenant de pouvoir
continuer sa route et d'aborder sur les rivages lunaires.
Il se retrouvait, il est vrai, face face avec son ennemi... mais cet ennemi allait le tirer de la situation critique
dans laquelle il se dbattait et l'entraner sa suite.
--Woriguin! cria-t-il, Woriguin!
En ce moment mme le prparateur revenait lui; s'entendant appeler, il sortit entirement de sa torpeur et
rejoignit Fdor Sharp.
--Sais-tu qui est l? demanda celui-ci.
A cette question l'autre ouvrit de grands yeux.
--Eh! bon Dieu!... fit-il, comment veux-tu que je sache?... C'est quelque arolithe, sans doute...
Sharp secoua la tte.
--Une comte, peut-tre?
--Non... fit le Russe d'une voix rauque que la colre tranglait, non, c'est Mickhal Ossipoff.
A ce nom qu'il avait toujours entendu prononcer comme celui d'un ennemi mortel, Woriguin fit un bond en
arrire.
--Mickhal Ossipoff!... exclama-t-il, je ne comprends pas.
--Eh! riposta Fdor, ce misrable a trouv le moyen de s'chapper et le voil qui, lui aussi, tente d'arriver dans
la lune...
Woriguin tressaillit et murmura:
--Y arrivera-t-il?

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Le Russe eut un mouvement d'paules furieux.


--Sans doute, rpondit-il, ou du moins il y a toute apparence.
Il avait remis l'oeil l'oculaire du tlescope.
--Sa vitesse est suffisante pour lui faire franchir la ligne d'gale attraction... continua-t-il, il abordera.
--Et nous? demanda Woriguin d'une voix tremblante.
--Nous, il nous entranera avec lui.
Woriguin jeta son chapeau en l'air.
--Hurrah! s'cria-t-il, hurrah pour Mickhal Ossipoff!
Le visage de Fdor Sharp s'assombrit.
--Oui, grommela-t-il, mais l-haut qu'arrivera-t-il?
--Bast! riposta Woriguin, ne sommes-nous pas deux?
Et un geste menaant souligna sa phrase.
--Hum! pensa le Russe, Ossipoff ne doit pas tre parti seul.
Pendant une heure, les deux projectiles vogurent de conserve, quelques kilomtres peine de distance.
L'ex-secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences ne cessait d'tudier avec son tlescope le vhicule dans
lequel son ancien collgue et ses amis taient enferms.
Il vit successivement apparatre aux hublots les visages tonns et curieux de Gontran de Flammermont, de
Fricoulet, de Slna.
--Ils sont donc tout un quipage, l-dedans? grommela-t-il.
Et il se tourmentait la cervelle pour comprendre quel explosif assez puissant avait pu envoyer dans l'espace,
une distance si considrable de la terre, un poids semblable celui de ce vhicule et de ses passagers.
Mais soudain, il repoussa loin de lui son tlescope en jetant ce seul cri d'une voix trangle:
--Farenheit!
Woriguin devint subitement ple et ses lvres tremblantes rptrent ce nom:
--Farenheit?
--Oui, grommela Fdor Sharp, ce maudit Amricain est avec eux!
--Mais c'est impossible, balbutia Woriguin; vous devez vous tromper... comment voulez-vous que ce Yankee
de malheur ait pu chapper... il a d prir dans l'le avec les autres.

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Sharp frappa du pied avec impatience et poussant son compagnon vers le tlescope:
--Vois toi-mme, gronda-t-il.
Woriguin regarda donc et aperut, lui aussi, le visage menaant de Jonathan Farenheit coll la vitre du
hublot; mme il put distinguer le poing musculeux que l'Amricain dressait dans leur direction.
Il se recula et fixant sur Fdor Sharp des regards dans lesquels se lisait une pouvante relle:
--Cet homme est le diable, murmura-t-il; s'il nous rattrape, nous sommes perdus... d'autant plus qu'ils sont
l-dedans une bande toute dispose lui prter la main pour satisfaire sa vengeance.
Sans rpondre, Fdor Sharp hocha la tte.
--Ah! grommela l'autre, mourir pour mourir, j'eusse prfr choisir mon genre de mort... tandis que cet
Amricain est capable de nous lyncher.
--Tu as les revolvers sur toi, rpliqua sourdement le Russe... si tu veux te tuer, libre toi.
--Mais, poursuivit Woriguin, peut-tre bien que leur obus n'aura pas assez de force pour nous arracher d'ici et
nous entraner dans la lune.
--Eh!... riposta Fdor Sharp, c'est dj fait.
Woriguin le regarda effar.
--Dj fait! balbutia-t-il.
--Oui, rpliqua le Russe, nous ne sommes plus immobiles... nous sommes maintenant dans la zone d'attraction
lunaire... nous tombons.
Et il demeura rageusement cramponn son tlescope, tandis que Woriguin, tellement tait grande sa frayeur
de l'Amricain, souhaitait de se casser les reins dans la chute.
[Illustration]
CHAPITRE XIII
LA LUNE A VOL D'OISEAU
[Illustration]
Pendant que Fdor Sharp et son compagnon, en proie une angoisse justement mrite par leur infamie,
attendaient tout tremblants les vnements, Mickhal Ossipoff et ses amis n'taient gure plus rassurs.
La rencontre de leur vhicule avec le boulet de Sharp pouvait avoir, pour eux, des consquences fatales.
S'ils dviaient tant soit peu de leur route, ils pouvaient manquer le but vis, et alors, lancs dans l'espace, que
deviendraient-ils?
Atterr, Ossipoff, assis sur le divan, soutenait, sur son paule, la tte de Slna dfaillante.

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Gontran de Flammermont ne pouvait se dtacher du hublot, pensant la chute formidable dans laquelle l'obus
pouvait, d'un moment l'autre, se broyer.
Jonathan Farenheit, lui, maudissait le hasard qui le mettait face face avec ce tratre et ce voleur sans qu'il
pt, avant de mourir, se venger de lui comme il le mritait.
Fricoulet, seul, avait conserv son sang-froid.
Il ne bougeait pas de l'observatoire o, l'oeil coll au tlescope, il examinait l'espace.
Tout coup il tomba comme une bombe au milieu de ses compagnons.
--Notre wagon se retourne, cria-t-il.
Gontran fit un brusque mouvement.
--Allons-nous donc marcher sur la tte? murmura-t-il.
[Illustration]
Son ami seul entendit cette rflexion qu' part lui, il traita de saugrenue.
--C'est--dire, rpliqua-t-il, que nous allons avoir les pieds l o se trouve notre tte... en un mot la partie
conique de notre obus qui regarde la lune, va dans quelques instants regarder la terre.
Farenheit poussa un grognement de joie.
--En ce cas, fit-il, je pourrai les rattraper.
--Pourquoi?
--Dame! si nous tombons la surface de la lune.
Fricoulet haussa les sourcils.
--Ai-je dit cela?
--Cela me semble logique.
--Si logique que cela vous paraisse, c'est cependant douteux.
Gontran tressaillit.
--Alors?... questionna-t-il.
--Alors?... le sais-je, moi?... Nous allons voguer autour de la lune... contourner son disque... en ce cas, Dieu
seul peut savoir ce qui nous attend.
--Confions-nous donc Dieu, murmura Slna.
En mme temps elle fixait sur Gontran des regards pleins de tendresse.

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--En tout cas, ajouta plaisamment Fricoulet, s'il arrive quelque chose, nous serons les premiers jouir du
spectacle... c'est toujours une consolation.
Ainsi que l'avait annonc l'ingnieur, les voyageurs ne tardrent pas s'apercevoir du mouvement d'volution
accompli par le wagon.
Il pivotait doucement sur son axe, tournant insensiblement vers la lune sa partie infrieure, la plus lourde.
La chute commenait, mais obliquement comme l'avait prvu Fricoulet et avec une force presque insensible.
Il est vrai que cette force n'allait pas tarder s'accrotre.
--Nous tombons de 10.000 lieues, murmura le jeune ingnieur.
Ossipoff s'tait lev pour mesurer une fois de plus la distance du sol lunaire.
Il l'valua 45.000 kilomtres.
Maintenant, l'aide du plus fort oculaire de la lunette qui ramenait cette distance 150 kilomtres--environ 40
lieues--on distinguait merveille toute la configuration de ce terrain convulsionn.
Le disque entier apparaissait, clair en plein par les rayons solaires et Ossipoff, merveill, apercevait une
foule de dtails qu'il tait impossible de souponner de la terre, mme avec les plus puissants instruments
d'optique.
Cependant rien encore ne pouvait faire croire la prsence d'tres vivants la surface de ce monde pierreux;
ce n'taient que rochers arides, cratres bants, pics aigus, enchevtrs dans un rseau orographique des plus
compliqus, qu'clairait une lumire crue et uniforme.
Si l'obus tait tomb normalement la surface de la lune, il et abord non loin du ple Nord; mais ce qui lui
restait de vitesse, neutralisant en partie l'attraction lunaire, il contournait tout l'hmisphre visible et se
dirigeait au Sud-Est du satellite dont le disque immense avait envahi tout le ciel, refltant une lumire intense.
--Si nous fermions les hublots pour permettre Mlle Slna de dormir un peu, proposa Fricoulet.
--Moi! s'cria la jeune fille, dormir!... pas avant que nous soyons arrivs.
--Songez, mademoiselle, insista l'ingnieur, que nous en avons pour quarante-huit heures, au moins.
--Oui, fillette, dit son tour Ossipoff, monsieur a raison; il faut prendre un peu de repos pour tre prts
affronter les nouvelles fatigues qui nous attendent; du reste, il n'y a aucune honte dormir... Vois plutt.
Et il lui dsignait Farenheit qui, accabl de fatigue, ronflait poings ferms, tendu sur le divan.
[Illustration]
La fureur use les forces autant que l'exercice le plus violent et, depuis prs de vingt-quatre heures qu'il
apercevait son ennemi, Fdor Sharp, l'Amricain, ne drageait pas.
En outre, le panorama des cratres lunaires ne l'intressait pas assez pour qu'il l'admirt durant quarante-huit
heures conscutives.

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Le wagon, en ce moment, venait de passer au-dessus de la mer Humboldt, du lac des Songes et du lac de la
Mort qui, aperus de cette hauteur, formaient des taches verdtres assez semblables des forts vues de trs
loin.
Bientt il fut au znith de la mer de la Srnit.
Ossipoff, dans le ravissement, ne pouvait s'arracher la contemplation de ce monde dont tous les mystres se
dvoilaient peu peu lui.
[Illustration: La Mer des Crises vue au moment du premier quartier.]
--Voyez, disait-il ses compagnons, quelle surface accidente prsente cette face du monde slnien... vous
vous y reconnaissez, n'est-ce pas, mon cher Gontran... ces chanes de montagnes immenses que vous
apercevez sur votre droite et qui paraissent avoir plusieurs kilomtres d'lvation, ce sont les Apennins, les
Karpathes, le Caucase.
Aprs un silence, l'astronome murmura, comme se parlant lui-mme:
--Ah! voil la mer des Pluies, le marais des Brouillards, le marais de la Putrfaction...
Gontran poussa le coude de Fricoulet.
--Des mers!... lui chuchota-t-il l'oreille, o voit-il des mers?
Le jeune ingnieur lui rpondit tout bas:
On appelle mers en terme de slnographie des taches dont on n'a pu encore bien dfinir la nature et qui
ressemblent des plaines dessches.
--Voil, grommela le comte, en hochant la tte, une appellation bizarre et qui me parat manquer totalement de
logique.
--Ainsi, poursuivit Fricoulet, cette tache ovale que tu aperois l, sur le bord gauche du disque, c'est la mer des
Crises.
--Mare Crisium, dans le latin de Molire, fit plaisamment Gontran.
--Tout juste; et ct, le marais du Sommeil.
--Palus Somniorum.
--Encore juste.
--Ainsi nomm, ajouta Gontran, parce que les habitants y dorment continuellement.
--Les habitants! fit l'ingnieur... s'il y en a.
Pendant plusieurs heures, le wagon continua ainsi sa marche oblique vers la lune, permettant aux voyageurs
d'tudier facilement les moindres accidents de ce terrain convulsionn.
--A quelle distance sommes-nous maintenant? demanda Fricoulet.

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--A 8.000 lieues environ, rpondit Ossipoff.


--C'est singulier, murmura Gontran, il me semble que nous nous ralentissons.
--C'est absolument le contraire; en ce moment nous marchons, ou plutt nous tombons avec une rapidit qui
n'est pas moindre de 500 mtres la seconde, soit 30 kilomtres la minute.
--Tiens, fit tout coup Gontran, je suis curieux devoir ce que devient la terre cette distance.
Il gravit les marches du petit escalier et dcouvrit le hublot perc dans la partie conique de l'obus.
Il poussa un cri de surprise.
Perdue dans l'irradiation solaire, la terre ne semblait plus qu'un croissant de plus en plus dli et d'une
dimension extrmement faible.
--Et c'est cela ma plante natale! murmura le jeune comte en haussant ddaigneusement les paules.
En redescendant il demanda:
--A quelle distance sommes-nous maintenant de la terre?
Fricoulet le regarda avec stupfaction.
--N'as-tu pas entendu tout l'heure que nous tions huit mille lieues de la lune?
--Parfaitement.
--Eh bien! qui de quatre-vingt dix mille te huit mille, reste quatre-vingt-deux mille... c'est simple comme
tout.
--En effet, riposta Gontran quelque peu vex... mais il fallait y penser.
Puis tout de suite ses ides prirent un autre cours.
[Illustration]
--Cependant, dit-il, comment se fait-il que, d'ici, la terre me paraisse plus volumineuse que ne me paraissait la
lune vue du sol terrestre?
Fricoulet roula dans la direction d'Ossipoff des regards terrifis; mais le vieillard, absorb dans sa
contemplation, n'avait pas entendu.
--Mais, malheureux ami, murmura l'ingnieur en entranant rapidement Gontran l'extrmit de la pice, tu
n'aimes donc plus mademoiselle Slna?
[Illustration]
Le jeune homme se trouva tellement abasourdi par cette question qu'il ne rpondit pas tout de suite.
--Tu es fou? balbutia-t-il enfin.

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--C'est toi qu'il faudrait faire cette demande, riposta Fricoulet; comment! tu aimes toujours ta fiance et tu
fais tout ton possible pour ne pas l'pouser.
--Je ne comprends pas, balbutia Gontran.
--Ne viens-tu pas de t'tonner de ce qu' distance gale, la terre te semblait plus grosse que la lune?
--Eh bien?
--Ne sais-tu donc pas--ou plutt ne devrais-tu pas paratre savoir--que la lune est d'un volume quarante-neuf
fois plus petit que la plante autour de laquelle elle gravite...
--...en vingt-huit jours et demi, ajouta Gontran... c'est vrai, je me rappelle cela maintenant.
Fricoulet posa sa main sur l'paule de son ami pour attirer son attention.
[Illustration]
--Rappelle-toi galement, ajouta-t-il, que la densit des matriaux qui composent le monde lunaire est
beaucoup plus faible que celle des pierres terrestres; elle est seulement des six diximes; cela revient dire
que le globe slnien ne pse pas beaucoup plus qu'une sphre d'eau du mme diamtre que lui, la pesanteur y
est aussi extrmement faible; c'est la plus faible qui ait t constate la surface des plantes du systme
solaire. Elle est six fois moindre que sur terre...
Le jeune ingnieur sourit de la gravit avec laquelle l'coutait M. de Flammermont.
--Eh bien! demanda-t-il, te rappelleras-tu cela?
--Je ferai mon possible.
--Tu comprends bien, n'est-ce pas, ajouta amicalement Fricoulet, que si je te raconte tous ces dtails ce n'est
pas pour faire talage de mon bagage scientifique, mais tout simplement pour te mettre en mesure de
rpondre, d'une faon peu prs satisfaisante, quand ton futur beau-pre te poussera une colle.
D'une nergique pression de mains le comte remercia son ami.
Puis, aprs un silence, Fricoulet ajouta en poussant un soupir:
--Tu sais, c'est contre mon gr que j'agis ainsi... j'estime mme que je commets un crime de lse-amiti... car
je contribue ton malheur en aplanissant la route qui te mne au mariage.
Gontran haussa les paules en riant.
--Grand fou, murmura-t-il... encore le mme!
--Toujours, grommela Fricoulet.
Il tourna les talons dans un mouvement de mauvaise humeur, et colla son visage au hublot de gauche par
lequel il pouvait apercevoir tout le panorama lunaire.
A ce moment, le wagon passait au znith de la mer des Vapeurs, vingt mille kilomtres peine du sol
lunaire dont il se rapprochait rapidement; il traversait le cirque de Triesnecker, et arrivait au-dessus du cratre

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de Pallas dont la surface rugueuse et bouleverse apparaissait avec une rigoureuse nettet.
Gontran tait venu se placer ct de son ami et demeurait absorb par le spectacle de cette fantastique
lanterne magique.
--Mais, murmura-t-il, il me semble que toutes ces montagnes sont d'une prodigieuse hauteur pour l'astre qui
les supporte... Je ne crois pas qu'il existe sur la terre, cependant quarante-neuf fois plus volumineuse, des pics
aussi monstrueux.
--Cette fois-ci, rpondit Fricoulet, tu as raison; ils mesurent tous plusieurs kilomtres de hauteur, et si nous
arrivions ici au moment de l'une des phases de lune, tu jugerais encore mieux de leurs dimensions; car alors,
clairs de ct par le soleil, ils projetteraient au loin sur le sol l'ombre agrandie de leurs dentelures et de leurs
crtes dchiquetes.
Depuis un instant le jeune comte n'coutait plus; il examinait curieusement un point tincelant qui apparaissait
au centre d'une immense plaine blanche, plus de trois cents lieues dans l'est de la lune.
--Le cirque d'Aristarque, dit Fricoulet, l'un des plus beaux spcimens de l'orographie slnienne. A quelques
centaines de kilomtres au nord, tu peux distinguer son frre an, le mont Kepler, situ galement au centre
d'une plaine blanchtre qui s'avance comme un promontoire dans l'ocan des Temptes.
Gontran regardait, muet d'tonnement.
--Mais ces montagnes, poursuivit l'ingnieur, ne sont encore rien auprs de certaines autres, dont l'une est plus
rapproche de nous et que tu peux apercevoir au nord de la chane des monts Karpathes; c'est le cirque de
Copernic, qui ne mesure pas moins de 160 kilomtres de diamtre... peu prs toute la surface de la Bohme
enclave dans les monts Karpathes d'Europe.
--Je vois bien, dit enfin M. de Flammermont, le rond volcanique dont tu me parles... mais j'aperois, au pied
du Copernic, deux autres cratres qui me paraissent normes, eux aussi.
--Effet de perspective tout simplement, riposta Fricoulet; car les monts Stadius et Eratosthne sont de
dimensions beaucoup plus restreintes.
--Toutes ces montagnes, dit Gontran, ont donc eu pour parrains des philosophes et des astronomes?
Fricoulet se mit rire.
--Si tu avais lu attentivement l'ouvrage de ton homonyme, le clbre Flammermont, les Continents clestes, tu
saurais qu'il y compare la lune un cimetire d'astronomes: C'est l, dit-il, qu'on les enterre; lorsqu'ils ont
quitt la terre, on inscrit leurs noms sur les terrains lunaires comme autant d'pitaphes... J'ai retenu la phrase
qui m'a paru amusante.
En ce moment, la tte d'Ossipoff apparut au sommet de l'chelle qui conduisait la partie suprieure de l'obus.
--Victoire! cria le vieux savant... notre rapidit s'accrot... avant trois heures nous planerons au-dessus de
Tycho.
--Tycho! s'cria Fricoulet d'une voix tonne.
--Oui, rpta le vieillard, Tycho!... qu'y a-t-il d'extraordinaire cela?

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--C'est que la route que nous suivons, riposta le jeune ingnieur, nous mne sur les mers des Nues et des
Humeurs et non dans la direction de Tycho.
Ossipoff rpondit avec un peu d'aigreur:
[Illustration: Tycho.--Ple sud de la Lune.]
--Il faut que vous vous trompiez, monsieur, car je viens de reconnatre l'instant que notre route s'inflchit en
arc de cercle et que nous filons actuellement en plein sud... nous sommes, il y a une heure, passs, au znith
du centre de la lune, au milieu du golfe du Centre et en vue du cratre d'Herschel; maintenant nous passons
entre Guericke et Ptolme et nous longeons les deux cirques, souds par leurs remparts circulaires,
d'Alphonse et d'Arzachel.
Ce disant, le vieillard avait descendu lentement les degrs et tendant Fricoulet une jumelle:
--Voyez vous-mme, d'ailleurs.
Tandis que l'ingnieur tudiait la configuration du terrain, Ossipoff murmura l'oreille de Gontran:
--Toujours le mme... ce que ce garon m'nerve avec ses prtentions scientifiques...
Fricoulet, ce moment, dclara d'un ton accabl:
--Vous avez raison, monsieur Ossipoff, nous suivons une trajectoire inconnue et nous allons dcrire autour de
la lune tout un arc de cercle qui nous mnera Dieu sait o.
--Eh! dit Gontran, qui nous mnera la lune.
Fricoulet haussa les paules.
--Monsieur de Flammermont a raison, rpliqua schement le vieux savant.
Et il ajouta d'un ton lgrement ddaigneux:
--Avez-vous calcul l'inclinaison de notre chute?
--Non, je l'avoue.
--Eh bien! vous avez eu tort de parler sans l'avoir fait; car vous auriez constat, comme moi, que nous nous
rapprochons de plus en plus de la surface lunaire.
Il avait prononc ces mots d'un ton cassant qui fit monter une lgre rougeur aux joues de Fricoulet.
--Qu'est-ce que cela prouve? demanda-t-il impatient.
Ossipoff le regarda un moment tout ahuri, puis enfin:
--Comment!... vous demandez ce que cela prouve?... mais tout simplement que nous ne pourrons pas tourner
ternellement autour de ce satellite et que forcment il arrivera un moment o nous heurterons son sol... il y a,
au ple Nord, de trs hautes montagnes, les pics Doerfel et Leibnitz, par exemple, qui ne mesurent pas moins
de 7,610 mtres d'lvation; qui nous dit que nous ne les rencontrerons pas?... pour moi, j'affirme que nous
atterrirons non loin du ple.

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--Je le souhaite, rpondit froidement l'ingnieur... mais je le redoute quand mme.


Ossipoff se croisa les bras.
--Et pour quelles raisons, s'il vous plat? demanda-t-il ironiquement.
--D'abord, parce qu'au lieu de heurter normalement le sol par le fond de notre wagon, lequel est garni de
tampons et de ressorts puissants pour attnuer la vigueur du choc, nous rencontrerons les montagnes par le
ct, en sorte que la secousse sera formidable... ensuite, parce que nous nous trouverons plus de sept
kilomtres de haut, sur un cratre glac et plongeant dans le vide.
[Illustration]
--Il est vrai, dit son tour Gontran, que si on dbarquait un indigne de la lune sur le sommet du mont Blanc
ou du Cotopaxi, il ne serait pas positivement arriv sur la terre... il en sera de mme pour nous.
--Assurment, poursuivit Fricoulet, et c'est pour cela, mon cher monsieur Ossipoff, que j'espre que vos
calculs sont faux et que nous ne resterons pas perchs sur le sommet du mont Doerfel.
L'astronome fit claquer sa langue, ce qui chez lui tait toujours un signe de colre; puis, sans rpondre un mot,
il gravit les chelons et s'enferma dans l'observatoire.
--Il n'est pas content, murmura Gontran.
--Aprs tout, riposta l'ingnieur, suis-je oblig de dire toujours comme lui... s'il n'aime pas la contradiction,
qu'il vive seul... Il m'embte la fin...
Et, tout bougonnant, il reprit sa place prs du hublot.
Le wagon passait au-dessus des cratres de Walter et de Bulialdus; le sol devenait plus pustuleux et plus
boulevers que jamais; de longues raies blanchtres se prolongeaient pendant des centaines de kilomtres,
tantt au niveau des plaines, tantt la hauteur des pics les plus levs.
--Qu'est-ce que cela? demanda de Flammermont.
--Ce sont les rainures.
--Et qu'est-ce que c'est que les rainures?
--Tu peux en juger par toi-mme et beaucoup mieux que ne l'ont pu faire les astronomes terrestres, dans leurs
observatoires perdus 90,000 lieues d'ici.
Gontran hocha la tte.
--Mais quel est ton avis toi? insista-t-il... moi, tu sais bien que je n'y connais rien... sont-ce des laves
refroidies? sont-ce des remparts levs par les slnites?... Tu dois bien avoir une opinion...
--Ma foi, riposta l'ingnieur, plus je regarde et plus je me confirme dans mes suppositions premires que ce
sont l les traces d'un tremblement de terre...
Gontran sourit et reprit:

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--...de lune, veux-tu dire.


Fricoulet haussa les paules:
--De lune, si tu veux. Cela a d se produire alors que ce monde tait encore l'tat pteux... en se
refroidissant, l'corce s'est ressoude d'elle-mme, conservant sa surface les traces de cet effroyable
cataclysme.
--Un monde qui se dmolit et se recolle seul! fit plaisamment Gontran; en vrit! voil qui n'est pas commun...
par exemple ce sont les Slnites qui ont d avoir une fire peur en voyant leur globe s'en aller en petits
morceaux.
Fricoulet regarda son ami pour constater s'il parlait srieusement; mais il se rassura en le voyant sourire.
--Les Slnites! fit-il en hochant la tte, il n'y en avait pas fort probablement cette poque... autrement il est
certain qu'ils eussent tous pri dans la catastrophe.
[Illustration]
En ce moment, la petite porte de l'observatoire s'ouvrit et Ossipoff cria ses compagnons:
--Tycho!
Puis sa tte disparut.
--Dix minutes d'arrt!... buffet, murmura plaisamment l'ingnieur.
Et il prit place la vitre o Gontran l'avait dj prcd, les yeux agrandis la vue du panorama, sublime dans
son tranget, qui se droulait 1.000 kilomtres peine au-dessous du projectile.
Au milieu du sol pustuleux, blouissant d'une intense clart que les glaces ternelles dont ses flancs sont
couverts refltaient dans l'espace, Tycho, la plus monstrueuse des montagnes lunaires, se dressait majestueuse
et formidable.
A son centre, en une vaste cavit ne mesurant pas moins de quatre-vingt-sept kilomtres de diamtre, s'levait
un groupe de montagnes dont la plus haute se dressait 1,560 mtres au-dessus du fond. Les montagnes, qui
en formaient les remparts annulaires leur parurent avoir, l'est et l'ouest, une lvation de prs de 5,000
mtres.
De ce cratre s'lanaient, vers tous les points de l'horizon, lui formant une immense aurole, des tranes
lumineuses dont quelques-unes s'tendaient plus de 1.000 kilomtres.
--On dirait une pieuvre d'argent dont les tentacules embrassent le monde lunaire, murmura Gontran que
l'motion treignait la gorge.
Fricoulet, lui-mme, le sceptique Fricoulet, tout pntr d'admiration, demeurait muet, ne pouvant rassasier
ses yeux de ce sublime spectacle.
--Eh bien! s'cria d'une voix triomphante Ossipoff qui apparut en haut de l'escalier, que vous avais-je
annonc?... Voyez-vous que nous tournons l'Ouest, tout en nous abaissant graduellement!... avant peu, nous
allons apercevoir les cratres de Clavius, Logomontanus, Maginus, Fabricius, Maurolycus...

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200

--Et coeterus, pensa M. de Flammermont.


Le savant continua:
--Enfin, nous allons franchir, quelques centaines de kilomtres de hauteur, les sommets des monts Doerfel...
[Illustration]
--Mais, interrompit Gontran, si nous nous mettons tout franchir ainsi que vous le dites, nous finirons par
tomber...
--Dans la partie invisible de la lune... parfaitement, oui, mon jeune ami, s'cria Ossipoff en achevant la phrase
du comte, heureusement pour celui-ci qui, certainement, allait dire une btise.
M. de Flammermont se mordit les lvres et garda le silence.
En ce moment Jonathan Farenheit s'veilla.
--O sommes-nous? murmura-t-il encore dans le premier engourdissement du rveil.
--A la station de Tycho, cher monsieur, rpondit Gontran, vous voudriez peut-tre descendre du train pour
vous dgourdir les jambes.
L'Amricain s'tait redress et s'tirait paresseusement les membres en faisant craquer ses jointures.
--Ah! by god! grommela-t-il ce ne serait pas de refus, car depuis cinq jours que je suis enferm l-dedans, je
commence craindre que mes articulations ne se rouillent.
[Illustration]
Et faisant le simulacre d'assner un adversaire invisible un formidable coup de poing:
--J'ai cependant besoin de toutes mes forces pour assommer ce bandit de Sharp.
--Tiens! s'cria Gontran, c'est vrai... qu'est-ce qu'il devient donc celui-l?... Tout l'admiration du paysage
nous l'avons oubli lui et son boulet.
Il courut coller sa face au hublot de droite et fouilla l'espace du ct o se trouvait le projectile de Fdor
Sharp.
Mais une exclamation lui chappa:
--Il n'est plus l!
Un nergique juron lui rpondit en mme temps, Jonathan Farenheit se prcipita ses cts.
[Illustration]
--Ah! le bandit! cria-t-il, il a eu peur de moi et il s'est enfui.
Il avait prononc ces mots sous l'empire de la colre et sans rflchir l'impossibilit d'une fuite, dans la
situation de Sharp.

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201

La vrit, c'est que le boulet avait disparu.


Ossipoff eut beau fouiller l'espace de sa plus puissante lunette.
Rien... rien que le dsert sidral que les astres piquaient de points brillants, en dpit de la clart solaire qui
illuminait l'espace.
Le wagon, en se moment, franchissait la mer Australe; il tait prs de six heures du matin.
Comme Gontran allait demander au vieux savant l'explication de cette trange disparition, une obscurit
absolue, intense, les enveloppa.
Comme un rideau que l'on tire, la nuit succda au jour et l'ombre la plus paisse remplaa instantanment,
sans transition aucune, la puissante et clatante irradiation solaire.
Aux cris d'tonnement, de stupeur, de terreur mme que poussrent Gontran et Farenheit, Slna s'veilla.
Croyant un malheur, elle courut son pre et, toute tremblante, l'enlaa de ses bras.
--Qu'est-il donc arriv? demanda enfin Fricoulet que ce surprenant phnomne avait saisi seulement, mais
sans cependant lui inspirer aucune crainte.
Ossipoff rpondit, en embrassant sa fille pour la rassurer:
--Il arrive tout simplement ce qui tait prvoir, monsieur Fricoulet... nous avons franchi le ple et, en
changeant d'hmisphre, nous sommes entrs dans celui qui n'est pas encore clair par le soleil... tout
simplement... Je m'tonne que vous n'ayez pas song cela.
Puis se tournant vers M. de Flammermont:
--Vous n'avez point t surpris, vous, mon cher Gontran?
Le jeune homme avait eu le temps de se remettre de son motion et, rprimant un sourire, il rpondit avec une
assurance qui arracha l'Amricain, tmoin de sa frayeur, un nergique juron:
--tant donn que l'hmisphre visible tait dans la lumire, ne fallait-il pas s'attendre trouver l'autre dans
l'obscurit?
[Illustration]
--Je crois, dit Ossipoff, qu'il serait prudent de se prparer ds prsent l'atterrissage.
--A quelle distance croyez-vous donc que nous toucherons le sol? demanda Jonathan Farenheit.
--Mais, si mes calculs ne me trompent pas, environ 200 lieues du ple.
--Ah! nous avons encore le temps, murmura Slna.
--Pas tant que tu le peux croire, fillette, rpondit le vieux savant; en ce moment nous rasons la lune une
hauteur de 50 lieues, et plus nous avanons, plus la chute se prcipite... donc si vous m'en croyez...
Le lustre lectrique fut allum; puis on vrifia les saisines des meubles, on resserra les attaches des objets et

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202

on ferma soigneusement toutes les trappes.


Cette besogne demanda une heure.
--Dpchons, dit Ossipoff, dpchons, car maintenant nous ne devons pas tre loin d'aborder.
Par surcrot de prcaution, les plaques mtalliques protgeant les hublots avaient t revisses, en sorte qu'il
tait impossible de juger de la marche du vhicule.
Les hamacs furent rouls et les voyageurs se placrent dans les tiroirs matelasss, qui dj les avaient protgs
contre le choc du dpart.
Un silence profond rgnait que troublait seulement le tic-tac de l'horloge.
Chacun se taisait, treint la gorge par l'anxit.
Soudain, une secousse formidable branla tout le wagon; le lustre se dtacha et les lampes incandescence,
brises en mille miettes, dgringolrent avec un horrible fracas, tandis que les meubles, dbarrasss de leurs
amarres, s'entrechoquaient dans l'obscurit.
Pas un cri ne fut pouss par les voyageurs.
Et, cependant, c'tait le cas ou jamais de lancer un hurrah! triomphal car, en ce moment, Ossipoff et ses
intrpides compagnons venaient d'arriver au but de leur voyage.
Ils taient sur la Lune!
[Illustration]
CHAPITRE XIV
A QUATRE-VINGT-DIX MILLE LIEUES DE LA TERRE
[Illustration]
Il est trs curieux de penser que, quoique la lune soit beaucoup plus petite que la terre, les habitants de ce
monde--s'ils existent--doivent tre d'une taille plus leve que la ntre, et leurs difices--s'ils en ont
construit--de dimensions plus grandes que les ntres.
Des tres de notre taille et de notre force, transports sur la lune, pseraient six fois moins, tout en tant six
fois plus forts que nous; ils seraient d'une lgret et d'une agilit prodigieuses, porteraient dix fois leur poids
et remueraient des masses pesant 1,000 kilogrammes sur la terre.
Il est naturel de supposer que, n'tant pas clous au sol comme nous, par le boulet de la pesanteur, ils se sont
levs des dimensions qui leur donnent en mme temps plus de poids et de solidit, et, sans doute que si la
lune tait environne d'une atmosphre assez dense, les Slnites voleraient comme des oiseaux; mais il est
certain que leur atmosphre est insuffisante pour ce fait organique.
De plus, non seulement il serait possible une race de Slnites gale aux races terrestres en force
musculaire, de construire des monuments beaucoup plus levs que les ntres, mais encore il leur serait
ncessaire de donner ces constructions des proportions gigantesques et de les asseoir sur des bases
considrables et massives, pour assurer leur solidit et leur dure.

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203

[Illustration]
Or, quoique des observateurs habiles tels que William Herschel, Schroeter, Gruithuysen, Cittrow, aient cru
distinguer de leurs yeux perants des traces de constructions faites de mains d'hommes, un examen plus
attentif, l'aide d'instruments plus puissants, a prouv que ces constructions (remparts, tranches, canaux,
routes) ne sont pas artificielles, mais de formation purement naturelle. Le tlescope ne nous montre, en ralit,
aucune trace d'habitation. Et pourtant, une grande ville y serait sans doute facilement reconnaissable.
Remarquons, toutefois, qu'elle y serait reconnaissable, si elle ressemblait aux ntres. Mais rien ne prouve
que les tres ni les choses lunaires ressemblent en quoi que ce soit aux choses et aux tres terrestres; au
contraire, tout nous engage penser qu'il y a la plus extrme dissemblance entre les deux pays. Or, il pourrait
trs bien se faire que nous eussions sous les yeux des villages et des habitations lunaires, des constructions
faites de leurs mains--s'ils ont des mains,-- travers les campagnes, sans que l'ide pt nous venir en aucune
faon de supposer que ces objets ou ces travaux fussent le rsultat de la pense des Slnites.
[Illustration]
Ainsi parle, dans un de ses livres, le savant franais qui a tant fait pour la vulgarisation de l'astronomie et la
diffusion de l'instruction dans le monde entier et avec lequel Ossipoff, dans le premier chapitre de cette
histoire, avait confondu Gontran de Flammermont.
Quels n'eussent pas t l'tonnement et la joie de l'illustre savant si, comme son obscur homonyme, il et pu
tre transport dans ce monde qu'il a, durant de si longues annes, tudi au tlescope et sur lequel il a crit
tant de pages charmantes.
[Illustration]
Il et pu constater de visu qu'il ne s'tait pas tromp dans ses suppositions, que ses hypothses bases sur des
points scientifiques parfaitement tablis, taient justifies, bref, que la vie lunaire tait telle qu'il l'avait prvue
et dcrite dans les lignes qui prcdent.
Le soleil venait de se lever sur l'hmisphre de la lune dans lequel tait tomb le wagon d'Ossipoff. Les pics et
les cratres des rgions montagneuses situes sur le contour de ce disque jamais invisible pour les regards
terrestres, allongeaient sur les plaines s'tendant leur pied, des ombres dmesures.
Au milieu d'une vaste enceinte dserte, sorte de puits profond rempli d'ombre dans lequel se glissait, comme
honteusement, un ple rayon de lumire, s'levait une construction bizarre, affectant la forme d'une cage
gigantesque dont les barreaux taient forms de ces hautes sapines qui servent aux entrepreneurs pour lever
leurs chafaudages.
Cette cage, qui avait 4 ou 5 mtres de haut, tait de forme conique, c'est--dire que ses barreaux profondment
enfoncs dans le sol, se runissaient tous leur sommet.
A l'intrieur de cette cage, sur le sol recouvert d'une paisse couche de poussire lavique, cinq corps taient
tendus cte cte, sans mouvement comme raidis dans la mort.
Ces corps taient ceux de Mickhal Ossipoff et de ses compagnons.
Dans un coin, empils sans ordre, se trouvaient tous les ustensiles et les instruments qu'avait contenus le
wagon.
Tout coup le rayon de soleil qui jetait dans le cratre une lueur timide et douce, glissa jusqu'au visage de

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204

Gontran.
Il n'en fallut pas davantage pour tirer le dormeur du sommeil profond dans lequel il tait plong.
Lentement son corps s'agita, ses membres raidis se dtendirent dans une sorte de convulsion et sa paupire
alourdie se souleva, dcouvrant l'oeil terne et vitreux.
Il demeura un bon moment ainsi, tendu sur le dos, les regards errant dans le vague.
Puis, l'intelligence se rveillant, et avec elle la mmoire, il fut surpris du spectacle que refltaient ses yeux,
spectacle si diffrent de l'intrieur du wagon dans lequel il venait de vivre durant cinq jours et cinq nuits.
Alors il se souleva pniblement et, appuy sur un coude, regarda autour de lui.
En apercevant les corps tendus ct de lui, il poussa un cri de terreur.
--Morts! fit-il, ils sont morts!
Et se redressant tout fait, il courut celui qui tait le plus prs.
C'tait Fricoulet.
--Alcide! dit-il d'une voix tremblante, Alcide!
En mme temps il le tirait lui.
Chose bizarre, il le souleva de terre entirement et le tint par une seule main suspendu au-dessus du sol, alors
qu'il voulait simplement le secouer pour le rveiller.
Le jeune ingnieur se frotta les yeux, souleva les paupires, billa longuement et balbutia d'une voix empte:
--Eh bien! quoi, qu'y a-t-il?
--Tu vis!... s'cria Gontran tout joyeux... tu vis!
Cette exclamation veilla compltement Fricoulet.
--Oui, je vis, rpliqua-t-il... et pourquoi ne vivrais-je pas? Tu vis bien, toi...
M. de Flammermont hocha la tte.
--Si tu t'tais vu, rpliqua-t-il, comme je t'ai vu moi, tendu l, ple, sans mouvement... tiens, juste comme
sont les autres.
Il dsignait Ossipoff, sa fille et Farenheit, qui ne remuaient pas plus que des pierres.
--Mais o sommes-nous donc? demanda-t-il impressionn par le grand silence qui rgnait dans cette solitude.
Il avait prononc ces mots presque voix basse, mais cependant pas assez pour que Fricoulet n'entendt pas.
Et cependant l'ingnieur lui cria:

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205

--Parle plus haut si tu veux que je t'entende... qu'est-ce que tu viens de dire?
--Tu n'as pas entendu? rpta Gontran tout surpris, en forant sa voix, j'ai cependant parl fort... A quoi cela
tient-il donc?
Quelqu'un rpondit derrire eux:
--Probablement la composition de l'atmosphre.
Ils se retournrent et virent M. Ossipoff assis sur son sant, qui jetait autour de lui des regards curieux.
--Oui, ajouta le vieux savant en parlant haut; la rarfaction de l'air peut galement tre une des causes pour
lesquelles la voix ne porte pas...
Les deux jeunes gens s'approchrent d'Ossipoff et lui serrrent cordialement la main.
--Rien de cass, monsieur Ossipoff? demanda Fricoulet.
[Illustration: clipse de Soleil vue de la Lune.]
--Non, rien... ou du moins il n'y parat pas... mais je ne vois pas Slna...
--Mademoiselle votre fille dort encore, rpondit Gontran... elle est l, derrire vous.
--Aidez-moi donc me relever, mon cher enfant, dit le vieillard... je me sens tout engourdi.
Le jeune homme saisit le vieillard par les poignets, et s'arc-boutant solidement, le tira lui.
[Illustration]
Mais il avait sans doute mal calcul son lan, ou bien il n'avait pas lui-mme conscience de sa force, car
Ossipoff enlev avec une vigueur prodigieuse, chappa aux mains de Gontran par dessus la tte duquel il
passa comme une plume et alla rouler quelques pas sur Jonathan Farenheit qui continuait son somme aussi
paisiblement que s'il et t sur le matelas de son hamac.
Trois cris retentirent la fois.
Un de surprise, pouss par Gontran.
Le second, de douleur, pouss par Ossipoff.
Le troisime, enfin, tait un cri de colre accompagn d'un by god nergique.
Celui-l, on le devine sans peine, tait d aux poumons nergiques de l'Amricain qui, prcisment, rvait
qu'il avait enfin mis la main sur ce coquin de Fdor Sharp.
Instinctivement ses doigts se crisprent sur la gorge de l'infortun savant, et ils le serrrent avec une violence
telle qu'ils l'eussent fait passer de vie trpas, si les autres n'taient accourus son secours.
En voyant quel adversaire il s'tait attaqu, Jonathan Farenheit demeurait tout penaud.
Quant M. de Flammermont, il se confondait en excuses auprs du vieillard.

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206

Celui-ci, encore sous le coup de l'motion, se contentait de sourire, tout en dfaisant sa cravate qui l'tranglait.
--Qu'arrive-t-il donc? demanda Slna qui, rveille par ce tumulte, accourait toute inquite de voir son pre
ple et dfait au milieu de ses compagnons interloqus.
Ce fut le vieillard qui, revenu un peu lui, rpondit la question de la jeune fille en disant Gontran:
--Vous avez oubli, mon cher enfant, que nous nous trouvons dans la lune et qu' la surface lunaire la
pesanteur est six fois moindre que sur la terre, c'est--dire qu'elle gale 0,164. Voil pourquoi vous m'avez
enlev avec tant de facilit et pourquoi, grce l'lan que vous m'avez communiqu, je vous ai chapp pour
aller troubler dans son sommeil ce digne monsieur Farenheit... vous ne m'en voulez pas, n'est-ce pas... sir
Jonathan?
L'Amricain tendit sa large main au savant et rpondit:
--Non..., et cependant vous avez interrompu un rve adorable...
Et en disant ces mots, un flot de sang empourprait le visage de Farenheit, tandis que dans ses yeux luisait une
flamme sombre.
--Que rviez-vous donc? demanda Slna.
--Que j'tranglais ce bandit de Sharp.
--Tiens! c'est vrai, s'cria Fricoulet tout tonn, cet animal-l nous a fauss compagnie...
Et il ajouta en plaisantant:
--On prvient quand on fait ces choses-l.
--Qu'est-il devenu? demanda Gontran... par quel miracle a-t-il disparu?
Ossipoff sourit.
--Par un miracle bien simple, rpondit-il: son projectile tant un corps mort, c'est--dire n'tant pas comme le
ntre anim d'une vitesse propre qui lui permit de lutter contre l'attraction lunaire, son projectile, une fois dans
cette zone d'attraction o il a t entran par nous, nous a abandonns pour obir une force suprieure la
ntre... et voil...
--Pensez-vous qu'il soit tomb loin d'ici?
Le vieillard hocha la tte.
--A moins que mes suppositions ne soient bien fausses, Sharp a d aborder sur l'autre hmisphre de la lune.
[Illustration]
Jonathan Farenheit brandit ses poings d'un air menaant.
--Oh! gronda-t-il, je le rattraperai, quand pour cela je devrais faire le tour du monde.
--Lunaire! ajouta plaisamment Fricoulet.

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--Oui, monsieur Fricoulet, riposta l'Amricain furieux, et s'il le faut, j'instituerai un prix d'un million de dollars
et je mettrai au concours un moyen de locomotion qui me permette de suivre ce bandit au cas o, pour
m'chapper, il aurait quitt la lune pour se rfugier dans une autre plante.
--Mes amis, dit en ce moment Ossipoff, je crois qu'il serait bon de laisser o il est ce peu intressant
personnage et de nous occuper de nous.
Gontran appuya d'un geste nergique l'avis mis par le vieillard.
--Oui, dit-il, tenons conseil... qu'allons-nous faire?
--Le plus press, je crois, serait d'aviser sortir de cette prison... ou plutt de cette cage, dit Fricoulet en
dsignant les troncs d'arbres qui les environnaient.
--Une cage! s'cria Jonathan Farenheit en blmissant, ils ont os mettre en cage un citoyen de la libre
Amrique.
--Une cage! rpta Ossipoff en joignant les mains dans un geste d'extase... une cage!
Et, courant jusqu' ce qu'il rencontrt la barrire qui les enserrait, il examina soigneusement la manire dont
les barreaux taient enfoncs dans le sol et celle dont ils se runissaient au-dessus de leurs ttes.
--Ah! bont du ciel! exclama-t-il tout tremblant d'motion, voil bien les traces du travail d'un tre intelligent.
Gontran, qui l'avait entendu, s'approcha.
--Alors, monsieur Ossipoff, dit-il, vous croyez vritablement l'existence d'une humanit lunaire?
Le vieux savant leva les bras au ciel en fixant sur le jeune comte des regards que la stupfaction arrondissait.
[Illustration]
--Comment! fit-il, c'est vous qui me posez une semblable question, vous qui, mme avant d'entreprendre avec
moi ce prilleux voyage, connaissiez ce sujet, l'opinion de l'illustre Flammermont... vous qui venez de vous
convaincre encore en ce moment de l'existence de cette humanit que vous semblez mettre en doute.
Tout d'abord interloqu, Gontran baissa le nez silencieusement.
--Monsieur Ossipoff, dit-il au bout d'un moment, voulez-vous me permettre de vous poser une question?
--Parlez, mon ami, parlez.
--Vous avez dit tout l'heure que vous souponniez Sharp d'tre tomb sur l'autre hmisphre.
--En effet.
--Duquel entendez-vous parler?
--De l'hmisphre visible.
Gontran eut un geste surpris.

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208

--Cependant, rpliqua-t-il, je me rappelle que quelques heures avant notre chute, comme nous nous tonnions
de passer sans transition de la lumire la plus clatante dans l'obscurit la plus profonde, vous nous avez
donn comme explication que nous venions de franchir le ple et de pntrer dans l'hmisphre invisible.
[Illustration]
--Oui--eh bien?
--Eh bien? mais il faisait nuit... tandis que maintenant...
--Tandis que maintenant c'est l'hmisphre visible qui est plong dans l'obscurit.
Gontran hocha la tte.
--Tiens! murmura-t-il, je n'aurais pas pens cela... c'est pourtant bien simple.
Et il ajouta:
--Je croyais que nous tions dans l'hmisphre visible.
--S'il en tait ainsi, nous ne respirerions probablement pas aussi facilement que nous le faisons.
--Cependant il y a une atmosphre...
--Oui, mais elle doit tre trs faible, et si nous faisions une excursion dans ces contres, nous aurions, selon
toutes probabilits, besoin de nos appareils respiratoires.
En ce moment un bruit trange, assez semblable un claquement de fouet, retentit derrire eux; en mme
temps Slna clatait de rire.
--Pre, dit-elle, pre, regardez-donc sir Jonathan... le voil qui dtruit notre cage.
Ils se retournrent et virent l'Amricain qui brisait les jeunes sapins aussi facilement que si c'et t des
roseaux.
Et il grommelait tout en jonchant le sol des arbres dracins et casss:
--Un citoyen des tats-Unis!... un habitant de New-York, enferm comme un poulet... by god! ils ont bien fait
de se cacher, je les eusse casss comme je fais de ces arbres.
Gontran assistait cette dvastation avec un tonnement profond.
--Essayez vos forces, messieurs et mesdames, dit Fricoulet en imitant plaisamment le ton des bateleurs de
foire.
Et il saisissait lui-mme une jeune pousse de grosseur respectable qu'il faisait clater sans aucun effort
apparent.
Ce que voyant, le jeune comte s'cria:
--S'il en est ainsi, messieurs les Slnites peuvent venir; nous quatre, nous sommes de force leur tenir tte.

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209

--Et moi, fit Slna avec un petit air rsolu, est-ce que je ne compte pas?... je suppose que mes forces ont
augment tout comme les vtres.
Ossipoff ne put s'empcher de sourire en voyant l'attitude belliqueuse de sa fille.
Mais son visage redevint aussitt soucieux.
--Qu'avez-vous, pre? demanda-t-elle.
Sans lui rpondre, le vieillard s'approcha de Gontran:
--Notre wagon, murmura-t-il, vous ne l'avez pas vu?
--Vous dites? cria le jeune homme en se faisant un cornet acoustique avec sa main.
--Je vous demande si vous ne savez pas o est notre wagon?
--Eh! cher monsieur, rpliqua Gontran, comment voulez-vous que je le sache... je suis tomb en mme temps
que vous et il n'y avait pas cinq minutes que j'avais cess de dormir lorsque vous vous tes veill
vous-mme.
Puis, aprs un moment:
--Vous tes bien sr, n'est-ce pas, que nous sommes dans la lune?
Le vieillard haussa doucement les paules, puis s'agenouillant dans le coin o taient rassembls tous les
instruments:
--Tenez, fit-il, la boussole est affole et sans direction fixe; le baromtre indique 320 millimtres de pression
atmosphrique et l'hygromtre accuse une scheresse absolue.
Fricoulet ajouta:
--Et nous nous trouvons dans un cratre; voyez la forme tronconique des murailles qui nous entourent...
remarquez comme l'ouverture par laquelle nous arrive la lumire est rgulire et situe loin au-dessus de nos
ttes.
Et il murmura, comme se parlant lui-mme:
--Il n'y a pas en douter, nous sommes bien dans l'intrieur d'un volcan lunaire.
--Volcan teint, n'est-ce pas? se hta de demander Gontran.
[Illustration: Un Slnite.]
L'ingnieur ouvrait la bouche pour rpondre et rassurer son ami, quand d'une galerie obscure surgirent soudain
des corps immenses.
--Les Slnites!... cria-t-il, garde nous!
Un un, sortant d'une caverne que les voyageurs n'avaient point remarque, s'avanaient avec prudence une
douzaine d'tres tranges, de dimensions gigantesques.

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210

Ptrifis d'tonnement, Ossipoff et ses compagnons considraient, non sans une certaine terreur, ces gants
hauts de douze pieds environ et dont la structure ne diffrait que fort peu de celle des terriens.
[Illustration]
La tte seule tait d'un volume surprenant et paraissait disproportionne avec le reste du corps; elle se
balanait l'extrmit d'un cou long et mince, lequel reposait sur des paules troites et dcharnes; ces
paules s'ajustaient des bras maigres termins par des mains larges comme des battoirs; le buste
prodigieusement plat, comme s'il n'et renferm ni poumons ni intestins, se prolongeait par des jambes en
fuseau assez comparables des pattes d'chassiers, n'taient les volumineux pieds plats qui s'y adaptaient,
servant ainsi de bases solides l'difice lev qui s'appuyait sur eux.
La face ronde et imberbe tait claire de deux yeux prominents dans lesquels aucune lueur ne brillait, ce qui
leur donnait un regard terne et glac; point de cils, pour ainsi dire point de sourcils; par contre une masse de
cheveux qu'ils portaient uniformment, tombant en tresses sur les paules; la bouche, largement fendue, n'tait
point ourle de lvres comme celles des habitants de la terre, mais, semblait un coup de sabre en travers du
visage.
La caractristique de ces tres tranges tait leurs oreilles vastes et s'vasant comme des conques acoustiques
de chaque ct de la tte. Instinctivement Gontran avait saisi une carabine et s'tait plac devant Slna,
dcid se faire tuer plutt que de permettre l'un de ces monstres d'approcher la jeune fille.
[Illustration]
--Paix, Gontran, du calme, mon ami, dit Fricoulet en remarquant l'attitude hostile du jeune comte, n'aggravons
pas notre situation en attaquant les premiers ces insulaires... il sera toujours temps d'arriver aux moyens
coercitifs, quand nous ne pourrons plus faire autrement... Essayons plutt d'entrer en pourparlers avec eux.
--Eh! riposta M. de Flammermont, comment te faire entendre d'eux?... tu as remarqu qu'en criant et en
mettant nos oreilles contre nos bouches c'est peine si nos voix nous parviennent... plus forte raison, tant
donne la dimension de ces gaillards-l.
Le jeune ingnieur haussa les paules.
--Tu vas voir, dit-il.
Il fit quelques pas en avant et d'un lger appel du pied, bondissant dans l'espace, il atteignit un rebord rocheux
situ cinq mtres du sol.
--Hein! cria-t-il ses compagnons, suis-je hauteur maintenant?
Le voyant ainsi juch, l'un des Slnites qui marchait en tte des autres et qui semblait tre leur chef, parut
comprendre dans quelle intention il avait fait cette ascension rapide et se dirigea de son ct.
Une fois prs de lui, il pronona un long discours dans un langage sonore dont les roulements se repercutrent
sur les parois immenses.
De temps en temps il s'arrtait, promenait sur les terriens un regard circulaire pour savoir s'il tait compris;
puis il recommenait parler.
--Chante, mon bonhomme, chante, grommelait Jonathan Farenheit, si tu crois que l'on comprend un mot de ta
harangue...

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211

Fricoulet fit de la main signe l'Amricain de garder le silence.


Le Slnite aperut ce geste et le prenant pour un signe de commandement, crut deviner que Fricoulet tait le
chef des trangers et, partir de ce moment, il s'adressa directement lui.
Il s'arrta, regardant l'ingnieur et semblant attendre une rponse.
Fricoulet rflchit quelques minutes.
Puis, soudain, une ide lumineuse traversa son esprit; cette ide tait que tout le long discours qu'il venait
d'entendre ne tendait rien moins qu' savoir d'o il venait lui et ses compagnons.
Il plongea la main dans ses poches, toujours pleines d'un assortiment d'objets les plus disparates et de l'une
d'elle sortit un morceau de craie.
Rapidement, sur la paroi de lave noirtre du cratre, il traa deux sphres d'ingale grosseur qu'il runit au
moyen d'une ligne droite pour figurer le chemin parcouru travers l'espace par l'obus.
Puis mettant l'index de sa main droite sur la plus grosse sphre, il appuya sa main gauche sur sa poitrine.
Le Slnite semblait suivre cette mimique avec le plus vif intrt.
Ensuite Fricoulet dsigna la sphre la plus petite en tendant son bras vers l'habitant de la lune.
Celui-ci parut surpris, s'approcha, considra attentivement le dessin, ensuite, il appela ses compagnons qui,
l'un aprs l'autre, vinrent regarder; aprs quoi ils s'loignrent, semblrent se consulter et s'enfoncrent dans la
galerie obscure par laquelle ils taient venus.
Un moment Ossipoff et ses amis se regardrent en silence.
--Eh bien! demanda Gontran, que dites-vous des Lunariens?
--Ils sont tels que je me les figurais, rpondit le vieillard.
--En tout cas, ils ne sont pas beaux, murmura Slna.
--Moi, ajouta Farenheit, je croyais voir des tres plus tranges et plus dissemblables de nous qu'ils ne le sont.
--Pourquoi cela? demanda le vieux savant. Quoique les conditions d'habitabilit de leur monde soient bien
diffrentes du ntre, ils sont issus comme nous de la nbuleuse solaire...
--Cependant fit observer Fricoulet, leur conformation physiologique ne parat pas tre absolument identique
la ntre... avez-vous remarqu ces ttes normes, ces yeux aux larges pupilles, et ce torse troit?
--Parfaitement.
--A quoi attribuer cela?
--Jusqu' prsent, il faut s'en tenir aux suppositions.
--Eh bien, que supposez-vous?

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212

--Que si les Slnites ont un crne trs volumineux, c'est que leur cervelle est plus dveloppe que la ntre...
--En faut-il donc conclure, interrogea Fricoulet, qu'ils sont plus intelligents que nous?
--Peut-tre pas... mais en tous cas ils doivent possder plus de connaissances acquises... Maintenant, si leur
poitrine est troite, c'est que leurs poumons sont conforms autrement que les ntres afin de pouvoir
fonctionner sans gne sous une aussi basse pression atmosphrique que celle qu'ils respirent ici... quant
l'estomac et au ventre, s'ils ne dominent pas comme chez les terriens, c'est que ces derniers appartiennent
une plante o il faut manger pour vivre, o la loi de la vie est la loi de la mort, o les plus faibles sont
absorbs par les plus forts.
Slna ouvrait de grands yeux en entendant parler son pre.
--Pre, demanda-t-elle, y a-t-il donc dans l'univers des mondes o l'on ne mange pas?
--C'est probable, rpondit le vieillard; il serait triste de penser que l'on est astreint dans tous les mondes cette
ridicule fonction et ses suites. C'est bon pour une plante misrable et encore l'tat d'enfance comme est la
terre; mais ce serait taxer la nature d'impuissance que de la mesurer notre taille...
--Je ne m'imagine pas, interrompit Fricoulet, la forme extrieure d'tres ne mangeant pas.
--Il est certain, rpliqua Ossipoff, que ces tres doivent revtir des aspects fantastiques, des conformations
tranges: hommes sans tte, sans torse ni membres... car, notre cerveau n'est que l'panouissement de la
moelle pinire; c'est lui qui a fait le crne et le crne la tte; nos jambes et nos bras ne sont que les membres
du quadrupde transforms et perfectionns... c'est la position graduellement verticale qui a fait les pieds et
c'est l'exercice rpt qui a fait les mains... Le ventre n'est que l'enveloppe de l'intestin; la forme et la longueur
de cet intestin dpendent du genre d'alimentation... il n'y a pas enfin, sur et dans tout notre corps, un
centimtre cube qui ne soit d notre fonctionnement vital dans le milieu que nous habitons.
Comme Ossipoff achevait ces mots, la troupe des Slnites reparut; deux d'entre eux poussaient une sorte de
chariot dans lequel le savant et ses compagnons durent prendre place; puis ils s'enfoncrent dans une longue
galerie souterraine et aprs quelques minutes d'une course rapide, vertigineuse, ils revirent la lumire du
soleil.
[Illustration]
Maintenant les terriens se trouvaient au milieu d'un cratre que Fricoulet estima avoir plusieurs kilomtres de
large et qui devait tre le cratre principal du volcan: cette immense arne tait borde par de hautes
montagnes aux sommets capricieusement dchiquets et dont les pics aigus s'lanaient perte de vue dans
l'espace.
Du fond de cette chemine le ciel apparaissait d'un bleu fonc, presque noirtre, dans lequel, malgr l'clat
aveuglant du soleil, quelques toiles de premire grandeur scintillaient, semblables des diamants normes
sur un crin.
--Je suis tonn, murmura Fricoulet, de ne sentir aucune gne dans la respiration... la pression est pourtant
bien faible.
--Peuh! rpliqua Ossipoff, elle correspond celle indique par le baromtre sur le plus haut sommet des
Andes, c'est--dire 7,500 mtres.
--Pourtant, ajouta Gontran, on prtend qu' cette altitude on ressent les plus douloureux symptmes du mal

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213

des montagnes... et cependant je ne ressens rien de pareil... au contraire il me semble que mes poumons jouent
avec une facilit merveilleuse, et, chose singulire, mon estomac demeure silencieux.
--Il faut croire, rpondit Ossipoff, que l'atmosphre dans laquelle nous sommes plongs a une composition
toute diffrente de celle de la terre, ce dont je me rendrai compte en l'analysant;... ce qui me parat certain,
c'est que l'oxygne s'y trouve en proportion plus considrable que dans l'air respirable de notre plante natale
et qu'en outre il s'y rencontre d'autres gaz.
Cependant le chariot continuait rouler travers la plaine qui s'tendait dans le fond du cratre.
Tout coup, Farenheit signala au loin une masse brillante qui mergeait du sol.
--Notre wagon! cria-t-il.
C'tait en effet le vhicule qui avait entran loin de la terre les hardis voyageurs; il tait enfonc d'un pied
dans le sol rocailleux et, en tombant, avait fait jaillir dans un assez large rayon une quantit de scories et de
dbris laviques; la vitre d'un hublot tait fendue, le culot bossu et le mtal, en certains endroits, tait
compltement brl.
En constatant ces dgts Fricoulet hocha la tte.
--Dieu veuille que nous puissions nous en servir pour repartir, murmura-t-il.
Les Slnites s'taient approchs et, dsignant l'obus, semblrent demander des explications ce sujet.
Alors, Ossipoff prit une barre de fer qui avait saut hors du wagon et au moyen de cette barre avec autant de
facilit que s'il se ft servi d'un crayon, il dessina sur la poussire, comme Fricoulet l'avait fait sur la paroi du
volcan, deux sphres d'ingales dimensions.
[Illustration]
Il les rejoignit au moyen d'une ligne droite et complta le dessin en esquissant, un point de cette ligne, la
coupe du wagon.
Aussitt l'un des Slnites se mit genoux pour tre plus la porte de son interlocuteur; puis, au moyen
d'une mimique expressive, il parut demander si la grosse sphre dessine sur le sol tait un astre du ciel.
Ossipoff abaissa la tte plusieurs reprises.
[Illustration]
Ensuite, pour se faire mieux comprendre, le savant traa sur le sable le systme de Copernic, chelonnant les
plantes suivant leur ordre de distance au soleil qu'il figura par une sphre immense; arriv la terre il traa
l'orbe de la lune et appela plus particulirement l'attention du gant sur ces deux mondes.
Le Slnite montra l'obus d'un air interrogateur.
--Il demande si c'est avec cela que nous sommes venus, dit Fricoulet.
Ossipoff fit signe que oui.
--Dites-leur que nous sommes des ambassadeurs envoys par la terre son satellite, murmura plaisamment

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214

monsieur de Flammermont.
--Demandez-leur plutt s'ils n'ont pas vu dans ces parages un autre projectile semblable celui-ci, grommela
Farenheit qui n'abandonnait pas ses ides de vengeance.
Et il ajouta:
--Oh! pouvoir mettre la main sur ce gredin de Sharp...
Cependant, le colloque muet continuait entre le lunarien et Mickhal Ossipoff.
A un moment donn le gant appuya son doigt sur sa langue; l'astronome secoua ngativement la tte.
--Jamais ils ne parviendront s'entendre, murmura Slna.
Elle se trompait sans doute, car, au mme moment, le Slnite se relevait et, se tournant vers ses compagnons,
se mit leur parler avec animation, dsignant tantt les terriens, tantt les figures traces sur le sable par
Ossipoff.
Enfin, il prit par la main l'un d'entre eux et s'approchant du vieux savant il le lui indiqua en disant d'une voix
forte:
--Teling.
En mme temps il touchait la langue de Teling et ensuite l'oreille d'Ossipoff.
Aprs, se frappant la poitrine pour se dsigner lui-mme:
--Roum Sertchoum, dit-il.
Celui qu'il venait de nommer Teling tira de son vtement de longues bandelettes couvertes d'une sorte
d'criture absolument indchiffrable; en mme temps il faisait signe d'y tracer des caractres.
--Celui-l, dit Fricoulet en s'adressant M. de Flammermont, est sans doute un confrre, en astronomie de ton
illustre homonyme... c'est lui probablement qui va tre charg de notre instruction... car, si j'ai bien compris le
langage muet de l'autre, on va nous apprendre parler.
Comme il achevait ces mots, les Slnites dsignrent le chariot.
Ossipoff, avant de prendre place, recommanda, au moyen d'une mimique loquente, le wagon aux soins des
indignes.
Puis, de nouveau, le chariot se mit en marche, s'enfona dans une obscure galerie souterraine, pour aboutir,
aprs bien des tours et des dtours une immense salle prenant jour sur le ct d'o venait le soleil.
Une fois dans cette salle on les laissa seuls.
--Prisonniers! exclama Jonathan Farenheit avec colre.
Ossipoff lui posa la main sur le bras.
--Calmez-vous, cher monsieur Farenheit, dit-il avec un grand sang-froid, il y a un malentendu; dans la vie il

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ne s'agit que de s'expliquer.


L'Amricain haussa furieusement les paules.
--S'expliquer? grommela-t-il, et comment voulez-vous vous expliquer avec ces sauvages qui ne parlent pas un
mot d'anglais.
--Eh! il ne s'agit que d'apprendre leur langue.
--Je ne m'en charge pas, moi, riposta Farenheit.
--Mais, moi, je m'en charge, rpliqua fermement le vieillard, vous savez que les Russes sont les premiers
linguistes du monde.
--Ce sera long? demanda l'Amricain.
--Dans deux jours je vous affirme que je pourrai causer avec ces gens-l.
Cette rponse du savant stupfia le citoyen des tats-Unis.
--Deux jours! rpta-t-il, c'est merveilleux.
Fricoulet cligna de l'oeil d'un air malicieux en chuchotant l'oreille de Gontran:
--Le pauvre homme! il ne se doute pas que, dans la lune, l'anne ne se compose que de 12 jours et que chacun
d'eux compte 29 des ntres, plus 12 heures et 44 minutes.
[Illustration]
CHAPITRE XV
A TRAVERS L'HMISPHRE INVISIBLE DE LA LUNE
[Illustration]
Ds le lendemain de leur arrive sur le sol lunaire--leur chronomtre seul, maintenant, pouvait donner aux
voyageurs une notion exacte du temps, que le jour et la nuit ne divisaient plus galement comme sur la
terre,--ils virent entrer dans la grande salle qui leur avait t assigne pour rsidence, Teling.
Aprs des gestes empresss que Fricoulet leur assura tre des salutations cordiales, le Slnite tira sa langue et
posa son doigt dessus; ensuite il toucha leurs oreilles et attendit.
--Il demande probablement, dit le jeune ingnieur qui s'instituait carrment l'interprte de la petite troupe, il
demande s'il vous convient de commencer tout de suite vos leons.
Sur la rponse affirmative de ses amis, Fricoulet se retourna vers Teling et lui fit comprendre que lui, ainsi
que ses compagnons, taient sa disposition.
Le Slnite s'inclina et sortit.
--Eh bien! exclama Gontran, tout tonn, il nous plante l!

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[Illustration]
--Peut-tre, riposta Fricoulet, est-il all chercher ses grammaires et ses dictionnaires.
--Penses-tu donc qu'il existe ici des Lhomond et des Littr? demanda le jeune comte.
Ce fut Ossipoff qui lui rpondit:
--J'estime, quant moi, que le degr d'instruction doit tre, de beaucoup, plus lev chez ces gens-l que chez
nous.
Jonathan Farenheit se rcria:
--Chez ces sauvages! fit-il d'un ton ddaigneux.
--Ces sauvages, rpliqua froidement le vieillard, ont l'avantage d'habiter un monde plus vieux que le ntre.
L'Amricain crasa le sol d'un coup de talon furieux, ce qui, sa grande surprise, forma une profonde
excavation dans laquelle sa jambe enfona jusqu'au mollet.
Il touffa un juron.
--Toujours cette maudite force sextuple! gronda-t-il.
--Eh! demanda Gontran, pourrait-on savoir, sir Jonathan, les motifs de cette grande colre?
--Comment, riposta Farenheit, M. Ossipoff ne vient-il pas de dire que la lune est un monde plus vieux que la
terre?
--Oui, je viens de dire cela et je le rpte.
--Mais la lune n'est-elle point forme de la terre?
--Scientifiquement exact.
--La lune n'est-elle pas autre chose qu'une parcelle du globe gazeux tournant sur lui-mme, qui s'est refroidi
peu peu et que nous avons baptis du nom de terre?
--Parcelle dtache de l'quateur terrestre par l'effet de la force centrifuge, ajouta Fricoulet.
--Mon cher sir Jonathan, dclara Ossipoff, vous avez parfaitement raison, la lune est bien tout ce que vous
venez de dire,... mais, o voulez-vous en venir?
--Tout simplement ceci, by god! Puisque la lune est une partie infime, il est vrai, de la terre, comment
pouvez-vous prtendre que ce monde soit plus vieux que celui duquel il est n!
Pendant que l'Amricain parlait, Gontran regardait Fricoulet en approuvant de la tte.
--Il a raison, murmura-t-il... je me disais aussi...
--Tais-toi, chuchota l'ingnieur son oreille, ce que tu te disais tait une btise.

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217

Le jeune comte allait se rvolter lorsque Ossipoff, rpondant l'observation de Farenheit, dclara:
--Vous n'avez pas rflchi, mon cher sir Jonathan, que la lune ne mesure environ que le quart du diamtre de
la terre.
--Eh bien, qu'est-ce que cela fait?
--Comment! ce que cela fait! rpta le vieux savant... peu de chose en effet, cela fait que la lune est
quarante-neuf fois plus petite que la terre.
L'Amricain riposta d'un air un peu pinc:
--Inutile de me dire que la dimension d'un monde drive de son diamtre... mais, pour le point qui nous
occupe, je ne vois pas ce que sa dimension peut faire son ge.
Ossipoff manifesta son impatience par un imperceptible mouvement d'paules.
--Oh! ces ignorants! pensa-t-il.
Et tout haut:
--Mais c'est prcisment cause de ses faibles dimensions, que le petit soleil, qui tait d'abord la lune, se
refroidit et s'encrota rapidement, alors que la temprature de la terre tait encore trop leve pour permettre
la vie de s'y manifester et de s'y dvelopper;... il s'ensuivit que l'volution vitale s'y fit beaucoup plus
rapidement que sur la terre et que, tandis que celle-ci n'tait que le sjour d'animaux gigantesques, sur la lune,
l'homme s'panouissait et marchait rapidement vers son apoge.
Doublement humili, l'Amricain se tut et baissa la tte.
En ce moment, le Slnite rentrait, portant sur son paule une sorte de caisse qu'il posa sur le sol et de laquelle
il fit signe aux terriens de s'approcher.
Puis il leur montra leurs oreilles en dsignant cette caisse et, ensuite leurs yeux, en dsignant la paroi de la
salle place devant eux.
--Comprends-tu quelque chose ce qu'il dit? demanda Gontran Fricoulet.
Celui-ci ne put rprimer un geste d'impatience.
--Eh! grommela-t-il, si tu tais moins occup contempler le visage de Mlle Slna et si tu prtais plus
d'attention ce que dit cet homme...
--Ce Slnite? veux-tu dire, rectifia le jeune comte.
Puis, avec un sourire:
--Mais tu n'as pas rpondu ma question.
--Eh bien! il nous prie, sans doute, de porter vers la bote l'attention de nos oreilles, tout en portant sur le mur
l'attention de nos yeux.
Pendant que le jeune ingnieur parlait, le Slnite avait dispos l'intrieur de la bote des cylindres de mtal,

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218

gravs leur surface en caractres creux, indchiffrables; ensuite il avait dress contre le mur une sorte
d'cran en bois recouvert d'une matire blanchtre et reli la bote par des fils de mtal.
[Illustration]
[Illustration: Chuir, l'une des villes principales de l'hmisphre invisible.]
Cela une fois dispos, il fit entendre une sorte de clappement de langue pour attirer l'attention de ses auditeurs
et, voyant leurs yeux fixs sur le panneau, ainsi qu'il l'avait recommand, il dclancha un petit ressort.
Aussitt, sortit de la bote une petite voix claire et nettement comprhensible, en tous points semblable la
voix humaine, sauf qu'elle tait monotone c'est--dire au mme diapason; en mme temps, sur le panneau, des
signes apparaissaient comme des ombres chinoises.
--Qu'est-ce que cela? demanda Slna stupfaite en tendant la main vers le mur.
En entendant la voix de la jeune fille, le Slnite, toucha la bote qui cessa de parler et le panneau redevint
blanc comme devant.
--Voil qui est bizarre, murmura Fricoulet.
Puis, soudain:
--Si je ne me trompe, dit-il, les signes qui apparaissent doivent tre la reprsentation des syllabes ou des mots
prononcs par cette espce de bote musique... ce systme a pour but de donner plus de rapidit
l'instruction en apprenant la fois l'lve comment se prononcent et s'crivent les mots.
Monsieur de Flammermont secoua la tte.
--C'est fort joli, dit-il; mais quand je serai rest pendant des heures entires devant cet orgue de Barbarie
compliqu de lanterne magique, en serai-je plus avanc?... J'entends prononcer un mot... je sais comment il
s'crit... sais-je ce qu'il signifie?... et quand je rpterai comme un perroquet les milliers de mots dont se
compose la langue de ces gens-l!--eh bien! aprs?
Le jeune ingnieur avana les lvres dans une moue dubitative, et chacun restant plong dans ses rflexions, le
silence rgna de nouveau dans la salle.
Le Slnite, qui avait assist patiemment ce colloque, pensa que ses lves taient disposs reprendre leur
leon, et il pressa de nouveau le ressort.
Alors la bote se mit parler, sur le panneau les caractres rapparurent; mais en mme temps, le Slnite
sortit d'une caisse un objet qu'il montra aux terriens.
--Une coupe! s'cria Jonathan Farenheit.
Le Slnite pronona un mot guttural, montrant successivement l'objet qu'il tenait, la bote et le panneau.
Slna frappa ses mains l'une contre l'autre.
--J'ai compris! dit-elle joyeusement, j'ai compris!
--Et qu'as-tu compris? demanda Ossipoff.

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219

--La bote prononce un mot, le tableau l'crit et le Slnite montre l'objet auquel il s'applique.
Et avec une sret de langue merveilleuse, elle rpta le mot qu'avait prononc le Slnite.
Celui-ci sourit doucement et rpta lui aussi le mot en abaissant la tte plusieurs reprises.
Avec ce procd, les leons marchrent rapidement, d'autant plus rapidement que, le soleil ayant disparu
l'horizon, les voyageurs n'eurent plus autre chose faire qu' couter les leons de leur professeur pendant la
longue priode de nuit.
Le Slnite apprit d'abord ses lves le nom des objets les plus usuels que Mickhal Ossipoff inscrivait
soigneusement sur un carnet avec, en regard, la traduction russe, franaise et anglaise; ce qui lui constitua,
ainsi que le dit plaisamment Gontran un petit dictionnaire de poche.
Au bout de quatre leons, le professeur passa au mcanisme de la langue et de la grammaire slniennes; cela
fait, les Terrignes furent bientt en tat de converser avec les habitants du satellite.
Mickhal Ossipoff, ainsi qu'il l'avait promis l'Amricain, s'assimila rapidement cette langue chaude et sonore
qui lui rappelait l'hindoustani et les idiomes de l'Inde; il mit d'autant plus d'ardeur ses tudes qu'il lui tardait
de quitter l'intrieur de ce cratre pour se lancer la dcouverte de cette face inconnue d'un monde aprs
lequel il aspirait depuis de si longues annes.
Un jour, en feuilletant les volumes de la bibliothque mise leur disposition, c'est--dire en faisant parler la
bote musique, ou mieux, le phonographe qui prenait la peine non seulement de lire haute voix, mais
encore de donner l'aspect de la page lue, il parvint trouver une carte de la lune.
Il se hta d'en dresser un croquis d'aprs la silhouette trs nette projete sur le panneau, afin, dit-il, de pouvoir
au plus tt tracer l'itinraire de son excursion.
Comme sur l'hmisphre visible de la lune, le ct invisible tait parsem de grandes taches grises, de mers
et d'ocans.
[Illustration: Itinraire de Mickhal Ossipoff.]
Mais taient-ce de vritables tendues liquides, ou seulement des plaines dessches?
Voil ce qu'Ossipoff brlait de savoir.
Il y avait galement de nombreux cratres, des chanes de montagnes leves, des rainures, comme sur la face
visible; par endroits aussi, il y avait des points marqus sur la carte d'une faon spciale.
Interrog, Teling rpondit que c'taient des villes.
--Des villes! s'cria Gontran stupfait... il y a des villes dans la lune... nul doute que nous trouvions dans ces
villes des succursales du Bon March et de la Belle Jardinire.--J'ai prcisment besoin de renouveler ma
provision de gants.
Cependant Ossipoff qui, parmi les objets les plus prcieux dont il avait muni le wagon, n'avait eu garde
d'oublier un calendrier, le consultait avec une impatience gale du reste celle de ses compagnons.
S'il lui tardait de commencer son voyage d'exploration, il ne tardait pas moins Farenheit et Gontran de voir
rapparatre la lumire du soleil.

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220

Enfin le vieillard signala la fin de la nuit.


--Dans deux heures, dit-il, il fera jour.
Et, s'adressant Teling:
--Je demande, dit-il, tre entendu par votre chef.
--Quand il te plaira, rpondit le Slnite.
--Tout de suite, alors, car il n'y a pas de temps perdre.
Quelques instants aprs, Ossipoff et ses compagnons taient amens dans une salle au fond de laquelle, sur
des siges de forme bizarre et que Fricoulet dclara taills dans de la lave, une demi-douzaine de lunariens
taient assis.
--Amis, dit l'un d'eux, ambassadeurs que la Tournante a envoys son petit mondicule, parlez et que vos
dsirs soient satisfaits.
--Nous voudrions partir, rpondit le vieillard.
--Partir! s'cria le Slnite, et pourquoi?
--Pensez-vous, demanda Ossipoff, que nous ayions quitt la terre et franchi 90,000 lieues en affrontant les
plus grands prils, pour sjourner indfiniment dans un cratre de votre monde? La lune n'est que la premire
tape du voyage cleste que nous avons entrepris; ce n'est qu'une station dans l'exploration que nous avons
rv de faire travers le systme solaire tout entier... mais avant de nous lancer vers les plantes qui brillent
radieusement dans votre ciel si pur, nous voulons visiter votre monde; c'est pourquoi nous avons hte de vous
quitter.
--Avez-vous un but?
--Notre but, c'est le nord de l'hmisphre qui regarde la Tournante, afin d'assister au spectacle de la pleine
terre, vue de votre globe.
--Et puis, s'cria Jonathan Farenheit, en mlant dans sa prcipitation l'idiome slnite sa langue natale, qu'il
entremlait aussi de phrases franaises, et puis, nous dsirerions rechercher les traces d'un habitant de la terre
que nous supposons tre tomb sur l'autre hmisphre.
Le Slnite eut un geste d'effroi.
--S'il est tomb sur l'autre hmisphre, rpondit-il, il doit tre mort.
--Mort! gronda l'Amricain en secouant furieusement ses poings, le bandit m'chapperait donc?... En tous cas,
j'en veux tre certain et tant que je n'aurai pas vu son cadavre...
Au bout de quelques instants de silence, le Slnite ajouta:
--L'excursion que vous voulez tenter travers l'hmisphre d'o l'on aperoit la Tournante comme une vaste
et tremblante horloge cleste, est impossible.
--Impossible! s'cria Ossipoff, et pourquoi cela?

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221

--Parce qu'une formidable ceinture de rochers, de montagnes spare ces deux hmisphres de la lune et que
mille obstacles vous empcheront d'atteindre cette partie de notre monde, partie absolument aride, strile,
abandonne o vous ne trouverez que des vestiges de ce qui fut des villes autrefois florissantes, o rien ne
crot, o il est impossible de vivre, mme nous autres dont la constitution est cependant habitue la
rarfaction de l'air.
--Il n'y a pas d'air! s'cria Gontran.
Et se retournant vers Ossipoff:
--Alors, ajouta-t-il, nous nous sommes tous tromps, mon clbre homonyme, vous et moi...
Il avait prononc ces deux derniers mots avec un aplomb qui fit sourire Fricoulet.
Le vieux savant rflchit un instant.
--Il y a certainement, dit-il, dans ce que vient de raconter ce Slnite, une grande exagration... peut-tre n'y
a-t-il pas une quantit d'air suffisante pour entretenir la vie... mais si peu qu'il y en ait, nous nous en
contenterons.
Les yeux de Jonathan Farenheit s'arrondirent dmesurment.
--Nous ne pouvons cependant vivre sans respirer, grommela-t-il.
--Eh! qui vous parle de cela? rpliqua Ossipoff avec un mouvement d'impatience... n'avons nous pas des
provisions d'air liquide et des appareils?
[Illustration]
--Pourtant, objecta Gontran en fixant un regard inquiet sur Slna, s'il y avait quelque danger grave courir,
peut-tre serait-il prfrable de renoncer cette excursion.
Le vieux savant se croisa les bras sur la poitrine.
--Et comment continuerons-nous notre voyage alors? demanda-t-il.
[Illustration: Triesnecker, le centre de la lune.]
--Qu'a de commun cette exploration de la lune avec notre excursion interplantaire?
--Ceci... c'est que le spectroscope m'a rvl l'existence la surface de la lune... non loin du ple, d'un minerai
prcieux qui seul peut nous permettre de nous lancer dans l'espace... mais si vous redoutez quelque chose,
demeurez ici; moi j'irai seul.
Farenheit s'cria:
--Vous n'irez point seul, monsieur Ossipoff, j'irai avec vous et pendant que vous chercherez votre minerai,...
moi, je chercherai ce bandit de Sharp.
Et il souligna sa phrase d'un geste nergique.
Gontran se rcria.

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222

--Ce n'est pas pour moi que je redoute les dangers ou les fatigues du voyage, rpliqua-t-il, mais bien pour Mlle
Ossipoff.
La jeune fille le remercia d'un sourire.
--Merci, mon cher monsieur Gontran, dit-elle, mais je n'ai pas peur et partout o mon pre ira... j'irai avec lui.
Il se fit un silence dont le Slnite profita pour demander:
--Vous connaissez bien la conformation slnographique du disque de la lune que vous foulez en ce moment
aux pieds?
--Bien... n'est peut-tre pas l'expression exacte... en tous cas, je la connais moins que celle de l'autre
hmisphre.
--L'autre hmisphre... rpta le Slnite stupfait.
--Oui, l'hmisphre visible.
--Ce n'est pas croyable.
Ossipoff mit alors sous les yeux de l'indigne une des dernires photographies lunaires, dues l'habilet du
clbre astronome amricain Rutherfurd.
L'tonnement du Slnite tait prodigieux.
--Mais, murmura-t-il, comment avez-vous pu dresser ce plan puisque jamais vous n'avez mis les pieds sur
notre plante?
En quelques mots, Ossipoff essaya de faire comprendre au Slnite ce que c'tait que la photographie; puis il
ajouta:
--Cependant si vous pouviez nous donner un guide?...
--Teling vous accompagnera.
--Et quand partirons-nous?
--Demain, au soleil levant.
Ossipoff s'apprtait sortir de la salle, lorsque Fricoulet, revenant sur ses pas, demanda:
--Mais quels moyens de locomotion emploierons-nous?
--Ils diffreront suivant l'itinraire que vous adopterez et aussi suivant la rapidit avec laquelle vous voudrez
voyager.
*****
Le lendemain, aprs avoir t faire au wagon une importante provision de comestibles pour subvenir leur
nourriture, les voyageurs se trouvrent prts se lancer dans de nouvelles aventures, et affronter de nouveaux
dangers.

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223

Comme les premiers rayons solaires doraient les sommets du cratre qui leur servait d'asile, Teling entra
dans leur salle.
Voyant leurs bagages fixs sur leurs paules, il leur fit signe de le suivre et s'enfona dans la route souterraine
par laquelle ils avaient t amens.
Fricoulet, qui pensait tout, avait heureusement emport avec lui une lampe lectrique de Trouv, si bien qu'il
lui suffit de presser un bouton pour illuminer le boyau sombre et tortueux dans lequel s'enfonait la petite
troupe.
Ossipoff qui marchait, tenant la main la carte qu'il avait dessine de cet hmisphre de la lune, demanda:
--O donc allons-nous?
--Directement Chuir, grande ville situe au confluent du fleuve T, rpondit le Slnite.
--Mais par quelle voie? demanda encore le vieillard.
--Vous le saurez dans quelques instants, rpondit laconiquement Teling.
A cet endroit le cratre s'vasait brusquement en un immense cne tronqu dont le sommet dchiquet
s'lanait plus de 1.000 pieds dans l'espace; le souterrain aboutissait une sorte de salle mesurant prs d'un
kilomtre de surface qu'clairait la lumire du soleil tombant par l'orifice du cratre.
Le Slnite, auquel ces lieux paraissaient parfaitement connus, fit entendre avec ses lvres un appel qui
rveilla dans l'intrieur du volcan des chos sonores et prolongs.
A cet appel, sortit de l'ombre une forme vague qu'Ossipoff reconnut bientt pour tre la silhouette d'un
Slnite.
[Illustration]
Teling s'avana sa rencontre, s'entretint quelques instants avec lui, puis, revenant sur ses pas:
--Dans une heure, dit-il, nous serons Chuir.
Le savant consulta sa carte et poussa une exclamation de surprise.
Mais c'est plus de 400 verstes d'ici, s'cria-t-il; avez-vous donc, pour nous y transporter, un moyen de
locomotion rapide?
--Peut-tre ont-ils des chemins de fer dans la lune, murmura Gontran.
Jonathan Farenheit haussa les paules en grommelant:
--Quand bien mme ils en auraient, il est impossible qu'ils franchissent une semblable distance en une heure...
le railway de New-York San Francisco en fait peine le quart.
Et il ajouta orgueilleusement:
--Et c'est le train le plus rapide du monde entier.

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224

En entendant la question d'Ossipoff, le Slnite avait secou la tte.


--Nous irons Chuir, rpondit-il, par la voie souterraine, mais sans qu'aucune force nous y transporte... la
distance est trop courte pour que nous ayons besoin d'avoir recours un autre moyen qu'un moyen naturel.
L'tonnement des Terriens se transforma en ahurissement.
--Mais alors?... murmura Fricoulet.
Il n'acheva pas sa phrase; au milieu de la vaste salle, dbouchant d'un souterrain, venait d'apparatre comme
dans une ferie, glissant sans bruit dans des rainures de la lave, une sorte de bateau mont sur patins.
Teling dsigna silencieusement cet trange vhicule ses compagnons qui, l'un aprs l'autre, prirent place sur
un banc courant le long du bordage; puis lui-mme se tint debout l'avant, la main place sur un levier de
mtal.
Le Slnite, qui avait amen le vhicule, le poussa, sans efforts apparents, jusqu' l'entre d'un boyau
souterrain, o il l'abandonna.
Alors, comme tir en avant par une force invisible, mais d'une puissance extraordinaire, l'embarcation fila
dans la nuit silencieusement et avec une vitesse qui allait s'augmentant.
--Eh! j'y suis, dit Fricoulet ses amis; nous glissons en ce moment sur un plan inclin...
--Mais, objecta Gontran, nous ne pouvons descendre tout le temps... sinon nous finirons par arriver au centre
de la lune au lieu de demeurer sa surface.
Le jeune ingnieur rflchit un moment.
--Ce tunnel, dit-il enfin, se compose peut-tre d'une suite de vallonnements, semblable ce jeu de fte foraine
que l'on nomme des montagnes russes... Quand le wagon aura acquis dans une pente rapide une vitesse propre
suffisante, la courbe se relvera probablement, pour s'abaisser de nouveau, et ainsi de suite, jusqu' ce que
nous soyons arrivs.
--Pensez-vous, monsieur Fricoulet, demanda Slna, que ce systme de montagnes russes pourrait se
poursuivre pendant de longues distances?
--Je ne vois pas ce qui s'y opposerait, pourvu que le point de dpart ait une lvation suffisante, minime du
reste, en raison de l'insignifiance des frottements.
--En ce cas, murmura M. de Flammermont, c'en serait fait de la vapeur et de l'lectricit.
L'ingnieur ajouta en langue slnite:
--Si ce tunnel a cent lieues de longueur, sa construction est certainement une merveille.
--Ce tunnel, rpliqua Teling, n'est pas construit par nos mains; c'est tout simplement un boyau naturellement
perc dans les couches souterraines par les laves, l'poque o le monde lunaire crachait ses entrailles
brlantes par les mille bouches de ses volcans... ces fissures sont nombreuses dans notre monde, c'est
pourquoi nous avons song les utiliser pour tablir des communications entre nos diffrents centres.
--C'est merveilleux, murmurait Ossipoff extasi.

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225

--Le malheur, murmura Gontran, c'est que la route n'est pas claire; une paire de lanternes n'aurait pas dpar
notre voiture.
Le Slnite, qui avait la facult de voir dans l'obscurit, ne comprit pas cette horreur des terriens;
heureusement Fricoulet avait sa lampe Trouv qui rompit le noir et permit aux voyageurs d'examiner tant
bien que mal le chemin qu'ils suivaient.
Mais bientt la vitesse du vhicule devint excessive car la pente de la route, loin de se modifier, s'accentuait
davantage encore; aussi durent-ils tourner le dos au courant d'air imptueux qui leur soufflait au visage et au
travers duquel l'embarcation filait comme une flche.
--Nous faisons prs de cent mtres par seconde, murmura Ossipoff.
Slna, prise de vertige, avait cach son visage contre la poitrine de son pre, Gontran se cramponnait au
bordage en roulant des yeux inquiets et Farenheit affectait une impassibilit que dmentait la pleur de ses
joues et le frmissement de ses lvres.
Seul, Fricoulet tait absolument calme et, tout en prenant ses prcautions pour n'tre point touff, il
examinait curieusement la route sur laquelle glissait le vhicule.
Tout coup il s'cria:
--C'est bien cela... c'est bien le systme des montagnes russes... nous remontons maintenant... sentez-vous que
la vitesse dcrot... nous ne marchons plus que grce l'impulsion acquise la descente, et dont la puissance
ira dcroissant jusqu'au moment o le vhicule s'arrtera tout fait, faute de force.
--Serons-nous bientt arrivs? demanda Farenheit.
L'ingnieur consulta sa montre.
--Teling a demand une heure, rpondit-il, et voil cinquante minutes que nous sommes partis... nous devons
approcher, trs probablement.
Et il tendait la main vers un point lumineux qui apparaissait dans le lointain, et dont la dimension augmentait
rapidement.
Alors, le Slnite pesa sur le levier qu'il tenait la main et la vitesse s'attnua encore jusqu'au moment o l'on
dboucha dans un cratre absolument semblable celui d'o l'on tait parti.
--Chuir, dit-il laconiquement en dsignant le cratre.
Les voyageurs mirent pied terre et s'engagrent la suite de leur guide dans un petit couloir qui, en quelques
minutes, les conduisit dans un cirque de plus grandes dimensions et qu'clairaient largement les rayons du
soleil.
--Une ville!... cela! exclama Farenheit en pivotant sur ses talons et en carquillant les yeux, du diable! si je
vois une habitation ou un habitant!
Le Slnite sourit:
--Toutes les habitations, dit-il, sont creuses dans les flancs de la montagne, et vous pouvez distinguer entre
les rochers une grande quantit de fissures qui permettent l'air et au soleil--quand cet astre brille--de pntrer

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226

librement, mais que l'on referme pendant la nuit de 354 heures.


--Mais, fit observer Ossipoff, la carte signale une rivire qui passe Chuir.
--Effectivement, et nous allons la gagner pied, car nous devons nous embarquer pour gagner Rouarthwer.
--Au bord de la mer du Centre? demanda le savant, aprs avoir consult sa carte.
--En effet, et de l nous irons Maoulideck, la ville la plus importante de la lune, habite par plusieurs
millions de Slnites et de laquelle on dcouvre quelquefois la Tournante.
--Elle est donc sur l'autre hmisphre? demanda Gontran.
--Non pas... mais elle est place sans doute dans la zone de libration.
--Ah! fit le jeune homme, comme si cette rponse l'avait satisfait.
Mais il laissa Ossipoff prendre les devants avec Teling qui lui donnait des dtails sur le pays et, ralentissant
le pas, il s'approcha de Fricoulet.
--Libration! murmura-t-il... qu'est-ce que c'est que cela?
[Illustration]
--Mais, mon pauvre ami, exclama l'ingnieur, sais-tu bien que, pour un astronome, tu ne sais rien de rien...
Enfin! Je te dirai donc que l'on dsigne sous le nom de libration, un balancement propre la lune qui nous
laisse voir tantt un peu de son ct gauche, tantt un peu de son ct droit, tantt un peu au del de son ple
suprieur, tantt un peu au del de son ple infrieur.
Cependant, on tait arriv un fleuve que sillonnaient quelques constructions bizarres, n'ayant rien de
commun avec les bateaux d'Europe et qui, cependant, naviguaient contre le courant avec une merveilleuse
rapidit: c'taient des espces de boues, d'une dizaine de mtres de large, paraissant dpourvues de toute
espce de moteur ou de propulseur.
Pour le coup, Fricoulet tait stupfait.
--C'est l-dedans que nous allons nous embarquer? pensa-t-il.
Il ne se trompait pas; Teling ayant fait entendre un appel, une de ces singulires machines s'approcha du
bord, sans que cependant aucun pilote se montrt.
Le Slnite descendit le premier s'asseoir sur la couronne et invita ses compagnons le venir rejoindre; puis
une sorte de sifflement retentit, l'eau bouillonna un moment et l'embarcation se dplaa avec rapidit.
[Illustration]
Ncessairement, peine fut-on en route, que Fricoulet demanda Teling de lui expliquer par quel
phnomne surprenant la curieuse construction sur laquelle il se trouvait pouvait avancer avec une si
prodigieuse vitesse.
--Par le moyen le plus simple, rpondit le Slnite, et si vous voulez vous rendre compte par vous-mme de ce
que vous appelez le systme...

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227

Il fit descendre le jeune homme dans la cale, o une pompe, qu'un moteur actionnait, aspirait l'eau par un tube
dbouchant l'avant pour refouler cette eau l'arrire.
--En effet, murmura l'ingnieur avec un sourire de piti, rien n'est plus simple.
Et il ajouta, en voyant les rives fuir au loin derrire la rapidit de l'embarcation:
--Et a marche!
a marchait mme si bien, qu'aprs un jour de navigation, les voyageurs arrivaient Rouarthwer.
--Ici, dit Teling, nous nous arrterons quelque temps pour vous permettre de vous reposer, puis nous
reprendrons notre course.
--Voil une excellente ide, s'cria M. de Flammermont, car il me tarde de faire un repas un peu substantiel,
confectionn par les blanches mains de Mlle Slna: en outre, je ne suis nullement dispos imiter le soleil
qui ne se couche pas durant 354 heures; j'ai contract, ds ma plus tendre enfance, l'habitude de dormir toutes
les douze heures, et en voici bientt seize que nous sommes sur pied, donc, je propose de remettre demain la
suite de notre voyage.
Tout le monde fut de cet avis; on dna copieusement des provisions que l'on avait prises dans le wagon-terrien,
et on dormit dans un compartiment du bateau qui se rendait Maoulideck sans faire escale.
Le lendemain, ou du moins douze heures aprs s'tre endormis, lorsque les voyageurs se rveillrent,
l'embarcation tait en vue de la capitale de la lune, la seule qui et des habitations non creuses comme des
nids de taupes, mais de vritables maisons d'une architecture bizarre et bien vritablement lunaire.
--Voil des gens, murmura M. de Flammermont, qui ont certainement pass par Polytechnique ou par
Centrale... qu'en penses-tu, Alcide?
Et le jeune comte faisait admirer son ami une agglomration de figures gomtriques curvilignes, depuis le
cylindre jusqu' la sphre.
--Tous les maons qui ont travaill cette ville, rpondit l'ingnieur, ont d faire des x, assurment.
--En tous cas, ils ne sortent pas de l'cole des beaux-arts, section de l'architecture, ajouta Gontran, car tout cela
est absolument laid...
Slna, qui l'avait entendu, dit en souriant:
--Oh! vous, mon cher Monsieur de Flammermont, il suffit que quelque chose touche la science pour que
vous le dclariez laid.
[Illustration]
Le comte prit la main de la jeune fille et la couvant d'un regard amoureux:
--Oh! chre Slna, murmura-t-il, ce que vous dites n'est pas conforme la vrit; car vous touchez de bien
prs M. Ossipoff qui est bien ce qu'il y a de plus scientifique au monde, et cependant je n'ai jamais hsit
vous dclarer la plus charmante et la plus jolie.
La jeune fille sourit et baissa les yeux.

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--Si M. Ossipoff vous entendait! grommela Fricoulet, que ce roucoulement d'amoureux nervait.
Mais le digne savant pensait bien autre chose qu' surveiller la conversation de sa fille et de son fianc.
Teling venait de le prsenter au directeur de l'observatoire et, heureux de trouver un collgue, le vieillard
tait plong dans une discussion perte de vue sur les choses qui lui taient chres.
D'autre part, le savant Slnite, enchant de faire connaissance avec un Terrien, et bien voulu le garder plus
longtemps pour lui demander des renseignements sur les parties du ciel qui lui taient inconnues.
Mais Teling dclara que si l'on voulait tre prt passer avant la fin du jour au pays des Subvolves, il ne
fallait pas perdre son temps.
Il fut donc convenu qu'une fois l'exploration d'Ossipoff termine, les Terriens reviendraient Maoulideck o
se runirait un grand congrs scientifique de toutes les notabilits savantes du monde lunaire, pour couter les
rcits de leurs frres du ciel.
A cette condition seule, le directeur de l'observatoire slnite consentit laisser partir ses visiteurs.
Cependant, Teling, qui s'tait loign un instant, revint en donnant les signes du plus vif contentement, et
s'approchant de Fricoulet:
--Monsieur l'ingnieur, dit-il, je vais vous prouver qu'en ce qui concerne le domaine de l'atmosphre, nos
moyens de locomotion galent nos vhicules de terre et d'eau... si vous voulez me suivre...
Et il se dirigea vers une butte assez leve au sommet de laquelle les Terriens arrivrent en quelques bonds.
L, ils trouvrent tendue sur le sol une sorte de vhicule, assez semblable au chariot qui les avait conduits
Chuir, avec cette diffrence qu'il tait plus allong et avait peu prs la forme d'un cigare.
--Si c'est l son ballon dirigeable... murmura Gontran, qui acheva sa phrase en allongeant ddaigneusement les
lvres.
--Mon cher, lui rpondit Fricoulet, les expriences que nous venons de faire dj auraient d te servir mieux
augurer de l'imagination des Slnites...
--Alors, tu as confiance dans cette machine-l? demanda le jeune comte.
--Confiance absolue, rpartit l'ingnieur en enjambant le rebord de la machine.
Il aperut alors au centre une sorte de rcipient ayant quelque apparence avec une marmite.
[Illustration]
--Eh! bon Dieu! exclama Gontran qui avait suivi son ami, ce Slnite va-t-il donc faire le pot-au-feu?
Ossipoff, sa fille et l'Amricain taient dj assis; le jeune comte fit comme eux.
Alors Teling se baissa, laissa tomber dans la marmite, par une ouverture qu'il reboucha aussitt, une
espce de mlange explosif et, au bout de quelques instants, des crpitements retentirent.
--Nous partons, dit-il, tenez-vous bien.

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229

En mme temps, il ouvrit un robinet.


Aussitt, un fusement prolong se fit entendre l'arrire et, pousse par une force invisible, l'embarcation
quitta le sol, montant dans l'atmosphre, suivant un plan inclin.
Bouche be, demi pench sur le bordage, Gontran considrait ce phnomne, se demandant intrieurement
s'il n'assistait pas un miracle.
Fricoulet, que sa qualit d'ingnieur mettait mme de comprendre bien des choses, se mit sourire.
[Illustration]
--C'est tout simple, dit-il: la propulsion est obtenue par la dflagration lente du mlange... les gaz produits
s'chappent par un tuyau situ l'arrire, et c'est par la force du recul, par la raction des gaz sur l'air que
l'appareil avance, glissant sur les couches d'air la faon d'une fuse... ou mieux d'un cerf-volant.
Ossipoff dit au jeune comte:
--C'est le mme principe que votre aroplane vapeur.
--Oh! rpondit srieusement Gontran, avec un hochement de tte ddaigneux... moins compliqu...
Cependant, tout simple qu'il ft, le vhicule avanait avec une rapidit merveilleuse: les territoires lunaires
filaient au-dessous des voyageurs avant qu'ils eussent eu le temps de les admirer en dtail.
Un moment l'appareil suivit un long canal trac de main d'homme qui faisait communiquer ensemble deux
ocans et que Slna baptisa plaisamment du nom de Canal de Panama.
--Eh! eh! fit Gontran, eux aussi ont des Ferdinand de Lesseps.
A l'ocan du Centre, succda une verte et immense fort qu'un large fleuve divisait en deux parties gales,...
puis de grandes plaines; puis, peu peu, le pays devint plus accident et bientt l'horizon parut barr par une
haute chane de montagnes, parmi lesquelles une surtout dressait son pic une hauteur vertigineuse.
C'tait Phovethn, le plus formidable volcan en ruption de la lune tout entire: le cratre de ce Cotopaxi
slnite ne mesurait pas moins d'une lieue de large et il projetait, jusqu'aux confins de l'atmosphre, des
pierres, des blocs de rochers entiers, des dbris laviques monstrueux.
--Voici un volcan, dit M. de Flammermont, qui ne demanderait pas mieux que de nous dlivrer un billet de
retour pour notre patrie.
--En effet, rpliqua Ossipoff, sa force serait sans doute plus que suffisante pour nous faire atteindre la zone
d'attraction de la terre... si cette face de la lune n'avait pas le malheur de ne jamais voir notre plante.
Ce disant, il examinait curieusement le jeune homme pour savoir s'il avait parl srieusement ou s'il ne devait
considrer ce qu'il avait dit que comme une plaisanterie.
Cependant, Teling avait mis le cap au nord et maintenant l'embarcation planait au-dessus d'une mer
immense.
--O allons-nous? demanda Ossipoff.

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230

--A Tough, rpondit le Slnite; les matires dont la dflagration produit la propulsion du bateau sont presque
puises, et avant de nous lancer au-dessus du pays des Subvolves, il nous faut les remplacer.
Ce ne fut qu'aprs trente-six heures de marche ininterrompue que les voyageurs atteignirent Tough-Todivalou
(la Reine du Nord) ville importante de l'hmisphre boral du monde lunaire et btie sur un immense marais
dessch, prs d'un fleuve.
--Cela me rappelle Pinsk, en Russie, murmura Ossipoff.
On ne demeura du reste dans cette ville que juste le temps ncessaire pour renouveler l'approvisionnement du
bateau.
[Illustration: La plaine de Platon.]
Le voyage durait dj depuis douze jours terrestres, le soleil s'abaissait de plus en plus vers l'horizon et, dans
trois fois vingt-quatre heures, il allait cesser d'clairer cet hmisphre de la lune pour porter sa lumire et sa
chaleur sur l'hmisphre visible.
Il importait donc de se hter si l'on voulait fuir la nuit de quinze jours et franchir le ple en mme temps que le
soleil.
Cette seconde partie du voyage devait tre de beaucoup la plus difficile, la plus prilleuse et les 354 heures de
jour ne seraient pas de trop pour permettre Ossipoff de trouver son prcieux minerai, et Jonathan Farenheit
de mettre la main sur Fdor Sharp.
[Illustration]
CHAPITRE XVI
LES MONTAGNES DE L'TERNELLE LUMIRE
[Illustration]
Assis l'avant de l'embarcation, une forte lunette la main, Ossipoff sondait l'horizon, et son visage, dj
grave, se rembrunissait visiblement, mesure que les montagnes, qui se profilaient au loin, accusaient plus
nettement leurs pics levs et leurs monstrueux remparts.
Une main se posa sur son paule; il se retourna et vit Slna, debout ct de lui et l'examinant avec
inquitude.
--Pre, demanda-t-elle, redoutez-vous donc quelque danger que vous voil si soucieux?
--Ce sont ces montagnes qui m'effrayent! rpondit le vieillard avec inquitude.
--Et pourquoi cela?... Ce volcan que nous avons franchi dernirement n'tait-il pas aussi lev?
--Peut-tre... mais il n'avait pas la mme position.
--Qu'entendez-vous par l?
--Que ces montagnes se trouvent situes sur la limite des deux hmisphres et que par consquent l'air doit y
tre fort rare.

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231

Slna sourit.
--N'avez-vous pas, dit-elle, les respirols de M. Fricoulet?
Les lvres du vieillard se plissrent ddaigneusement.
--Vous n'avez pas confiance? murmura Slna.
--Mdiocrement.
La jeune fille rprima un lger sourire.
--M. de Flammermont qui les a examins, ajouta-t-elle, m'a cependant dclar que lui-mme n'aurait pas
trouv mieux.
--Hum! fit Ossipoff, ce cher Gontran est d'une indulgence pour son ami... Je ne puis comprendre comment un
homme plein de talent et d'instruction comme lui, a pu se lier avec un aussi mdiocre personnage.
Puis se tournant vers Teling:
--Allons-nous tre obligs de franchir ces pics? demanda-t-il.
--Il faut bien, rpondit le Slnite... quelle autre voie voudriez-vous prendre?
--Il aurait pu exister entre deux chanes quelque troit passage moins lev.
--Oui, dit l'autre, nous trouverons un couloir qui nous vitera un dtour considrable, mais nous ne pouvons
atteindre Romounhinch qu'en allant droit devant nous.
Ossipoff consulta la carte qu'il avait dresse pendant la longue nuit passe dans le volcan, et en la comparant
avec son atlas de gographie lunaire, il constata que Romounhinch tait le nom sous lequel les Slnites
dsignaient le cirque de Platon.
--Mais, murmura-t-il, est-il bien ncessaire d'aller jusque l?
--C'est la route la plus courte pour aller Notoliders, dans les environs duquel, d'aprs les explications que
vous m'avez donnes, doit se trouver ce que vous cherchez.
Une nouvelle comparaison de son atlas terrien avec sa carte slnite apprit Ossipoff que ce nouveau volcan
n'tait autre qu'Archimde.
--Mais ce volcan est fort avant dans l'autre hmisphre? s'cria-t-il.
--Presque au centre du pays des Subvolves... C'est du reste le plus grand cratre de notre monde aprs le
cirque de Clavius.
Ossipoff consulta ses instruments: le baromtre indiquait 28 centimtres de pression seulement, la boussole
tait affole et sans direction fixe.
Les sourcils du vieillard se contractrent violemment et il jeta sur ses compagnons des regards anxieux.
En mme temps, pour augmenter la gravit de la situation, plus l'embarcation avanait, et plus la lumire du

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232

jour allait dcroissant, plus on s'enfonait dans la nuit.


--Mes amis, dit-il d'une voix qu'il s'efforait de raffermir, il est temps, je crois, d'endosser les appareils...
Ces respirols, comme les avait baptiss Fricoulet, taient fort simples.
[Illustration]
Ils avaient t construits pour permettre leurs porteurs de s'aventurer impunment au sein des atmosphres
les plus irrespirables et les plus rarfies; ils se composaient d'une sorte de cagoule en caoutchouc retombant
jusqu'au dessous du thorax et se boutonnant hermtiquement au-dessous des bras: deux verres placs devant
les yeux permettaient de voir aussi nettement que si l'on et eu un binocle califourchon sur le nez, et devant
la bouche, une ouverture tait perce, obstrue par une soupape s'ouvrant de dedans en dehors afin de
permettre l'vacuation des gaz de la combustion pulmonaire; cette soupape devait en mme temps permettre
l'ajustement d'un tube de cuivre destin tre appliqu sur l'oreille de celui auquel on voudrait parler au cas
o la rarfaction de l'air empcherait la transmission du son. Dans une poche de ct se trouvait un cylindre
d'acier, d'un quart de litre de capacit, renfermant de l'oxygne liqufi; lorsqu'on ouvrait un robinet, on
donnait issue ce gaz et il arrivait, par un tuyau, l'enveloppe de caoutchouc qu'il gonflait sans pouvoir s'en
chapper.
Ce rcipient d'acier contenait une provision de trois mille litres d'oxygne gazeux, c'est--dire de quoi fournir
une consommation de trois jours.
Avec l'aide de l'inventeur, les voyageurs furent rapidement revtus de leurs respirols.
Fricoulet vrifia l'une aprs l'autre toutes les parties des appareils, s'assura que l'attache des tubes tait solide
et que les boutonnires fermaient hermtiquement; puis il ouvrit les robinets, et l'oxygne, distendant les plis
de la cagoule, chacun des voyageurs ressembla bientt, quant la partie suprieure de son individu, une
norme bonbonne en baudruche.
Pendant ce temps, Teling avait recharg l'appareil de son vhicule de matires combustibles et les voyageurs
s'levaient dans l'espace montant et descendant tour tour suivant un plan inclin trs prononc.
--Toujours les montagnes russes, pensa Gontran, auquel le systme des respirols rendait fort incommode
l'change de ses impressions.
Ossipoff lui, ne quittait pas de l'oeil l'aiguille de son baromtre, et il tait fort heureux que son visage ft
cach par sa cagoule de caoutchouc, car ses compagnons eussent t vritablement effrays de l'altration de
ses traits.
--Diable, murmurait-il, la pression diminue!
Fricoulet qui, lui aussi surveillait le baromtre, appliqua sur l'oreille du savant l'extrmit de son parleur
ainsi qu'il avait surnomm le tube acoustique.
--Avant peu, dit-il, la pression va tre infrieure celle que l'air subirait quinze mille mtres de hauteur dans
l'atmosphre terrestre.
Ossipoff approuva de la tte en murmurant:
--Pourvu que les capuchons de caoutchouc n'clatent pas!

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233

En ce moment, ses regards tombrent sur Gontran, qui, assis sur le bordage ct de Slna, tenait entre ses
mains les mains de la jeune fille et qui remplaait par un expressif langage des yeux les paroles affectueuses
qu'il lui rpugnait de lui envoyer par le tube.
--Quel homme! pensa le vieux savant, en mettant sur le compte du courage et de l'indiffrence devant la mort
l'ignorance de M. de Flammermont.
Puis, sollicit par son angoisse, il se tourna vers Teling, surveillant attentivement la manoeuvre.
Il craignait que, pour dpasser le niveau des montagnes, le Slnite ne fort davantage la pression.
Mais, tout coup, comme l'embarcation filait avec une vitesse vertigineuse sur une masse de granit qui barrait
l'horizon, Teling, fit une chute brusque de cinquante mtres pour s'engager dans un boyau circulant entre
deux masses de roches brunes.
Bien qu'une obscurit presque complte rgnt maintenant, le Slnite pntra hardiment dans ce couloir,
vitant avec une sret merveilleuse tous les obstacles qui apparaissaient incessamment dans l'ombre.
Enfin, aprs dix minutes,--qui semblrent aux voyageurs longues comme dix sicles,--les roches s'largirent
soudain, et sur un horizon de montagnes denteles, un astre norme, resplendissant, apparut.
--La terre! pensa Slna.
[Illustration]
--La lune! s'cria Gontran en appliquant son parleur sur l'oreille d'Ossipoff.
Au brusque mouvement du vieillard, Monsieur Flammermont comprit qu'il venait de dire une btise.
--La lune... de la lune s'empressa-t-il de rectifier.
Et il ajouta aussitt:
--La terre n'claire-t-elle pas comme un satellite le monde que nous visitons en ce moment?
Pensive, accoude sur le bordage, Slna considrait cette sphre tincelante, treize fois plus brillante que
n'est la pleine lune dans les plus belles nuits terrestres.
[Illustration]
Elle avait peine se figurer qu'elle tait ne dans cet astre loign et que cinq jours seulement avaient suffi
pour creuser entre elle et lui cet abme immense, terrifiant de 90.000 lieues!
Ossipoff, lui, oubliant les dangers de la situation, l'oeil riv sa longue-vue, reconnaissait les grandes taches
des ocans tranchant sur les teintes plus claires des continents; en ce moment, il devait tre deux heures
Paris et quatre heures Saint-Ptersbourg; les deux Amriques sortaient de l'ombre et l'Asie avait disparu.
Pendant que le savant s'abmait dans sa contemplation, la barque contournait les contreforts de ces montagnes
monstrueuses qui formaient entre les deux hmisphres une barrire titanesque.
Au del de cette barrire, le pays tait tout autre.

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234

Le panorama offert la vue des voyageurs tait grandiose et ne prsentait aucun point de comparaison avec le
site le plus sauvage qui se pt rencontrer sur la terre.
La rarfaction presque totale de l'air aux grandes altitudes qu'ils avaient atteintes, donnait aux paysages un
aspect de sombre monotonie.
Ce qui frappa le plus Gontran qui, artiste amateur, s'amusait prendre des croquis sur un album, c'tait le
manque absolu de perspective, par suite de l'absence des demi-teintes; une lumire crue tombait du ciel, et
tout ce qui n'tait pas directement clair par la clart de la Pleine-Terre demeurait d'un noir intense, en sorte
que les derniers plans paraissaient aussi accuss que les premiers.
Si bien que le comte, voulant dessiner ces rocs et ces cratres aux sommets dchiquets, ne put mettre, pour
demeurer dans la note vraie, que des taches d'encre sur sa feuille de papier blanc.
--En vrit, murmura-t-il, si j'envoyais au Salon un tableau dans ce genre-l, les impressionnistes eux-mmes
me conspueraient, et cependant c'est d'une exactitude photographique.
Il ajouta mlancoliquement:
--Le vrai peut quelquefois n'tre pas vraisemblable.
Boileau! tu ne t'attendais certainement pas veiller les chos des paysages lunaires!
Plus les voyageurs avanaient dans l'intrieur du pays des Subvolves, plus s'accroissait l'aridit dsole de ces
rgions rocheuses.
Jonathan Farenheit ne cessait de jurer, Slna avait envie de pleurer et Fricoulet lui-mme tait d'une tristesse
mortelle.
[Illustration]
Quant Gontran, il s'ennuyait ferme en songeant qu' cette mme heure le palais de l'Industrie, aux
Champs-lyses, regorgeait d'une foule accourue pour assister au grand carrousel militaire donn au bnfice
des pauvres.
Et fermant les yeux pour s'arracher ce spectacle monotone et attristant des solitudes lunaires, il franchissait
d'un seul bond les 90.000 lieues qui le sparaient de Paris et, durant quelques secondes, il s'blouissait les
yeux des toilettes claires et des uniformes brillants, de l'clat des diamants et du scintillement des ors et des
aciers, en mme temps qu' ses oreilles bourdonnantes l'orchestre bruissait doucement, coup net par un
hennissement de cheval ou par des salves d'applaudissements.
Tout coup, il tressauta, arrach sa douce vision par une voix qui murmurait son oreille:
--Platon.
C'tait Ossipoff qui, le forant se pencher par dessus le bordage, lui montrait au-dessous de l'embarcation le
cratre d'un des plus curieux cirques lunaires.
A peine le jeune homme eut-il jet les yeux sur le panorama qui s'tendait ses pieds, qu'il s'cria:
--Une fort!

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235

--Vous dites? demanda Ossipoff en devinant l'tonnement du jeune homme sans en comprendre la cause.
[Illustration: Arbre Lunaire.]
Au moyen de son tube, Gontran rpta l'exclamation qu'il venait de pousser.
--Eh bien! qu'y a-t-il d'tonnant? fit le vieillard.
--Je croyais que tous les astronomes taient d'accord pour refuser cette partie de la lune la moindre
vgtation.
Ossipoff protesta:
--Tous! fit-il; beaucoup assurment... mais pas tous, car la photographie prouve le contraire; le sol de certaines
plaines lunaires, le fond de quelques cratres, tels que Platon, ne sont pas photogniques et la plupart des
astronomes du sicle dernier ont attribu cette absorption de rayons lumineux des vgtaux. Mais, comme
depuis on a reconnu la surface du disque visible de la lune la faible densit de l'atmosphre et le manque
total de fleuves ou de liquides quelconques, on a t dispos nier cette vgtation. Cependant, des savants
contemporains tels que Warren de la Rue, Rutherfurd et Secchi, qui se sont spcialement occups de
photographie lunaire, ont t, au contraire, d'opinion que ces diffrences photogniques devaient provenir
d'une rflexion vgtale. On a observ cette teinte verte dans la mer des Crises et dans Platon.
Puis, passant Gontran une feuille de papier:
--Tenez, dit-il, voici un dessin de Stanley Williams, reprsentant l'intrieur du cirque au-dessus duquel nous
planons... n'est-ce pas la reproduction exacte de la nature?
[Illustration]
La barque volante tait, en ce moment, presque immobile au znith du cratre et les voyageurs purent
distinguer nettement que le sol du cirque tait couvert de vastes forts coupes par de larges routes; dans
certains carrefours apparaissaient comme des taupinires que Teling dclara avoir t autrefois des
habitations, et un brouillard lourd et opaque s'levant en spirale de quelques chemines souterraines s'tendait
comme un voile brumeux d'un bord l'autre.
--Le dessin de Stanley Williams est bien conforme la nature, dit Fricoulet.
--Mais cette carte, dit srieusement Gontran, je l'ai dj vue dans l'un des livres de mon illustre homonyme.
--Dans les Continents clestes? rpliqua Ossipoff.
--Sans doute.
Le Slnite, trouvant qu'assez de temps avait t perdu dans la contemplation du cratre, pressa sur le levier
qui lui servait diriger son embarcation, et le voyage arien continua.
C'est alors que Fricoulet demanda Ossipoff:
--Si j'ai bien compris le but de cette exploration, nous allons chercher les moyens de continuer notre voyage
interplantaire?
Le savant, d'un signe de tte, rpondit affirmativement.

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--Vous voulez srieusement abandonner la lune?


Ossipoff eut un mouvement impatient.
--Un mondicule qui a peine 800 lieues de diamtre! exclama-t-il; sur lequel, nous cinq, nous ne pesons pas
plus que je ne pesais seul sur la terre, un monde en dcadence, pour ne pas dire peu prs mort, dont quelques
parties seulement sont habites et habitables!
--Mais pour vous lancer de nouveau dans l'espace, objecta Fricoulet, il vous faut un agent de projection plus
rapide encore que le Cotopaxi; car dans le dsert sidral, ce n'est pas par milliers, mais par millions que se
comptent les lieues.
--Mon cher monsieur, rpliqua le vieillard avec un peu de hauteur, je sais tout cela aussi bien que vous; aussi,
vous pouvez tre tranquille. Si mes calculs ne me trompent pas, nous aurons, avant peu, cet agent propulseur
grande vitesse dont vous parlez.
Et pour prouver l'ingnieur qu'il dsirait que la conversation s'arrtt l, le vieux savant lui tourna le dos et
se mit examiner le panorama l'aide de sa lunette.
--Notoliders! dit tout coup le Slnite en tendant la main vers une montagne qui dressait au loin dans
l'espace sa crte dchiquete.
--Le mont Archimde, murmura Ossipoff.
Si Platon est le cirque lunaire qui, vu de la terre, prsente le plus singulier aspect, Archimde est certainement,
aprs Tycho, la montagne la plus remarquable.
Pendant la pleine lune, elle apparat aux terriens sur le disque de leur satellite comme un point brillant.
Mais pour Mickhal Ossipoff et ses compagnons qui planaient sur le cirque quelques centaines de mtres
peine, tous les dtails orographiques se dtachaient avec une nettet surprenante; ils distinguaient merveille
les hautes cimes qui s'lvent depuis le fond du cratre jusqu' plus de 1.500 mtres d'altitude et les deux
versants de la montagne annulaire qui en forme l'enceinte; des chanons et des contreforts se dtachaient de la
montagne pour aller rejoindre dans le lointain les monts Apennins.
La barque volante mit prs d'une heure traverser le cratre d'Archimde qui ne mesure pas moins de 83
kilomtres de diamtre.
--Quelle chance, dit tout coup Fricoulet Gontran, que les Slnites aient invent la navigation arienne,
autrement l'exploration de ce monde nous et t impossible.
Sans rpondre, le jeune comte fixa sur son ami des regards interrogateurs.
Alors l'ingnieur lui montra de la main des ravins profonds qui s'ouvraient travers les plaines au milieu
desquelles se dressait l'norme cratre.
--Vois ces rainures, rpondit-il, elles ont certainement plus d'un kilomtre de large, quant la longueur, elles
se perdent l'horizon; elles sont tailles pic et, par endroits, leur fond se trouve obstru par les boulements.
Eh bien! suppose qu'au lieu d'arriver par la voie des airs, nous soyons venus simplement pied, pedibus cum
jambis, qu'eussions-nous fait en prsence de ces crevasses de 1.300 mtres de large? Nous tions arrts.
--On fait un dtour, objecta Gontran.

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--De combien de kilomtres? et qui sait si au nord du versant nous n'aurions pas rencontr une nouvelle
crevasse qui nous et contraint de revenir sur nos pas?
[Illustration]
M. de Flammermont abaissa la tte affirmativement.
--Vues du tlescope de l'observatoire de Poulkowa, dit-il, ces rainures me semblaient les lits desschs
d'anciens fleuves.
Fricoulet lui fit signe de parler plus bas.
--Malheureux, dit-il, prends garde M. Ossipoff; songe donc qu'il ne peut y avoir sur cette partie de la lune ni
fleuves, ni lacs, ni ocans, la pression atmosphrique tant trop faible pour maintenir l'eau l'tat liquide.
Ainsi que je te l'ai dit, quand nous en causions au cours de notre voyage, ces crevasses sont de formation
purement go... non... slnologique.
Pendant cette conversation, la barque volante avait continu sa route et maintenant elle n'tait plus qu' une
cinquantaine de kilomtres de la chane des Apennins dont les crtes leves s'lanaient 6.000 mtres dans
le ciel, tendant sur les plaines avoisinantes des ombres dmesures.
--Cette fois, murmura Fricoulet, nous ne passerons pas.
Mickhal Ossipoff, accroupi l'avant de l'embarcation tudiait le terrain avec sa longue-vue.
Tout coup, il dposa son instrument et prit dans l'une de ses poches un papier jauni, froiss, qu'il dplia avec
soin et qu'il examina attentivement.
Puis il reprit sa position premire, aprs avoir toutefois murmur quelques mots l'oreille de Teling.
L'embarcation aussitt vira de bord et se mit suivre les crtes des Apennins auxquels succdrent bientt les
pics moins levs des Karpathes.
Tout coup Ossipoff laissa de ct sa lunette, dont Farenheit s'empara aussitt, et il en prit une autre
laquelle il fit subir une mystrieuse opration.
--Que faites-vous donc l, pre? demanda Slna.
--J'ajoute un prisme cette lunette.
--Un prisme, rpta-t-elle, et pourquoi faire, mon Dieu?
--Pour faire de cette lunette un spectroscope simplifi; grce ce prisme la lumire des terrains que je fixe se
dcompose et vient se rflchir sur un verre dpoli dispos dans le milieu du tube.
Puis, s'adressant Gontran qui paraissait couter, lui aussi, les explications du vieux savant, il ajouta:
--Vous n'ignorez pas, mon cher ami, que dans le spectre solaire, on a distingu une quantit de petites raies
noires ou colories situes toujours la mme place et dans la mme couleur. Grce ces points de repres
fondamentaux, on a pu imaginer la spectroscopie, science qui permet de reconnatre la composition d'un
corps,--quel qu'il soit,--dont on observe le spectre lumineux, en identifiant ses couleurs et ses lignes avec les
couleurs et les lignes du spectre des corps connus. C'est grce cette mthode que l'on sait, n'en pas douter,

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qu'il y a du fer, du magnsium, du zinc en combustion dans notre Soleil, de l'hydrogne dans Vega, de l'or, du
platine, du cuivre en fusion dans d'autres astres.
Il se tut un moment, visa avec sa lunette les contreforts des Karpathes puis, secouant la tte, il reprit:
--Ce que je viens de vous dire a pour but de vous expliquer comment, de l'observatoire de Saint-Ptersbourg et
grce des recherches spectroscopiques minutieuses, j'ai reconnu dans les flammes des volcans lunaires en
activit, une substance qui a la proprit d'tre attire vers la lumire; j'ai soigneusement relev les raies et les
couleurs de cette substance, je les ai reportes sur ce verre dpoli dispos dans le milieu de ma lunette. En
sorte qu'en visant l'aide de cette lunette spectroscopique les divers objets ma porte, le spectre de ces
objets vient se superposer sur celui qui est dj peint et grav sur le verre; je compare, et lorsque j'aurai
identifi les deux spectres, c'est que la matire vise est bien celle que je recherche.
--Est-ce cette matire qui vous permettra de continuer votre voyage? demanda Gontran, dont le visage refltait
un ahurissement profond.
Fricoulet s'tait approch et une flamme railleuse brillait dans ses yeux.
Ossipoff le remarqua et rpliqua:
--Oui, j'ai pens utiliser cette substance qui a la curieuse proprit de s'lancer vers la lumire.
--Mais comment l'emploierez-vous?
--Je la renfermerai dans des sphres de verre adaptes de chaque ct de notre wagon et elle nous emportera
vers le soleil... Nous pourrons ainsi visiter les mondes qui se trouvent entre la terre et l'astre central.
Fricoulet demanda d'un ton narquois:
--Mais pour atterrir notre volont et ne pas aller nous jeter dans le brasier solaire comme un papillon qui se
brle les ailes la flamme d'une bougie... comment vous y prendrez-vous?
Ossipoff haussa les paules.
--Pour tre matre de la direction et de la vitesse du wagon, rpondit-il, il me suffira de mettre l'abri de la
lumire les rcipients qui contiendront la matire en question, et, suivant la surface attire, je prcipiterai ou je
ralentirai la marche.
Gontran ne put retenir cette phrase admirative:
--Vous avez rponse tout, monsieur Ossipoff!
Le vieux savant haussa lgrement les paules et reprit son poste d'observation ct de Jonathan Farenheit
qui, immobile l'avant comme une statue, tenait sa lunette rive sur le sol.
[Illustration: Ossipoff et ses compagnons taient descendus de la barque volante.]
Soudain le vieillard poussa un cri, en indiquant du bras, quelques kilomtres plus loin, une colonne de fume
qui semblait sortir du sol et s'levait avec vitesse dans l'espace pour se perdre dans l'infini.
--L, rpta-t-il, tandis que la lunette tremblait dans sa main... c'est l...

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En quelques instants, la barque volante, dirige par la main sre de Teling sur un plan inclin, vint s'abattre
au point indiqu par Ossipoff.
C'tait une sorte de cne peu lev, dont le cratre projetait dans la direction du soleil brillant dans l'espace
des tourbillons d'une poussire fine et pour ainsi dire impalpable; les voyageurs qui taient descendus eussent
t certainement aveugls si les lentilles de verre encastres dans leurs cagoules de caoutchouc, n'avaient
protg leurs yeux.
Aussitt le vieux savant tira du fond de la barque une toile immense qu'avec l'aide de ses compagnons il
tendit au-dessus du cratre, de faon intercepter la lumire de l'astre.
Comme par miracle, l'ruption cessa et des sacs apports cet effet furent promptement remplis de la
prcieuse poussire et rechargs dans l'embarcation qui, sur un signe d'Ossipoff, reprit le chemin des airs.
Le vieux savant exultait.
--Et maintenant, demanda Teling, o allons-nous?
--Nous retournons, comme il a t convenu, au pays des Privolves; ne faut-il pas que nous assistions au
congrs qui doit avoir lieu en notre honneur dans la ville capitale?
Le Slnite pressa sur son levier et la barque, voluant rapidement, reprit la direction de l'hmisphre
invisible.
Mais, tout coup, Jonathan Farenheit bondit et s'adressant Ossipoff:
--Que faites-vous? demanda-t-il.
--Vous le voyez, nous repartons.
--Et Fdor Sharp? gronda-t-il.
Le vieillard leva les bras au ciel.
--Vous avez trouv votre affaire, grommela l'Amricain; moi, je veux trouver la mienne.
--Croyez-moi, riposta Ossipoff, imitez-moi... renoncez votre vengeance,... d'autant plus qu'elle ne pourrait
plus s'exercer que sur un cadavre...
Farenheit touffa un juron.
--Et puis, ajouta le vieux savant, le temps nous presse. Le Soleil se lve l'horizon et je ne me soucie
nullement d'tre surpris par la nuit dans cette solitude,... ce serait la mort pour nous tous.
[Illustration]
L'Amricain baissa la tte, puis il alla reprendre sa place et, sa lunette la main, recommena fouiller le
panorama qui fuyait rapidement au-dessous de la barque.
Pendant ce temps, les autres voyageurs, auxquels ce retour ne rservait plus aucune surprise, s'taient tendus
sur des coussins pour chercher dans un long sommeil un repos rparateur.

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Quand ils s'veillrent, la barque arienne avait dj laiss loin derrire elle le cirque de Platon et filait
grande vitesse vers une chane de montagnes dont les cimes leves se profilaient vaguement l'horizon.
Ossipoff consulta sa carte.
--Le ple Nord! cria-t-il.
Et courant Farenheit toujours absorb dans ses recherches:
--Sir Jonathan, dit-il, prtez-moi votre lunette.
L'Amricain cda l'instrument en bougonnant.
--Eh! fit-il, qu'il y a-t-il donc de si extraordinaire voir au ple Nord? toujours des montagnes, des cratres,
des rochers affreux et dnuds, des gouffres.
Ossipoff regarda un moment Farenheit de l'air dont il et regard un criminel.
Puis, aprs un moment:
--Au ple Nord, monsieur, rpliqua-t-il schement, nous verrons les montagnes de l'ternelle Lumire.
L'Amricain carquilla les yeux; Gontran et Slna se rapprochrent.
Le vieux savant poursuivit:
--Ces montagnes qui, comme Scoresby, Euctmon, Gioja, mesurent jusqu' 2,800 mtres de hauteur et pour
lesquelles le soleil ne se couche jamais sont une des curiosits du monde que nous visitons.
--Pas possible, murmura M. de Flammermont.
Heureusement pour lui, le capuchon de caoutchouc touffa le bruit de sa voix.
Slna demanda:
--Mais, pre, comment un tel phnomne peut-il se produire?
--Le plus simplement du monde, mon enfant; par suite de l'inclinaison du globe lunaire sur son axe, le soleil
ne descend jamais que d'un degr et demi au-dessous de l'horizon de l'un et de l'autre ple,... or, en raison de
la petitesse du globe lunaire, une lvation de 595 mtres suffit pour voir de un degr et demi au del de
l'horizon vrai... En consquence, les montagnes qui, comme celles que je viens de citer, atteignent 2,800
mtres d'altitude, sont ternellement claires par le soleil.
--Mais alors, murmura Gontran, les valles environnantes sont toujours dans la nuit?
--Dans la nuit est un peu exagr, rpondit Ossipoff; car si elles restent ternellement dans l'ombre de ces
montagnes, elles sont cependant claires par le rayonnement de la lumire clatante qui frappe les pics levs
et en fait, d'ailleurs, le tour.
Puis, se tournant vers l'Amricain:
--Eh bien! monsieur Farenheit, demanda-t-il, un tel spectacle vaut-il la peine que vous abandonniez quelques

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instants vos recherches?


--Rien ne vaut une vengeance satisfaite, rpliqua l'Amricain.
Et, reprenant sa longue-vue, il s'immobilisa de nouveau, laissant ses compagnons dans l'attente du sublime
panorama qu'ils allaient admirer.
Teling, depuis un moment, avait lgrement modifi la route de la barque arienne, de faon lui faire suivre
les sinuosits des contreforts extrieurs de la montagne de Scoresby; il passa au pied du pic d'Euctmon, dont
la hauteur ne le cde que de quatre cents mtres aux monts les plus levs des Pyrnes et fila, travers ces
ramifications rocheuses, droit sur les chanes qui entourent le ple boral.
Pour franchir cet entassement cyclopen de cratres monstrueux, le Slnite dut s'lever jusqu' trois mille
mtres.
La chane alors dpasse, l'aroplane lunaire fut lanc toute vitesse sur un plan inclin qui l'amena jusqu'
1,000 mtres du sol, au-dessus d'une montagne isole arrondissant son cratre en forme de cuvette.
--Le ple Nord! s'cria Ossipoff.
Les Terriens admiraient, immobiles et muets, le ferique spectacle qui soudain s'offrait leurs yeux ravis.
Dans un ciel noir, tout parsem d'toiles brillant du plus vif clat, des pics levs projetaient leurs crtes
aigus dont les ombres normes s'tendaient au loin, entnbrant des valles entires.
Du ct du soleil, ces pics resplendissaient comme des glaciers et leur clat brlait la vue.
--Mais, sir Jonathan, regardez-donc, dit tout coup M. de Flammermont, en frappant sur l'paule de
l'Amricain.
Celui-ci ne rpondit pas; pench sur le bordage jusqu' perdre l'quilibre, il demeurait fig dans une
immobilit complte, l'oeil riv sa longue-vue.
--Pardieu! ricana le jeune comte, ne dirait-on pas que l'Amricain est tomb en arrt sur ce bandit de Sharp?
Il n'avait pas achev ces mots que Farenheit se redressait comme m par un ressort et courant Ossipoff:
--Lui! cria-t-il en gesticulant comme un fou, lui...
--Qui a?... lui! demanda le vieillard furieux d'tre arrach si brusquement sa contemplation.
--Eh! qui voulez-vous que ce soit, riposta l'Amricain, sinon ce voleur, ce gredin, ce tratre...
Et l'motion qui l'treignait la gorge arrta le flot d'injures qui lui montait aux lvres.
Plus mu qu'il ne le voulait paratre, le vieux savant se saisit de la longue-vue et la braqua dans la direction
indique par Farenheit.
Au bout de quelques minutes, il s'cria son tour:
--J'aperois en effet l-bas, quelques kilomtres peine, un point brillant qui pourrait bien tre le boulet;...
voyez donc, Gontran...

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Et il passa l'instrument au jeune comte qui le transmit son tour Fricoulet en disant:
--Je donnerais ma tte couper que c'est en effet le boulet de Sharp.
--Et moi aussi, ajouta l'ingnieur; seulement, je ne vois pas de traces d'homme.
Ossipoff n'avait pas attendu pour commander Teling d'atterrir et quelques instants ne s'taient pas couls
que la barque arienne dposait les voyageurs sur le versant d'un cratre, auprs d'une masse mtallique
bossue, brle et que le vieux savant dclara tre bien le boulet de Fdor Sharp.
--Mais lui, gronda Farenheit, o est-il?
En mme temps, il jetait autour de lui des regards furieux.
--Eh! riposta Fricoulet en frappant du pied le boulet, c'est l-dedans qu'il faut le chercher.
--L-dedans, riposta l'Amricain; croyez-vous donc qu'il y soit rest?
--Et pour cause,... il lui a t impossible d'en sortir.
L'ingnieur faisait remarquer ses compagnons qu'un tiers au moins de l'obus tait enfonc dans le sol et que
la petite porte pratique dans sa paroi se trouvait prcisment condamne si solidement que tous les efforts
que les voyageurs avaient d faire pour sortir de leur prison ne pouvaient qu'tre rests inutiles.
Et il ajouta:
--En tous cas, cette prison n'est plus qu'une tombe assurment et je propose de laisser dormir en paix ceux qui
y reposent du sommeil ternel.
Mais l'Amricain ne l'entendait pas ainsi; avant de s'loigner, il voulait s'assurer de visu que son ennemi avait
bien chapp sa vengeance, et, s'aidant des outils qu'Ossipoff, tout hasard, avait emports avec lui, il se mit
attaquer le sol assez friable cet endroit.
Ce que voyant, Gontran, pouss par la curiosit, saisit une pioche et ne tarda pas tre imit par Fricoulet
lui-mme.
Au bout d'une demi-heure, grce leur force colossale, sextuple dans la lune, ils avaient creus autour du
boulet une tranche suffisamment grande pour que la porte pt tre ouverte.
--Attention, grommela l'Amricain en se mettant sur la dfensive, tenons-nous sur nos gardes,... ils sont
capables d'effectuer une sortie.
L'ingnieur haussa les paules et, introduisant l'extrmit d'un pic dans les jointures de la porte, il exera une
pese si violente que les boulons et les vis de la serrure finirent par cder.
Il ouvrit et, faisant un pas en avant, engagea la moiti du corps dans l'intrieur du boulet; mais il ressortit
aussitt en poussant un cri d'horreur.
--Morts! exclama-t-il, ils sont morts!!!
Jonathan Farenheit s'avana son tour et, malgr la haine qui l'animait contre l'ex-secrtaire perptuel de
l'Acadmie des sciences, il sentit un frisson glac lui courir par les membres, la vue du sinistre spectacle qui

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s'offrait lui.
Sur le plancher du wagon, un cadavre moiti nu gisait au milieu d'une mare de sang.
Une horrible blessure sparait presque la tte du tronc et, dtail pouvantable, des languettes de chair avaient
t enleves sur le gras des cuisses.
Ce cadavre avait servi de pture.
Non loin de l, un autre corps tait tendu, recouvert de ses vtements celui-l, et vers lequel l'Amricain se
prcipita.
Il venait de reconnatre Fdor Sharp.
Il le saisit dans ses bras et le tira hors du wagon.
--Mort! dit-il d'une voix sombre en courbant la tte.
[Illustration: Les contreforts extrieurs de la montagne de Scoresby.]
--Mort de faim!... s'cria Slna en joignant les mains... Ah! le pauvre homme.
--Non pas, rpliqua Farenheit... car je le souponne d'avoir assassin son compagnon pour se nourrir de sa
chair.
Un cri d'horreur s'chappa de toutes les poitrines.
[Illustration]
CHAPITRE XVII
CE QUI S'TAIT PASS DANS LE BOULET
[Illustration]
Que s'tait-il pass?
Nous avons laiss Fdor Sharp et son compagnon dans leur boulet, l'un furieux de voir son ancien collgue sur
le point d'arriver, lui aussi, ce sol lunaire tant dsir, l'autre tremblant du sort qui l'attendait si le hasard le
mettait proximit du poing formidable de Jonathan Farenheit.
Ils restrent ainsi de longues heures, immobiles et silencieux; Woriguin supputait dans son esprit les chances
qui lui restaient d'chapper la vengeance de l'Amricain.
Sharp, l'oeil fix son objectif, suivait la marche dans l'espace du projectile de Mickhal Ossipoff.
Tout coup, il poussa une exclamation qui fit accourir auprs de lui son prparateur dj tout inquiet.
--Quel nouveau malheur? balbutia Woriguin.
Sans rpondre, Sharp le prit aux paules et lui collant le visage la longue-vue.

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244

--Regarde, dit-il brivement.


Ce fut au tour du prparateur de s'tonner.
--Ah! par le diable! fit-il, voil qui est bizarre!
--Toi aussi, dit alors Sharp, tu t'aperois de la chose?
[Illustration]
--Parbleu! riposta l'autre, il faudrait tre aveugle pour ne pas constater que le boulet de ce dmon d'Amricain
est plus petit maintenant que ce matin.
Il se redressa et tournant vers le Russe un regard anxieux:
--Alors? interrogea-t-il.
Sharp ne rpondit pas; il rflchissait.
--Sommes-nous donc arrts de nouveau? poursuivit Woriguin.
Toujours silencieux, Sharp monta les quelques degrs qui conduisaient l'ogive du boulet.
L, il dmasqua un hublot et regarda.
L-bas, dans l'espace, loin, bien loin, un croissant lumineux brillait au milieu d'un fourmillement d'toiles.
Il prit une lunette, la tint braque quelques instants; puis, il referma le hublot, descendit l'chelle et dit
Woriguin:
--L'obus s'est retourn.
L'autre eut un geste d'effroi.
--Retourn! exclama-t-il... alors?
Sharp grimaa un sourire.
--Alors, rien... c'est maintenant le culot de l'obus qui regarde la lune et la pointe qui est tourne vers la Terre.
Incrdule, Woriguin se prcipita quatre pattes sur le plancher et regarda.
Au-dessous de lui, la lune s'tendait, semblable une large mappemonde.
--Et eux? demanda-t-il.
[Illustration]
Sharp eut un haussement d'paules.
--Eux, ricana-t-il, ils filent dans l'espace.

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245

Un clair joyeux brilla dans l'oeil du prparateur.


--N'atteindront-ils pas la lune?
--C'est peu probable.
Woriguin, en entendant cette rponse rassurante, se releva vivement et voulut tmoigner sa joie par un
entrechat.
Mais, il avait oubli qu'en s'loignant de la terre, les lois de la pesanteur se modifiaient constamment pour le
boulet et son contenu; si bien qu'il alla donner de la tte contre la paroi suprieure du projectile et retomba
assez rudement sur le plancher.
La figure austre de Sharp se drida en voyant le prparateur se saisir le crne deux mains.
--Eh! eh! dit-il, voil ce que c'est que d'avoir si peu de cervelle!
Woriguin fit entendre un sourd grognement; puis, sans rien riposter, il s'en fut la lunette et la braqua de
nouveau sur le wagon de Mickhal Ossipoff.
Emport par une force inconnue, il continuait s'loigner dans la direction des rgions polaires de la lune.
--A quoi attribuez-vous cela, matre? demanda Woriguin.
--Sans doute l'influence produite sur leur boulet par le ntre, influence qui a t suffisante pour les faire
dvier de leur route.
[Illustration]
Le prparateur battit des mains.
--Oh! s'cria-t-il, si ce que vous dites l pouvait tre vrai! ce me serait une douce satisfaction que de savoir cet
Amricain maudit se promenant jamais dans l'infini, et ce par notre faute... car vous tes bien persuad,
n'est-ce pas, qu'ils n'atteindront pas le sol lunaire?
--On n'est jamais persuad de ces choses-l, mon cher, rpondit Sharp d'un ton un peu ddaigneux; tout au
moins, peut-on avoir des probabilits.
--Et ces probabilits?
--...sont qu'Ossipoff va contourner le disque entier de la Lune pour se perdre ensuite dans l'immensit.
Woriguin ajouta avec un sourire froce:
--Eh! eh! je voudrais tre dans un petit coin pour assister ce qui se passera... ce serait curieux, assurment,
lorsqu'il n'y aura plus de vivres bord... ils sont capables de tirer la courte paille pour savoir qui sera
mang comme dans la chanson du Petit Navire.
Le malheureux oubliait dj la scne sanglante qui avait failli se passer entre son compagnon et lui,
lorsqu'avait t signal dans l'espace l'obus sauveur.
Brusquement ses ides suivirent un autre cours et, abandonnant le projectile d'Ossipoff, se reportrent sur

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celui dans lequel il se trouvait.
--Alors, nous tombons? demanda-t-il.
Sharp inclina la tte affirmativement.
--Et comment tombons-nous? poursuivit Woriguin.
Le savant consulta ses instruments.
[Illustration]
--C'est bizarre, murmura-t-il, nous suivons une ligne rigoureusement perpendiculaire.
--Et pouvez-vous savoir l'avance dans quelle contre nous allons atterrir?
Sharp s'agenouilla sur la vitre scelle au milieu du plancher circulaire de l'obus, un fil plomb la main
droite, une jumelle dans la main gauche.
Aprs un instant d'observation, il rpondit:
--Nous tomberons au centre mme de la mer de la Srnit.
--N'est-ce pas une des rgions les plus curieuses du satellite? questionna le prparateur.
Le savant s'tait relev et hochant la tte:
--C'est tout au moins, l'une des plus nigmatiques, rpliqua-t-il; car elle est sujette des changements sur
lesquels les astronomes terrestres ne sont pas d'accord.
--Cependant s'ils les constatent...
--Aussi est-ce sur les causes de ces changements que l'on discute.
--Je ne comprends pas.
Sharp se courba de nouveau et, d'un signe de la main, appela son compagnon auprs de lui.
--Regardez, commanda-t-il.
Woriguin s'carquillait les yeux.
--Eh bien? fit-il, quoi d'extraordinaire? C'est toujours la mme chose: des montagnes... des cratres... des
pics...
--N'apercevez-vous pas, sur la droite de la mer de la Srnit, un petit boulement de rochers?
--Si fait... ct de ces artes brillantes de rochers.
--C'est le tumulus de Linn.
--Eh bien?

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--Eh bien! ce petit cirque, aujourd'hui peine perceptible, a t jadis trs apparent; puisqu'on le trouve dessin
sur des cartes de la lune qui remontent l'anne 1651... En 1788, l'astronome Schroeter l'observa et le dcrivit.
Au temps de Lohrmann et de Maedler, ce cirque prsentait un diamtre de 30,000 pieds et son intrieur, noir,
ombreux tait visible, par un clairage oblique; au contraire, lorsque le soleil tait lev sur l'horizon, le tout
avait l'apparence d'une tache blanchtre.... Puis, brusquement, en 1866, Schmidt, directeur de l'observatoire
d'Athnes, l'un des astronomes qui se sont le plus occups de la lune, constatait que ce cratre tait remplac
par un cne blanc, peu lev et pentes trs douces... Enfin, tout rcemment, le savant franais Flammermont,
observant ce point mystrieux, concluait que, depuis 1830, le cratre s'tait plus ou moins combl ou
dsagrg.
Et maintenant, comme vous pouvez le constater vous-mme, ce n'est plus qu'un dme, de couleur blanchtre,
sans aucune cavit au centre, alors qu'il y a deux cents ans c'tait un cirque ayant plus de dix kilomtres de
largeur.
--Et qui a caus ce bouleversement? demanda Woriguin.
Sharp se releva et haussa les paules.
--Cela, dit-il, nous ne le saurons qu'une fois arrivs l-bas.
[Illustration: Nous tomberons au centre de la mer de la Srnit.]
--Mais enfin, vous avez bien une opinion ce sujet, insista le prparateur; est-ce l'action de la nature ou faut-il
voir l-dedans le rsultat du travail d'tres intelligents?
--Je vous le rpte, je n'ai aucune ide bien arrte relativement ce phnomne; je n'en conclus qu'une chose:
c'est que les astronomes du monde terrien ont tort de propager cette opinion que le monde lunaire est un
monde radicalement mort et glac...
Il se tut un moment et ajouta:
--Quelles singulires gens! de ce qu'ils ne peuvent, avec les faibles instruments dont ils disposent, dcouvrir la
cause des changements importants constats la surface lunaire, ils prfrent conclure la non-vitalit du
satellite..... c'est absurde, en vrit!
Il se croisa les bras et fixant sur son compagnon des regards courroucs comme s'il l'et rendu responsable de
la sottise des astronomes.
[Illustration]
--La lune! un monde mort! s'cria-t-il.....mais c'est vouloir nier l'vidence elle-mme ou mettre en doute les
constatations faites par les plus illustres de nos devanciers!.... L'astronome allemand Gruithuysen tait, sans
doute, aveugle lorsqu'en 1824, il aperut dans la rgion obscure de la lune son premier quartier,--tenez sur
cette mme mer de la Fcondit, au-dessus de laquelle nous planons,--une clart nigmatique qui ne mesurait
pas moins de 100 kilomtres de longueur sur 20 de largeur? Cette clart s'tendit jusqu'au cratre de Copernic,
dura dix minutes, puis disparut pour reparatre, peu aprs, comme une flamme ple qui brilla quelques instants
et s'teignit pour tre remplace par des palpitations lectriques vacillantes.
--C'tait sans doute une aurore borale, balbutia Woriguin.
--C'est prcisment l'opinion de Gruithuysen, dit Sharp.

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Aprs quelques instants employs reprendre haleine il continua:


--M. Trouvelot a galement constat des traces de changement dans la forme du grand cratre d'Eudoxe, que
nous apercevons d'ici. Le 20 fvrier 1877, en observant ce cratre, il fut frapp de voir une sorte de muraille
rectiligne et troite, traversant le cirque sur une grande largeur.... Elle n'tait pas marque sur la carte; elle se
dirigeait de l'Est l'Ouest et tait fort leve, en juger par l'ombre porte qui la bordait au Nord..... Eh bien!
un an plus tard, le 17 fvrier 1878, le mme observateur, examinant de nouveau ce cratre, fut fort surpris de
ne plus retrouver les moindres traces de cette muraille.....
--Et depuis? demanda Woriguin.
--Il l'a toujours vainement cherche au moment des mmes phases et dans les mmes conditions d'clairage.....
--Parbleu! s'cria le prparateur, elle s'est croule.
--Elle s'tait leve toute seule alors! riposta Sharp, puisqu'elle n'existait pas auparavant!
--Une convulsion du sol, peut-tre, hasarda l'autre.
--En ce cas, exclama Sharp, pourquoi affirmer la mort de ce monde?.... des tres anims seuls peuvent avoir
des convulsions.....
Puis, furieux du silence de Woriguin:
--Eh bien! fit-il, vous ne dites rien! vous restez l muet comme une carpe!.... rpondez..... qu'en pensez-vous?
--Mais je pense tout comme vous, se hta de dire le prparateur..... les gens qui osent publier que la lune est un
astre mort sont les derniers des crtins.
Ces paroles parurent calmer le savant.
--Tenez, dit-il d'une voix plus douce, voulez-vous une nouvelle preuve de la vitalit de notre satellite, regardez
cette teinte verdtre que prsente la mer de la Srnit!.... qu'est-ce que c'est votre avis?
--Hum! murmura Woriguin, je n'oserais rien affirmer..... mais cela m'a tout l'air d'tre de la vgtation.
Sharp dressa ses bras en l'air, d'un geste triomphant.
--A la bonne heure, s'cria-t-il, vous tes dans le vrai.
--En tes-vous bien certain? demanda l'autre ingnment.
--Tout aussi certain que l'astronome Klein qui attribue cette teinte gnrale de la mer de la Srnit un tapis
vgtal pais et serr, form de plantes de taille inconnue, tandis que l'espce de trane blanche qui divise
cette mer en deux, reprsente, ses yeux une zone strile et dserte.
Woriguin tait pensif; tout en paraissant couter attentivement les explications de son compagnon, son esprit
tait ailleurs.
Pendant que Sharp s'emballait la pense des thories qui divisent les astronomes terriens, le prparateur, lui,
dont les ides taient plus pratiques, songeait au vritable but du voyage.

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[Illustration]
Car, son avis, ce n'tait point pour clairer les savants de la terre sur la plus ou moins grande vitalit de la
lune que l'obus avait t frt et que Jonathan Farenheit avait constitu une socit au capital de plusieurs
millions de dollars. Les murailles dans le cratre d'Eudoxe et la vgtation de la mer de la Srnit, cela
assurment tait intressant et ne manquait pas d'un certain charme.
Mais si, comme l'avait affirm Sharp, la vie ne devait pour ainsi dire rien coter dans la lune, il n'en tait
malheureusement pas de mme sur la terre; et il fallait songer au retour.
Or Woriguin n'avait consenti accompagner Sharp dans ce prilleux voyage qu' condition d'avoir une part
proportionne dans le rendement des mines diamantifres dcouvertes au spectroscope par le savant.
Et il semblait Woriguin que les dites mines diamantifres taient bien dlaisses.
--A quoi pensez-vous donc? demanda au bout d'un instant, Sharp, surpris de son silence et de son attitude
srieuse.
--Je pense au champ de diamants, rpondit le prparateur.
Un imperceptible sourire de mpris plissa les lvres minces du savant.
--Eh bien? fit-il.
--A quelle distance sont-ils situs du point o nous allons nous abattre?
Sharp consulta une carte pendue la muraille.
--A peine cinq cents kilomtres, rpondit-il.
--Eh!.... mais c'est un voyage, cela! exclama Woriguin.
--Peuh! un voyage d'une semaine, pas plus.
--Resterons-nous longtemps sur la lune?
Sharp haussa les paules.
--Cela dpendra des circonstances.
Le visage du prparateur s'assombrit.
--C'est que la soute aux provisions est presque vide, murmura-t-il.
--Bast! de quoi allez-vous vous inquiter? rpliqua le savant. Dans dix heures nous serons arrivs..... et si,
comme j'ai tout lieu de le supposer, il y a de la vgtation la surface lunaire, ce sera bien le diable s'il ne s'y
trouve point aussi des aliments.
Woriguin hocha la tte.
--Brr! grommela-t-il, mieux vaut ne pas penser cela.

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Puis, tout coup, une ide subite lui traversa l'esprit.


--Mais, s'cria-t-il, comment ferons-nous pour revenir? nous ne nous sommes occups que de l'aller, sans
songer au retour.
--En vrit, Woriguin, vous tes l'homme le plus pusillanime que j'aie jamais vu! s'cria ddaigneusement
Sharp.
--Vous avez une dose de science que je ne possde pas, matre, rpondit humblement le prparateur; c'est cela
qui vous donne une si grande assurance.
[Illustration]
Adouci par ces paroles, le savant rpliqua:
--Si vous vous donniez seulement la peine de rflchir un peu, vous vous viteriez bien des inquitudes.....
ainsi, lorsque nous avons quitt la terre, il nous a fallu avoir, pendant la premire seconde, une vitesse
suffisante pour nous faire atteindre le point o sont contigus les sphres d'attraction de la terre et de la lune;
or ce point tait 86,856 lieues de notre lieu de dpart. Pour revenir, au contraire, nous n'aurons que 9,244
lieues parcourir pour arriver ce point et pour cela, il nous suffira d'une vitesse initiale de 2,500 mtres.
Au fur et mesure que Sharp parlait, le visage du prparateur s'clairait.
--Et puis, ajouta le savant, il faut tenir compte de la diffrence de pesanteur! ainsi combien pesait notre obus,
lorsque nous sommes partis?
--Environ trois mille kilos, rpondit Woriguin.
--Eh bien, l-bas, il ne va plus peser que cinq cent kilos, peine, soit six fois moins.
Un sourire drida les lvres plisses soucieusement du prparateur.
--Allons, murmura-t-il, tout cela ira mieux que je ne pensais.
Puis, aprs un moment:
--Dans combien de temps croyez-vous que nous arriverons? demanda-t-il.
--Dans huit heures, peu prs.
--En ce cas, je vous demanderai la permission de prendre un peu de repos, car toutes ces motions m'ont bris.
Sharp tira sa montre.
--Il est, en ce moment, deux heures Saint-Ptersbourg, dit-il d'une voix grave..... dix heures prcises, nous
foulerons du pied le sol de la lune.
Woriguin s'tendit sur le divan qui courait autour du projectile et tournant son visage vers la paroi capitonne.
--Vous m'veillerez, balbutia-t-il dans un billement.
Sharp le considra un moment d'un oeil furieux, puis haussant les paules, alla s'installer devant une petite

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table couverte de papiers et de livres.


Cinq minutes aprs, un ronflement sonore emplissait le wagon.
C'tait Woriguin qui dormait.
Et pendant plusieurs heures, au bruit de cette musique trange, Sharp continua ses calculs, ne quittant sa
plume que pour prendre ses instruments et constater la vitesse toujours croissante du projectile.
Huit heures sonnaient, lorsque sur son divan, Woriguin s'agita.
--Eh bien! demanda-t-il, rien de nouveau?
--Rien..... nous continuons tomber, suivant les lois de la pesanteur.....
--Sommes-nous loin?
--Encore deux mille lieues franchir.
Le prparateur bondit en entendant ces mots.
--Plus que deux mille lieues! exclama-t-il..... mais ne serait-il pas temps de prendre nos dispositions
d'atterrissage?
Ce disant, il se prcipita l'un des hublots et un involontaire cri lui chappa, la vue du monde immense
au-dessus duquel l'obus planait.
Le spectacle, en effet, tait merveilleux.
Aux confins de l'horizon apparaissaient les derniers contreforts d'une chane de montagnes dont les cimes se
dressaient dans l'espace, semblables des gants.
[Illustration]
Puis dans la plaine immense, d'aspect verdtre, qui s'tendait l'infini, se distinguaient nettement maintenant
avec leur cratre bant et leurs pics aigus, de petits volcans mesurant peine un demi-kilomtre de diamtre.
L'obus avanait avec une vitesse de prs de dix mille kilomtres l'heure et, d'instant en instant, le panorama
devenait plus distinct.
Les montagnes qui barraient l'horizon formaient une ligne continue montant jusqu' la hauteur du projectile et
le sol semblait se creuser comme pour recevoir les explorateurs.
Sharp regarda sa montre.
--Encore une demi-heure, dit-il; prparons-nous en vue du choc qui sera rude, je vous en prviens.....
Woriguin plit lgrement.
Les crous des hublots furent visss soigneusement; ensuite, on vrifia la solidit des puissants ressorts
boudin dont le culot du projectile tait muni; enfin on essaya la force de rsistance des suspensions des
Hamacs.

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--Tout va bien, murmura Woriguin.


--Allons, fit Sharp, nous n'avons plus que cinq minutes; couchez-vous, Woriguin, j'teindrai moi-mme les
lampes incandescence.
[Illustration]
Quand le prparateur se fut install dans son hamac, le savant tourna une manette et soudain l'obscurit se fit
dans le wagon.
Alors il s'tendit auprs de son compagnon.
Un silence de mort rgnait; les deux hommes, cte cte, demeuraient silencieux, attendant le choc, et
peut-tre avec lui, la mort.
Soudain, la temprature s'leva anormalement, la demi-clart qui filtrait du dehors, travers les hublots
disparut, et un bruit effroyable retentit.
Puis, une secousse pouvantable branla l'obus depuis le culot jusqu' l'ogive; en mme temps, les ressorts des
hamacs se brisaient avec un bruit sec qui s'entendit peine au milieu du fracas des vitres et des appareils
briss, des meubles arrachs, des parois renverss et du froissement de l'acier pntrant dans le sol...
tourdis, assomms, les deux voyageurs roulrent sans connaissance sur le plancher, jonch dj de dbris de
toutes sortes.
*****
Longtemps, ils demeurrent ainsi tendus cte cte, sans mouvements, semblables des cadavres.
L'intrieur du projectile tait sombre et silencieux.
Tout coup, un gmissement sourd et plaintif se fit entendre.
--Sharp! murmura Woriguin, Sharp!
Aucune rponse.
Il rpta son appel sans plus de succs que la premire fois.
Alors, faisant appel toute la force de sa volont, il se trana, dans l'obscurit, jusqu'au divan, s'y accrocha et
parvint se mettre debout.
Puis, il fouilla dans sa poche et prit une allumette qu'il frotta sur la paroi.
A la lueur vacillante, il aperut Sharp, les membres raides et le visage ensanglant.
--Tonnerre! gronda-t-il, il est mort!
Cette pense lui redonna des forces.
Il courut la manette du commutateur et, vivement, la tourna.

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Mais la pile qui fournissait le courant aux lampes avait t brise sans doute, car aucune lumire ne brilla.
Woriguin demeura un moment fort embarrass; l'allumette tait teinte, lui brlant le bout des doigts et
l'obscurit, aprs cette clart passagre, lui parut plus intense encore et plus effroyable.
Soudain, il se rappela qu'il avait sur lui un petit bougeoir de poche; il frotta une seconde allumette et alluma la
bougie.
Sr dsormais de ne pas retomber dans les tnbres, il revint vers Sharp, s'agenouilla prs de lui et lui posa la
main sur le coeur.
Le coeur battait, faiblement il est vrai, mais enfin il battait.
L'angoisse qui treignait Woriguin la pense qu'il tait seul avec ce cadavre pour tout compagnon, disparut
aussitt et il se mit en mesure de rappeler lui Fdor Sharp.
Il constata que le front du savant avait port contre l'angle de la bibliothque et que, de la blessure, lgre en
somme, le sang coulait avec abondance.
Le prparateur aperut, parmi les dbris dont le sol tait jonch, une bote pharmacie qui avait rsist au
choc; il l'ouvrit et procda un pansement sommaire.
L'hmorrhagie une fois arrte, Woriguin s'occupa de faire revenir le bless lui; il prit une fiole qu'il
dboucha et qu'il lui passa sous les narines plusieurs reprises.
Enfin, Sharp renifla avec vigueur, le sang colora ses pommettes et il ouvrit les yeux.
Tout d'abord, il promena autour de lui des regards tonns, semblant se demander ce qu'il faisait l, tendu sur
le plancher, au milieu des meubles disloqus et des instruments en morceaux.
Puis soudain, la mmoire lui revint, il porta la main sa tte et s'cria:
--Nous sommes sur la lune?
--Il me semble, rpliqua le prparateur.
--Comment! exclama le savant, il vous semble, ne vous en tes-vous donc pas assur?
--Je vous avouerai que j'tais beaucoup plus press de m'assurer que vous n'tiez pas mort.
Sharp leva les bras au ciel.
--Jour de Dieu! exclama-t-il..... Eh bien! moi, je vous affirme que mon premier mouvement et t de courir
au hublot.
--Cela ne m'tonne pas, bougonna Woriguin d'un ton de mauvaise humeur..... Vous n'tes qu'un goste.
--Non, rpliqua Sharp, je suis un savant! la science avant tout.
Comme il achevait cette rponse de la voix sche et cassante qui lui tait habituelle, son visage s'assombrit
soudain.

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254

Seulement alors, il venait de s'apercevoir de l'tat pitoyable dans lequel se trouvait l'intrieur de l'obus.
--Pourquoi cette lumire? demanda-t-il en dsignant la bougie que Woriguin avait pose sur un pan bris de la
bibliothque.
--Parce que les piles ne fonctionnent plus.
Sharp frona le sourcil.
--Fait-il donc nuit? ajouta-t-il.
[Illustration]
Le prparateur haussa les paules.
--Tout ce que je sais, dit-il, c'est que lorsque je suis revenu moi, le wagon tait dans une obscurit complte.
A cette rponse, Sharp balbutia quelques mots que son compagnon n'entendit pas.
--Eh! parbleu, exclama-t-il, cela vient de ce que nous avons rebouch les hublots, de peur que les vitres ne se
cassent dans la chute.
Et il ajouta:
--Donnez-moi votre bras pour me relever, Woriguin, car je me sens d'une faiblesse extrme.
Quand il fut debout, il fit quelques pas appuy avec l'aide du prparateur.
--Ah! dit-il, cela va mieux: je crois que c'est ce sang qui m'a affaibli.
Il s'adossa la paroi de l'obus et dit Woriguin:
--Avant toutes choses, il faut voir o nous sommes..... montez sur le divan, dvissez la plaque du hublot et
regardez.
Le prparateur obit, mais ne russit pas tout de suite mettre le hublot nu; sans doute les crous s'taient-ils
fausss dans la chute; mme il y en eut un qui cassa.
Enfin la plaque tomba et un vif rayon de lumire pntra l'intrieur de l'obus.
Sharp, aussitt, souffla la bougie.
--Eh bien? demanda-t-il d'une voix tremblante.
--Nous sommes arrivs, rpondit Woriguin; du moins je le pense..., car je dcouvre au loin des montagnes qui
ressemblent fort celles que nous avons aperues alors que nous tions encore dans l'espace.
Sharp poussa un cri de joie.
--Mais nous-mmes, fit-il, o sommes-nous?
Le prparateur s'crasait le visage contre la vitre, se haussant sur la pointe des pieds pour mieux juger le

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paysage.
--Sans rien prciser, fit-il, je crois que nous devons tre tombs sur le versant d'un cratre...
--Versant intrieur ou extrieur?
--Extrieur... autrement je n'apercevrais pas des montagnes l'horizon, ma vue serait limite...
--C'est sans doute l'un des petits volcans que je vous signalais dans la mer de la Srnit, murmura Sharp.
Puis, aprs un moment:
--Descendez... cria-t-il, descendez vite... il nous faut sortir d'ici. Woriguin sauta sur le plancher.
--Sortir d'ici! rpta-t-il... nous allons prendre quelques prcautions, j'imagine?
Le savant haussa les paules.
--Qu'avons-nous craindre? demanda-t-il; une trop grande diffrence entre la densit de l'atmosphre lunaire
et l'air de notre wagon.
--A moins que la composition de l'atmosphre lunaire soit tout fait diffrente, riposta Woriguin.
--Chose encore possible! bougonna Sharp
--Et peut-tre mortelle, ajouta l'autre.
Sharp le considra d'un air mprisant.
--Vous n'tes pas venu ici, je suppose, pour rester enferm dans ce wagon? grommela-t-il.
--Vous m'avez affirm que l'atmosphre tait respirable la surface de la lune.
--Je vous l'affirme encore.
--Possible... mais moi, j'en doute.
Le savant parut surpris.
--Pourquoi? demanda-t-il.
A cette question toute naturelle, Woriguin ne rpondit pas.
--Bref, vous avez peur, ricana Sharp.
--Avouez qu'on pourrait avoir peur moins, rpliqua le prparateur.
--Cependant, vous avez couru des dangers autrement srieux que celui-ci.
Woriguin protesta:
--Je ne dis pas... seulement, comme il me rpugnerait fort de laisser mes os ici, je voudrais prendre certaines

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prcautions...
--Lesquelles? demanda Sharp.
--C'est vous de les trouver et non moi, bougonna l'autre; vous tes un homme de science, vous... tandis que
moi...
Un sourire singulier courut sur les lvres de Sharp.
--En ce qui vous concerne, dit-il, je ne connais qu'une seule prcaution prendre.
--Parlez.
--Laissez-moi sortir le premier,--avouez que nulle exprience sur l'atmosphre lunaire ne saurait tre plus
concluante.
[Illustration]
Les lvres de Woriguin s'allongrent dans une moue significative:
--D'accord... mais si vous mourez.
--Si je meurs... rpondit Sharp... eh bien! vous serez fix sur ce que vous aurez faire.
Et il s'avana vers le trou d'homme qui servait de porte, arm d'une cl anglaise destine dvisser les crous.
Woriguin lui posa la main sur le bras.
Sharp s'arrta et, le regardant tout tonn:
--Qu'y a-t-il encore? gronda-t-il.
--Croyez-vous avoir bien le droit de risquer ainsi votre vie? lui demanda le prparateur.
Sharp ne put retenir un mouvement de surprise.
--Vous plaisantez! fit-il.
--Non pas, je parle srieusement.
Le savant se croisa les bras.
--Vous vous arrogeriez le droit, demanda-t-il, de m'empcher de disposer mon gr de l'existence?
--Sans doute... N'oubliez pas que vous m'avez entran ici, et que, consquemment, vous rpondez de ma
peau... vous mort, que deviendrai-je?
Sharp se mit rire.
--Ah! dit-il, voil donc la vritable raison de l'intrt que vous prenez ma sant... Je trouvais aussi cette
sollicitude bien extraordinaire... d'autant plus quelle contraste singulirement avec les dispositions moins que
bienveillantes que vous manifestiez mon gard, il y a deux jours, avant que ne ft signale, dans l'espace, la

Aventures extraordinaires d'un savant russe, by

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prsence de l'obus de Mickhal Ossipoff.


Woriguin baissa la tte, les sourcils froncs, la bouche mauvaise.
--Eh bien, poursuivit Sharp, vous ne rpondez pas...
Le prparateur releva le front.
--Lorsque j'ai voulu vous tuer, gronda-t-il, votre mort assurait ma vie, en ce sens que l'air que vous auriez
cess de respirer, je l'aurais respir moi... maintenant, au contraire, votre mort amnerait la mienne... que
deviendrais-je, en effet, dans ces contres que je ne connais pas? comment reverrais-je jamais la terre,
ignorant que je suis de toutes ces choses que vous connaissez, vous?...
Il avait dit ces derniers mots d'une voix vibrante, rageuse, qui tmoignait de sa jalousie contre le savant.
Sharp approuvait de la tte.
--Bien, dit-il, trs bien, je comprends... au fond, vous avez raison... nous sommes deux associs; notre
existence, chacun de nous, reprsente un apport social que nous n'avons pas le droit de dilapider.
Il rflchit un moment.
--Eh bien! soyez tranquille, ajouta-t-il; je vous promets d'agir assez prudemment pour ne pas compromettre
une existence qui vous est si prcieuse.
--Vous me le promettez? fit Woriguin incrdule.
--Je le jure, fit Sharp, d'autant plus sincre qu'il ne lui tait jamais venu l'esprit de risquer sa vie.
Puis, il s'approcha du trou d'homme et se mit en devoir de dvisser les crous.
Mais en dpit de tous ses efforts, il ne put y parvenir.
--Qu'y a-t-il donc? grommela-t-il.
--C'est sans doute que vous tes encore trop faible, riposta le prparateur... passez-moi l'outil.
Il saisit la cl, et, d'un poignet vigoureux, s'escrima contre la plaque d'acier qui servait de porte.
Mais ce fut en vain; les boulons rsistaient et la plaque ne bougeait pas d'une ligne.
--Au diable! gronda-t-il.
Il envoya la cl anglaise travers la pice et s'assit, essuyant d'un revers de manche la sueur qui couvrait son
front.
Sharp tait devenu blme.
--Montez donc sur le divan, dit-il, et faites en sorte de voir dans quelle position est tomb l'obus.
De nouveau Woriguin se hissa.

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258

Mais peine eut-il jet un coup d'oeil au dehors, qu'il poussa un pouvantable juron.
--Il y a, rpondit-il d'une voix trangle, qu'il est impossible de sortir.
--Impossible! exclama Sharp.
--L'obus est enfonc dans le sol jusqu' quinze centimtres au-dessous des hublots... la porte est mure.
Le savant se laissa choir sur le divan, les membres secous par un tremblement convulsif.
--Il faut toutes forces, arracher les boulons de la plaque, dit-il d'une voix rauque... une fois la plaque enleve,
nous attaquerons le sol avec les outils que nous possdons.
Woriguin secoua la tte.
--Vous oubliez que la porte s'ouvre en dehors, dit-il.
--C'est vrai, murmura Sharp accabl.
Et un long silence rgna entre les deux hommes qui se creusaient la cervelle pour trouver un moyen
d'chapper la mort invitable, pouvantable, qui les attendait.
--Si nous brisions un hublot, dit tout coup Woriguin.
--A quoi bon, fit Sharp; l'ouverture n'est pas assez large pour nous donner passage.
--Je le sais, rpliqua le prparateur, mais par cette ouverture nous pourrons, au moyen d'un pic, dblayer la
porte.
--Mais les vitres sont en verre tremp et, par consquent, incassables...
--Essayons toujours, riposta Woriguin..
Il se baissa, ramassa parmi les objets qui couvraient le plancher, une forte pioche en acier et, se hissant sur la
banquette, il levait les bras pour attaquer la vitre, lorsqu'un cri de Sharp l'arrta.
--Malheureux, hurla le savant, qu'allez-vous faire?
Woriguin le regarda stupfait.
--Mais je m'en vais briser ce hublot.
--Et si l'atmosphre lunaire n'est pas respirable, balbutia Sharp.
--Eh bien? fit l'autre qui ne comprenait pas bien.
--Tout l'air de notre wagon s'en ira au dehors et nous prirons ici, asphyxis... Saisissez-vous?
Oui, Woriguin avait saisi.
Il laissa tomber sa pioche, s'affaissa sur le divan et, la tte dans les mains, il se mit sangloter.

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259

Sharp, assis dans un coin, le regardait avec piti.


Soudain, l'autre se redressa, courut au savant et l'empoignant par le collet de son habit, le secoua furieusement
en criant:
--Vous tes un misrable! vous m'avez entran affirmant qu'on pouvait vivre sur la lune... et ce n'tait pas
vrai... puisque vous aimez mieux attendre la mort ici que de courir le risque de trouver de l'air au dehors.
Sharp se dbattait en vain, les poignets de son compagnon le tenaient solidement et il ne pouvait se soustraire
leur treinte.
Enfin Woriguin, ayant pass sa colre, le lcha, et le savant alla rouler sur le plancher parmi les dbris
d'instruments et de meubles.
Sharp n'tait pas le plus fort, il dissimula sa colre, se releva silencieusement et monta dans l'ogive du wagon.
Il demeura l de longues heures, rflchissant la situation, cherchant quelque moyen de sortir de cette tombe.
Mais ses ides tournaient dans un mme cercle et aucun clair ne jaillit dans son esprit.
Quand il redescendit, pouss par la faim, Woriguin lui dit d'une voix sombre:
[Illustration]
--J'ai examin le contenu de la soute aux vivres; il reste trente livres de biscuits, quinze livres de viande de
conserve et cinquante litres de cognac... Combien croyez-vous que nous puissions vivre de temps avec cela?...
Sharp rflchit et rpondit:
--Nous pouvons aller un mois.
--A condition que nous ayons suffisamment d'air pour cela.
--Avez-vous vrifi?
--Non... vous savez que je ne m'y connais pas trs bien... je ne sais pas transformer, dans les calculs, les litres
de liquides en mtres cubes gazeux; donc, si vous voulez voir vous-mme...
Sans rpondre, Sharp se dirigea vers le rservoir, en examina minutieusement le contenu, se tut un moment,
comme s'il se livrait un calcul; puis enfin, dit d'une voix un peu sourde:
--Nous avons encore six semaines devant nous.
Woriguin poussa un soupir.
--En six semaines, dit-il, bien des choses peuvent se passer.
--Vous oubliez que respirer n'est pas manger et que nous n'avons qu'un mois de nourriture.
--Eh bien, mettons un mois, fit le prparateur.
Tout surpris de cette philosophie, Sharp regarda son compagnon.

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260

--Quel espoir avez-vous donc? demanda-t-il.


L'autre hocha la tte.
--Ossipoff nous dlivrera peut-tre encore cette fois.
--Vous tes fou! exclama le savant dont un flot de sang empourpra le visage, Ossipoff navigue dans
l'immensit.
--Eh! qui vous prouve que vous ne vous trompez pas? rpliqua le prparateur.
--Oh! rugit Sharp, plutt la mort que la dlivrance due cet homme-l...
--Je ne dis pas comme vous.
--Nous verrons ce que vous en penserez lorsque la main de Jonathan Farenheit s'abattra sur vous, riposta
Sharp.
Woriguin tressaillit; il n'avait plus song l'Amricain.
De ce jour, commena une existence pouvantable.
L'antipathie, qui existait l'tat latent entre ces deux hommes, ne fit que s'accrotre et bientt se transforma en
haine.
Chacun d'eux, accusant mutuellement l'autre de lui voler sa part d'air et sa part de nourriture, tait hant par
une ide fixe: le meurtre de son compagnon.
[Illustration]
Ils ne se parlaient pas et abrgeaient, autant qu'il leur tait possible, le moment des repas, le seul qu'ils
passassent en commun.
Le reste du temps, Sharp restait enferm dans le laboratoire, tantt plong dans des rveries pleines de rage,
tantt l'oeil riv l'oculaire de son tlescope, fouillant l'horizon fivreusement.
Qui donc esprait-il voir poindre l-bas, au sommet de ces hautes montagnes?
En bas, Woriguin demeurait tendu sur le divan, fumant et buvant, ainsi qu'il avait fait pendant le mois que
l'obus tait rest immobile sur le point d'gale attraction.
Seulement il buvait plus modrment, se dfiant d'une ivresse qui l'et mis aux mains de Sharp.
[Illustration]
Celui-ci descendit un jour plus sombre et plus soucieux.
Il avait constat que le soleil s'abaissait l'horizon et, pour lui qui connaissait la mtorologie spciale du
monde lunaire, cela prsageait la nuit, la nuit longue et froide, la nuit mortelle. En mme temps, un coup d'oeil
donn au rservoir lui fit constater la diminution rapide du prcieux gaz respirable. Lorsqu'il remonta, aprs le
repas, il emporta un litre de cognac.

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261

Woriguin sourit, pensant que le savant, lui aussi, voulait demander l'alcool l'oubli du sort pouvantable qui
les attendait.
Arriv dans le laboratoire, Sharp dboucha la bouteille, avala trois ou quatre gorges du liquide, puis fouillant
dans un coin sombre, en tira une petite fiole pleine d'une liqueur verdtre qu'il vida dans la bouteille de
cognac.
Cela fait, il parut plus tranquille et attendit avec rsignation que le soleil et disparu au-dessous de l'horizon.
Alors, brusquement l'obscurit la plus intense succda la vive clart des rayons solaires, en mme temps
qu'un froid pouvantable, pntrant dans l'obus, vint glacer les deux compagnons.
[Illustration]
Pendant de longues heures, l'un et l'autre rdaient travers la cage troite dans laquelle ils taient enferms,
cherchant lutter, par une marche obstine, contre le froid qui engourdissait leurs membres.
--Oh! cria Woriguin dans un mouvement de colre, dire que je n'ai pas le courage de me tuer!
Un sourire cruel crispa les lvres de Sharp qui continua sa promenade.
Cet homme extraordinaire ne dormait pas; comprenant que s'immobiliser dans le sommeil tait s'immobiliser
dans la mort, il s'tait condamn marcher sans relche.
Bris, harass de fatigue, il marchait, s'appuyant aux parois du boulet, se soutenant aux meubles, la tte
vacillante, les paupires closes, les jambes molles, il marchait toujours.
Telle tait sa force de volont qu'il dormait en marchant.
Une seule fois il s'arrta et prta l'oreille.
Au-dessous de lui la promenade circulaire de Woriguin avait cess.
Le savant hocha la tte et murmura:
[Illustration]
--Qui sait?... peut-tre n'aurai-je pas besoin de faire ce que je me proposais?
Et il reprit sa marche.
Douze heures se passrent... puis vingt-quatre... puis quarante-huit... la pice qui servait d'habitation
Woriguin tait toujours silencieuse.
Alors, Sharp entr'ouvrit la porte, descendit l'escalier ttons et, ttons aussi erra dans la pice.
Soudain ses mains rencontrrent un corps inerte et glac, et il se releva en poussant un cri d'horreur.
C'tait le corps de Woriguin saisi par le froid pendant son sommeil et que le froid avait tu.
Sharp s'approcha de nouveau, palpa le cadavre, l'ausculta, le retourna en tous sens: le visage, les mains taient
gels dans le sens propre du mot.

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262

Alors il poussa un soupir de satisfaction et murmura:


--Tant mieux.
Il remonta ensuite dans l'ogive du boulet et y reprit sa marche circulaire, jusqu'au moment o, l'estomac
tiraill par la faim, il descendit et se dirigea vers la soute aux vivres.
Mais peine y eut-il plong la main qu'il poussa un cri de fureur et de dsespoir.
La soute tait vide.
Woriguin avait dvor le peu de biscuits et de viande qui restait, avant de s'endormir; c'est mme cet excs de
nourriture qui avait caus sa mort, car saisi par le froid au milieu d'une digestion difficile, il avait t frapp de
congestion pendant son sommeil mme.
Accabl, Sharp se laissa tomber sur le divan.
A quoi bon lutter davantage contre le froid puisque la faim tait l, avec ses tortures cent fois plus
effroyables?
[Illustration]
Et, durant de longues heures, fig dans une immobilit complte, il attendit, sentant un engourdissement
mortel envahir peu peu ses membres, les glacer, les raidir.
Puis, tout coup, le dsir de vivre s'empara de lui et de nouveau il se mit tourner, lentement d'abord, plus
rapidement ensuite, pour faire circuler le sang et ramener un peu de chaleur.
Mais la souffrance de l'estomac s'augmentait d'heure en heure; bientt elle devint intolrable et alors pour
tromper sa faim, il saisit une bouteille de cognac, en avala coup sur coup plusieurs gorges.
Comme par enchantement la douleur s'apaisa; une sorte d'ivresse s'empara de lui, lui monta la tte et
pendant quelque temps, il se sentit trs bien.
Mme, l'alcool le rchauffant, il put s'asseoir et prendre un peu de repos.
Mais, bientt, les tiraillements d'estomac recommencrent, plus violents, plus atroces, lui arrachant des
hurlements de bte fauve.
Alors, comme il avait fait une premire fois, il eut recours l'alcool et avala le reste de la bouteille de cognac.
Sans doute la dose tait-elle trop forte ou bien l'alcool, tombant dans l'estomac vide, agit-il plus rapidement et
avec plus de violence.
[Illustration]
Toujours est-il qu'une sorte de folie furieuse s'empara de lui, et la tte en feu, les yeux sanglants, la bouche
bavant hideusement, les membres agits par un tremblement froce, il se rua dans l'ombre sur le cadavre de
l'infortun Woriguin.
Et ce fut ainsi toutes les fois que l'estomac rclamait sa nourriture quotidienne.
Pendant des heures, il luttait dsesprment, coeur de ces pouvantables festins, ayant horreur de lui-mme;

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263

puis, bout de forces, vaincu par la nature, il buvait et, quand l'ivresse l'avait affol, il mangeait.
Cela dura jusqu'au moment o le soleil, remontant au-dessus de l'horizon, vint clairer ces scnes d'horreur.
Le supplice du malheureux devint alors plus pouvantable encore; quand les tnbres l'enveloppaient, il
pouvait du moins chapper au spectacle hideux qu'il donnait, accroupi sur ce cadavre et le dpeant coups de
couteau.
Mais maintenant...
Et puis avec la lumire revint la chaleur, et ce corps, que le froid avait conserv, se dcomposa avec rapidit,
empestant l'air de miasmes empoisonns.
En vain Sharp, qui sentait que la mort tait dans cette atmosphre vicie qu'il respirait, chercha-t-il briser
coups de pioche l'un des hublots.
Le fer de l'outil s'moussa, le manche se brisa sans pouvoir mme fler la vitre.
Alors, dsespr, bout de courage et de forces, sentant l'inutilit de lutter davantage, Sharp se coucha ct
du cadavre de Woriguin et attendit.
Lorsque les yeux perants de Jonathan Farenheit aperurent le boulet qui renfermait son ennemi, il y avait
quelques heures peine que celui-ci s'tait vanoui.
[Illustration]
CHAPITRE XVIII
CLIPSE DE SOLEIL ET MARE LUNAIRE
[Illustration]
Fricoulet, on le sait, se piquait de quelques connaissances mdicales.
En dpit de l'horreur et du dgot que lui inspirait l'ex-secrtaire perptuel de l'Acadmie des sciences, il
s'agenouilla auprs de lui et dboutonnant son vtement, l'ausculta minutieusement.
--Cet homme n'est pas mort, dclara-t-il enfin,... il est seulement tomb en syncope.
A peine eut-il prononc ces mots que l'Amricain se prcipita vers lui.
--Sauvez-le, implora-t-il, sauvez-le, monsieur Fricoulet, et la moiti de ce que je possde est vous.
Le jeune ingnieur le regarda tout surpris.
--Comment! dit-il, c'est vous qui parlez ainsi, sir Jonathan! d'o vous vient cet intrt subit pour un gredin
que, tout l'heure, vous vouliez trangler de vos mains?... si votre haine se traduit toujours de la sorte, j'envie
le sort de vos ennemis.
Il avait prononc ces mots avec un lger accent railleur qui fit monter le rouge au visage de l'Amricain.
--Ce n'est pas le corps de Fdor Sharp que je soigne, rpliqua Farenheit, c'est ma vengeance.

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264

Et il ajouta avec un clair dans la prunelle:


--Cet homme m'appartient.
Ossipoff s'avana.
--Pardon, monsieur, dclara-t-il, cet homme tait mon ennemi avant que d'tre le vtre... j'espre que vous ne
me contesterez pas cette priorit.
Le vieux savant avait mis une telle autorit dans ces paroles que Fricoulet le regardait tout surpris.
--Vous allez voir, murmura-t-il railleusement, que je vais tre oblig de mettre ce gredin de Sharp aux
enchres.
Farenheit reconnaissant sans doute que la rclamation d'Ossipoff tait juste, tourna les talons en maugrant.
Alors le vieillard demanda Fricoulet:
--Qu'allez-vous faire?
--Ce que vous dciderez.
--Peut-on le sauver?
L'ingnieur haussa les paules:
--On peut essayer tout au moins... j'ai vu, dans un hpital, Paris, alors que j'tais externe, un homme qui est
demeur en catalepsie durant plusieurs semaines;... le mme cas peut se prsenter pour Sharp... Je vais donc
lui faire endosser le respirol de rechange qui nous reste et que j'avais emport en prvision d'un accident...
--Et ensuite?...
--Ensuite, nous n'aurons plus qu' attendre que la nature agisse.
Sur ces mots, avec l'aide de Gontran, il transporta le corps de Fdor Sharp dans la barque arienne o on
retendit sur des coussins.
Sur le point d'embarquer, Fricoulet remarqua que leur guide avait le visage soucieux et que ses regards
considraient l'horizon avec une expression d'inquitude visible.
--Qu'y a-t-il donc? demanda l'ingnieur.
--Je crains le mauvais temps, rpondit laconiquement le Slnite.
Ossipoff et ses comparons se retournrent.
--Le mauvais temps! rptrent-ils tout tonns.
--Je vous ai dj dit, et vous avez d'ailleurs d vous en apercevoir, rpliqua Teling, que cette partie de la lune
est des plus inhospitalires; la cause en est ces immenses forts qui condensent et retiennent dans leur
feuillage jauni le peu d'humidit en suspens dans l'atmosphre... il n'est pas rare de voir de vritables nuages
se former ici; se fondre en eau ou en brouillards opaques et, par leur condensation, produire de violents appels

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265

d'air; ces vents, soufflant travers les gorges des montagnes, emportent dans leurs tourbillons, les branches,
les ponces lgres et jusqu'aux dbris laviques arrachs aux flancs des cratres.
--Mais ces pluies de pierres, ces temptes doivent tre dangereuses, fit observer Gontran.
--Trs dangereuses.
--Est-ce que vous prvoyez quelque chose de semblable?
Teling, d'un geste large, dsigna l'espace.
[Illustration]
--Tout me fait craindre une prochaine perturbation dans l'atmosphre, rpliqua-t-il.
--Que faire? demanda Ossipoff.
--Fuir au plus vite.
Il avait peine prononc ces mots que dj M. de Flammermont aidait Slna prendre place dans l'esquif
arien et que Farenheit s'asseyait ct des deux jeunes gens.
--Quel chemin allons nous prendre? fit le vieux savant.
--Nous nous dirigerons sans doute au nord-ouest, rpliqua Fricoulet qui consultait sa carte; arrivs la hauteur
de l'quateur lunaire, nous franchirons le cercle des montagnes et nous nous trouverons, toujours avec le
soleil, sur l'autre hmisphre et non loin de Chuir.
--Toujours avec le soleil, observa Ossipoff, il faudra nous hter.
--Oh! de ce ct nulle crainte avoir, rpliqua Teling, nous avons deux mille kilomtres parcourir... C'est
trente heures peine qu'il nous faut.
--A moins, murmura Gontran, qu'il n'arrive quelque catastrophe.
Tout tait par. Teling embarqua le dernier, tourna ses volants et baissa les leviers de sa machine.
Aussitt, de l'arrire de la barque, un crachement strident se fit entendre: un jet de gaz fusa dans l'air et,
prenant son point d'appui sur le fluide rarfi, l'appareil s'enleva dans les couches atmosphriques.
Mais soudain, comme si elles n'eussent attendu qu'un signal, toutes les particules humides tenues en
suspension dans l'air se condensrent. De lourdes volutes d'un noir d'encre se dgagrent des masses
vgtales, se tordant dans l'espace, semblables de titanesques serpents, se rassemblant en pais nuages, qui,
bientt, couvrirent la mer de la Srnit.
Gontran se pencha vers Fricoulet.
--Je suis sr, dit-il, que jamais, malgr leurs tlescopes perfectionns, les astronomes terrestres n'ont assist
un semblable phnomne; cela les aurait convaincus, au moins, de l'existence d'une atmosphre lunaire.
L'ingnieur rpliqua:

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--Tu es dans l'erreur, cher ami; tous les astronomes ont constat, comme tu le fais en ce moment, que des
nuages couvrent parfois une contre tout entire du satellite.
--Ces gens ont donc intrt nier l'vidence elle-mme, s'cria M. de Flammermont.
--Si tu doutes de ce que je te dis, tu peux interroger le vieil Ossipoff, riposta l'ingnieur un peu piqu de
l'incrdulit de son ami.
Gontran se tourna vers le savant et le mit au courant de la discussion.
--Mon dieu! rpondit-il, M. Fricoulet n'a pas tort, mais il n'a pas tout fait raison, non plus. On n'a pas vu
proprement parler ces nuages: mais c'est la seule explication rationnelle que l'on ait pu donner de ces
occultations singulires de cratres connus qui semblent disparatre des priodes irrgulires; de mme que
certains dtails de l'orographie lunaire ont t apparents, certaines poques et pour certains astronomes,
tandis que pour d'autres ils n'existent mme pas. Ainsi, au milieu de la mer des Vapeurs, dans un passage bien
connu des slnographes, se trouve un petit cratre nomm Hyginus, coup en deux par une sorte de fleuve
trac en droite ligne et bien reconnaissable. Or, au nord-ouest de ce cratre, personne n'a jamais signal un
cirque qui mesure cependant une demi-lieue de diamtre...
[Illustration]
--Et ce cirque existe?
--Je l'ai vu, tudi et photographi... C'est comme dans la mer du Nectar, il y a un petit cratre de six
kilomtres de diamtre que Maedler et Lohrmann, deux observateurs consciencieux, n'ont cependant pas vu.
Schmidt l'aperut pour la premire fois en 1851 et on le distingue fort bien sur une photographie de
Rutherfurd qui date de 1865... Or, en 1875, le slnographe anglais Neison examina, dcrivit, dessina avec les
dtails les plus minutieux et les mesures les plus prcises cette mme contre, sans apercevoir aucune trace de
volcan... Mais l'anne dernire, on le distinguait fort bien, avec l'quatorial de Poulkowa.
--Alors, quelle est la conclusion que vous en tirez? questionna gravement le comte de Flammermont qui
semblait suivre avec un grand intrt les explications du vieillard.
--La thorie que j'ai toujours prconise et qui se trouve tre la vraie--ce phnomne auquel nous assistons en
ce moment le prouve--est que les volcans lunaires mettent de la fume ou que les vapeurs atmosphriques se
condensent en brouillards au-dessus de ces rgions et les masquent pour les observateurs terriens, comme il
arriverait pour un aronaute planant quelques lieues au-dessus du Vsuve, aux poques d'ruption.
Pendant que le vieux savant fournissait Gontran ces explications dtailles, la barque arienne avait quitt
les rgions luxuriantes de la mer de la Srnit.
Le Tumulus de Linn avait disparu l'horizon et, aprs avoir doubl, une hauteur considrable, le petit
cratre de Bessel, nos voyageurs planaient au-dessus d'un gigantesque rempart granitique qui semblait servir
de clture la plaine sombre et veloute de la mer de la Srnit.
--Pre, demanda Slna, quelles sont les montagnes que nous franchissons?
--A gauche, rpondit le vieillard, nous avons le cirque de Pline; droite, c'est Mnlas.
Ce nom veilla aussitt dans l'esprit de Gontran des ides d'un ordre tout autre que celui auquel appartenait
l'orographie lunaire; s'il et prt attentivement l'oreille, Ossipoff et entendu le jeune comte fredonner un
flon-flon d'oprette qui ressemblait s'y mprendre la Belle Hlne.

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267

Fricoulet poussa le coude de son ami.


--Est-ce que tu es fou? gronda-t-il.
--C'est l'association des ides, riposta Gontran; le cirque Mnlas me rappelle Mlle Schneider et ses roulades.
Il poussa un gros soupir et pour s'arracher ses mauvaises penses il se tourna brusquement vers Ossipoff en
demandant:
--Toujours droite, mais plus loin que Mnlas, quel est ce pic aigu qui se profile l'horizon?
--Sulpicius Gallus... Vous pouvez d'ici distinguer les contreforts bizarrement dcoups qui le rattachent au
systme orographique de Manilius.
--Manilius! rpta Farenheit.
--Un grand cratre que nous ne pouvons apercevoir d'ici, vu que nous en sommes plus de cent lieues.
Fricoulet qui consultait frquemment sa carte, tendit le bras vers une tache sombre, immense que l'on
commenait dcouvrir au loin.
--N'est-ce point la mer de la Tranquillit? demanda-t-il.
--Parfaitement, fit Ossipoff.
Le soleil, en ce moment au milieu de sa course, se trouvait au znith et versait sur le sol lunaire des torrents de
lumire brlante.
Tout coup, l'astre parut s'assombrir.
--By god! s'cria Jonathan Farenheit, nous ne nous sommes pas suffisamment hts... voici la nuit.
Gontran et Slna qui causaient ensemble interrompirent leur conversation.
--La nuit! rpta le jeune homme, c'est pourtant vrai... l'horizon s'obscurcit sensiblement.
Il frappa sur l'paule d'Ossipoff, trs absorb ainsi que Fricoulet, dans l'tude de leur carte.
--Qu'y a-t-il? demanda le vieillard.
Ce disant, il releva la tte et poussa un cri de surprise.
Les tnbres commenaient envahir l'espace.
--Me suis-je donc tromp dans mes calculs? murmura-t-il.--Cependant le jour a bien 354 heures... et il y en a
la moiti peine d'coule.
Il se retourna, en entendant derrire lui un violent clat de rire.
Il aperut Fricoulet qui se tenait les ctes.
--Qu'avez-vous donc? demanda le vieillard brusquement, d'o vous vient cette hilarit?

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--De l'attitude pouvante de Gontran et de Farenheit.


Et l'ingnieur dsignait du doigt ses deux compagnons, qui, la tte en l'air et les bras dans l'espace, semblaient
considrer avec pouvante l'astre du jour, dont le disque se voilait rapidement.
Ossipoff frappa du pied avec colre.
[Illustration]
--Pour rire ainsi, demanda-t-il, avez vous donc l'explication de ce phnomne?
--Une clipse, rpliqua Fricoulet.
--Une clipse! rpta le vieillard ahuri.
--Eh, oui! une clipse de soleil.
--Par la lune peut-tre? riposta Gontran gouailleur.
Fricoulet haussa les paules.
--Non, dit-il, mais par la terre.
Et il ajouta, pour rpondre au geste d'incrdulit qui avait accueilli ces paroles:
--Notre plante natale est nouvelle et en conjonction avec le soleil; elle passe devant l'astre central et le
masque, parce que, vue de la lune, elle est quatre fois plus grosse que lui... Comme vous voyez, c'est fort
simple et trs peu dangereux.
[Illustration: La face de l'astre du jour se voilait rapidement.]
[Illustration]
--Mais cela va-t-il durer longtemps? demanda Farenheit.
--Dame! l'clipse est totale et ne durera certainement pas moins de deux heures.
--Alors, fit Slna, nous allons tre obligs de nous arrter.
--Pourquoi? rpartit Fricoulet.
--Pensez-vous donc qu'il soit possible de se diriger dans une semblable obscurit?
L'ingnieur se tourna vers Teling.
--Dangereux, fit laconiquement le slnite... Brouillard...
Fricoulet fouilla dans un coffre tabli l'arrire de la barque et en tira une lampe laquelle il adapta un
rflecteur argent.
Au moyen d'une corde, il amarra solidement la lampe la proue de l'esquif, puis mettant les deux ples en
rapport, il produisit une lumire clatante dont le rflecteur projeta les rayons dix mtres en avant.

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[Illustration]
--Comme cela, murmura-t-il, on ne se cassera pas le nez.
Au bout d'un instant Slna demanda au vieux savant:
--Pre, est-ce qu'il en est ainsi chaque conjonction de la terre?
--Non, ma chre enfant, rpondit Ossipoff; le soleil, dans son cours de chaque jour, passe au nord et au sud de
la plante Terre, immobile dans l'espace. Mais il arrive quelquefois, par suite des mouvements combins des
deux astres, que l'astre radieux passe juste derrire sa vassale--comme en ce moment--il devient alors invisible
pour la lune qui retombe dans la nuit. Mais ces clipses ne sont pas frquentes et il n'y a gure lieu de s'en
proccuper, puisqu'elles se produisent pour des contres dsertes.
Jonathan Farenheit assna un coup de poing sur le bordage.
--Et nous, grommela-t-il, nous prenez-vous donc pour des rochers?
--Que non pas; mais nous, nous sommes dans une situation toute exceptionnelle... quant moi, je suis
enchant de la circonstance qui va me permettre d'tudier les abords du soleil, la couronne lumineuse et la
lumire zodiacale.
Le vieux savant se frottait les mains d'un air visiblement satisfait.
Slna, elle, rflchissait.
--Mais, dit-elle au bout d'un instant, si la terre nous cache le soleil parce qu'elle est en conjonction avec lui, et
que ces deux astres se trouvent dans le mme prolongement, la lune est pleine pour les habitants de la terre,
n'est-ce pas?
--Parfaitement, mon enfant.
--Ils assistent donc une clipse de lune?
--Comment cela? fit Gontran.
--Puisque la terre intercepte les rayons solaires, ceux-ci ne peuvent se rflchir sur le sol lunaire;
consquemment, le satellite demeure obscur.
--C'est juste, observa le jeune homme.
--Mais, o veux-tu en venir? fit le vieillard.
--A ceci: je croyais que les astronomes terrestres avaient dress des tables de prdiction des clipses de lune...
Le phnomne qui se produit en ce moment devait donc vous tre connu.
Et, ce disant, elle souriait malicieusement.
Fricoulet frappa joyeusement des mains.
--Bravo! mademoiselle, exclama-t-il; voil de la logique ou je ne m'y connais pas... tous mes compliments,
d'ailleurs, car la logique n'est gnralement pas la qualit dominante de votre sexe.

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270

--Eh! on ne pense pas tout, grommela le vieux savant; pendant que je songeais au danger que ce phnomne,
tout d'abord inexplicable, menaait de faire courir ma fille, je ne pouvais avoir prsente la mmoire, cette
table de prdictions.
Il haussa les paules avec humeur et, prenant sa jumelle, se plongea dans un examen attentif du soleil qui
prsentait, en ce moment, un aspect des plus singuliers.
Cependant, Teling paraissait inquiet.
Malgr la rapidit avec laquelle la barque volait travers l'espace, elle tait rejointe par le brouillard dont nos
amis avaient constat la formation au-dessus des masses vgtales des forts slniennes, et naviguait
maintenant au milieu de tourbillons poussireux qui eussent aveugl les voyageurs sans les vitres qui
protgeaient les ouvertures de leur respirol.
--Nous dvions de notre route, murmura Teling.
--Ne serait-il pas prfrable de nous arrter? lui demanda Fricoulet; aussi peu matre que vous l'tes de
l'embarcation, vous risquez de nous briser sur quelque pic inconnu.
[Illustration]
--Nous arrter? rpliqua Teling; pour cela, il faudrait atterrir et cela serait bien dangereux.
Comme il achevait ces mots, au loin, un crpitement sourd retentit, un violent mouvement de tangage secoua
l'appareil arien, brisant les fils conducteurs de la lampe tandis que dans l'ombre, des masses monstrueuses
parurent s'branler sous la pousse de forces inconnues.
Les montagnes semblaient s'effondrer, les cratres se combler sous des avalanches de pierres et des
boulements fantastiques de terrains.
C'tait un chaos pouvantable, un bouleversement gnral; on et dit que la pauvre plante lunaire se
disloquait jusque dans ses entrailles.
--C'est un tremblement de terre! s'cria Jonathan Farenheit, qui se cramponnait au bordage.
--Dites donc de lune! riposta gouailleusement Fricoulet dont la voix se perdait au milieu des rugissements de
la tempte.
Teling avait fort faire pour maintenir l'appareil au milieu du lit du vent; l'appareil prouvait de violentes
secousses et menaait de chavirer comme sur une mer en fureur.
Tout de suite, ds les dbuts de l'ouragan, sur le conseil de Fricoulet, les voyageurs s'taient attachs les uns
les autres au moyen d'une corde solide, comme font les pcheurs, pour viter d'tre prcipits hors de
l'embarcation.
L'obscurit intense qui rgnait, augmentait encore l'horreur du cataclysme, et Teling avait renonce diriger la
barque qui, enveloppe dans les remous ariens, tait chasse dans une direction inconnue.
[Illustration]
Ossipoff, lui, insouciant de la tourmente, demeurait dans la contemplation du soleil qui, masqu entirement
par la terre, dcelait cependant sa prsence par des aigrettes lumineuses, formant autour de la plante comme

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une aurole de feu.


--Notre monde natal nous joue un bien vilain tour! grommela Fricoulet.
*****
Enfin, aprs deux heures de cette scne pouvantable, deux heures qui semblrent nos amis longues comme
deux sicles, un vif rayon s'lana tout coup de derrire la sphre terrestre et, soudainement, tout le paysage
se trouva illumin.
Puis, insensiblement, la lumire s'accrut, la plante dmasqua l'astre radieux qui, de nouveau, inonda de ses
rayons et de sa chaleur les montagnes et les mers slnites.
Aussitt, Teling manoeuvra de faon atterrir.
Il craignait que l'appareil et subi quelque avarie, et il voulait l'examiner en dtail.
--O sommes-nous donc? interrogea Gontran de Flammermont; n'est-il pas craindre que la tempte ne nous
ait emports bien loin de notre route?
--C'est plus que probable, murmura Fricoulet; mais les cartes ne sont pas faites pour les chiens... et monsieur
Ossipoff va pouvoir nous renseigner.
Le vieux savant avait en effet dploy sur le sol sa carte qu'il examinait attentivement.
--Eh bien! demanda l'ingnieur surpris de son long silence, o sommes-nous, monsieur Ossipoff?
Le vieillard releva la tte et dit d'une voix inquite:
--Je ne m'y reconnais pas!
Fricoulet ne put retenir un mouvement de surprise.
--Que dites-vous l? balbutia-t-il.
--La vrit, grommela Ossipoff; tout est chang. Je ne vois rien sur la carte qui ressemble cet entassement
cyclopen de rochers, prs desquels nous nous trouvons... voyez d'ailleurs vous-mme.
Et il mettait la carte sous le nez de l'ingnieur.
--Oh! je m'en remets entirement vous, riposta celui-ci qui n'avait aucune raison--bien au contraire--de
douter de l'affirmation du vieillard.
Seulement il ajouta:
--Teling pourra peut-tre nous renseigner.
Consult, le Slnite, sans rien affirmer, dclara qu'il se croyait trs l'ouest de la mer de la Fcondit, et trs
haut en latitude.
--Qu'est-ce qui vous fait supposer cela? demanda Ossipoff.

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--La position du soleil, rpondit Teling en dsignant l'astre du jour qui brillait radieux au znith.
Et il ajouta:
[Illustration: Le soleil prsentait, en ce moment, un aspect singulier.]
--D'ailleurs, nous nous orienterons plus facilement lorsque nous planerons une certaine hauteur et que nous
pourrons embrasser un vaste espace de pays.
On embarqua, l'appareil quitta le sol et, en quelques minutes, s'leva trois cents pieds de haut.
Penchs sur la carte, Ossipoff et Fricoulet cherchaient vainement reconnatre le pays, mais aucun des dtails
de la carte ne se rapportait au panorama qui se droulait leurs pieds.
[Illustration]
--Tenez, dit le vieux savant en tendant la main, n'tait la forme irrgulire du petit cirque de droite, je jurerais
que ce que nous voyons l-bas sont les deux cratres jumeaux auxquels Beer et Moedler ont donn le nom de
Messier.
L'ingnieur examina longuement, l'aide de la jumelle, le point indiqu par Ossipoff.
--En effet, rpliqua-t-il, je remarque fort bien les deux bandes blanches qui s'tendent vers l'Est et font
ressembler ces cratres une comte double noyau..... pourtant c'est impossible!
--Oui, reprit Ossipoff, c'est impossible. J'ai, plusieurs reprises, de l'observatoire de Poulkowa, tudi ces
deux cratres et je les ai trouvs absolument conformes la description qu'en font Schroeter et Beer-Moedler.
Et avec une sret de mmoire prodigieuse, il cita le texte mme des constatations faites par ces astronomes:
Ils sont identiquement semblables l'un l'autre: diamtres, formes, hauteurs, profondeurs, couleurs de l'arne
comme de l'enceinte, position de quelques collines soudes aux contreforts, tout se ressemble tellement qu'on
ne peut expliquer ce fait que par un jeu trange du hasard ou une loi encore inconnue de la nature.
Il se tut quelques instants et ajouta:
--Au lieu de cela, qu'avons-nous sous les yeux? deux cirques qui n'ont entre eux aucun point de ressemblance:
le plus prs de nous est elliptique et son grand axe se dirige de l'Est l'Ouest, tandis que l'autre est ovale, il est
vrai, mais dans l'autre sens.
[Illustration]
Il courba la tte et murmura:
--J'en suis rduit aux conjectures.
Le vieillard se prit le front entre les mains et demeura plong dans une profonde mditation.
--Alors, dit Gontran de Flammermont en s'approchant, alors nous sommes perdus?
Fricoulet haussa les paules.

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--Quel dommage! exclama le jeune comte, que nous n'ayons pens semer, comme le Petit Poucet, des
cailloux sur notre route.
L'ingnieur ne put s'empcher de sourire.
--Si le Petit Poucet avait eu affaire un tremblement de terre, rpondit-il, il n'aurait pas retrouv son chemin,
car les cailloux auraient t disperss et enfouis.
--Eh bien! rpliqua Gontran, mais les cratres sont pour nous ce qu'taient les cailloux pour le Petit Poucet.....
pourquoi voulez-vous que, eux aussi, n'aient pas t disperss, engloutis, dforms?
Fricoulet poussa un cri et courant Ossipoff:
--Gontran, dit-il, vient de trouver la solution du problme qui nous proccupe.
--Et cette solution? demanda le vieillard.
--Est qu'il faut attribuer le changement de forme qui nous droute l'effroyable bouleversement dont l'clipse
nous a cach les phases.
Une lueur brilla dans l'oeil d'Ossipoff.
--Soit, dit-il, j'admets que les deux cratres sont bien ceux de Messier et qu'ils viennent d'tre dforms par ce
cataclysme dont nous avons t tmoins..... mais ce bouleversement, quoi l'attribuer?
Gontran eut un geste qui pouvait signifier cette fois, vous m'en demandez trop long.
Cependant, aprs un court silence, il rpliqua:
--A un tremblement de lune, produit peut-tre par une ruption volcanique.
Fricoulet saisit son ami par le bras.
--Malheureux, chuchota-t-il l'oreille de l'ex-diplomate, tu oublies qu'il n'y a pas de volcans en ignition dans
la lune.
Bien que parlant voix basse, l'ingnieur fut entendu d'Ossipoff, qui s'cria d'un ton de suprme satisfaction.
--Pas de volcans dans la lune! monsieur Fricoulet... en vrit, je vous savais peu fort en matire astronomique,
mais je ne m'attendais pas une semblable hrsie.
Et s'adressant M. de Flammermont:
--Hein! Gontran, dit-il qu'en pensez-vous?
--Le fait est, balbutia le jeune comte, que l'observation de mon ami Fricoulet m'tonne.
--Vraiment! exclama l'ingnieur d'une voix railleuse.
Ossipoff se croisa les bras.
--Faut-il donc vous rappeler, fit-il, le nombre d'astronomes qui n'ont pu expliquer que par des ruptions

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volcaniques les changements constats la surface de la lune?


Fricoulet fit un geste de la main pour indiquer l'inutilit de cette numration; mais le vieux savant n'y prit
point garde et s'cria:
--Votre compatriote Laplace, monsieur Fricoulet, croyait aux volcans lunaires, tout comme Herschel, Lalande,
Maskelyne et bien d'autres... Je vous ai parl de ce nouveau volcan prs d'Ukert, dans la valle d'Hyginus, du
Tumulus de Linn et du cratre d'Eudoxe... vous venez de voir la rvolution produite dans les deux cratres
jumeaux de Messier... Tenez! mieux encore... il me revient en mmoire un fait qui va vous convaincre: en
1788, Schroeter aperut dans les alpes lunaires une petite lumire analogue une toile de cinquime
grandeur et qui resta visible pendant un quart d'heure. En 1865, M. Grower, un astronome anglais, a revu la
mme place ce point lumineux qui brilla pendant 30 minutes, puis disparut...
Ossipoff se tut un instant et ajouta d'un air de dfi:
--Voulez-vous me dire ce que ce pouvait tre, sinon un volcan?
--Mais monsieur, commena Fricoulet.....
Le vieux savant ne le laissa pas continuer.
--Savez-vous ce que dit ce sujet un des astronomes franais qui ont le plus tudi la lune, l'homonyme de
votre ami Gontran? coutez un peu:
Il y avait, au mois de mai 1867, sur la gauche de la montagne tincelante d'Aristarqu