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L'art pour l'art

Conception de l'art, thorise par Thophile Gautier, qui refuse l'engagement de


l'crivain et voit dans la beaut la seule fin de l'art.
S'il existe une thorie de l'art pour l'art, il n'y a jamais eu d'cole ni de groupe organis
s'en rclamant. Tout au plus pourrait-on voir dans le Parnasse un prolongement plus
thorique et donc moins informel. C'est, semble-t-il, Benjamin Constant qui, le premier,
note dans son Journal (11 fvrier 1804) : L'art pour l'art, et sans but ; tout but dnature
l'art. cette formule lapidaire (que reprendra Victor Cousin, en 1828, dans son Cours
d'histoire de la philosophie et que dveloppera Thophile Gautier, en 1835, dans la
prface de Mademoiselle de Maupin) s'opposeront diverses conceptions de l'art engag
prn par les romantiques.
Il faudra attendre le milieu du sicle pour que, l'ge des dsillusions venu, Gautier
proclame le culte d'une beaut pure ne renvoyant qu' elle-mme ou plutt refltant
dans ses formes le triomphe du crateur. Esthtique qui se modle en rfrence au
visible (d'o l'attrait pour la peinture, la sculpture, le minral que traduisent les titres
d'maux et Cames de Gautier, Stalactites de Thodore de Banville) par opposition
l'invisible subjectivit romantique, et sur le mpris de l'histoire personnelle de l'artiste
(d'o le recours l'Antiquit comme culte de l'impassible).
Entre la retombe du romantisme et l'clatement de l'criture (Lautramont, Rimbaud),
l'art pour l'art, qui inspire Baudelaire, fait de la posie un exercice et du pome un objet
clos, un bibelot, produit d'une virtuosit (d'o le succs des pomes forme fixe, comme
le sonnet). Mais ce repli contemplatif et technique ne peut chapper l'apprciation (
Oui, l'uvre sort plus belle / D'une forme au travail / Rebelle , Gautier, l'Art) et retrouve
ainsi le moi du pote. Car le dogme de l'impassibilit n'est qu'un leurre : ds qu'il
emploie le verbe, l'crivain choisit et s'engage, et son esthtique ne peut tre spare
d'une thique. L'art pour l'art se confond alors avec le grand rve d'une criture non
rfrentielle dans laquelle le mot prexisterait toute chose, toute syntaxe.
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Littrature et engagement
Il n'y a vraiment de beau que ce qui ne peut servir rien ; tout ce qui est utile est
laid. cette position de Thophile Gauthier s'oppose celle de Sartre telle qu'elle est
formule dans Qu'est-ce que la littrature ? : L'crivain est en situation dans son
poque : chaque parole a des retentissements. Chaque silence aussi. Je tiens Flaubert et
Goncourt pour responsables de la rpression qui suivit la Commune parce qu'ils n'ont pas
crit une ligne pour l'empcher.
Ces deux points de vue posent le problme de l'engagement en littrature : l'crivain
peut-il ignorer le monde qui l'entoure ? Luvre a-t-elle pour vocation de vhiculer un
message ?

1. Selon les partisans de l'engagement, quelle doit tre la


fonction de l'crivain ?
Chez certains crivains domine le sentiment que leur talent, leur don d'criture, doit tre
mis au service des autres. Au XIXe sicle, Victor Hugo dfinissait dj le pote
comme le mage , un guide qui a pour mission d'indiquer au peuple la voie suivre
(Les Rayons et les ombres, 1840) :
Dieu le veut, dans les temps

Vient prparer des jours

contraires,

meilleurs.

Chacun travaille et chacun sert.

Il est l'homme des utopies,

Malheur qui dit ses frres :

Les pieds ici, les yeux ailleurs.

Je retourne dans le dsert !

C'est lui qui sur toutes les ttes,

Malheur qui prend ses

En tout temps, pareil aux

sandales

prophtes,

Quand les haines et les

Dans sa main, o tout peut

scandales

tenir,

Tourmentent le peuple agit !

Doit, qu'on l'insulte ou qu'on le

Honte au penseur qui se mutile

loue,

Et s'en va, chanteur inutile,

Comme une torche qu'il secoue,

Par la porte de la cit !

Faire flamboyer l'avenir !

Le pote en des jours impies

De mme, pour Jean-Paul Sartre la fonction de l'crivain est de faire en sorte que nul
ne puisse ignorer le monde et que nul ne s'en puisse dire innocent. Et comme il s'est une
fois engag dans l'univers du langage, il ne peut plus jamais feindre qu'il ne sache pas
parler : si vous entrez dans l'univers des significations, il n'y a plus rien faire pour en
sortir. (Qu'est-ce que la littrature ?). Tout silence devient alors en lui-mme
significatif, toute indiffrence est perue comme une complicit, voire une
compromission. Pour des crivains comme Sartre, la matrise du langage implique
ncessairement l'engagement.

2. Comment et pourquoi les crivains s'engagent-ils ?


Au cours des sicles, de nombreux crivains, marqus par l'actualit de leur poque,
s'engagent dans leurs uvres. Ainsi, Montaigne prend la dfense des Indiens du Brsil
rcemment coloniss et rcuse le terme de barbares employ pour les qualifier : Nous
les pouvons donc bien appeler barbares, eu gard aux rgles de la raison, mais non pas
eu gard nous, qui les surpassons en toute sorte de barbarie. Leur guerre est toute
noble et gnreuse, et a autant d'excuse et de beaut que cette maladie humaine peut
en recevoir ; elle n'a autre fondement parmi eux que la seule jalousie de la vertu .
De mme, des auteurs comme La Bruyre, au XVIIe sicle, ou les philosophes des
Lumires au XVIIIe sicle, diffusent des ides critiques contre le pouvoir, les murs, les
institutions. Ils fustigent l'absolutisme royal, les injustices sociales, le pouvoir excessif de
la religion. Au XIX e sicle, on peut citer, bien sr, la figure de Victor Hugo, qui dnonce
le rgime et la personne de Napolon III (Les Chtiments, 1853), s'insurge contre la peine
de mort ou le travail des enfants (Les Contemplations, 1856) :
O vont tous ces enfants dont pas un seul ne rit ?
Ces doux tres pensifs, que la fivre maigrit ?
Ces filles de huit ans qu'on voit cheminer seules ?
Ils s'en vont travailler quinze heures sous les meules ;
Ils vont, de l'aube au soir, faire ternellement
Dans la mme prison le mme mouvement.
Accroupis sous les dents d'une machine sombre,
Monstre hideux qui mche on ne sait quoi dans l'ombre,
Innocents dans un bagne, anges dans un enfer,
Ils travaillent. Tout est d'airain, tout est de fer.
Son engagement littraire va d'ailleurs de pair avec un engagement politique : lu
en 1841 l'Acadmie franaise, il est nomm pair de France en 1845, puis dput de

la III e Rpublique en 1848 pour tre finalement exil de 1851 1870 ( cause de ses
crits politiques et de sa rsistance au nouveau rgime).
Le terme d'engagement lui-mme n'est apparu qu'au XXe sicle, poque qui a connu les
deux guerres mondiales et a provoqu une crise de la conscience et de la
pense sans prcdent. Les uvres de Prvert, Sartre, Aragon, Camus ou Marguerite
Duras, par exemple, tmoignent de cette histoire tourmente du XXe sicle.

3. Comment le dtour par la fiction sert-il l'engagement en


littrature ?
Pourquoi, pour un crivain engag, transmettre son message par une uvre de fiction et
non par un essai ou un discours politique sortant du champ de la littrature ? Si les
auteurs choisissent ce moyen dtourn d'exprimer leur engagement, c'est parce qu'il
leur offre de multiples possibilits. Tout d'abord, la fiction peut permettre de contourner
la censure. Montesquieu, par exemple, prtend, dans les Lettres persanes (1721),
tre le simple traducteur d'une correspondance entre des Persans venus visiter la
France : ce procd lui permet de critiquer indirectement la socit et les institutions
franaises, en s'effaant derrire ses personnages. De mme, Aragon publie son recueil
de pomes Les Yeux d'Elsa (1942) durant la Seconde Guerre mondiale, alors que la
France est occupe par les Allemands. Sa rsistance au nazisme et l'Occupation
transparat donc travers des allusions glisses au fil des pomes, des symboles,
des mtaphores, bref une posie crypte o l'engagement se lit entre les lignes.
Reverrons-nous jamais le paradis lointain
Les Halles l'Opra, la Concorde et le Louvre
Ces nuits t'en souvient-il quand la nuit nous recouvre
La nuit qui vient du cur et n'a pas de matin
Ce quatrain peut tre lu comme la simple vocation des regrets d'un amant qui craint de
ne plus revoir la ville de ses amours, mais aussi comme l'angoisse d'un Franais (un
amant de la France) qui dsespre de voir un jour sa capitale redevenir ce qu'elle tait
avant l'Occupation.
Par ailleurs, le recours la fiction permet l'auteur de faire passer son message sous
une forme plaisante, qui ne rebute pas le lecteur. Ainsi, selon Voltaire, la vocation
du conte philosophique est d'instruire et plaire : il s'agit de divertir le lecteur, par
exemple travers les aventures orientales de Zadig, tout en le faisant rflchir aux
problmes de son temps et ceux de l'humanit en gnral. La fiction devient une arme
au service de l'argumentation : elle permet au lecteur de s'identifier au personnage,
offre sa rflexion des situations concrtes, facilite sa comprhension.

4. Une uvre d'art peut-elle se limiter au message qu'elle veut


transmettre ?
Une uvre littraire ne saurait tirer sa valeur artistique de son seul engagement. Bien
entendu, un texte engag peut avoir une valeur de tmoignage historique, tre le reflet
des ides d'une poque : mais il n'est vritablement une uvre d'art que
s'il transcende les conditions de sa production et atteint une sorte
d'universalit. Le recueil Les Yeux d'Elsa (1942) n'est pas au premier chef un document
sur la rsistance, mais bien une uvre potique qui dit la douleur d'aimer, qui chante
l'angoisse de la perte et l'espoir d'une renaissance.

Citation
Quelles que soient nos infirmits personnelles, la noblesse de notre mtier s'enracinera
toujours dans deux engagements difficiles tenir : le refus de mentir sur ce que l'on est
et la rsistance l'oppression. (Camus, Discours de Stockholm, 1957.)

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