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La

historia de Europa en el perodo que se extiende entre la Batalla de Waterloo y el


principio de la Primera Guerra Mundial tiene unidad perceptible y por eso Geoffrey
Bruun ha considerado que ambas fechas le proporcionan los lmites lgicos, si bien no
estrictamente cronolgicos, para hacer un estudio de la civilizacin europea del siglo XIX.
En 1815, cuando Metternich y el Congreso de Viena se dieron a la tarea de reorganizar
el continente desquiciado por las campaas napolenicas, la civilizacin europea ejerca
una influencia profunda, y creciente, en los dems continentes y, como las actividades
de los pueblos europeos de esa centuria no se limitaron a sus territorios, para
estimarlas es necesario tomar en cuenta dicha influencia a escala global as como los
efectos recprocos que produjo la expansin.
Los seis captulos de este libro han sido ordenados cronolgicamente y cada uno de
ellos ofrece un sucinto y completo panorama de las actividades, anhelos, cadas y
triunfos del hombre europeo en el perodo estudiado.

Geoffrey Bruun

La Europa del siglo XIX (1815-1914)


ePub r1.0
Titivillus 04.10.16

Ttulo original: Nineteenth-century European Civilization, 1815-1914


Geoffrey Bruun, 1964
Traduccin: Francisco Gonzlez Aramburu
Retoque de cubierta: Titivillus
Editor digital: Titivillus
ePub base r1.2

INTRODUCCIN
El siglo XIX fue la gran era de la expansin europea. Durante 300 aos, a continuacin de los
viajes de Coln, Da Gama y Magallanes la sombra de la hegemona europea corri sobre los
mares. Durante 10 generaciones, intrpidos exploradores, comerciantes y colonizadores izaron
sus velas en los puertos del Viejo Mundo para establecer los amplios fundamentos de los
imperios de ultramar. Sin embargo, slo en el siglo XIX, cuando la ciencia occidental puso un
cinturn alrededor de la tierra, fue cuando los europeos recibieron su plena herencia imperial.
Su agresiva superioridad y sus espectaculares conquistas eclipsaron todos los prlogos
histricos, aunque puedan encontrarse precedentes limitados, por ejemplo, en la propagacin de
la cultura helnica despus del siglo IV d. c. Pero la civilizacin helnica estuvo circunscrita al
mbito del Mediterrneo, mientras que la hegemona de los europeos modernos se extendi hasta
que todos los continentes de la tierra les produjeron alguna especie de ventaja. Entre los aos de
1815 y de 1914, el mundo ingres en una nueva era de integracin global, a impulsos de la
tcnica occidental, era que, sin excesiva exageracin, podra calificarse de era europea. Antes de
que terminara el siglo XIX, la civilizacin europea dominaba o chocaba contra cada segmento del
globo, y todos los grupos importantes de la poblacin mundial haban recibido la huella de la
cultura occidental, o haban experimentado su presin.
Para los pueblos de Europa, el periodo transcurrido entre 1815 y 1914 fue una era de
progresos tan notables, en cada uno de los pases del continente, que casi se cegaron a la
influencia constantemente creciente que su economa ejerca en ultramar. Fue un periodo que no
se vio daado por guerras prolongadas, o gravemente debilitadoras; fue un siglo durante el cual
las energas acumulativas de Europa pudieron dirigirse a empresas constructivas y el capital y la
poblacin excedentes encontraron inversiones lucrativas en otros continentes. Cada generacin
disfrut de un aumento de riqueza y de comodidad, de una ampliacin de las oportunidades
econmicas y de un mejoramiento en los niveles de alimentacin, salud y saneamiento. Con cada
dcada, nuevos avances tcnicos aceleraron la mecanizacin de la industria, nuevas ciudades
dibujaron contra el cielo sus anrquicas siluetas y nuevos niveles de produccin se alcanzaron en
las fbricas y talleres. Pero los ndices ms significativos del progreso no fueron ni polticos, ni
econmicos, sino demogrficos. A lo largo del siglo XIX, la poblacin de Europa aument, por
trmino medio, a un ritmo de tres a cuatro por ciento anual, tasa de crecimiento que nunca antes
haba alcanzado una poblacin tan vasta, durante un periodo tan prolongado.

Este desarrollo fenomenal de la poblacin constituy uno de los factores decisivos de la


supremaca europea. Clculos generales convienen en que la poblacin de Europa, en 1815,
ascenda a cerca de 200 000 000; en el siglo XIX, esta cifra se duplic de sobra, hasta alcanzar un
total de 460 000 000 hacia 1914. Otros continentes registraron tambin un excepcional aumento
numrico durante el mismo espacio de tiempo, pero los europeos superaron a todos. En 1815, las
personas que vivan dentro de los lmites geogrficos de Europa constituan, quiz, una quinta
parte de la poblacin mundial; hacia 1914, constituan un cuarto. Para comprender la naturaleza
singular de este triunfo es preciso sealar que todos los dems continentes rivales posean una
tasa de natalidad general ms alta que la Europa del siglo XIX. Los europeos modificaron el
equilibrio demogrfico del globo, no elevando su tasa de natalidad, sino ms bien disminuyendo
su coeficiente de mortalidad.
Sin embargo, las cifras correspondientes a Europa, por s solas, no son suficientes para
indicar toda la magnitud del logro europeo en materia de crecimiento de la poblacin. Entre la
cada de Napolen, en 1815, y el estallido de la primera Guerra Mundial, en 1914, ms de
40 000 000 de emigrantes abandonaron sus patrias europeas para establecerse en otros
continentes. Las consecuencias de esta vasta migracin hicieron que los europeos se convirtieran,
en gran parte, en una raza extraeuropea. En 1815 haba menos de 20 000 000 de personas nacidas
en Europa o de sangre predominantemente europea al otro lado de los mares. Hacia 1914, el total
se haba multiplicado diez veces, hasta sumar cerca de 200 000 000.
Este incremento y dispersin de los europeos durante el siglo XIX fue un reflejo fiel de su
espritu imperial. Hacia 1914 haba tantas personas de ascendencia europea fuera de Europa,
como habitantes haba tenido este continente el siglo anterior. O, para decirlo de otra manera,
alrededor de 1914, de cada tres europeos, uno viva en ultramar. Como ya dije, los 460 000 000
de habitantes de Europa en esa fecha constituan una cuarta parte de la poblacin mundial. Si a
esta cifra se suman los 200 000 000 de personas de sangre europea que vivan en el exterior, se
ve claramente que, en el ao de 1914, vivan cerca de 700 000 000 de personas de ascendencia
europea. La cepa racial de ste, el ms pequeo de los continentes, contando a sus hijos
emigrantes, y a los descendientes de stos, haba llegado a constituir un tercio del gnero
humano.
Datos estadsticos como los que he mencionado hacen ver con claridad que una narracin
equilibrada de la Europa del siglo XIX debe exceder los estrechos lmites de la escena europea.
Los actos principales del drama todava se representaban ah, pero la esfera de su accin se
haba ampliado hasta comprender una magna Europa, ms all de los mares. Haba pasado el da
en que los anales coloniales podan tratarse como eplogo de los acontecimientos europeos. Los
lazos polticos que en otro tiempo haban ligado al Nuevo y al Viejo Mundo se cortaron o
aflojaron hacia 1815. Las ciudades levantadas en los vastos y casi desiertos territorios ocupados
haban crecido hasta alcanzar magnitudes soberanas y convertirse en los ncleos de naciones
independientes. Sin embargo, aun las ms remotas comunidades fronterizas fundadas por la
iniciativa europea se consideraban a s mismas como vstagos de una cultura paterna viva, como
atestiguan tan a menudo sus nostlgicos toponmicos. Sus tradiciones y sus tcnicas reconocan su

origen en el otro lado del mar, y podan rastrearse a lo largo de los siglos; sus races alcanzaban
hasta los monasterios medievales, que en otro tiempo motearon el crculo en expansin de la
cristiandad; sus defensas recordaban los campamentos romanos que marcaron los bordes de un
imperium anterior. En el siglo XIX, las dilatadas colonias del Viejo Mundo estaban llegando a su
madurez y convirtindose en dominios o en repblicas, pero eran todava los custodios de una
civilizacin comn y los herederos del legado europeo.
En las pginas siguientes se seguirn paso a paso las aventuras de estos pueblos europeos de
ultramar, junto con las de las naciones del Viejo Mundo. La influencia de Europa en el mundo fue,
desde el principio, un proceso interdependiente y recproco. A medida que fue desenvolvindose
la comunidad atlntica, la civilizacin europea se fue convirtiendo en algo vasto y vago, para lo
que no poda encontrarse un nombre satisfactorio; pero el espritu de esta cultura occidental
comn estableci el tipo de desarrollo en regiones todava ms remotas, como Sudfrica,
Australia y el Extremo Oriente. En Europa misma, la exportacin de ideas y de tcnicas, de
capital y de poblacin, ejerci una influencia continua y creciente a lo largo del siglo XIX. La
gran inversin del capital europeo contribuy a explotar los recursos de otros continentes y
convirti a Europa, en un sentido, en el banquero del mundo, mientras que la competencia de
las potencias europeas para obtener concesiones y territorios en frica y en Asia intensific a
veces las tensiones interiores europeas. La historia de Europa del siglo XIX se convirti en un
drama de presiones crecientes y polticas concurrentes, que alcanzaron su clmax dentro del
marco de un equilibrio precario. Al siglo XIX le toc en suerte heredar el desenlace violento y
trgico de estas aceleradas tendencias.

I. REACCIN POLTICA Y PROGRESO ECONMICO


(1815-30)
Ms que el de 1800, el ao de 1815 es el umbral lgico de la Europa del siglo XIX. Los
tremendos golpes de la Revolucin francesa y de las Guerras napolenicas haban agrietado las
rgidas instituciones del antiguo rgimen. Cuando se calmaron los sacudimientos y disminuy el
estruendo, los europeos se encontraron viviendo en sitios antiguos reconstruidos a medias, a
medias empobrecidos, pero dentro de un marco ms amplio y con corredores ms espaciosos que
los de la arquitectura estrecha que en su crecimiento haban expansionado. Los estadistas de la
Era de la Restauracin, que repararon la resentida estructura despus de la cada de Napolen,
han sido acusados de planear para el pasado y no para el futuro de la sociedad europea. Es una
acusacin que los historiadores liberales, despus de que ha pasado todo, se han complacido a
menudo en subrayar, pero es un cargo que desconoce casi por completo el espritu y los
propsitos del acomodo que se produjo con la Restauracin.
Hay que tener en cuenta que los estadistas reaccionarios que acudieron a Viena en 1814, para
autentificar el testamento revolucionario, no eran ni anticuarios ni profetas; eran diplomticos
atormentados, enloquecidos por los imperiosos problemas del presente. Su objeto era restablecer
la paz despus de un cuarto de siglo de arbitrarios manejos polticos y de guerra casi incesante; y
decidieron, muy humanamente, que la seguridad podra alcanzarse mejor invocando los
principios contrarrevolucionarios de la inmovilidad poltica y la permanencia dinstica. All
donde los viejos lmites sobrevivieron y podan prestar un til servicio, los repararon. Pero su
propsito fundamental no fue restaurar las injusticias del antiguo rgimen, sino sus memorables
virtudes, sobre todo los beneficios de un gobierno estable y la seguridad de un sistema de
Estados en equilibrio razonable.
Juzgados conforme a estos sobrios propsitos, los diplomticos que redactaron los tratados
de Viena fueron hbiles estadistas. El arreglo general que idearon fue subsecuentemente
modificado en detalle, pero a lo largo de un centenar de aos se modific sin rebasar la rbita de
sus frmulas prudentes. El Congreso de la Paz haba sido convocado, como reconoci su
secretario Friedrich Gentz, para dividir entre los victoriosos los despojos del vencido, delicada
operacin que se ejecut prestando la debida atencin a la compensacin recproca, y sin rencor
ni espritu de venganza innecesarios. Despus de 1815, las grandes potencias evitaron recurrir a
las armas durante cerca de 40 aos; y, cuando se produjeron guerras, se libraron por objetivos

limitados, y fueron conflictos que se pudieron aislar y a los que nunca se les permiti alcanzar
proporciones ruinosas y agotadoras. A pesar de numerosos defectos, el arreglo alcanzado en
Viena puede verse, en perspectiva, como la puerta de un siglo de poder, estabilidad y expansin.
Abri el ms largo periodo exento de guerra general que Europa haba conocido desde la poca
de la paz romana, de los siglos I y II de la era cristiana.
La forma de la historia europea despus de 1815 dependi del juego recproco de tres
factores principales, uno poltico, otro naval y otro ms econmico. El factor poltico fue el
ascendiente transitorio de las cuatro potencias victoriosas, Inglaterra, Austria, Rusia y Prusia.
Eclipsada Francia, estos Cuatro Grandes estuvieron en situacin de redibujar el mapa de
Europa hasta darle casi todas las formas que pudieran parecerles mutuamente aceptables. El
segundo factor, igualmente importante para dar forma a cualquier arreglo realista, fue el de la
supremaca naval de Inglaterra. En ninguna parte del globo exista una armada, o una alianza de
fuerzas navales, que fuera lo suficientemente fuerte como para desafiar al seoro ingls de los
mares. El tercer factor, menos evidente para la mayora de los diplomticos europeos, pero que
en potencia era el ms poderoso de todos, como rbitro de los destinos de Europa, fue la
mecanizacin de la industria. Las lbregas fbricas de Satn estaban a punto de liberar sus
rtmicas energas y la mquina de vapor esperaba para transformar la vida econmica europea.
Estimar la influencia de estos tres factores no es nada fcil, y el mtodo que he adoptado consiste
en considerarlas individualmente, en el orden mencionado.
La reconstruccin poltica del continente era una preocupacin primordial para los gobiernos
de Austria, Rusia y Prusia. Austria, cuatro veces derrotada por las aplastantes campaas
napolenicas, mostr un sorprendente poder de recuperacin; y la eleccin de Viena para el
Congreso de la Paz fue el tributo que se pag a este prestigio renacido. La eleccin fue un tributo
tambin al espritu emprendedor de Klemens von Metternich, el Ministro de Relaciones
Exteriores de Austria, que despleg sus talentos sociales y diplomticos como cicerone de los
delegados reunidos. Metternich se consideraba predestinado a apuntalar una casa en ruinas. Y
tema, con razn, que el reino de los Habsburgos se desintegrara si las corrientes nacionalistas y
liberales, provocadas por la Revolucin francesa, se desbordaban de nuevo para inundar Europa.
El Imperio del Danubio se haba convertido en un anacronismo histrico en la era de los estados
nacionales; pues, aunque por su extensin y su poblacin Austria era una gran potencia, su
sociedad segua siendo feudal y aristocrtica, y sus dispares segmentos comprendan minoras
alemanas, magyares, polacas, checas, croatas, italianas y otras ms de menor importancia. Sin
embargo, el tinte de la tradicin era fuerte, el orgullo dinstico de los Habsburgos ms fuerte
todava, y el colapso del imperium francs haba hecho de Austria el campen predestinado de
las fuerzas conservadoras. Cuando Viena fue la anfitriona de Europa en 1814-15, las recepciones
fueron tan brillantes, la msica tan seductora, las mujeres tan hermosas y el prestigio de la corte
austraca, aparentemente, tan inexpugnable como antes. El imperio Habsburgo ingres en su ciclo
final baado en el dorado resplandor de un veranillo de San Martn, que pareca ser el retorno de
la primavera.
Externamente por lo menos, Austria no pareca haber cambiado mucho bajo los rudos golpes

de la era revolucionaria. Las distantes provincias belfas (los Pases Bajos austracos) se haban
perdido para siempre, pero en compensacin, los Habsburgos conservaban los territorios de la
fenecida Repblica de Venecia y la provincia de Lombarda. El Sacro Imperio Romano, no
revivi (esa ficcin arcaica se haba desbaratado en 1806), pero Austria encabez una nueva
creacin diplomtica, la Confederacin Alemana. Era una liga, poco apretada, de 38 Estados
alemanes, cuyos gobiernos enviaron delegados a una dieta que se reuna en Francfort del Meno.
Las esperanzas de instituciones ms liberales y de una unin nacional ms estrecha, que haban
encendido muchos corazones alemanes en el fervor del Freiheitskrieg, se vieron frustradas por
esta dbil convencin. Aunque la carta constitucional de la Confederacin Alemana ofreci una
forma de gobierno representativo a los Estados miembros, la presin austraca anul en la
prctica esta disposicin.
Al igual que Austria, Prusia recuper en Viena el perdido prestigio y el regateo territorial
sum parte de Sajonia y toda la Pomerania sueca a las posesiones de los Hohenzollern. Pero los
esfuerzos blicos contra los franceses haban agotado los limitados recursos del Estado prusiano,
que necesitaba una dcada, o ms, de convalecencia. De manera que Prusia llev a cabo una
prudente poltica de atrincheramiento y recuperacin despus de 1815, en tanto que Austria dict
su voluntad a los Estados alemanes menores y fij el tono de la poltica en la Europa Central.
Los intereses rusos estuvieron representados en Viena por el zar Alejandro I en persona. La
personalidad de este Hamlet coronado al que Napolen llam bizantino maoso,
desconcert a sus contemporneos. Pareca incongruente que el autcrata de todas las Rusias
abrigara sentimientos autnticamente liberales. Sin embargo, Alejandro haba discutido con
Napolen en contra de la monarqua hereditaria, y haba solicitado a Thomas Jefferson informes
acerca de la Constitucin de los Estados Unidos, cuando la palabra repblica era anatema para
sus principescos colegas. En el corazn del zar, los impulsos de un humanitario luchaban contra
los clculos de un estadista, y hasta el ao de 1820 sigui soando con una constitucin liberal
para Rusia. Pero el arrastre de la tradicin result demasiado fuerte, la reaccin triunf y
despus de la muerte de Alejandro, en 1825, su hermano Nicols I le asegur a Metternich que
los fogonazos del liberalismo mstico no volveran a iluminar el horizonte oriental de Europa.
La Rusia zarista, al igual que Austria y Prusia, tena poco que ganar y mucho que perder si se
levantaba de nuevo la marejada revolucionaria. Los monarcas hereditarios de San Petersburgo,
Viena y Berln estaban tcitamente unidos por intereses y problemas semejantes, puesto que todos
tenan que vigilar a minoras descontentas, y a todos les haban tocado pedazos del desmembrado
Estado polaco. La cuarta particin de Polonia, consumada en Viena, le dio la mayor parte a
Rusia, y Alejandro cre una monarqua constitucional polaca, que lo tena a l como rey. Puesto
que haba conservado tambin Finlandia, de la que se haban apoderado sus ejrcitos en 1809, y
Besarabia, que se les haba quitado a los turcos en 1812, Rusia sali de las guerras
revolucionarias con conquistas ms extensas que cualquier otra potencia continental.
Mientras los representantes de los cuatro grandes se reunan a puerta cerrada, dedicados a
la tarea de repartir Europa, los delegados de los Estados secundarios hacan antesala. Saban que
la suerte de las naciones ms pequeas dependa de dos cuestiones: del deseo de castigar a los

prncipes que haban permanecido leales a Napolen durante largo tiempo, y del deseo de
contener a Francia en el futuro, bloqueando los puntos ms probables de expansin francesa.
De esta manera, Dinamarca perdi Noruega, con su milln de habitantes, que pas a poder de
Suecia, pues esta ltima haba sabido abandonar previsoramente la causa francesa ya desde
1812. Sajonia, elevada a la dignidad de reino por Napolen, cedi dos quintas partes de su
territorio a Prusia. Para bloquear la expansin francesa por el noreste, tres millones de belgas y
ms de un milln de holandeses se convirtieron en sbditos de Guillermo I de la casa de Orange,
para formar el reino de los Pases Bajos Unidos. En el sureste, se contrarrest un posible
resurgimiento de la presin francesa garantizando la independencia de Suiza, y fortaleciendo el
reino de Piamonte-Cerdea, donde se restaur la casa de Saboya y al que se le entreg la difunta
Repblica de Gnova para darle ms peso. Decididamente, los hacedores de la paz de 1815 no
queran saber nada con las repblicas. Lombarda y Venecia pasaron a ser provincias de los
Habsburgos. En Npoles, un pretendiente Borbn, Fernando I, fue coronado rey de las Dos
Sicilias; mientras que, en la Italia Central, los Estados papales volvieron a estar sujetos, una vez
ms, a la frula temporal del papa Po VII. El principio de la legitimidad triunf igualmente en la
pennsula ibrica: Fernando VII recuper el trono espaol y Portugal qued sujeto a la casa de
Braganza.
Sin embargo, la ms notable reivindicacin del principio de la legitimidad fue el retorno de
Luis XVIII a Pars, donde proclam su firme voluntad de soldar la cadena del tiempo, cortada
por el fatal interludio de la Revolucin francesa. El imperturbable Talleyrand, que haba
abandonado a Napolen para pasarse al lado de los Borbones, se present en Viena como el
ministro plenipotenciario de Luis XVIII, y llevaba la legitimidad como su carta de triunfo.
Convenci a los cuatro grandes de que sera una contradiccin de principio ofrecerle a Luis
XVIII un reino truncado: Francia deba devolverse intacta a los Borbones. La inesperada fuga de
Napolen de su exilio en la isla de Elba, y su breve recuperacin del poder durante los Cien
Das, demostr que muchos franceses no se haban arrepentido y este ltimo vuelo del guila
hizo que los aliados trataran con mayor severidad a Francia. Despus de Waterloo, Napolen fue
enviado a Santa Elena, los lmites franceses se redujeron de nuevo y se le impuso una
indemnizacin de 700 000 000 de francos a la temible y perturbadora nacin. Pero tres aos ms
tarde, cuando el gobierno Borbn pareca estar slidamente establecido, los ejrcitos de
ocupacin se retiraron y se permiti a Francia sumarse a las cuatro potencias victoriosas en una
quntuple alianza.
Siete aos despus de Waterloo, se le ofreci al rgimen de Luis XVIII una oportunidad
especial de demostrar su genuino conservadurismo. El Congreso de Verona (con la
inconformidad del gobierno ingls) autoriz a Luis para enviar un ejrcito francs a Espaa, y
suprimir all las manifestaciones liberales, con el objeto de apuntalar el vacilante trono del
despreciable Borbn que fue Fernando VII. El pndulo de la poltica exterior francesa haba
recorrido un arco completo desde aquel da desafiante, treinta aos antes, en que la Primera
Repblica Francesa declar la guerra a todos los reyes. Francia va no era la nacin
revolucionaria, y la msica prohibida de la Marsellesa pareca ser el eco moribundo de un

sueo fantstico. En 1821, Napolen muri en Santa Elena. Su hijo y heredero, el Aguilucho,
criado en Viena bajo la mirada vigilante de Metternich, era la sombra de un gran hombre, un
joven desdichado y destinado a una muerte prematura. El legitimismo haba triunfado, la reaccin
estaba a la orden del da y Europa se haba recuperado del veneno de las ideas francesas.
Habiendo vencido a Napolen y restablecido la paz, los gobiernos ingls, ruso, austraco y
prusiano concertaron en 1815 un pacto de amistad de 20 aos. Sus voceros subrayaron la
intencin de conservar intacto el acuerdo de paz y perpetuar el Concierto de Europa a travs del
gobierno mediante conferencias. En Aquisgrn (1818) la maquinaria internacional rechin,
mas sigui funcionando. Pero en la Conferencia de Troppau y Laibach (1820-21) el gobierno
ingls manifest ya su inconformidad con sus aliados continentales, en materia de intervencin
conjunta en los asuntos de las naciones perturbadas. Metternich y sus colegas conservadores se
alarmaron por las agitaciones estudiantiles en las universidades alemanas y por los estallidos
revolucionarios en Npoles y en Espaa. A pesar del disentimiento ingls, los gobiernos de
Austria, Prusia y Rusia, respaldaron el Protocolo de Troppau en el que se declar que
cualquier Estado que hubiese sufrido un cambio de gobierno a travs de una revolucin quedara
excluido del Concierto Europeo. Cuando las tres potencias votaron en favor de la intervencin en
Espaa, Inglaterra se neg a cooperar. George Canning, que fue nombrado Ministro de
Relaciones Exteriores de Inglaterra, despus del suicidio de Castlereagh (1822), separ a
Inglaterra del arepago europeo, y el Congreso de Verona de ese ao seal la bifurcacin de
los caminos. De tal modo, la Cudruple Alianza perdi significado antes de transcurrida la mitad
de sus proyectados 20 aos, y el gobierno tory en Londres, odiado por los liberales ingleses, se
convirti en la esperanza de los liberales del exterior.
Al reanudar Inglaterra su poltica tradicional de aislamiento, el sistema del Congreso qued
anulado. El exaltado espritu posblico de 1815 se haba evaporado, y su expresin ms
idealista, la Santa Alianza, propuesta por Alejandro I de Rusia, estaba muerta ya. La proposicin
mesinica que hizo Alejandro a sus colegas, de que el nico principio de fuerza, ya sea entre los
dichos gobiernos o entre sus sbditos, debera ser el de prestarse servicios recprocos, haba
sido aceptado en principio por la mayora de sus colegas prncipes, pero no ejerci influencia
manifiesta en sus polticas. Hacia 1822, el recordado idealismo y el espritu de sacrificio de los
aos de guerra haban cedido su lugar a los clculos y las componendas de paz. Canning recibi
de buen grado el retorno a la diplomacia ms realista de cada nacin para s, y Dios para
todos, e Inglaterra reanud su marcha independiente en los asuntos europeos y mundiales.
Al debilitarse el Concierto Europeo, el segundo factor que mencion anteriormente el
predominio del podero naval ingls se convirti en una influencia decisiva, especialmente
cuando oper contra la alianza conservadora. En el corazn de Europa, los gobiernos de Austria,
Prusia y Rusia podran hacer su voluntad, pero ningn Estado que tuviera costas, o un comercio
martimo, o colonias en ultramar, podra pasar por alto la presin naval inglesa. Fernando VII de
Espaa no tard en aprender esto cuando Canning otorg reconocimiento condicional (1822) a
los gobiernos establecidos por los rebeldes coloniales espaoles, en Sudamrica, donde los
esforzados trabajos de Simn Bolvar, el Libertador, y de Jos de San Martn, haban establecido

repblicas independientes desde Caracas hasta Chile. Las potencias conservadoras simpatizaban
con la legtima pretensin de Fernando al dominio de la Amrica espaola; el gobierno ruso
ofreci sus barcos para transportar una fuerza punitiva al Nuevo Mundo. Pero la ayuda inglesa a
los rebeldes, y el dominio ingls de los mares, hizo impracticable tal expedicin. El comercio
con las nuevas repblicas les estaba rindiendo pinges beneficios a los ingleses, y los
emprendedores banqueros londinenses haban encontrado prometedores campos de inversin en
la Amrica Latina. No tenan deseo alguno de que Espaa reafirmara un rgido monopolio
econmico sobre su perdido imperio de cerca de 4 000 000 de millas cuadradas, y 12 o 15
millones de habitantes.
La explotacin colonial europea del Nuevo Mundo estaba llegando a su trmino, y fue una
nacin del Nuevo Mundo, como debiera ser, la que proclam este hecho ante los gabinetes
europeos. En su informe anual al Congreso de los Estados, en 1823, el Presidente James Monroe
declar que era un principio en el que estn comprendidos los derechos y los intereses de los
Estados Unidos, el de que los continentes americanos por la libre e independiente condicin que
han cobrado y mantienen, no habrn de ser considerados en lo sucesivo como sujetos de una
futura colonizacin por parte de ninguna potencia europea.
El incentivo inmediato de esta histrica declaracin fue una proposicin que el gobierno ruso
haba hecho a Inglaterra y a los Estados Unidos para que las tres naciones definieran sus
intereses en la costa del Pacfico de la Amrica del Norte. Pero un motivo ms apremiante que la
declaracin de Monroe, fue el temor de que Espaa, con el respaldo de la alianza europea,
recuperara el dominio de las repblicas americanas, que tan recientemente haban proclamado su
independencia. El sistema poltico de las monarquas europeas, afirm enfticamente el
presidente, era en esencia diferente del de las Amricas. Y as declar que la sinceridad y las
amistosas Velaciones que existen entre los Estados Unidos y esas potencias, nos obligan a
declarar que consideraremos cualquier intento de su parte por extender su sistema a cualquier
porcin de este hemisferio como peligroso para nuestra paz y seguridad.
Esta atrevida admonicin a los soberanos aliados, proferida por una repblica novel, no
habra modificado por s sola sus intenciones. La doctrina Monroe se convirti en piedra angular
de la poltica exterior de los Estados Unidos porque la respald el podero de la flota inglesa. En
efecto, Canning haba propuesto una declaracin conjunta anglo norteamericana, pero los
estadistas de Washington desconfiaban de las intenciones inglesas. Tal como se dio a conocer, el
mensaje de Monroe cobr la forma de un gesto independiente, importante sobre todo en virtud de
sus posteriores amplificaciones. El Congreso de los Estados Unidos no ratific la declaracin
por el momento, y las potencias europeas hicieron como si la desdearan. Pero subsisti el hecho
de que Inglaterra y los Estados Unidos haban indicado su intencin comn, aunque
independiente, de preservar la libertad en las repblicas americanas espaolas. Como
consecuencia inmediata de esto, Espaa perdi toda oportunidad de recuperar las rentas
coloniales, que durante tan largo tiempo haban sostenido su enfermiza economa. Pero tuvo un
segundo resultado de importancia mucho mayor y ms permanente. La exclusin de la presin
europea y de los ejrcitos europeos del Nuevo Mundo signific que, durante un siglo, los Estados

Unidos se libraron de la carga de mantener un gran ejrcito para defender sus fronteras. Las
ligeras contribuciones y la considerable libertad individual, que los norteamericanos llegaron a
apreciar tan altamente, no fueron del todo el resultado de sus liberales instituciones republicanas.
Ms bien, el desarrollo de esas instituciones dependi de la inexistencia de vecinos fuertes y
militantes, y de la seguridad que le otorg su aislamiento poltico y geogrfico. Amerika, du hast
es besser, observ Goethe con su acostumbrada visin, y predijo que llegara el da en que las
naciones del Nuevo Mundo emularan las realizaciones del Viejo, y en que sus bajeles juntaran
el comercio de ambos ocanos a travs del abierto Istmo de Panam.
Habiendo asegurado su libertad, las repblicas americanas creyeron al principio que
deseaban vivir para s mismas. En las guerras de las potencias europeas, por cuestiones que a
ellas concernan, no hemos tomado parte alguna declar Monroe, ni conviene a nuestra
poltica el hacerlo. Pero la ruptura de los vnculos polticos no hizo desaparecer los lazos
culturales y econmicos que ligaban las Amricas con Europa. Hacia 1815, los Estados Unidos
haban llevado a cabo ya varias campaas contra las flotas piratas de Trpoli y Argel, en defensa
de su comercio en el Mediterrneo; y diez aos ms tarde el Mediterrneo atrajo de nuevo la
atencin americana cuando los griegos se rebelaron contra sus amos turcos. La creacin de
sociedades filohelnicas, desde Boston hasta Buenos Aires, nos indica que los americanos cultos
haban ledo su Herodoto con tanta asiduidad como sus primos europeos, y estaban igualmente
dispuestos a identificar a los griegos modernos con los antiguos atenienses y a los turcos con los
persas. La causa de la independencia griega conmovi poderosamente a todos los hombres de
cultura clsica e impulsos liberales, combinacin de sentimientos que habra de inquietar a los
estadistas conservadores que se esforzaban por mantener a Europa en el culto de la inmovilidad.
El primer impulso de Metternich fue dejar que la rebelin griega se extinguiera por s misma
ms all del mbito de la civilizacin. El sultn turco, Mahmud II, no poda pedir nada mejor,
y dej manos libres a sus comandantes en Morea para establecer la paz a como diera lugar. Pero
la prolongada resistencia de los griegos se gan la admiracin de la cristiandad, y en 1827
Inglaterra, Rusia y Francia se unieron para arbitrar en la lucha que ya llevaba seis aos. Cuando
los turcos se negaron a negociar, las fuerzas navales de las tres potencias destruyeron una flota
turcoegipcia en la Baha de Navarino, y en 1829 el tratado de Adrianpolis garantiz la
independencia de Grecia. La repblica que haban proclamado los griegos se transform
subsecuentemente en una monarqua y un prncipe bvaro fue coronado en las ruinas de la
Acrpolis con el ttulo de Otto I, rey de los helenos. Las repblicas, al parecer, todava no
estaban de moda. Pero se haba perdonado una rebelin, se haba cambiado un gobierno mediante
la violencia y se haba creado un nuevo Estado nacional. Los liberales se llenaron de esperanzas
por esta brecha abierta en los bastiones del conservadurismo, y la rebelin griega se convirti en
el primer estremecimiento de una erupcin poltica general. Un ao despus del tratado de
Adrianpolis, corrieron por toda Europa los fuegos revolucionarios de 1830.
La seal para esta nueva serie de insurrecciones populares provino, muy adecuadamente, de
Pars. Luis XVIII haba mantenido un satisfactorio equilibrio entre las fuerzas liberales y
reaccionarias, sujetndose a una carta constitucional, pero muri en 1824 dejando en el trono a su

intransigente hermano Carlos X. En el plazo de cinco aos, Carlos cometi toda una serie de
crasos errores, que nos recuerdan el aciago reinado de Jacobo II en Inglaterra. Quiso
recompensar a la vieja nobleza francesa a expensas de la burguesa en ascenso, desafi a las
Cmaras al designar a ministros reaccionarios y, por ltimo, intent un golpe de Estado,
imponiendo la censura de prensa, disolviendo la Cmara de Diputados y privando del derecho de
voto a tres cuartas partes del electorado. Estas ordenanzas del 26 de julio de 1830 fueron los
ltimos edictos oficiales de Carlos. Cuatro das ms tarde, Pars qued en manos de una turba
insurgente, la bandera tricolor se iz en Notre Dame y el rey tuvo que huir.
Caballeros, ensillad vuestros caballos, Francia se halla de nuevo en revolucin, exclam
Nicols I cuando llegaron a San Petersburgo las noticias de los das de julio. Metternich
demostr menos resolucin. Las noticias de Pars lo hundieron en una inusitada depresin, y
como Federico Guillermo III de Prusia se mostraba tan vacilante como siempre, el Protocolo de
Troppau fue letra muerta. Amenazas ms apremiantes no tardaron en convertir a la intervencin
conjunta de las potencias del Este en una arriesgada aventura, por lo menos, puesto que la
revolucin de julio provoc una reaccin en cadena, que encendi rebeliones en Blgica, Suiza,
Italia, los diversos Estados alemanes y Polonia. Los gobiernos austraco, ruso y prusiano no
podan permitirse avanzar por la Europa occidental, donde los liberales haban capturado y
sostenido un terreno importante en el fermento de 1830-32. Estos logros liberales se estudiarn
en el siguiente captulo: su influencia se extendi en el futuro. Pero en la Europa central y oriental
el peso del pasado no pudo levantarse fcilmente, y las rebeliones de 1830 terminaron ahogadas
en sangre y frustracin. Todas las fuerzas principales, polticas, militares, econmicas y
geogrficas, prescriban all tal resultado negativo. Despus de 1830, Europa qued dividida,
ms evidentemente que antes, en un campo progresista y otro reaccionario, en un grupo de
gobiernos parlamentarios occidentales y una liga de monarquas autoritarias orientales. La fuente
principal del podero liberal fue una poderosa burguesa; all donde una clase media agresiva no
pudo tomar las riendas del gobierno, el movimiento liberal se derrumb.
Era lgico que Inglaterra y Francia fueran las primeras potencias que se apartaran de la ciega
rigidez del programa de la Restauracin. Inglaterra abandon la alianza europea en 1822, por la
cuestin espaola. Francia desafi a las monarquas conservadoras en 1830, con un cambio de
dinasta. Ambas naciones eran econmicamente progresistas; ambas se haban desprendido de las
instituciones semifeudales, y de las anacrnicas distinciones sociales de siglos anteriores; ambas
simpatizaban con vecinos menos avanzados, que buscaban la emancipacin poltica y procurarse
gobiernos responsables. En la primera mitad del XIX, existi un profundo conflicto ideolgico
que dividi a la Europa liberal de la conservadora, un conflicto provocado e intensificado por la
irresistible expansin de las nuevas fuerzas econmicas. Los pueblos de la Europa noroccidental,
con los ingleses a la cabeza, haban desarrollado instituciones de gobierno representativo. Pero
en la Europa central y oriental el ms viejo sistema del despotismo monrquico luchaba todava
por mantenerse; y el empleo del ingreso nacional, el mando del ejrcito, la censura de la prensa y
las libertades individuales quedaban en manos de ministros que no eran responsables ante la
nacin, sino ante la corona. En los Estados reaccionarios de Europa el pueblo era todava

vasallo, mientras que en los Estados liberales los sbditos se haban convertido en ciudadanos.
All donde el cetro haba pasado de manos de un monarca absoluto a las de un pueblo
soberano, el poder ejecutivo estaba encarnado en un gabinete ministerial, responsable ante una
mayora parlamentaria. Esta transicin poltica fue el signo exterior y tangible de una revolucin
econmica y social. Signific que la estructura de clases, heredada de la Edad Media, la
estratificacin de la sociedad en castas, que pona a los grupos privilegiados de nobles y del
clero en oposicin a la vasta mayora de desheredados estaba cediendo su lugar a otra estructura
de clases, fundada en un sistema econmico ms dinmico. La economa capitalista haba creado
tres nuevas clases, una minora capitalista, cuya fuerza y cuyas ganancias provenan
primordialmente de las inversiones, una clase media, que dependa en parte de la propiedad y
en parte del pago por los servicios, y una mayora proletaria, cuyos individuos carecan casi por
completo de recursos en forma de tierras y de ahorros, y vivan totalmente de sus salarios. A
medida que los ms antiguos grupos privilegiados, los nobles y el clero, fueron suplantados y
desposedos, el dominio poltico pas a poder de una nueva aristocracia en ascenso, la de los
capitalistas, que se aliaron con la alta burguesa para establecer una forma de gobierno que
salvaguardara su riqueza y su influencia. La filosofa que se cre para justificar este
desplazamiento del poder ocultaba una contradiccin implcita, y encerraba una negacin de la
justicia, que desacredit la sntesis burguesa, puesto que el credo liberal predicaba la igualdad
de todos los ciudadanos ante la ley, pero el liberalismo, en la prctica, ocult muy
frecuentemente, detrs de una fachada de reformas democrticas, la concentracin del supervit
econmico en manos de una minora cada vez ms reducida. Para los crticos hostiles, la
evolucin del sistema capitalista no era mucho mejor que la sustitucin de la servidumbre agraria
por la servidumbre industrial, y afirmaron que el gobierno del nuevo rgimen segua siendo lo
mismo que el del rgimen antiguo, la conspiracin de los pocos contra los muchos.
El desarrollo de la economa capitalista en Europa puede entenderse como las tres fases
consecutivas de un mismo movimiento. El primer perodo, desde fines de la Edad Media hasta
los ltimos aos del siglo XVIII, fue primordialmente una era de capitalismo comercial. A sta la
sigui un intervalo aproximadamente de medio siglo, durante el cual el capitalismo industrial
desempe un valioso papel, y muchos empresarios destacados aumentaron su influencia
invirtiendo su exceso de riqueza en las industrias recientemente mecanizadas y en los transportes
a vapor. Despus de 1850, el importantsimo papel desempeado por los bancos y las agencias
financieras, que a travs de los prstamos y la emisin de acciones participaron en el control de
los negocios, inici la fase del capitalismo financiero, que dur hasta el siglo XIX. Es obvio que
no se pueden dar fechas exactas para sealar el momento preciso de la transicin desde una fase
hasta la siguiente, pero es conveniente distinguir las formas que la empresa capitalista cobr en
estos periodos sucesivos.
Los aos transcurridos desde 1815 hasta 1830 quedan comprendidos dentro del periodo del
capitalismo industrial. A medida que se multiplicaron las nuevas invenciones y que la aplicacin
de la energa mecnica revolucion la industria de los hilados y tejidos, los dueos de fbricas,
que no eran miopes, hicieron fortunas, y las ciudades crecieron como hongos alrededor de las

fbricas. Al aprovechar esta dorada oportunidad, los empresarios ingleses disfrutaron de


ventajas que los situaron medio siglo adelante de sus competidores continentales. El comercio de
exportacin de Inglaterra se haba triplicado en el periodo revolucionario (1789-1815), y las
ganancias se concentraron en las manos de los hombres que tuvieron la visin y la iniciativa
suficientes para flotar sobre las olas del futuro. El hierro y el carbn de una civilizacin
industrial se encontraban en Inglaterra en los lugares convenientes. Las Leyes de Cercamientos
(ms de un milln de hectreas se cercaron entre 1802 y 1844) crearon propiedades agrcolas
ms grandes y eficaces, pero arrojaron a miles de aparceros y pequeos terratenientes a las
ciudades, en busca de trabajo, y de esta manera proporcionaron una abundante mano de obra
barata. Los mecnicos ingleses igualaban y probablemente sobrepasaban a los del continente, y
exista capital ingls para financiar las nuevas fbricas. Adems, Inglaterra tena materias
primas, y dominaba los mercados y las rutas de transporte. Una armada dominante, un extenso
imperio colonial y una marina mercante ms grande que todas las dems juntas, aseguraron la
llegada constante de suministros y la fcil exportacin de los productos industriales a los clientes
distantes. Por ltimo, para rematar esta combinacin excepcional de jefatura colonial, comercial,
industrial, martima y naval, Inglaterra pas a desempear el papel principal en las finanzas
internacionales, y Londres sustituy a Amsterdam como centro bancario de Europa. Hacia 1815,
el Banco de Inglaterra era el ms grande centro de depsito del mundo, y cuando reanud los
pagos en especie, en 1819, sus billetes fueron el nico papel moneda negociable que circul por
toda Europa a su valor nominal en oro.
El liderato econmico ingls, despus de 1815, aument las dificultades con que se
enfrentaron los dems grupos de hombres de negocios europeos. Francia podra haber sido un
emprendedor y temible rival en los mercados mundiales. Pero el comercio francs haba quedado
paralizado por los largos aos del bloqueo martimo, y no recuper hasta 1825 el volumen de
comercio exterior que haba tenido en 1789. La industria francesa, que estuvo en libertad de
explotar los mercados europeos mientras dur el podero de Napolen, padeci un violento
retroceso al caer el emperador, y no poda competir favorablemente con la corriente de
manufacturas inglesas que se lanz sobre el continente cuando la paz abri nuevamente sus
puertas al comercio. El capital francs era tmido, los fundidores franceses usaban todava
madera, aunque tenan carbn, y los industriales franceses se contentaban con los clientes
locales, cuando slo los mercados nacionales podan justificar las instalaciones y la inversin
que requera la produccin en gran escala. La revolucin haba limpiado el terreno, emancipado
a la burguesa, y abolido los aranceles internos y las obstrucciones burocrticas. Sin embargo,
Francia, un pas de ms de 500 000 kilmetros cuadrados y 30 000 000 de habitantes (dos veces
la superficie y la poblacin de Inglaterra), no poda hacer frente a la competencia de los tejidos
ingleses o del trigo ruso. Los agricultores y los industriales franceses pidieron mayor proteccin
para conservar sus mercados locales, y luego ni siquiera pudieron satisfacer estas limitadas
demandas. La carencia de capital demor indudablemente el surgimiento de la industria en gran
escala en Francia. Pero un gobierno ms avisado e interesado en Pars podra haber estimulado a
los inversionistas, limitando sus responsabilidades y suavizando las leyes de bancarrota, o pudo

haber proporcionado prstamos o subsidios para equipar fundiciones ms eficaces y fbricas


mayores. En Blgica, donde estadistas de ms amplia visin dirigieron el programa econmico,
la mecanizacin de la industria hizo progresos ms rpidos, especialmente despus de que los
belgas se rebelaron contra su forzada unin con los holandeses en 1830. Mientras los franceses
seguan en estado de apata, Blgica se puso a la cabeza de toda Europa en materia de
construccin de ferrocarriles, y las primeras lneas fueron empresas estatales, inteligentemente
planeadas para estimular el comercio y fomentar la industria.
Al este del Rin, las industrias embrionarias creadas por la era del vapor se enfrentaron al
obstculo del separatismo poltico, puesto que las Alemanias se hallaban todava divididas en
cerca de 38 fragmentos y no poda existir un mercado nacional mientras perdurara este
fraccionamiento. Las ventajas que reportara la adopcin de una moneda uniforme, una poltica
arancelaria uniforme, un sistema uniforme de leyes comerciales y de pesas y medidas, predispuso
a los hombres de negocios alemanes en favor de la consolidacin poltica. Cuando el arreglo
reaccionario de 1815 pospuso indefinidamente esta esperanza, el gobierno prusiano se lanz a
ampliar los fundamentos econmicos para la nacionalidad, a pesar de la oposicin de Viena y de
algunos Estados alemanes del sur. En 1818, todos los artculos industriales que entraran en
cualquiera de los dispersos dominios de los Hohenzollern, quedaron sujetos a un moderado
impuesto de 10% ad valorem, en tanto que una pesada contribucin por concepto de trnsito se
impuso a las mercancas que pasaban a travs de las zonas controladas por los prusianos. Esta
presin econmica persuadi a los gobiernos de varios Estados alemanes vecinos de que les
convena ingresar en la unin aduanera. En el plazo de una generacin, el Zollverein abarc la
mayor parte del norte de Alemania, y convirti la zona en un mercado libre interior en el que
prevaleca la uniformidad fiscal. Todos los productos que entraban en esta zona quedaban sujetos
al arancel comn, y los ingresos recaudados por este concepto se distribuan entre los Estados
miembros del Zollverein, proporcionalmente a su poblacin.
Fuera de los pases mencionados Inglaterra, Francia, Blgica y las Alemanias la
transformacin industrial haba dejado pocas huellas en el panorama europeo hacia 1830. Los
transportes y las comunicaciones eran todava lentos y costosos, limitados por la capacidad de la
diligencia, de la barcaza fluvial y del buque de vela. Cuatro quintas partes de la poblacin
europea viva semiaislada en un medio rural. Las ciudades haban rebasado sus antiguas
murallas, pero no se haban desprendido de su belleza arcaica, semimedieval. La panormica de
las ciudades estaba todava dominada por las torres de las iglesias, visibles a leguas de
distancia, en un cielo claro, brillantes y resplandecientes en el aire sin humo. Inclusive en
Inglaterra, donde el industrialismo haba hecho los mayores avances, el palio del humo de las
fbricas no haba tendido todava su oscuro dosel, y la urbanizacin de la sociedad, que haba de
convertir a cuatro de cada cinco ingleses en habitantes de ciudad en el plazo de un siglo,
aguardaba todava el futuro.
El examen de su literatura y de su arte nos muestra cun poco influyeron en el pensamiento y
en la cultura de la poca las nacientes energas de la era industrial. Los poetas y los filsofos que
influyeron ms poderosamente en el pensamiento europeo, despus de 1815, criticaban como

siempre a la sociedad de la poca, pero cuando se ponan a proyectar un mundo mejor


profetizaban la forma de las cosas por venir casi exclusivamente en funcin de sus propias
preconcepciones literarias. Pocos pensadores manifestaron un autntico inters, o una
comprensin honda de las tendencias econmicas de los tiempos, de las nuevas fuerzas que
estaban cambiando la cultura europea, predominantemente agraria desde sus inmemoriales
orgenes, hasta convertirla en una civilizacin industrial sin precedente en la historia del mundo.
Las principales corrientes intelectuales de la era de la Restauracin estuvieron enturbiadas
por pedantes giros y una desilusin ampliamente difundida fue el espritu que prevaleci.
Transitoriamente, pareca como si todas las resplandecientes generalidades del siglo XVIII se
hubiesen empaado. La bsqueda racionalista de un proyecto de sociedad perfecta y realizable
haba abortado. Los soadores revolucionarios, que haban concebido un paraso lgico para una
humanidad regenerada, haban cado en descrdito. Cuando la esplndida visin se disolvi en la
luz de todos los das, Wordsworth compuso una endecha nostlgica a la brillante y engaadora
alba de 1789.
In which the meagre, stale, forbidding ways
Of custom, law, and statute took at once
The attraction of a country in romance.
[En que las estriles, rancias, aborrecibles formas / De la costumbre, la ley y el estatuto cobraron de golpe / El atractivo
de un pas de fbula].

Como a la mayora de los hombres de su generacin, la experiencia haba serenado a


Wordsworth, y acept el arreglo de la Restauracin como una transaccin necesaria, un sensato
matrimonio de conveniencia contrado sobre la tumba de un sueo. Shelley poda todava insistir,
con inspirado desafo, en que los poetas eran los legisladores no reconocidos del mundo, pero
hacia 1815 eran legisladores sin mandato. Los pueblos de Europa tenan que aprender de nuevo a
depositar su confianza en los prncipes y en los prosaicos administradores que los prncipes
nombraban. En las cortes de la Restauracin, los reformadores que se acercaban con el proyecto
de una Utopa no encontraron mecenas. A la clase de los soadores dijo Metternich con
pomposa superfluidad nunca he pertenecido.
Una incurable desconfianza de los periodistas, y en especial de los autores que tenan ideas
atrevidas, infect los crculos oficiales de la sociedad de la Restauracin. Los monarcas ya no
honraban a los caballeros de la pluma que atacaban los abusos sociales, como Federico el
Grande y Catalina de Rusia haban honrado en otro tiempo a Voltaire y a Diderot. Por el
contrario, despus de 1815, los crticos atrevidos del Estado y de la Iglesia se crearon
dificultades con los censores y con la polica secreta, y a los profesores liberales se les ech de
sus ctedras en las universidades. Inclusive en Inglaterra, el pnico de la Revolucin francesa
inspir las Seis Leyes de 1819, que restringan las reuniones pblicas, autorizaban el decomiso
de artculos sediciosos o blasfemos y sujetaron los panfletos a un gravoso impuesto del timbre.
Estos intentos de callar la prensa y dominar las crticas produjeron pocos efectos apreciables,
pero intensificaron sin duda el estado de nimo febril y frustrado de muchos intelectuales

europeos en este invierno de su descontento.


El espritu del romanticismo, que ya haba vivificado a la literatura y el arte europeos en el
ltimo cuarto del siglo XVIII, alcanz su apogeo en las dcadas inmediatamente posteriores a
1815. Ningn freno impuesto a la insurgencia poltica poda detener la rebelin romntica; por el
contrario, pareca como si las almas fogosas, a las que se haba privado de la oportunidad de
realizar sus sueos, se aplicaran con mayor intensidad a soar sus acciones. El romanticismo era
un manto de mltiples colores, no casaba con el uniforme de ningn partido poltico; pero
satisfaca las necesidades de una generacin a la que el golpe tremendo de prodigiosos
acontecimientos haba sacado de sus verdades convencionales. Los grandes esfuerzos colectivos,
como la Revolucin francesa, dejan un vaco a su paso. La imaginacin europea, hastiada de las
realidades contemporneas, busc un escape en las novelas histricas idealizadas de Walter
Scott, en los dramas de Schiller, en la lrica, las baladas y los romances de autores perseguidos
por sus fantasas, desde Coleridge hasta Manzoni, y desde Herder hasta Heine, que vieron una luz
que nunca se pos sobre el mar o sobre la tierra. Se suele decir que el movimiento romntico fue
una rebelin contra las estriles verdades de la ciencia y la rigidez de las frmulas clsicas, y
hay algo de verdad en esto, por cuanto el romanticismo habl la lengua del corazn y repudi las
normas artificiales en favor de un arte impremeditado. Sin embargo, histricamente, es ms
importante sealar que, aunque las aspiraciones de los autores romnticos triunfaron a menudo
sobre la lgica y la razn, tambin es cierto que no triunfaron sobre mucho ms. Los hroes de la
tragedia romntica, como sus creadores poticos, buscaron una vida ms all de la vida y un
amor ms all del amor, y se encontraron condenados a un destino comn: la frustracin. Cuando
toda una generacin abriga en su corazn a tales hroes frustrados, el historiador se ve obligado
a buscar la explicacin ya no en los fines estticos, sino en las condiciones sociales.
Georg Brandes, el crtico literario dans, relacion este espritu de derrota y de abdicacin
con los efectos de la Revolucin francesa, dando a entender que la desaparicin de las barreras
sociales haba dejado a los jvenes ambiciosos e impresionables sin una excusa conveniente
para explicar el fracaso en su bsqueda de la fama. A modo de venganza, encontraron un
desdeoso solaz en la repudiacin del mundo que no los saba apreciar y al que no haban podido
conquistar. Esta explicacin es seductora, pero no ahonda lo suficiente. La generacin que
sobrevivi a la Revolucin francesa haba sido testigo de un supremo asalto del espritu humano,
que se haba estrellado contra los bastiones de la desigualdad social. Hacia 1815, todas las
clases estaban de acuerdo (aunque por razones diferentes) en que la revolucin haba sido un
fracaso y esta desilusin universal anhelaba su sublimacin. La llama de la rebelin arda
todava en secreto, como una lmpara en una tumba, y una a millones de lectores en un
parentesco sustitutivo con esos rebeldes soberbios y trgicos, desde Fausto hasta Manfredo, que
han desafiado al destino y desdeado la incomprensin del mundo. El verdadero altar de los
poetas romnticos no era el templo de la musas; era un pico nevado en el Cucaso y su dios un
titn atormentado. El romanticismo de la era de la Restauracin era un culto de Prometeo.
Como la mayora de los movimientos de protesta, la rebelin romntica era ms fuerte en
emocin que en lgica, y produjo muy pocas obras que se distinguieran por su solidez estructural

y su calidad de acabadas. En estos aos no apareci una nueva filosofa que justificara el arreglo
poltico. El pensador ms influyente de la poca, Georg Wilhelm Friedrich Hegel, concibi una
sntesis de ideas que sirvi tanto a los radicales como a los reaccionarios de arsenal de
argumentos. Todos los grupos polticos, por igual, sintieron el apremio de encontrar un principio
satisfactorio de autoridad, pero fue una bsqueda en la que nadie tuvo xito. En Inglaterra, los
intelectuales liberales digirieron el helado utilitarismo de Jeremy Bentham. En Francia, algunos
nacionalistas intentaron todava fundar una sociedad secular sobre una subestructura de derecho
natural, pero haban cado en descrdito. Muy poca atencin recibi el libro de Auguste Comte,
Plan de las operaciones cientficas necesarias para la reorganizacin de la sociedad (1822), y
este temprano estudio del problema de la sociologa cientfica tuvo que aguardar a un clima de
opinin ms favorable para ser aceptado. Del otro lado del Rin, Friedrich Karl von Savigny
acus al Cdigo Civil Francs de estrecho y mecnico y denunci el esfuerzo por deducir
postulados sociales del derecho natural en su ensayo titulado Sobre la vocacin de nuestro
tiempo para la legislacin y la jurisprudencia (1814). Pero Savigny no ofreci una opcin
satisfactoria, puesto que concluy que los tiempos no estaban maduros para un sistema de
legislacin basado en un slido estudio filosfico del desenvolvimiento histrico.
En esta bsqueda general de un principio de autoridad que justificara a los gobiernos en el
ejercicio del poder soberano, los campeones de la Restauracin no tuvieron ms xito que sus
antagonistas. Si ni el derecho natural, segn lo revelan la ciencia y la razn, ni la tradicin
histrica, embalsamada en estatutos antiguos, podan proporcionar un fundamento aceptable para
regir a la sociedad, no quedaba ms que el concepto antiqusimo del derecho divino expresado
en las Escrituras y los dogmas de la Iglesia catlica romana. En este fundamento teocrtico se
haba apoyado el derecho cannico y civil de siglos anteriores y todava podan aprovecharlo
quienes quisieran poner su fe en l. Joseph de Maistre reformul la concepcin tradicionalista
catlica en obras sucesivas que culminaron en su obra titulada Du pape (1829), pero como hizo
de la supremaca papal la doctrina central de su sistema, ni los monarcas protestantes, ni los
catlicos estaban dispuestos a sancionar un razonamiento que subordinaba su autoridad a la del
papa. En el otro extremo de la gama de la reflexin poltica catlica se encontraba Flicit
Robert de Lamennais, que denunci a los racionalistas por su adoracin de la ciencia como
fuente de toda verdad y progreso, y busc revivificar la religin, aconsejando que se practicaran
reformas liberales en el seno de la Iglesia. Su extraa mezcla de dogmas ultramontanos con la
defensa de la libertad de expresin y la libertad de prensa lo metieron en conflictos con sus
colegas clericales en Francia y en 1831 llev su apelacin a Roma. El papa Gregorio XVI
conden sus enseanzas y Lamennais, desafiando la censura papal, en lo sucesivo llev a cabo
sus esfuerzos reformadores fuera de la Iglesia.
Un renacimiento religioso, una autntica revivificacin espiritual, se hizo sentir en toda
Europa durante las primeras dcadas del siglo XIX, pero las iglesias organizadas no lo inspiraron,
sino que ms bien le hicieron resistencia. Gran parte de su fuerza era una supervivencia de
idealismo humanitario de la era revolucionaria, puesto que el humanitarismo era el nico dogma
del culto revolucionario que haba subsistido sin mengua y sin descrdito. Los metodistas en

Inglaterra, los pietistas en las Alemanias y la Sociedad de los amigos cuqueros donde quiera
que vivieron y trabajaron insistieron en la necesidad de mejorar las condiciones sociales,
reformar las crceles y asilos, mitigar las leyes penales y abolir la esclavitud y el comercio de
esclavos. La agitacin antiesclavista en Inglaterra, que culmin con la abolicin de la esclavitud
por todo el imperio debi mucho al celo cristiano de las sectas evanglicas. Cuqueros y
metodistas se entregaron a la realizacin de muchos de los fines humanitarios por los que haba
abogado la legislacin de la Revolucin francesa, pero su programa humanitario no era una
aprobacin de la revolucin misma. Por el contrario, el desarrollo de las congregaciones
inconformistas, en Inglaterra por ejemplo (en la que llegaron a abarcar a cerca de la mitad de la
poblacin), contribuy a inocular a la poblacin contra las ideas revolucionarias. El asalto
racionalista se haba lanzado contra las instituciones; pero el renacimiento religioso apelaba a la
conciencia y los predicadores populares buscaban regenerar la sociedad convirtiendo a los
individuos que la componan. Mientras que la revolucin haba hecho hincapi en los derechos
de los ciudadanos como fundamento de una sociedad justa, el renacimiento religioso destacaba
los deberes del cristiano como la clave de la vida buena.
Por lo que toca a sus fines, tanto los racionalistas como los lderes del renacimiento religioso
pugnaban por una mayor justicia social. Los abogados de la democracia la consideraban como la
solucin preordinada, alegando que, cuando todos los ciudadanos gozaran del derecho al voto los
gobiernos seran verdaderamente populares, puesto que seran autnticamente representativos. Al
otro lado del Atlntico, el principio de que los gobiernos derivan sus poderes legtimos del
consentimiento de los gobernados, haba quedado firmemente establecido desde 1815, y la
democracia no sufri retrocesos transitorios como en Europa. La fe en que todos los ciudadanos
adultos (varones) deberan poder participar en la eleccin de sus legisladores fue vindicada en
las elecciones regulares, y el rpido crecimiento de la poblacin en los Estados Unidos, que
tena 8 000 000 en 1815 y 12 000 000 en 1830, demostr la efectividad de las instituciones
republicanas populares. En el ao de 1828 se produjo la ruidosa eleccin de Andrew Jackson,
sptimo presidente de los Estados Unidos, un notable triunfo del partido popular que llev a la
Casa Blanca a un hijo de la frontera, que tena puesto su corazn en la gente del comn. En
Francia, las clases medias estaban reuniendo sus fuerzas para el derrocamiento de Carlos X y en
Inglaterra se estaba acercando a su fin el periodo del gobierno tory. La derogacin de la ley que
impona un juramento de prueba a los empleados pblicos y de las leyes de gremios (1828) y la
promulgacin de la Ley de emancipacin de los cristianos catlicos (1829) suprimieron las
restricciones civiles y las inhabilitaciones que se haban impuesto a los grupos religiosos
disidentes. Por toda la Europa occidental, las fuerzas de la democracia estaban reanudando su
marcha interrumpida y sus resultados habran de aparecer en breve en las victorias liberales de
1830-32.

II. AVANCES LIBERALES Y FRUSTRACIONES


ROMNTICAS (1830-48)
Los franceses ya no eran la grande nation despus de Waterloo; eran un pueblo derrotado que
llevaba a cuestas una monarqua impopular y que estaba lo suficientemente escarmentado como
para conformarse con su suerte. Sin embargo, cada clase y cada grupo tena un motivo de queja.
La antigua nobleza y el alto clero se lamentaban por sus perdidos privilegios. Las clases medias
desconfiaban de la restaurada dinasta borbnica y trataban de conservar y ampliar las ventajas
legales y polticas que les haba dado la Revolucin. Un creciente proletariado de las ciudades
exiga reconocimiento y mejores condiciones de vida. Los ultranacionalistas soaban con un
resurgimiento militar que dorara de nuevo las guilas imperiales. El hecho de que estas divididas
facciones fueran mantenidas durante quince aos en un precario equilibrio no auguraba que la
vieja y la nueva Francia pudieran reconciliarse; simplemente demostr que, por el momento, el
deseo de orden y de estabilidad se haba sobrepuesto a todos los dems impulsos. Durante el
periodo de la Restauracin, la derecha y la izquierda, los ultra y los radicales se atrincheraron
en la oposicin y maniobraron para sacar ventajas, en una tregua que nadie aceptaba como
permanente, en tanto que un grupo de moderados, en el centro, mantena en operacin el sistema.
No fue un periodo glorioso, ni memorable, pero le permiti al pueblo francs recuperarse del
agotamiento de las guerras y probar las ventajas de una monarqua constitucional limitada.
Carlos X trastorn este compromiso de la restauracin al negarse a desempear el limitado
papel de un monarca constitucional. Desde su ascenso al trono en 182-1 se inclin
constantemente a la derecha, y, cuando aument la oposicin, trat de distraer a la nacin
enviando una expedicin punitiva para apoderarse de Argel (julio de 1830). Esta renovacin de
la expansin colonial estableci los fundamentos del posterior imperio francs en frica, pero no
logr mejorar la situacin de Carlos, ni apaciguar a los parisienses. Los resultados de las
elecciones ofrecieron al rey una cmara desafiante que, nuevamente, exigi la renuncia del
impopular ministro Polignac. En vez de ceder, Carlos recurri al gobierno por ordenanza,
disolvi la cmara, redujo el voto, suspendi la libertad de prensa y decret una nueva eleccin.
Esta violacin de la carta constitucional (segn la entendan los liberales) provoc al populacho
parisiense a una inmediata insurreccin contra la que el rey no se haba prevenido, y en el
espacio de tres das se encontraba en fuga. La suerte de otro Borbn se haba decidido en las
barricadas de Pars, antes de que se pudiera consultar o informar siquiera del acontecimiento al

pueblo de Francia.
Es significativo que, en esta crisis de julio de 1830, los moderados confiaran, hasta el ltimo
momento, en una victoria parlamentaria que pondra en sus manos al ministerio. No desearon
realmente una revolucin, ni el retorno al desacreditado rgimen de una repblica, que todava se
asociaba a la dictadura jacobina. Reuniendo rpidamente sus fuerzas, nombraron a Luis Felipe de
Orlens, cabeza de una rama colateral de la casa real, para que ocupara el trono vacante. Estos
polticos burgueses, que representaban a las clases de propietarios, teman las demandas de un
proletariado armado y victorioso ms que los designios de un rey desptico, y maniobraron
diestramente entre los peligros opuestos para aduearse del poder. Las clases medias aclamaron
a Luis Felipe por considerarlo rey ciudadano que reinara, pero no gobernara, y estaban
decididos a dominar en el nuevo rgimen, preservando su mayora en la cmara de diputados.
A juzgar por sus resultados, la revolucin francesa de 1830 fue menos una revolucin que una
confirmacin de la carta constitucional de 1814. Esta ltima se redact de nuevo para eliminar
clusulas ambiguas y redefinir el gobierno francs como monarqua limitada, constitucional,
representativa y responsable. El derecho al voto, aunque se extendi a 250 000 electores, en vez
de los 100 000 anteriores, sigui siendo la prerrogativa de los propietarios, y este grupo
oligrquico que posea el derecho de voto (numricamente, un mero 1% de la nacin) habl en
nombre de Francia en defensa de los intereses de su clase. Para aplacar a los elementos ms
radicales del populacho, la bandera tricolor de la Revolucin sustituy de nuevo a la bandera
blanca de la monarqua borbnica, y se levant la prohibicin de cantar la Marsellesa. Al mismo
tiempo, sin embargo, Luis Felipe aclar que la Monarqua de Julio no lanzara una cruzada
revolucionaria contra estados vecinos, como lo haba hecho la Primera Repblica Francesa.
Tranquilizadas a este respecto, las cortes europeas decidieron reconocer al nuevo rey de los
franceses, e inclusive Nicols I de Rusia se dirigi a l con el ttulo de Sire, aunque se neg a
emplear la salutacin diplomtica ms usual de mon bon frre.
La cauta poltica exterior de la Monarqua de julio decepcion a los republicanos y a los
chauvinistas franceses. Tambin se desilusionaron los revolucionarios italianos, alemanes y
polacos que haban organizado revueltas con la esperanza de obtener apoyo francs. Tropas
austracas sofocaron rebeliones en Parma, Mdena y Roma. La agitacin en los Estados alemanes
atemoriz a varios prncipes, que hicieron concesiones, pero la firme contrapresin de los
gobiernos de Austria y de Prusia fren el movimiento liberal en la Europa Central, y hacia 1833
Metternich poda felicitarse a s mismo porque su sistema estaba a prueba de fuego. La
insurreccin polaca ardi con mayor fuerza hasta que la condenaron las divisiones internas y la
falta de ayuda exterior, lo que permiti al zar Nicols tratar a la Polonia rusa como un pas
conquistado sujeto a la ley marcial.
En Suiza, los Estados ibricos y Blgica las potencias reaccionarias no podan intervenir sin
peligro de guerra con Francia e Inglaterra, y los grupos liberales de esos pases mejoraron su
posicin. Hacia 1833, la mayora de los cantones suizos establecieron nuevas constituciones, que
proclamaban la soberana del pueblo, la libertad de prensa y la igualdad de todos los ciudadanos
ante la ley. En Espaa y en Portugal surgieron disputas por la sucesin al trono. Inglaterra y

Francia apoyaron a la regente espaola, Mara Cristina, contra su cuado, don Carlos, que fue
enviado al exilio. Don Miguel, pretendiente al trono portugus, comparti la misma suerte,
despus de que la presin francesa e inglesa sent en el trono de Portugal a Mara II. Los dos
estados de la Pennsula Ibrica habran de verse desgarrados durante aos por la guerra civil,
pero los liberales, en general, consideraron que los arreglos a que se lleg entre los aos de
1830 y 1834 fueron victorias para las potencias occidentales constitucionales. Los gobiernos
reaccionarios de Austria, Prusia y Rusia, que apoyaban a Don Carlos y a Don Miguel, llamaron a
sus representantes en Madrid, en tanto que Francia e Inglaterra concertaron una cudruple
alianza con Espaa y Portugal para preservar las reformas constitucionales.
El caso de Blgica fue una prueba de fuerza todava ms clara entre los bloques absolutista
(oriental) y constitucional (occidental). Descontentos por su forzada alianza con los holandeses,
decretada por el Congreso de Viena, los liberales belgas se rebelaron cuando supieron que los
parisienses hablan destronado a Carlos X. Guillermo I, de los Pases Bajos Unidos, se mostraba
en extremo renuente a perder la mitad de su reino, pero los gobiernos absolutistas no pudieron
ayudarle con fuerzas militares, en tanto que las potencias occidentales apoyaron a los separatistas
belgas y esto decidi la cuestin. Blgica se estableci como Estado independiente y Leopoldo
de Sajonia-Coburgo (prncipe alemn naturalizado ingls) acept el trono y cas con la hija de
Luis Felipe. Este arreglo fue el reconocimiento tcito de que la suerte de Blgica dependa
primordialmente de la actitud de Francia e Inglaterra. En Londres, los embajadores de las cinco
grandes potencias (Inglaterra, Francia, Austria, Prusia y Rusia) reconocieron la independencia de
Blgica y garantizaron su neutralidad perpetua. El nuevo Estado ocup su lugar entre las naciones
en calidad de monarqua constitucional sujeta a una carta que proclamaba la soberana de la
nacin, la supremaca del poder legislativo sobre el ejecutivo y una ampliacin del derecho de
voto mayor todava que la de Inglaterra y Francia en 1830. El derecho de voto estaba todava
limitado a una minora de ciudadanos belgas que reunieran los requisitos de propiedad
necesarios, pero no poda dudarse de que las fuerzas del liberalismo haban ganado una batalla
ms. Tampoco poda dudarse de que la flota inglesa (que bloque los puertos holandeses hasta
que se rindi Guillermo I) y las fuerzas militares francesas (que arrojaron a los holandeses del
territorio belga) haban hecho posible la independencia de Blgica.
Las reformas electorales introducidas en Francia y en Blgica en los aos de 1830-31 fueron
sobrios compromisos; ningn grupo, salvo los radicales extremistas, haba propuesto seriamente
que el sufragio se otorgara a todos los ciudadanos adultos. Sin embargo, el hecho de que el
sufragio pudiera ampliarse sin precipitar una revolucin social, motiv que el ao de 1830 fuese
decisivo en la historia del siglo XIX. Durante dos generaciones, las clases gobernantes de Europa
haban vivido aferradas por los recuerdos de 1789 y el miedo a que la menor concesin a las
demandas populares fuese una invitacin al caos convirti a los estadistas y eclesisticos
conservadores en firmes enemigos del cambio poltico. Inclusive en Inglaterra, donde el joven
Pitt haba insistido en la necesidad de reformar el sistema electoral, el pnico a la Revolucin
francesa aplaz el proyecto cerca de cincuenta aos. Despus de 1830 ya no se pudo seguir
aplazando.

Dos grandes grupos luchaban por reformar el sistema parlamentario ingls cuando llegaron
las nuevas de la revolucin de Julio en Francia para avivar sus esperanzas. Los jefes liberales
deseaban una redistribucin de los escaos en la Cmara de los Comunes, porque el
desplazamiento de la poblacin, desde el sureste hasta el noroeste industrial, significaba que
cierto nmero de pueblos con derecho de representacin en el Parlamento, medio despoblados y
en decadencia, enviaban todava representantes, mientras que grandes ciudades de reciente
crecimiento, como Liverpool y Manchester, carecan de representacin. Los voceros de las
clases trabajadoras hacan demandas ms radicales. Queran una ampliacin del sufragio que
concediera el voto a los trabajadores de las fbricas y del campo, lo que les permitira elegir a
sus propios delegados a Westminster y obtener una legislacin reformadora. Cuando estos dos
grupos unieron sus fuerzas, la dilatada dominacin del partido tory (conservador) lleg a su fin, y
en 1831 los whigs (liberales) obtuvieron una franca mayora en la Cmara de los Comunes,
por primera vez en medio siglo. Los electores haban votado por la reforma, pero la Cmara de
los Lores se neg una vez ms a aprobar la ley enviada desde los Comunes. Los motines se
propagaron peligrosamente y el desacuerdo no termin hasta que el jefe liberal Lord Grey,
obtuvo de Guillermo IV la seguridad de que nombrara a un nmero suficiente de pares nuevos
para imponerse a la oposicin en la Cmara de Los Lores. Bast con la amenaza, y en junio de
1832 un nmero suficiente de nobles y obispos conservadores recalcitrantes se abstuvieron de
votar, para permitir que la cmara alta aprobara la ley.
La Ley de Reforma de 1832 reflej las dismbolas metas de los grupos que haban
conseguido su promulgacin. Cincuenta y seis pueblos con derecho a representacin en el
Parlamento, que anteriormente haban enviado ciento once miembros, quedaron sin derecho a
voto y otros treinta y dos perdieron un voto cada uno. Los escaos que quedaron disponibles se
redistribuyeron: veintids grandes ciudades consiguieron dos cada una, veintin ciudades
recibieron uno por cabeza, en tanto que los miembros de los condados casi se duplicaron. Se
promulgaron distintas leves para reformar el sufragio de manera semejante en Escocia y en
Irlanda, pero en ella no se establecieron distritos electorales iguales, ni se previeron futuros
desplazamientos de la poblacin. Aunque Lord Grey insisti en que la Ley era final, en
realidad constitua una transaccin moderada que desilusion amargamente a los jefes radicales
que haban respaldado a los whigs en espera de amplias reformas. El sufragio sigui siendo el
privilegio de unos cuantos, puesto que se limit a los dueos de casa que pagaban diez libras de
renta anual, en tanto que los dueos de fincas, los que tenan su propiedad en enfiteusis y los
arrendatarios, quedaron sujetos de igual manera a la estipulacin de las diez libras. El aumento
real del nmero de votantes en las Islas Britnicas no fue grande; la Ley de Reforma extendi el
sufragio a cerca de 813 000 votantes, mientras que antes su nmero ascenda a 500 000. El poder
poltico qued todava en manos de las clases acomodadas, y el significado real del nuevo
reparto consisti en que sustrajo el poder a la aristocracia agrcola y comercial que lo haba
monopolizado desde 1689 y se lo dio a la nueva aristocracia industrial y a la alta burguesa.
Inglaterra sigui siendo una oligarqua despus de 1832, pero los intereses econmicos de los
industriales se haban impuesto a los intereses agrarios de las clases terratenientes.

La prueba de que el centro del poder poltico se haba desplazado, y de que se haba
alcanzado un nuevo equilibrio, se evidencia en la legislacin promulgada por el Parlamento
reformado. Los whigs victoriosos pasaron a ser el partido liberal y los tories comenzaron
a conocerse con el nombre de conservadores. El intento del rey Guillermo IV de nombrar a un
primer ministro tory, desafiando a la mayora whig (1834), fue prestamente repudiado
apelando a los electores, y se estableci finalmente el principio de que ningn gabinete poda
permanecer en el poder si perda la confianza de una mayora en la cmara popular. El ascenso
de Victoria en 1837 inaugur el ms largo y glorioso reinado en los anales ingleses, y la joven
reina fue instruida en las responsabilidades de un monarca constitucional por el primer ministro
liberal, Lord Melbourne. A pesar de fricciones ocasionales, el nuevo equilibrio de las fuerzas
polticas funcion eficazmente y dio origen a la famosa Paz Victoriana. El sistema de dos
partidos sigui siendo la norma, y gabinetes liberales y conservadores se sucedieron a intervalos
irregulares, pero dividieron casi igualmente los sesenta y cuatro aos del reinado de Victoria.
En 1835, los whigs afirmaron su victoria mediante el Acta de Corporaciones Municipales
que permiti al mismo electorado urbano, que haba obtenido tres aos antes el sufragio
parlamentario, dominar el gobierno local en las ciudades industriales. Una prueba ms definitiva
del ascendiente poltico y econmico de los intereses industriales se produjo en 1846. Inglaterra
avanzaba constantemente hacia el libre comercio y los aranceles de importacin sobre muchas
materias primas, e inclusive sobre artculos manufacturados, se haban reducido o anulado,
favoreciendo a las clases comerciales e industriales. Pero los terratenientes, que formaban el
grupo ms fuerte del partido tory, se aferraban a los aranceles de los granos, que les permitan
vender sus cosechas sin miedo a la competencia extranjera. La Liga contra las Leves de Granos,
encabezada por Richard Cobden y John Bright, atac por injustas a las Leyes de Granos,
fundndose en que mantenan elevado el precio del pan en beneficio de los terratenientes y a
expensas de los consumidores urbanos. Cuando el jefe tory, sir Robert Peel (que haba
encabezado el ministerio conservador desde 1841), promulg una ley para establecer el libre
comercio en granos, escindi el partido tory. Pero los whigs apoyaron la medida y las Leyes
de Granos fueron abrogadas (1846). El libre comercio haba ganado y la derogacin de las Leyes
de Navegacin, tres aos ms tarde, fue un corolario lgico. En calidad de principal nacin
industrial, en un mundo en el que la agricultura era todava la forma dominante de economa, los
ingleses podan mantener una balanza comercial ms lucrativa y vender ms artculos
manufacturados, si aceptaban libremente a cambio alimentos y materias primas. Para Inglaterra,
por tanto, la no aplicacin de los aranceles a las exportaciones y a las importaciones fue un paso
indicado y lucrativo. Era menos fcil convencer a otras naciones, especialmente a pases que
tenan una naciente economa industrial, de las ventajas de la misma poltica. El libre comercio
observ agudamente el aforstico Disraeli en 1843, no es un principio, es un expediente.
Muchos patronos ingleses haban apoyado la abrogacin porque significaba pan ms barato
para sus trabajadores. En cuanto a otras medidas, que podran entrar en conflicto con sus
ganancias, mostraron menos entusiasmo. En 1833 se promulg una ley inadecuada que abreviaba
la jornada diaria de trabajo en las fbricas de hilados y tejidos. Las condiciones de trabajo en los

talleres y minas fueron a menudo terribles, pero fue un ministerio tory el que introdujo nuevas
reformas, al apadrinar una ley de minas, en 1842 y nuevas leyes sobre fbricas en 1844. Los
impulsos humanitarios de la poca a menudo cobraron extraas y contradictorias formas, como lo
fue la abolicin de la esclavitud en 1833, con compensaciones de veinte millones de libras a los
dueos de esclavos coloniales, en tanto que una ley simultnea acordaba la modesta cifra de
veinte mil libras anualmente para la educacin pblica en Inglaterra. La reforma de las Leyes de
Pobres (1834) reflej todava ms claramente el conflicto entre motivos econmicos y
filantrpicos, puesto que estableci un rgimen tan duro en los hospicios que hizo parecer como
un crimen la pobreza. As lo consideraban muchos patronos, que carecan de obreros y
consideraban que a todas las personas indigentes capaces de trabajar debera persuadrseles para
que buscaran empleo convencindolas de que las condiciones en los hospicios, eran peores que
en las fbricas.
Cuando las clases trabajadoras inglesas vieron que la Ley de Reforma de 1832 no aumentaba
su representacin o influencia que, por el contrario, afirmaba con mayor fuerza an en el poder
a sus patronos renovaron su agitacin. Algunos se lanzaron a la negociacin directa, y cuando
las Leyes de Asociacin, que restringan los sindicatos obreros, fueron derogadas en 1825, un
Gran Sindicato Nacional Unido cobr forma rpidamente y afirm contar con 500 000 miembros,
en 1834. El gobierno alarmado tom represalias inmediatamente; los organizadores recibieron
severas sentencias de crcel y el sindicato se derrumb. Los jefes populares recurrieron entonces
a la reforma poltica, y hacia 1838 haban redactado una constitucin del pueblo, a la que se
sumaron los radicales para presentarla en el Parlamento. Los famosos Seis Puntos del Cartismo
parecen inofensivos hoy en da, pero en las dcadas de 1839 y 1840 fueron demasiado
extremistas como para agradar a una legislatura dominada por las clases acomodadas. Los
cartistas exigieron el sufragio universal, la votacin secreta, las elecciones anuales, los distritos
electorales iguales, los salarios para los miembros del Parlamento y la abolicin de los
requisitos de propiedad para quienes se presentaban a una eleccin. A pesar de contar con un
amplio apoyo, los cartistas no obtuvieron considerables concesiones. Su reunin final, en los
tormentosos das de 1848, asust tanto a las autoridades que el gobierno design a 170 000
policas especiales para frenar las manifestaciones. Pero la agitacin cartista tena ms ruido que
furia y cuando la ltima peticin monstruosa fue rechazada por el Parlamento, el movimiento se
derrumb.
El cartismo fue menos un movimiento poltico organizado que una accin de protesta: cuyo
vigor fluctu segn las condiciones econmicas. La prosperidad inglesa y la expansin
econmica, entre 1820 y 1848, fueron tan notables, que pocos descontentos podan discutir
seriamente las ventajas que haba reportado a la nacin el gobierno de la clase media. Hacia
1840, Inglaterra llevaba a cabo el 32 por ciento del comercio internacional del mundo entero,
ms de tres veces lo que Francia, que ocupaba un segundo lugar, con el diez por ciento del mismo
comercio. Si las clases trabajadoras inglesas hubieran estado agitadas por poderosos estmulos
revolucionarios, se habran rebelado despus de 1845, cuando las malas cosechas causaron gran
miseria por toda Europa. El pas ms afectado inmediatamente por el hambre de 1845-46 fue

Irlanda, en la que se perdi desastrosamente la cosecha de papas. Miles se murieron de hambre y


miles ms emigraron de este desgraciadsimo pas. Entre 1740 y 1840 la poblacin de Irlanda se
haba cuadruplicado, y se haba elevado de 2 000 000 a 8 000 000, gracias en parte a la
introduccin del cultivo de la papa. En los setenta aos transcurridos desde 1845, la poblacin
descendi en casi un 50 por ciento, pues en 1914 era de 4 334 000. Ningn otro pas europeo
sufri una decadencia tan catastrfica y la tasa de natalidad en descenso, as como la emigracin
en masa que dejaron medio despoblada a Irlanda a fines del siglo XIX, son la ms tremenda
acusacin que se puede hacer contra la dominacin inglesa de la isla, que haba servido como el
primer campo de pruebas de la conquista y colonizacin inglesa y result ser el menos feliz.
Mientras los franceses y los ingleses experimentaban con la reforma electoral y un sufragio
ms amplio despus de 1830, los estadistas de la Europa oriental observaban llenos de dudas y
reproches. Un poco de democracia les pareca una cosa peligrosa a los mesurados burcratas de
Viena, Berln y San Petersburgo, y no les sorprendi ver a los trabajadores de Pars y de Londres
amotinarse para obtener nuevas concesiones. La chusma se est levantando ahora contra la
burguesa, observaba Metternich, con la melanclica satisfaccin del que ha visto rechazadas
sus advertencias y luego las ve cumplirse. Un gobierno que se tuviera que plegar a los variables
estados de nimo de un electorado imprevisible, no poda, en su opinin, mantener una poltica
coherente en los asuntos internos, o en materia de relaciones internacionales. Observ, sin
sorpresa, que el acuerdo anglo-francs de comienzos de la dcada de 1830 no tard en
deshacerse y que las dos monarquas constitucionales estuvieron a punto de entrar en guerra,
hacia 1840, porque sus intereses chocaron en el Mediterrneo oriental. Seis aos ms tarde,
surgi una nueva crisis anglofrancesa cuando Luis Felipe comprometi en matrimonio a su hijo
ms joven, Antonio, con la Infanta Mara Luisa de Espaa. El Ministro del Exterior ingls, Lord
Palmerston, acudi a Viena en busca de apoyo, fundndose en que la unin de las dinastas
espaola y francesa violaba el Tratado de Utrecht de 1713. Metternich respondi suavemente que
Austria nunca haba reconocido el arreglo ms reciente por el cual el trono espaol haba pasado
a Isabel II, en vez del heredero varn, Don Carlos. Le diverta ver a dos potencias parlamentarias
disputar por motivo de la anacrnica cuestin de un matrimonio dinstico y no hizo nada por
remediar que ello se produjera. Sin embargo, Palmerston era un hombre al que no se acosaba sin
peligro. Picado por Metternich, tom represalias alentando a los liberales italianos, que queran
echar a los austracos del norte de Italia. Esta pequeez era tremendamente peligrosa para la paz,
pues los fuegos de la insurreccin nacionalista y republicana ardan en rescoldo por toda Europa.
Hacia 1847, Metternich se encontr a la defensiva, en tanto que el gabinete ingls abri
negociaciones con el Papa recientemente elegido, Po IX, cuyas simpatas italianas y cuyos celos
de reformador despertaron la ms honda preocupacin en Viena. Un rapprochement entre el
gobierno ingls y el Vaticano, si era sincero, constitua un portento suficientemente singular como
para sobresaltar a los monarcas absolutistas.
Un miedo irrazonable a toda innovacin poltica dominaba a las cortes conservadoras. Visto
desde fuera, el slido frente presentado por Austria, Prusia y Rusia en las dcadas de 1830 y
1840 daba a estas potencias el aspecto de una fortaleza triangular, serena y firme en un mundo

desordenado. Pero las debilidades internas y el nuevo sistema econmico estaban


resquebrajando a las instituciones rgidas. En Viena, la muerte de Francisco I, en 1835, entreg el
trono austraco al incompetente Fernando I, y el poder real pas a manos de un Consejo en el que
Metternich y Kolowrat eran los miembros ms activos. En el Imperio Habsburgo no exista una
administracin eficiente; no haba un ministerio, sino ministros, solamente; y los funcionarios
subalternos se vean atados por sus anticuadas rutinas y por su propia invencible indolencia. La
sociedad austraca posea encantos y virtudes notables, un espritu de benevolencia paternal y
piedad filial, una tradicin de ocio, alegra y de buenos modales. Exista una rara devocin
amorosa a la familia Habsburgo, una aristocracia culta y elegante, que posea un sentimiento de
noblesse oblige, una tradicin de arte opulento y msica alegre que aportaban una singular
contribucin al concierto de la cultura europea. Pero la histrica pericia poltica de sus
estadistas, que haban levantado un imperio sobre el fundamento de matrimonios afortunados
abandon a los consejeros de los Habsburgos en el siglo XIX, y las divergentes aspiraciones
nacionales de los alemanes, los magyares, los eslavos y los italianos minaban la estructura
imperial. No surgi un espritu comn de patriotismo (como en los imperios vecinos) para crear
una nacin austraca, y los semiautnomos reinos, ducados y condados parecan estar tan
dbilmente entretejidos como las satrapas orientales, si se comparaban con el gobierno
unificado y centralizado de la Francia del siglo XIX. Inclusive el propio Metternich lleg a
aceptar que Asia comienza en la Landstrasse.
En los territorios de los Habsburgos existan pocos rganos a travs de los cuales pudiera
expresarse legtimamente el celo reformista o el descontento popular. Los estados provinciales
representaban a los grupos privilegiados; celosos de sus pretensiones, los miembros vean con
malos ojos los consejos que les llegaban de Viena, y hacan resistencia a las solicitudes desde
abajo, Se redactaron y archivaron interminables informes y recomendaciones: sobre la necesidad
de reformas fiscales, la condicin de los campesinos, los aranceles que asfixiaban al comercio, y
el descontento de los trabajadores en las nuevas fbricas de Bohemia. En Hungra, donde unos
pocos centenares de magnates gobernaban con seguridad feudal en s mismos, la Dieta discuti, y
aplaz, los proyectos de Istvn Scechenyi para la realizacin de cambios econmicos y legales,
para que se tendieran ferrocarriles hacia el oeste y se botaran buques de vapor en el Danubio.
Las demandas ms radicales de Lajos Kossuth, que desafi a la alta nobleza, abogando por la
libertad de prensa y por un parlamento ms representativo, le reportaron tres aos de crcel
(1837-40). El despertar del espritu nacionalista, intensificado por la propagacin del
romanticismo con su glorificacin del pasado histrico, estimul el deseo de completa
autonoma. El magyar sustituy al latn como idioma oficial en la Dieta, y los literatos hngaros
repudiaron el alemn para cultivar las bellezas de su lengua nativa. stas fueron las dcadas en
las que fillogos alemanes prepararon diccionarios de los dialectos populares de Europa,
convirtiendo a la pedantera en servidora de los movimientos de las minoras, y a la historia en la
criada de las rebeliones nacionales. El renacimiento hngaro y el resurgimiento eslavo se
alimentaron del folklore del pueblo, renovado por los eruditos e idealizado por los escritores.
Los crculos literarios se convirtieron en los centros focales del descontento popular, pero las

reformas all debatidas con apasionada carencia de sentido prctico fueron, muy a menudo,
extravagancias intelectuales, vacas de sustancia. Entretanto, la fortaleza burocrtica de Viena se
levantaba orgullosamente altiva en su majestuosa inercia, sin que los vientos de las doctrinas que
corran por los salones movieran el polvo de sus pergaminos.
En Berln, los funcionarios del gobierno mostraron ms capacidad y energa, porque se les
haba entrenado en el famoso sistema prusiano que el gran Federico haba convertido en modelo
de eficiencia para las cancilleras de Europa. Desgraciadamente, la burocracia Hohenzollern era
vulnerable en su cspide: para funcionar eficientemente necesitaba un monarca que poseyera
genio administrativo. Dos siglos antes, el ao de 1640 haba inaugurado la paciente era
constructiva del Gran Elector; en 1740, Federico el Grande haba comenzado su brillante e
histrico reinado; pero en 1840 faltaba un prncipe Hohenzollern con valor y tenacidad. Cuando
el tmido y reaccionario Federico Guillermo III muri, en ese ao, la corona pas al mstico
romntico Federico Guillermo IV, cuyo inestable temperamento habra de terminar en la locura
crnica.
Al comienzo de su reinado, Federico Guillermo IV despert infundadas esperanzas de
reforma entre sus sbditos ms liberales y patriticos. Encant a la gente con promesas
seductoras y luego los desenga con repetidos aplazamientos. Detrs de su pose de
seudoliberalismo, de su humanitaria religiosidad, haba una honda desconfianza ancestral por los
movimientos populares y el rgimen parlamentario. Su ideal secreto de gobierno era un
despotismo fundado en la persuasin; soltaba a los presos polticos y luego los denunciaba
porque no se retractaban, aflojaba la censura y luego la restauraba, porque los periodistas lo
criticaban. El destino haba dispuesto un papel principal para Prusia en el drama de la
unificacin alemana, pero Federico Guillermo IV vacil en marchar al paso de los tiempos y el
podero militar y el ascendiente econmico del reino prusiano hacan que la unin alemana no
pudiera avanzar si Prusia se quedaba rezagada. Admoniciones frecuentes desde Viena y desde
San Petersburgo aumentaron la falta de resolucin de Federico, pero, en 1847, alarm
repentinamente a sus admiradores y crticos al convocar a los estados provinciales de los
dominios Hohenzollern para que se reunieran en un Landtag unido. Los liberales y los
nacionalistas se hicieron grandes ilusiones; pero en la sesin inaugural el errtico monarca
anunci que sus prerrogativas reales deban quedar intactas, y que nunca permitira a los
delegados que se arrogaran la autoridad de representantes del pueblo. Esta actitud contradictoria
caracteriz el dilema de la nacin alemana. Histrica y geogrficamente, los alemanes se
hallaban entre dos mundos, el despotismo del pasado y la democracia del futuro, la autocracia
del zarismo ruso y el constitucionalismo burgus de Inglaterra, Francia y Blgica.
En San Petersburgo, el zar Nicols I, autcrata de todas las Rusias (1825-55), no estaba
afectado por tales conflictos internos. El espritu de su reinado se fij en el primer ao, cuando
aplast a la malhadada revolucin decembrina, inspirada por un puado de oficiales liberales del
Ejrcito. El levantamiento polaco de 1830-31 lo confirm en su conviccin de que todo
aflojamiento de la autocracia era una incitacin a la rebelin, y abrog la constitucin que
Alejandro I haba concedido a la Polonia rusa en 1815. Nicols tena una mentalidad de cuartel,

pero no era un ciego reaccionario, ni un insensato ordenancista como su abuelo Pablo I. Ejerci
sus responsabilidades a la manera de un disciplinario consciente. Para asegurar el orden, cre la
famosa, o infame, tercera seccin de la Cancillera imperial, una divisin especial de la
polica secreta organizada para combatir la agitacin y cazar conspiradores. Cuando las reformas
legales y hacendaras prometan una mayor eficacia, las favoreci; se reorganiz el sistema fiscal
y se promulg en 1832 un nuevo cdigo de derecho ruso. Se acall la crtica y se silenci la
discusin liberal, inclusive en las universidades. Pero esta censura se atenu en la esfera de la
educacin tcnica, que hizo algunos avances notables. Se importaron mecnicos e ingenieros de
la Europa occidental y el primer ferrocarril se inaugur en 1838. Pero el departamento del
gobierno ms querido del zar, fue siempre el ejrcito. Fue el baluarte principal de aquel sistema
Nicols que, conforme al lema consagrado de Ortodoxia, Autocracia y Nacionalismo, defendi
a la Santa Rusia de los ataques y de la contaminacin de las ideas occidentales.
No exista en Rusia una clase media influyente del tipo de la de Europa occidental, ni una
oligarqua mercantil o industrial lo suficientemente rica y poderosa como para luchar por
reformas constitucionales y una asamblea representativa con un ministerio responsable. Pero la
marea de los tiempos se haba vuelto definitivamente contra las antiguas frmulas del
absolutismo monrquico; a veces, era posible resistir, como logr hacerlo Nicols I, pero
monarcas menos grandes se vieron obligados a ceder a la presin. En Noruega, el Storthing
aboli la nobleza hereditaria en 1821. Quince aos ms tarde exigi nuevas concesiones, y
Carlos XIV de Suecia (el antiguo general napolenico, Bernadotte) cedi para preservar la unin
de Noruega y Suecia, aligerando el Acta de 1814 que vinculaba a los reinos. De igual manera, en
Suecia, el inteligente monarca reconoci la necesidad de un cambio. El sistema educativo se
ampli y liberaliz y la Dieta obtuvo el dominio de las rentas nacionales y confirm el principio
de la responsabilidad ministerial. En Dinamarca, Federico VI (1808-39) y Cristian VII (1830-48)
se negaron todava a ceder en su absolutismo mediante la concesin de una constitucin, pero en
los Pases Bajos el terco Guillermo I se enajen el amor de sus sbditos, tan completamente, que
stos exigieron limitaciones legales a su poder. En vez de aceptar una monarqua limitada, abdic
en 1840 en favor de su hijo, ms popular y menos estrecho de criterio, Guillermo II (1840-49).
En Grecia, una insurreccin oblig a Otto I, rey de los helenos, a conceder una constitucin en
1843. En Suiza, un prolongado conflicto entre conservadores y radicales, complicado por la
rivalidad de catlicos y protestantes, termin en 1847 con la victoria de los cantones
protestantes. Se disolvi el Sonderbund (unin de siete cantones catlicos formada en 1845), y se
reafirm la unidad de la Confederacin Suiza. El resultado fue la victoria de los progresistas
sobre los reaccionarios, de los que favorecan una confederacin centralizada ms fuerte sobre
los que deseaban conservar la autonoma cantonal.
Fuera del continente europeo, el desarrollo de mayor importancia para los pueblos europeos
en estas dcadas fue la continuada expansin de los Estados Unidos de Norteamrica. Entre 1830
y 1850 su poblacin casi se duplic, elevndose desde cerca de doce millones hasta
aproximadamente veintitrs millones. Ms extraordinaria todava fue la expansin territorial del
joven gigante del oeste. La compra de Luisiana en 1803 y la adquisicin de Florida en 1819

haban duplicado su superficie de 888 811 millas cuadradas hasta alcanzar la cifra de 1 788 006
millas cuadradas. Entre 1845 y 1848, la superficie casi se duplic de nuevo, hasta llegar a cerca
de 3 000 000 de millas cuadradas. Este repentino crecimiento fue el resultado de la anexin de
Texas, una guerra con Mxico y un tratado con Inglaterra. Desde 1836, Texas haba mantenido su
independencia del gobierno central mexicano, y en 1845 el Congreso de los Estados Unidos,
mediante un simple voto mayoritario, admiti en la Unin a la Repblica de Texas. Una disputa
con Mxico acerca de los lmites meridionales del nuevo estado condujo a la guerra al ao
siguiente. Cuando una expedicin al mando del general Winfield Scott ocup la ciudad de
Mxico, el gobierno mexicano abandon la desigual lucha y renunci a todos los derechos, no
slo sobre Texas, sino sobre Nuevo Mxico, Arizona y California.
La eleccin de 1844 en los Estados Unidos, que instal a James K. Polk, en la Casa Blanca,
con un Congreso entregado a la reanexin de Texas, se haba disputado con un segundo lema
expansionista: Cincuenta y cuatro cuarenta o guerra!. Durante aos, los Estados Unidos
(conforme a las vagas definiciones de la Louisiana Purchase, haban reclamado territorios en la
costa del Pacfico que llegaban hasta los 54 40' de latitud norte, el punto que sealaba el lmite
meridional del territorio ruso de Alaska). Tres potencias europeas, sin embargo, todava tenan
pretensiones a la vertiente del Pacfico del continente norteamericano. Los rusos haban
establecido factoras hasta en California; navegantes espaoles haban explorado la costa en
direccin norte, hasta llegar a las aguas del rtico; y los ingleses pretendan tener derecho a toda
la zona contera situada al norte del paralelo 42. La rivalidad anglonorteamericana se mitig en
1818 mediante un acuerdo que fij el paralelo 49 como lmite hasta la altura de las Montaas
Rocosas, pero ms all de las Montaas la costa del Pacfico, desde el paralelo 42 hasta el norte,
se dejaba abierta a una ocupacin conjunta. En 1819, el gobierno espaol renunci a sus dbiles
derechos sobre reas situadas al norte del paralelo 42 de los Estados Unidos, y en 1824 los rusos
limitaron su avance hacia el sur hasta los 54 40'. Colonos norteamericanos emigraron en nmero
considerable al territorio de Oregn (hacia 1844, haba 10 000 en la regin), y la ocupacin
conjunta anglonorteamericana se torn impracticable. La dificultad se resolvi mediante el
Tratado de Oregn de 1846, que extendi los lmites entre tierras inglesas y norteamericanas en
direccin oeste, a lo largo del paralelo 49 hasta el Pacfico, en el Golfo de Georgia. Esta
aclaracin incorpor formalmente una superficie de 285 580 millas cuadradas al territorio de los
Estados Unidos. Sumadas al territorio texano anexado en 1845 (390 144 millas cuadradas), y a la
cesin mexicana de 1848, (529 017 millas cuadradas) estas adquisiciones le dieron a los Estados
Unidos un imperio extra de 1 204 741 millas cuadradas en los tres aos transcurridos desde 1845
hasta 1848. Esto represent casi un tercio de la superficie total de Europa.
Era natural que el xito del experimento democrtico en el Nuevo Mundo atrajera la atencin
del Viejo: los norteamericanos eran los heraldos del futuro. No me cabe la menor duda
declar Alexis de Tocqueville en 1835 de que tarde o temprano habremos de llegar, como los
norteamericanos, a casi una completa igualdad de condiciones. Tocqueville fue el observador
ms profundo que visit los Estados Unidos en la primera mitad del siglo XIX y su obra maestra,
La Dmocratie en Amrique, se convirti en un clsico de la literatura liberal. Confieso que en

los Estados Unidos vi algo ms que los Estados Unidos escribi, busqu la imagen de la
democracia con sus inclinaciones, su carcter, sus prejuicios y sus pasiones, a fin de aprender lo
que tenemos que temer o esperar de sus progresos. Sus simpatas liberales no lo cegaron a las
faltas y debilidades de la sociedad norteamericana. Observ el dominio que la esclavitud negra
ejerca en los estados del sur y la diferencia del desarrollo econmico entre el norte y el sur. En
el plazo de un siglo, predijo, los Estados Unidos habrn de tener ms de cien millones de
habitantes divididos en cuarenta estados y concluy diciendo que, en tales circunstancias, la
permanencia del Gobierno Federal slo podr ser un afortunado accidente. Admir a los
norteamericanos, pero a menudo le desagrad su vulgaridad y le asque su rapacidad. A veces,
el progreso del hombre es tan rpido que el desierto reaparece detrs de l. A pesar de su celo
por la educacin y el perfeccionamiento, la gente de esta nueva nacin careca de una elevada
tradicin intelectual. Los Estados Unidos hasta ahora han producido muy pocos autores
distinguidos; no poseen grandes historiadores y ni un solo poeta. Pero Tocqueville reconoci la
vitalidad y la independencia de la prensa y el vigor de la discusin pblica. Es difcil
imaginarse la increble rapidez con que la opinin pblica circula en estos desiertos.
Las repblicas de la Amrica Latina interesaron a los europeos contemporneos en grado
mucho menor que el experimento anglonorteamericano de democracia. Los observadores no
podan comprender las confusas castas sociales, ni entendan los frecuentes cambios polticos
radicales que enunciaban los anales latinoamericanos. La poblacin que viva al sur del Ro
Grande manifestaba una variada composicin tnica, con un 45% de indios, un 30% de mestizos,
un 20% de blancos y un 5% de negros. A la realizacin de la independencia no haba
acompaado, como en los Estados Unidos, la formacin de una unin federal. El proyecto de
Bolvar para formar una gran confederacin de la Amrica espaola haba abortado ya antes de
su muerte en 1830. Movimientos separatistas y guerras civiles produjeron ms de una docena de
repblicas celosas que luchaban unas con otras para hacerse lugar en un continente que tena dos
veces la extensin de Europa. Y el militarismo y el clericalismo, factores insignificantes en la
sociedad norteamericana, siguieron siendo fuerzas constantes en la poltica de los estados
latinoamericanos. El destino as decretado para los pueblos de Centro y Sudamrica los aisl, en
buena parte, del mundo, y a unos de otros, pero esta segregacin les permiti desarrollar
singulares variaciones culturales, brotes de los injertos europeos en el viejo tronco indio
americano. El resultado fue un rico florecimiento de un arte y una artesana originales y a veces
exticos, pero se aplazaron, o mejor dicho, el debido reconocimiento de su novedad y variedad
se aplaz, hasta el siglo XIX.
El xodo de los europeos a las reas semivacas del globo, que atrajeron a los
norteamericanos al Pacfico, cobr fuerza tambin en otras regiones despus de 1830, en el
Canad, Australasia y el Asia Nororiental. El vasto medio continente que habra de llegar a ser el
Dominio del Canad tena poco ms de un milln de habitantes en 1830, pero hacia 1848 este
nmero se haba duplicado. El antagonismo entre los elementos franceses e ingleses, y los
conflictos entre los consejos gobernantes (cuyos miembros eran nombrados) y las asambleas
provinciales elegidas por el pueblo se agudizaron hasta convertirse en franca rebelin en 1837.

Al ao siguiente, se envi al Duque de Durham desde Inglaterra, en calidad de Gobernador en


jefe, para estudiar las causas del descontento. Su Report on the Affairs of British North America
(1839) en que revel su genio de estadista, abog por la unin del Alto y el Bajo Canad
(Ontario y Quebec) y el establecimiento de un gobierno responsable. En 1840 el Parlamento
ingls aprob el Acta de Unin, que cre una sola legislatura para las dos provincias, con igual
representacin para cada una de ellas. Aunque el Acta no estipulaba especficamente un gobierno
responsable, ste se alcanz a travs de sucesivos precedentes, establecidos en la dcada
siguiente.
Los esfuerzos ingleses por colonizar Australia y Nueva Zelanda no cobraron forma positiva
hasta el siglo XIX. La seleccin de Nueva Gales del Sur, en 1878, como lugar de deportacin para
penados contuvo la emigracin voluntaria, y slo unos pocos miles de colonizadores libres
llegaron a Australia antes de 1830. Pero las ganancias de la cra de ovejas y del cultivo del trigo
comenzaron a atraer a los aventureros y despus de 1837 se abandon rpidamente el transporte
de delincuentes. Pasos paulatinos hacia el autogobierno colonial fueron coronados por el Acta de
Gobierno de las Colonias Australianas, promulgada por el Parlamento Ingls en 1850, y los
diversos estados recibieron el derecho de establecer sus propias legislaturas, aumentar el
sufragio e imponer sus aranceles. Tasmania, colonizada en 1803, fue separada
administrativamente de Nueva Gales del Sur, en 1825, y ms tarde obtuvo el gobierno
responsable. Las Islas de Nueva Zelanda no se colocaron bajo la soberana inglesa hasta 1840,
cuando llegaron los primeros barcos cargados de colonizadores, y en 1846 se concedi una
constitucin a los colonos. La supremaca casi indisputada de que disfrut la armada britnica en
el siglo XIX guard a las nuevas y dbiles colonias del ataque de potencias ms fuertes, y,
siempre que se necesitaron, se pudo echar mano de tropas inglesas para hacer retroceder a los
escasos aborgenes. As, hacia mediados del siglo XIX, el continente de Australasia se haba
convertido, de manera nada espectacular, en parte del imperio mundial ingls. En conjunto,
Australia, Tasmania y Nueva Zelanda tenan ms de tres millones de millas cuadradas de
superficie, y eran aproximadamente equivalentes en extensin a los Estados Unidos de
Norteamrica de los lmites recientemente ampliados.
En un tercer continente, en el que pueblos dispersos no pudieron ofrecer una resistencia
eficaz a los ejrcitos europeos, el avance de la conquista y la colonizacin prosigui
inexorablemente en el segundo tercio del siglo XIX. Entre 1828 y 1846, la Estepa de los
Kirguises, una regin que se extenda al este del Mar Caspio y tena tres veces la extensin de
Francia, cay bajo el dominio ruso. Todava ms al este y al norte, guarniciones militares rusas,
convoyes de prisioneros condenados a trabajos forzados, y miles de campesinos construyeron
una ruta imperial hasta el Pacfico, entre los paralelos 50 y 60 de latitud norte. Pequeos y
dispersos puestos avanzados haban estado salpicando estas yermas soledades siberianas, en
virtud de un ukase imperial, desde el siglo XVII, y esforzados comerciantes en pieles haban
cruzado el Estrecho de Bering para llegar a Alaska en la dcada de 1870. Pero la consolidacin
de este vasto dominio ruso en el Asia septentrional requera una poblacin permanente. En 1850,
un poblado fortificado, levantado para defender las bocas del ro Amur, fue bautizado con el

nombre de Nikolayevsk, en honor del zar reinante, y diez aos ms tarde se fund Vladivostok.
Conquistador del Oriente, en el Mar del Japn. Rusia estaba construyendo bases que habran
de lanzar al podero moscovita a surcar las aguas del Ocano Pacifico.
En su marcha de conquista por otros continentes, los europeos aceptaron sus xitos como
prueba de la superioridad de sus instituciones, su religin y su cultura. Sin embargo, puede
dudarse de que estas ventajas los hubiesen llevado muy lejos sin los motores proporcionados por
una tcnica dinmica. La revolucin que produjo en los transportes y las comunicaciones la
introduccin del vapor y de la electricidad, dio un irresistible impulso a la expansin del
siglo XIX, al equiparla con nuevos nervios y tendones. Los triunfos de la tcnica occidental
dependieron, a su vez, del desarrollo de una mentalidad cientfica, y las influencias que dieron
forma a la mente y al espritu del hombre occidental son imponderables. En la revolucin
cientfica, los instrumentos de precisin fueron ms importantes que los instrumentos de poder, y
la ms extraordinaria innovacin intelectual de los tiempos recientes, la invencin de la
invencin no fue producto de las mquinas. Presupuso una reorientacin filosfica, un cambio
fundamental en las actitudes y creencias del espritu europeo moderno. En edades anteriores, la
reflexin filosfica haba partido de premisas abstractas; se haba desarrollado como parte de
una elevada tradicin intelectual; haba permanecido alejada de la economa mundana, tal y como
el propio hombre (a su juicio) era una creacin especial, en el mundo, pero no del mundo. El
siglo XIX merece ser considerado como la primera centuria de la edad cientfica, porque sus
principales pensadores no slo aceptaron la unidad del orden natural, sino que tambin
reconocieron el hecho de que el hombre mismo formaba parte de ese orden, sujeto a sus leyes y
limitaciones.
Lo que mejor nos explica el pensamiento del siglo XIX es este concepto de continuidad. No
una pura continuidad histrica (argumento conveniente contra la revolucin social), sino la fe en
la continuidad como ley de la naturaleza, que afirmaba la existencia de relaciones graduales,
ininterrumpidas por todo el mundo de la experiencia. Natura nihil facit per saltum. Las
divergencias o las discrepancias aparentes en el orden de lo natural podran reconciliarse (segn
se crea), mediante la observacin ms atenta y la realizacin de experimentos ms exactos. La
meta de la ciencia era salvar los abismos que existan en el conocimiento humano, y avanzar
hacia aquella sntesis en que coinciden los contrarios.
Tres conclusiones notables, a que se lleg en tres campos separados, entre los aos de 1830 y
de 1848, contribuyeron a confirmar esta fe en la unidad y la continuidad de la naturaleza. Los
Principies of Geology (1830-33) de sir Charles Lyell, afirmaron que no era necesario invocar la
intervencin sobrenatural o una sucesin de catstrofes para explicar las desigualdades de la
superficie de la tierra. Podan haber sido producidas, propuso Lyell, por fuerzas geolgicas que
seguan operando, aunque esta concepcin asignaba una edad a la Tierra mayor que los pocos
miles de aos que le atribua la cronologa de las Escrituras. Habran de pasar treinta aos antes
de que Lyell se atreviera a publicar sus conclusiones en lo tocante a un tema ms controvertido,
The Antiquity of Man, pero hacia 1838 las investigaciones de Mathias Jakob Schleiden haban
ofrecido ya pruebas notables de la unidad de todos los organismos vivos. Schleiden recalc la

importancia del ncleo en el desarrollo celular, y el indispensable papel desempeado por la


clula en cuanto unidad fundamental de la estructura de las plantas y de los animales. Un tercer
ejemplo de la economa y de la uniformidad de la naturaleza se sac, casi simultneamente, del
reino de lo inorgnico. Michael Faraday haba mostrado ya, desde 1831, la posibilidad de la
induccin electromagntica. En 1840, los experimentos clsicos de James Prescott Joule
demostraron el equivalente mecnico del calor en los cambios elctricos y qumicos (ley de
Joule). La equivalencia de la energa calrica y mecnica haba sido ya explicada
matemticamente por Sadi Carnot (1824) y el principio general de la conversin de la energa
que se conoci con el nombre de ley de la conservacin de la energa, fue resumido en 1847 por
Hermann Ludwig Ferdinand von Helmholtz.
Era comprensible que los problemas de la termodinmica fascinaran a una generacin de
cientficos que acababan de conocer la eficacia de la mquina de vapor. El primer ferrocarril, la
lnea de Stockton y Darlington, se inaugur en Inglaterra en 1825. Cuatro aos ms tarde
comenzaron a operar los primeros ferrocarriles construidos en Francia y en los Estados Unidos.
Una vez establecido, los avances del caballo de hierro fueron espectaculares; hacia 1848, toda la
Europa septentrional haba quedado unida por eslabones metlicos, y era posible viajar por
ferrocarril desde Pars hasta Hamburgo, Dresden, Berln, Varsovia y Viena. El telgrafo
elctrico, al que le dio forma prctica el inventor norteamericano, Samuel F. B. Morse, entre
1832 y 1844, prest una ayuda valiossima para regular el trnsito ferroviario. En los mares, la
aparicin de la mquina de vapor y del acero produjo cambios de igual magnitud. El hierro en la
construccin de barcos se introdujo por primera vez en Glasgow, en 1818, y la primera hlice de
propulsin, en 1836. La primera travesa del Atlntico en un barco que slo utilizaba el vapor
(llevada a cabo por el vapor holands Curaao) se efectu en 1826. La Pennsula and Oriental
Line estableci un servicio regular de vapores entre Inglaterra y Alejandra en 1839, y la
primera lnea importante de vapores trasatlnticos fue fundada por Samuel Cunard en 1840.
Al difundirse tanto los avances tcnicos, y proclamarse tan notablemente la eficacia de la
ciencia aplicada, podra suponerse que los intereses literarios de la edad habran mostrado una
inclinacin prctica. Pero ocurri lo contrario. Se aplaz el influjo intelectual de las nuevas
invenciones, y la mentalidad europea, en el segundo cuarto del siglo XIX, revel una curiosa
dicotoma. La ciencia, con su manera racional y positivista de ver las cosas, no logr captar la
imaginacin popular. El romanticismo, al hacer hincapi en lo emocional, lo imaginativo, lo
supersensorial y lo sobrenatural domin en la literatura y en las artes, y el mundo occidental se
abandon a los placeres de la idealizacin y de la fantasa. Los alemanes y los franceses se
haban entregado ya a este nuevo espritu en el primer cuarto del siglo, pero los pueblos latinos,
en los que tenan mayor vigor las tradiciones neoclsicas, sucumbieron menos fcilmente. La
creciente popularidad de Shakespeare en Francia, despus de 1820, fue una prueba portentosa
(como lo haba sido en Alemania cincuenta aos antes) de que los gustos estaban cambiando, y
las disputas en torno de las virtudes del Hernani de Vctor Hugo, al ser presentado en 1830,
demostraron que los romnticos podan enfrentarse airosamente a los clsicos. En dcadas
subsiguientes, las novelas autobiogrficas de George Sand alcanzaron una extraordinaria

popularidad en Francia y en el exterior. Entre su grupo figuraban destacados exponentes del


movimiento romntico en casi cada campo, Alfred de Musset en la poesa, Balzac en la novela,
Chopin en la msica, Delacroix en la pintura y Lamennais en la religin. El espritu romntico
era, a la vez, egosta y contagioso, y su impulso dominante fue la necesidad de escapar, en las
angustias de una gran pasin, a pases lejanos, en sueos utpicos, al pasado. Novelas histricas,
llenas de colorido, se haban convertido ya en la forma ms popular de literatura cuando sir
Walter Scott muri, en 1832. Los historiadores ms ledos de la poca Lamartine, Michelet,
Macaulay, Carlyle aunaban al corazn de un poeta la pericia de un novelista. La prolfica obra
de Vctor Hugo, que lo convirti en el monarca indisputado de la literatura romntica durante
medio siglo, era una miscelnea de poemas, novelas, historias y escritos polticos, tan ricos en
elocuencia como vacos de ideas constructivas.
Hacia mediados del siglo, cada literatura nacional del mundo occidental haba sentido el
influjo del romanticismo, aunque Alemania, Inglaterra y Francia siguieron siendo los focos
principales del movimiento. En Rusia, Alejandro Pushkin escribi obras maestras al estilo de
Byron; en Italia, I promessi sposi (1827) de Alessandro Manzoni pas a ocupar su lugar entre las
grandes novelas del mundo, y en Espaa y Portugal los poetas cantaron motivos romnticos
inspirados por los lricos franceses y alemanes. Al otro lado del Atlntico, el movimiento
romntico encontr su expresin ms individual en la melancola fantstica de los versos de
Edgar Allan Poe y en su prosa Tales of the Grotesque and Arabesque (1840). En el campo de la
novela, James Fenimore Cooper y Nathaniel Hawthorne completaron su mejor obra antes de
1850 y el clsico de Herman Melville, Moby Dick, apareci en 1851.
La fascinacin que las escenas rsticas, las ruinas solitarias, las brumosas montaas y los
ciclos tempestuosos tenan para los ojos romnticos se manifest pronto en los paisajes de
Casper David Friedrich, en Alemania, y John Constable y J. M. W. Turner en Inglaterra. La
pintura romntica en Francia fue anunciada por Jean Gricault y encontr su mejor expresin en
las telas de Eugene Delacroix. En general, los escritores permanecieron fieles a las formas
clsicas durante la primera mitad del siglo XIX fue la poca de Canova y Thorvaldsen, pero
en arquitectura la idealizacin romntica de la Edad Media inspir un resurgimiento gtico. Se
repararon claustros arruinados, se construyeron casas de campo con portales gticos y glidas
salas; y una guerra de estilos se libr entre los protagonistas del resurgimiento gtico y los
defensores de la tradicin clsica. En Inglaterra, el triunfo ms notable de los partidarios del
gtico estuvo representado por el edificio del Parlamento (1840), y en Francia por las numerosas
reconstrucciones realizadas por Viollet-le-Duc, entre las que figuran la Sainte Chapelle de Pars
y los muros de Carcasona.
La msica europea reflej la influencia dominante del romanticismo a lo largo del siglo XIX.
En su primer cuarto de siglo, fue la era de Beethoven, el Shakespeare de la msica, de las
imaginativas peras de Carl Maria von Weber, y de las exquisitas canciones de Schubert. En los
tres compositores puede orse a la poesa y a la pasin del espritu romntico trascendiendo la
estructura y la regularidad ms formales de la expresin clsica. Sus muertes, que ocurrieron a
pocos aos de distancia entre s (1826-28), sealaron la transicin al segundo periodo de la

msica del siglo XIX, que se distingui por las obras de Mendelssohn, Schumann, Chopin, Verdi y
finalmente, de manera eminente, Wagner. La prodigiosa influencia de Richard Wagner en la pera
moderna todava no se haba hecho sentir ampliamente en 1848, pero su relacin con los
romnticos se descubra ya en el estilo y los temas de su Tannhauser (1845) y su Lohengrin
(1848).
Nadie que reflexione sobre el arte y la literatura de aquel tiempo puede dejar de observar
cun excitada y confusa se haba vuelto la imaginacin europea cuando el siglo XIX se acercaba a
su mitad. La exageracin, el misticismo, las perspectivas lgubres y los sueos utpicos de los
autores romnticos intensificaron el espritu general de ardiente aspiracin a fines inalcanzables.
Fue un estado de nimo que se desentendi, en buena parte, del mundo de los asuntos prcticos,
estado de nimo que, cuando invadiera la poltica, habra de inspirar programas idealistas y
habra de alimentarse de promesas extravagantes. Como la marea del liberalismo se elevaba por
toda Europa, y las corrientes sociales avanzaban rpidamente hacia la revolucin, era casi
inevitable que los periodistas y los poetas, que haban compuesto tantas canciones antes de que
se levantara el sol, fuesen los primeros en arengar a las masas desde las barricadas y en
proclamar la Utopa en el foro. Un nuevo orden muy poco de sus fuerzas interiores. El trastorno
que amenazaba en 1848 habra de sacudir a toda Europa, luchaba por nacer, pero sus espontneos
voceros saban siendo prodigioso en sus profecas, pero decepcionante en sus resultados, un
drama acertado para cerrar una era de frustracin romntica. Sus defectos estaban implcitos en
sus jefes y en su ttulo: quera ser la revolucin de los intelectuales.

III. LA PENOSA CONSTRUCCIN DE NACIONES (1848-67)


En 1848, al igual que en 1830, la seal para una nueva ola de estallidos revolucionarios fue dada
en Pars. El descontento haba ido aumentando en Francia, como en otras partes, durante los
hambrientos aos cuarenta y tantos, y la poltica de inmovilidad practicada por el gobierno del
rey ciudadano exasper a sus crticos. Sin embargo, la revolucin de Febrero, engaosamente
rpida y fcil cuando sobrevino, cogi a la nacin por sorpresa el 23 de aquel mes; la multitud
hizo demostraciones desordenadas ante la casa del impopular ministro Franois Guizot, alguien
dispar una pistola, las tropas respondieron con una andanada y los manifestantes pasearon los
cuerpos de los muertos por las calles para enardecer al populacho. Veinticuatro horas ms tarde,
Luis Felipe abdic, en tanto que la Cmara de Diputados proclam la Repblica Francesa y
design a un gobierno provisional.
Desde las primeras horas de su existencia, la Segunda Repblica Francesa estuvo desgarrada
por disensiones internas y no sobrevivi largo tiempo. El ala derecha del gobierno provisional
(encabezada por el poeta e historiador Alphonse de Lamartine) deseaba una repblica moderada
de la clase media. El ala izquierda (representada sobre todo por el periodista e historiador Louis
Blanc) deseaba reformas sociales y econmicas de gran envergadura. Ambas facciones,
republicanos moderados y socialistas radicales, se haban unido para derrocar al inerte
ministerio de Guizot (otro historiador ms), pero no supieron unirse para fundar una repblica
estable. En las primeras semanas despus del golpe de Febrero de 1848, la influencia de Louis
Blanc pareca ser tan fuerte que nadie la combati: fue el autor de un programa del nuevo orden
social que haba esbozado en su Organisation du travail (1840), y contaba con un gran apoyo
popular. Bajo la presin de los trabajadores de Pars, el gobierno provisional estableci talleres
nacionales para dar trabajo a todos, y cre una comisin para conciliar los intereses de patronos
y empleados. Pero Pars no era Francia. Los republicanos moderados, confiando en el espritu
ms prudente de la nacin, aceleraron la eleccin de una asamblea nacional constituyente, que fue
elegida por sufragio universal el 23 de abril. El resultado fue una clara victoria para el centro y
la derecha; los republicanos moderados contaron con 500 de los 900 diputados. El segundo
grupo ms grande estaba constituido por los monrquicos; pero se hallaban divididos en cerca de
200 orleanistas, cerca de 100 legitimistas y unos cuantos bonapartistas. Los del ala izquierda,
presidida por Louis Blanc, obtuvieron menos de 100 escaos.
En esta encuesta de la opinin nacional qued ya prefigurada la suerte de la Segunda

Repblica Francesa. La nacin haba aceptado la revolucin poltica como un fait accompli,
pero la revolucin social no contaba con un apoyo real fuera de los barrios obreros de Pars y de
las ciudades ms grandes. Los agitadores socialistas se negaron a aceptar el resultado electoral y
a resignarse a desempear un insignificante papel de minora en la asamblea constituyente. Al
grito de pan o plomo, el proletariado parisiense se lanz a una nueva insurreccin (23-26 de
julio), y la aterrada burguesa nombr, por aclamacin, dictador transitorio al general Louis
Cavaignac, con rdenes de someter al populacho. Lo logr; miles murieron; y con ellos muri el
sueo de una reconciliacin entre las clases sociales que haba sido proclamado en la Fte de la
Concorde, unas pocas semanas antes.
La roja furia alocada del Sena, como la llam Tennyson, haba sido reprimida una vez ms
y la asamblea dirigi su atencin a la redaccin de una constitucin. Se adopt un borrador el 4
de noviembre de 1848; dispona que se creara una sola cmara legislativa y una presidencia de la
repblica cuyos miembros haban de ser elegidos por sufragio universal. El recuerdo de los
plebiscitos que le dieron un trono al primer Napolen inquietaron a algunos diputados sagaces,
pero Lamartine no les hizo caso. Que Dios y el pueblo decidan, insisti. El 10 de diciembre, el
prncipe Luis Napolen Bonaparte, sobrino del gran emperador, fue elegido presidente, siendo
candidato del partido del orden. Aunque no era muy conocido, salvo por su nombre y por el
hecho de que haba intentado dos veces hacerse con el poder mediante abortados golpes
militares, recibi ms de 5 000 000 de los 7 000 000 de votos. Ocho aos antes, cuando las
cenizas del primer emperador se llevaron a la tumba del Panten de los Invlidos, Louis Blanc
haba advertido a Francia de los peligros de una restauracin bonapartista. Sera el despotismo
sin gloria, los cortesanos sobre nuestras espaldas sin tener a Europa a los pies, un gran nombre
sin un gran hombre, en una palabra, el Imperio sin el emperador. El 10 de diciembre de 1848 se
arroj sobre Francia la sombra de la dictadura, ominosa, aunque slo fuese una sombra todava.
Sin embargo, Louis Blanc ya no se hallaba presente para repetir su advertencia; se le haba
enviado al exilio despus de los das de Junio.
La historia habra de repetirse aunque, como ha sealado Philip Guedalla, los pasos por los
cuales el prncipe-presidente recorri el camino de su to, fueron menos un ejemplo de repeticin
histrica que de plagio histrico. Reform el ministerio para asegurarse un gabinete devoto de su
persona. Desacredit a los legisladores al apelar directamente al pueblo por encima de sus
cabezas, repiti las esperanzas marciales mientras insista en que buscaba solamente las victorias
de la paz. La Constitucin prohiba un segundo periodo consecutivo para el presidente, y cuando
no logr que se hiciera una enmienda a esa disposicin, Luis Napolen y sus consejeros ntimos
prepararon un golpe de Estado. Estall el 2 de diciembre de 1851; destacados periodistas y
diputados de la oposicin fueron detenidos durante la noche; un levantamiento popular en el
barrio de Saint Antoine fue aplastado con gran derramamiento de sangre; se proclam el estado
de sitio en las provincias trastornadas: y Luis Napolen anunci que haba salvado las libertades
del pueblo. Tres semanas ms tarde se convoc a un plebiscito, y los votantes apoyaron a
Napolen (despus de advertirle a la nacin que tena que optar entre la aquiescencia y la
anarqua) por una mayora declarada de 7 500 000 sobre 640 000. El 2 de diciembre de 1852, un

ao despus del golpe de Estado y cuarenta y ocho aos, exactamente, despus de la coronacin
del primer Napolen, se promulg un senatus consultum que estableci el Segundo Imperio.
La rueda poltica haba girado en un crculo completo desde los primeros meses de 1848, y el
pueblo francs, que haba retrocedido ante la visin del socialismo y el anarquismo, se haba
arrojado en los brazos de un hombre fuerte. Cuatro aos despus de que los inquietos parisienses
haban expulsado a Luis Felipe, por razn de los resultados negativos de su poltica interior y
exterior, se encontraron sometidos a una dictadura autoritaria, militarista y clerical. Y Francia no
fue el nico pas que conoci estas vicisitudes. La mitad de los estados de Europa evolucionaron
de manera semejante cuando el sueo romntico de 1848 se tradujo en la realidad de 1850.
Las nuevas de la revolucin de Febrero en Pars atravesaron Europa con notable rapidez,
como si el telgrafo elctrico recientemente tendido hubiese vinculado los centros nerviosos de
las naciones y les hubiese llevado a dar una respuesta comn. En Viena, la capital de la reaccin,
una muchedumbre se meti por la fuerza cu la Dieta, el 13 de marzo, y luego se lanz a la
Hofburg, donde cinco manifestantes murieron en un choque con los guardianes del orden. El dbil
Fernando I, desconcertado por la violencia de sus buenos vieneses, se apresur a
apaciguarlos. Despus de aceptar la renuncia de Metternich, que huy de Austria, el emperador
aboli la censura, aprob la formacin de una guardia nacional y prometi una constitucin a sus
sbditos. Pero la reaparicin de desrdenes populares en mayo lo alarm todava ms: huy con
la familia imperial a Innsbruck; y un comit de seguridad pblica tom el poder en Viena.
En los dominios de los Habsburgos, levantamientos espontneos desgarraron el imperio. La
Dieta hngara adopt una constitucin independiente (leyes de marzo de 1848) y, nuevamente,
Fernando dio su aprobacin tcita. Los croatas organizaron un comit nacional para luchar en
favor de la autonoma. Los checos exigieron una asamblea constituyente, y un congreso paneslavo
se reuni en Praga. Luego, la marea de la revolucin y del separatismo retrocedi con la misma
rapidez con que haba avanzado. El prncipe Alfred zu Windisch-Grtz, que mandaba los
regimientos imperiales en Praga, derroc al comit revolucionario choco y estableci un
gobierno militar (17 de junio). El octogenario mariscal Joseph Radetzky reafirm el podero
austriaco en Lombarda y Venecia, avanzando desde sus bases en el Cuadriltero (Mantua,
Peschiera, Verona y Legnano) para obtener una sealada victoria sobre el ejrcito sardo en
Custozza, el 24 de julio. En octubre, los victoriosos jefes militares dictaban la poltica austriaca,
y el barn Joseph Jellachich, gobernador de Croacia, se uni a las fuerzas de Windisch-Grtz,
delante de Viena; bombardearon y ocuparon la capital (31 de octubre) y ejecutaron entonces a los
jefes radicales.
Ante estos reveses, se desvanecieron las esperanzas de reforma y las promesas de la
primavera, que se le haban arrancado al vacilante emperador, se convirtieron en trabas de paja
que hicieron a un lado los bastones de los victoriosos mariscales. Radetzky oblig a Fernando a
abdicar en favor de su sobrino de 18 aos, Francisco Jos, que ascendi al trono imperial
liberado de cualesquiera compromisos constitucionales. El principal ministro del joven
emperador fue el prncipe Flix von Schwarzenberg, vigoroso diplomtico que promulg por
decreto una constitucin castrada, e incit a los generales a que completaran la reconquista de

Hungra. En enero de 1848 las fuerzas imperiales entraron de nuevo en Budapest. La desafiante
Dicta hngara, que se reuni en otro lugar, proclam que Hungra era una repblica que tena
como presidente a Lajos Kossuth, pero el nuevo rgimen tena pocas posibilidades de sobrevivir
en la ola de reaccin que barri a Europa en 1849. Su sino fue decretado por Nicols I de Rusia,
que envi un ejrcito para completar su destruccin. Las fuerzas hngaras fueron derrotadas en
Temesvar, el 9 de agosto; Kossuth huy a Turqua; pero gran nmero de patriotas hngaros,
capturados por las fuerzas austracas y rusas, fueron ahorcados o fusilados en sangrientas
represalias. El imperio Habsburgo se haba salvado de la disolucin a un precio trgico. Las
esperanzas de una saludable reorganizacin de la monarqua, encarnadas por los pensadores
liberales en la abortada Constitucin Kremsier de marzo de 1849, se haban desvanecido, y el
absolutismo reapareci, suavizado por unas pocas reformas sociales. Despus de sucesivos
intentos de reparacin, ninguno de los cuales cur sus debilidades fundamentales, el Imperio del
Danubio sobrevivi hasta 1918, justo dos aos ms que su nuevo emperador, Francisco Jos
(1848-1916).
En los Estados alemanes, al igual que en los territorios austracos, el liberalismo, el
autoritarismo y el nacionalismo chocaron en 1848, con resultados negativos, que produjeron una
confusa disputa trilateral. Sin embargo, exista una diferencia esencial entre los Estados alemanes
y el imperio polglota de los Habsburgos. El nacionalismo alemn era una fuerza cohesiva, no
disgregadora; operaba para crear un imperio, no amenazaba con disolverlo. Cuando Berln fue
estremecido por los motines de marzo de 1848, Federico Guillermo IV se deshizo en promesas, y
ofreci que Prusia se fundira en Alemania bajo una constitucin nacional. Dos meses ms
tarde, un parlamento alemn de cerca de 830 delegados, elegidos por sufragio directo, se reuni
en Francfort del Meno. Esta Asamblea de Francfort se enfrent a una tarea gigantesca, y quiz
insoluble. Trat de forjar una constitucin y un gobierno para una Alemania unida, mientras
quedaban por resolver cuatro cuestiones vitales: 1) Debera el nuevo Reich Alemn abarcar las
provincias alemanas de Austria (la solucin de grossdeutsch favorecida por la izquierda) o
debera omitirlas (la solucin de kleindeutsch)? 2) Zonas no-alemanas, o alemanas slo en
parte, como la Polonia prusiana, Bohemia y el Schleswig-Holstein, deberan incorporarse? 3)
La nueva constitucin imperial debera disponer la creacin de una dbil confederacin de
estados, o de un gobierno federal fuertemente centralizado? 4) El nuevo Reich debera ser una
monarqua hereditaria, o una repblica basada en la soberana del pueblo?
Mientras los delegados de Francfort luchaban con estos graves y complicados problemas, la
marcha de los acontecimientos los oblig a tomar decisiones. La poblacin del Schleswig y del
Holstein se rebel contra Federico VII de Dinamarca y la Asamblea de Francfort comision a
Prusia para intervenir con fuerzas armadas, solucin ms patritica que parlamentaria. Cuando la
recuperacin de Austria hizo evidente que la corte Habsburgo se opondra a cualquier unin
germnica a la que no pudiera dominar, el Parlamento de Francfort recurri por la fuerza a la
frmula kleindeutsch, que no incorporaba a las provincias austracas. La constitucin adoptada el
27 de marzo de 1849 propuso la creacin de un Reich Federal, con un parlamento nacional,
presidido por un emperador hereditario de los alemanes, y se eligi para este cargo a Federico

Guillermo IV de Prusia. Su renuencia a aceptar una corona imperial ofrecida por una asamblea
popular le dio un golpe final a todo el proyecto y desacredit al Parlamento de Francfort. Muchos
diputados moderados volvieron a sus casas desalentados, una minora radical se reuni en
Stuttgart, y sus violentas sesiones fueron finalmente interrumpidas por los soldados de
Wrtemberg (junio de 1849). Haba fracasado la solucin parlamentaria del problema de la
unificacin alemana.
Si Federico hubiese aprobado la constitucin redactada por el Parlamento de Francfort
habra reconocido tcitamente la soberana del pueblo alemn. Los celos de la corte austraca y
la oposicin de su cuado, el zar Nicols I de Rusia, reforzaron su propia desconfianza innata en
los movimientos democrticos. Pero esperaba todava que un bloque alemn cobrara forma en la
Europa central, y abarcara los territorios de los Habsburgos y de los Hohenzollern a la vez.
Schwarzenberg, en Viena, prefiri reconstituir la dbil Dieta de la Confederacin Alemana, en la
que Austria haba desempeado un papel principal. En la prueba de fuerza entre la cancillera de
Berln, con sus planes para una Unin Prusiana, y la corte austraca, con su determinacin de
restaurar el convenio de 1815, Nicols I dio su apoyo a Viena. En vez de exponerse a una guerra,
Federico Guillermo cedi; la planeada Unin Prusiana fue disuelta y la Dieta de la
Confederacin Alemana se restableci. La diplomacia Hohenzollern haba sufrido un revs que
comnmente se conoce con el ttulo de Humillacin de Olmtz, y el zar de Rusia demostr, en
1850, que estaba tan dispuesto a oponerse a las tendencias liberales en Alemania como se haba
enfrentado al republicanismo en Hungra, en 1849.
Todo el fervor, todas las luchas, todas las transacciones y todo el hacer constituciones de
1848-49 terminaron en la Europa central con la virtual restauracin de los principios
autoritarios. Las esperanzas liberales y nacionales haban abortado tan completamente que una
profunda amargura y desilusin se apoder de los crculos intelectuales alemanes. Algunos
ardientes reformadores, como el joven Carl Schurz, emigraron a los Estados Unidos, persuadidos
como estaban de que la flor de la libertad no poda prosperar en el emponzoado suelo de
Europa. Otros, que se quedaron, trataron de encontrar consuelo en las tristes ventajas que se
haban alcanzado. En Prusia, una constitucin limitada, elaborada despus de 1849, dispuso la
creacin de una legislatura bicameral, cuya cmara baja sera elegida por sufragio universal.
Pero los votantes se dividieron en tres clases, conforme a su capacidad de pagar impuestos, y los
dos grupos ms ricos, aunque constituan slo el 17% del electorado, eligieron a dos tercios de
los diputados. Este Landtag prusiano poda aprobar nuevas leyes, pero no estaba facultado para
elegir a los ministros del rey; y este ltimo poda gobernar por decreto cuando el Parlamento no
estuviese en sesiones.
Para los alemanes patriotas, la frustracin de las esperanzas nacionales fue un violento
desengao, ms grave an que el aborto de las aspiraciones liberales. Es significativo que una
mayora de los delegados de Francfort haya revelado, a menudo sin pensarlo, su disposicin a
cambiar los principios democrticos por lo que pudiera auspiciar la realizacin de los fines
nacionales; su tragedia fue que no lograron ni lo uno, ni lo otro. Ms tarde correra la leyenda de
que el ao 1848 fue un momento decisivo para el destino alemn, y que la ruina del programa de

Francfort entreg al pueblo alemn a Bismark y al culto del egosmo nacional. Sin embargo, el
egosmo nacional era ya una fuerza dominante en 1848. Por elocuentemente que los jefes de la
clase media en Francfort denunciaran a la autocracia, sus votos demostraron que estaban
dispuestos a solicitar la ayuda autoritaria, ya fuese para asegurarse Schleswig-Holstein, para
conservar las provincias polacas, para conquistar Bohemia o para aplastar a los rebeldes
eslavos. Los radicales se aliaron con los pangermanos siempre que se trat de impedir que
dispersas comunidades alemanas fueran absorbidas por las mayoras no-alemanas de las regiones
fronterizas.
El juicioso Heinrich von Gagern, presidente del Parlamento de Francfort, expres el
pensamiento de la mayora cuando proclam: Qu unidad debemos buscar, la de que vivamos a
la altura del destino que se nos ofrece en el este; la de que abracemos como satlites de nuestros
sistemas planetarios a los pueblos de la Cuenca del Danubio, que no tienen capacidad para la
independencia, ni derecho a ella?. Tal negacin del derecho de autodeterminacin a los dems,
por una asamblea que fundaba su autoridad en un mandato popular, puso en evidencia una
paralizadora contradiccin de los ideales. Por cuanto los pueblos que no tenan derecho a la
independencia se hallaban en franca rebelin, slo se les poda sujetar por la fuerza; y la fuerza
la tenan los generales. En enero de 1849, hasta los radicales de Francfort estaban dispuestos a
aplaudir a un diputado que declar: Renunciara de buen grado a todos los teoremas y artculos
para fundar un Reich grande, poderoso y dominante, encabezado por Austria y sus grandes
generales, Radetzky. Windisch-Grtz y Jellachich Busquemos primero el poder real, y luego
establezcamos la libertad, que es impotente sin el poder. Donde dice Austria es necesario
leer Prusia; el vocero estaba citando el guin correcto, pero lo estaba pronunciando mal. Sin
embargo, su intuicin fue certera. La generacin alemana que lleg a la madurez en 1848 se lanz
a una empresa romntica para rescatar la libertad. Regres para casarse con el poder.
En Italia, como en la Europa central, los acontecimientos de 1849 ensombrecieron las
esperanzas de 1848. El aplazamiento de la unidad poltica italiana era tanto ms sorprendente
cuanto que los Alpes y el mar hacan de la pennsula una entidad geogrfica. Italia es una
nacin, haba sealado Napolen treinta aos antes. La unidad de costumbres, de lenguaje y de
literatura, en un periodo ms o menos distante, debe unir a sus habitantes bajo un gobierno, y los
italianos elegirn indudablemente a Roma por capital. Todos los caminos llevan a Roma, pero
en 1848 los italianos no saban todava cul habran de seguir. Giuseppe Mazzini, exiliado
despus de la revolucin de 1830, se haba consagrado, junto con su Joven Italia, al sueo de
una repblica unitaria, secular. Vincenzo Gioberti, tambin en el exilio, propuso una
confederacin de todos los estados italianos, de la cual sera presidente el Papa. Italia es la
verdadera cuna de la civilizacin y Roma es la metrpoli ideal del mundo, escribi en su
Primaca moral y civil de los italianos (1843). Para muchos italianos catlicos, el plan de
Gioberti ofreca la solucin ms prometedora a la Cuestin Romana, porque era improbable
que el Papa renunciara a su autoridad temporal en otras condiciones, o estuviera dispuesto a que
un Estado secular absorbiera a Roma y a los dominios papales. Un tercer programa para la
unificacin, intermedio entre los dos anteriores, propona la formacin de un estado monrquico

nacional, que tendra por rey al cabeza de la casa de Saboya. Este plan cont con las simpatas
de muchos intelectuales liberales y hombres de negocios que se daban cuenta de que el Estado de
Piamonte-Cerdea era el ms avanzado econmicamente de Italia, y que Carlos Alberto de
Saboya se hallaba en la mejor posicin para expulsar del territorio del valle del Po a las
guarniciones austracas.
Italia herva ya en inquietud desde Miln hasta Npoles cuando, en marzo de 1848, llegaron
las noticias de que Metternich haba huido de Viena y Austria se hallaba en trance de disolucin.
Levantamientos espontneos en Venecia y Miln arrojaron del territorio a las casacas blancas, y
en Turn, Caries Alberto, con celo tardo, orden al ejrcito de Cerdea que apoyara la cruzada
nacional. El entusiasmo popular en Roma y en Npoles impuls al Papa Po IX y a Fernando II a
enviar destacamentos para acosar a los austracos que se retiraban. LItalia fara da se (Italia lo
har por s sola), proclam Carlos Alberto, y una ola de entusiasmo patritico barri la
pennsula. Pero los acontecimientos demostraron rpidamente que Italia no poda hacerlo.
Consejos divididos, tcticas dilatorias y crecientes disputas entre las facciones revolucionarias
paralizaron la causa patritica. En mayo se llam a las columnas papales y napolitanas, y
Radetzky, reuniendo a las fuerzas austracas, derrot a Carlos Alberto en Custozza (24 de julio de
1848). Las operaciones italianas haban sido debilitadas por la disensin de un principio; y a
medida que fueron pasando las semanas, los revolucionarios moderados se espantaron por la
creciente violencia de los radicales. En Roma, una insurreccin popular arroj de la ciudad al
Papa Po IX, y se proclam una repblica que tena a Mazzini como espritu motor y al
incansable caballero de la libertad, Giuseppe Garibaldi, como defensor. Pero Npoles se haba
rendido ya a la reaccin, y los ejrcitos franceses y austracos se estaban preparando para
disputarse el dominio de una Italia todava dividida.
Los austracos actuaron primero. El 23 de marzo, en Novara, Radetzky infligi una segunda y
ms aplastante denota a Carlos Alberto, que abdic en favor de su hijo Vctor Emmanuel II. En
abril, una expedicin francesa desembarc en Civita Vecchia y puso sitio a Roma; los
republicanos fueron expulsados y Po IX regres, curado de sus simpatas liberales. En mayo,
refuerzos austriacos restablecieron en el poder al Gran Duque Leopoldo, y en julio una segunda
fuerza austraca bombarde Venecia, hasta que se rindi la ciudad, asolada por el clera. Placa
fines del ao de 1849 el movimiento revolucionario haba quedado aplastado; Mazzini y
Garibaldi estaban de nuevo en el exilio; la ineptitud militar y la falta de unidad que debilitaban a
los revolucionarios italianos se haban revelado al mundo y la causa republicana haba cado en
el descrdito absoluto. A pesar de la presencia de una guarnicin francesa en Roma, que se haba
quedado para guardar las posesiones papales, la influencia austraca se haba restaurado en Italia
tan efectivamente como en las Alema ni as.
Los acontecimientos de 1848-49 ensearon la misma leccin, en varias formas, por toda la
Europa continental. Cuando se les pona a elegir, la mayora de la gente prefera soportar el
despotismo y el militarismo antes que abrazar la causa de la revolucin. Sin embargo, se haba
producido un perceptible desplazamiento del centro de autoridad; la monarqua absoluta estbase
cambiando, por revolucin o por evolucin, en monarqua constitucional; el poder de la

aristocracia duea de tierras iba en decadencia; y el poder de la burguesa iba en aumento; en


Inglaterra, Francia y Blgica era la influencia dominante en el Estado. Pero el sufragio todava
estaba vinculado a requisitos de propiedad o de pago de rentas, el poder poltico segua en
manos de las clases medias y superiores, y aunque, en ocasiones, disputaban, se saban unir en
defensa de sus intereses comunes. La clusula esencial de las constituciones burguesas del
siglo XIX era la del carcter sagrado de la propiedad privada. Cuando esta clusula se pona en
tela de juicio, el liberal burgus caracterstico reaccionaba exactamente igual que el conservador
caracterstico. Poda defender la igualdad poltica en teora, pero de hecho no estaba dispuesto a
fomentar el igualitarismo econmico.
El factor ms rebelde de la sociedad dominada por la burguesa era la maquinaria, porque
sta no slo estaba multiplicando las ganancias del dueo de la fbrica, sino que multiplicaba
tambin el nmero de proletariados descontentos. Para salir al paso de esta creciente amenaza, en
la primera mitad del siglo XIX no se encontr una solucin satisfactoria. La mayora de los
pensadores sociales de esa poca, a los que siquiera se les ocurra reconocer la existencia del
problema, preferan exponer soluciones romnticas que enfrentarse de verdad a las realidades
econmicas. Sus sistemas eran ejercicios intelectuales, que fracasaban al ser aplicados, y que
les dieron a sus defensores el ttulo de socialistas utpicos. El ms ideolgico de estos
profetas mayores de un nuevo orden fue Franois Marie Charles Fourier (1772-1837). Fourier
propuso la organizacin de comunidades individuales (falansterios) de 1620 miembros, en las
que cada participante trabajara de acuerdo con sus aptitudes e inclinaciones, de modo que nadie
se sentira constreido y prevalecera un espritu de completa armona. Fundamentalmente,
abogaba por una forma de comunismo agrario; y aunque los intentos de llevarlo a la prctica
fracasaron en Francia, varias colonias experimentales, conforme a las normas de Fourier, fueron
fundadas en los Estados Unidos. Ms realista, en el sentido de que aceptaba el papel decisivo de
la ciencia y de la industria en la sociedad moderna, fue el socialismo de Claude Henri de
Rouvroy, conde de Saint-Simon (1760-1825). Su orden ideal requera la creacin de un nuevo
sistema social con tres clases: sacerdotes, sabios e industriales. Los sacerdotes habran de ser, a
la vez, jefes morales, artistas y guardianes de la ley divina (sansimoniana). Los sabios habran de
ser cientficos, maestros y filsofos. Los industriales, que formaran la clase ms numerosa,
deberan ser empicados y cuidados por un rgimen que se asemejaba mucho al socialismo de
Estado. La debilidad de estos proyectos, y de otros menos notables, que atrajeron la atencin en
las dcadas anteriores a 1848, estribaba en el supuesto de que las pasiones humanas podan
armonizarse, y que los antagonismos sociales podan ser zanjados con una frmula filosfica.
Fueron panaceas para producir la paz perpetua, elaboradas por doctrinarios, mientras los
ejrcitos contrarios cerraban filas para un siglo de luchas sociales.
La fundamental hendidura en la sociedad europea haba dejado de ser, a mediados del
siglo XIX, la distincin histrica de una aristocracia y un clero privilegiados y una gran masa de
plebeyos sin privilegios. Se haba convertido en una hendidura que separaba a los que tenan de
los que no tenan, a los que posean la maquinaria de la produccin, de los que trabajaban para
ella, a patronos de empleados, en una palabra, a los burgueses de los proletarios. Karl Marx y

Friedrich Engels exageraron este conflicto de clases en frases memorables y dogmticas de su


Manifiesto Comunista y ms tarde lo explicaron en detalle en los tres volmenes de Das Kapital
(1867-95)[1].
La historia de todas las sociedades que han existido hasta ahora (escribieron en 1848) es la historia de la lucha de clases La
sociedad, en su conjunto, se ha ido dividiendo cada vez ms en dos grandes campos hostiles la burguesa y el proletariado
El gobierno de un Estado moderno no es ms que un comit encargado de los asuntos comunes de toda la burguesa Que
tiemblen las clases dominantes ante la revolucin comunista. Los proletarios no tienen nada que perder, salvo sus cadenas.
Tienen un mundo por ganar.
Proletarios del mundo, unos!

La Liga Comunista, una organizacin socialista internacional que haba encargado a Marx y
Engels la redaccin de esta desafiante proclama, fue desbandada por la reaccin posterior a
1848. Durante dcadas, el comunismo militante fue una sombra sin sustancia; el propio Marx lo
describi diciendo que era un espectro; sin embargo, fue un espectro que turb el sueo de
Europa en lo sucesivo. Al aparecer el Manifiesto Comunista comenz el ocaso del socialismo
utpico. Despus de 1848, los socialistas descubrieron que se haba producido un cambio en el
espritu de su sueo, y las clases medias cobraron conciencia ms aguda de la creciente amenaza
que llegaba desde abajo. Los aterrados burgueses haban visto a los proletarios levantar
barricadas; las barricadas se haban venido abajo, pero su recuerdo segua viviendo; y hombres
serenos de las clases acomodadas buscaron mtodos ms seguros de contener a las inquietas
masas. Las clases medias se dieron cuenta, un tanto tarde, de que las ideas eran armas en la lucha
de clases y de que al debilitar la autoridad de la religin organizada haban reducido la
influencia del clero, de los gendarmes espirituales que podran haber guardado al populacho
de la contaminacin de las herejas sociales. Los grupos dominantes, inclusive en los pases
protestantes, comenzaron a ver con mejores ojos a la Iglesia catlica romana despus de 1848. El
Papado concert nuevos concordatos con los gobiernos de Espaa y de Austria; Lus Napolen
fortaleci la influencia de la Iglesia en Francia; y las jerarquas catlicas se restablecieron en
Inglaterra (1850) y en los Pases Bajos Holandeses (1853). Despus de los estallidos de 1848, al
igual que en 1816, los gobiernos que se esforzaban en restaurar su quebrantada autoridad
reconocieron que la religin era un antdoto eficaz para aquella enfermedad revolucionaria que
haba demostrado ser tan peligrosamente contagiosa.
Otro antdoto, adems ms efectivo, para protegerse del descontento popular, fue el rpido
mejoramiento de las condiciones econmicas que se produjo despus de 1848. Las malas
cosechas, el hambre y el desempleo de la dcada de 1840 haban fomentado la rebelin; la
expansin econmica de la dcada de 1850 trajo tiempos mejores y algunos beneficios
alcanzaron a las clases oprimidas. La emigracin a ultramar, til barmetro de las dificultades
econmicas, se haba cuadruplicado en diez aos, antes de 1850, pero despus de esa fecha
disminuy desde una cifra mxima de 400 000 al ao, basta aproximadamente 200 000. Las
causas de las fluctuaciones de los negocios siguieron siendo un misterio, o poco menos, pero
hacia 1850 se haba acumulado un nmero suficiente de estadsticas para demostrar que el
comercio mundial estaba aumentando con inslita rapidez; por trmino medio, habra de

duplicarse cada veinte aos a lo largo del resto del siglo. El progreso econmico, sin embargo,
permaneci sujeto a desconcertantes saltos y pausas. Una de las explicaciones que se han dado
de la repentina expansin a comienzos de la dcada de 1850, ha sido la del descubrimiento de
los yacimientos de oro de California (1848) y de Austria (1851) que aumentaron las existencias
de oro acuables, pues el total mundial se elev en proporcin de 5% anualmente desde 1848
hasta 1857. Inglaterra fue a la cabeza del avance econmico, las exportaciones de este pas
aumentaron en una tercera parte entre 1850 y 1855; pero la mecanizacin de la industria tambin
hizo notables progresos en Francia y se propag desde los centros ms viejos de Prusia y Sajonia
a todos los Estados alemanes. La extraccin de carbn, la fundicin de hierro, el tendido de
ferrocarriles se llevaron a cabo con extraordinaria energa y las ganancias de los industriales
fueron incrementadas por los grandes gastos de los gobiernos francs e ingls como consecuencia
de la Guerra de Crimea (1854-56). Despus de terminada la guerra, el perodo de prosperidad
culmin repentinamente, en 1857, con una recesin muy violenta que afect a Europa y los
Estados Unidos simultneamente, y fue el primer pnico financiero que puede llamarse realmente
crisis econmica mundial. Fue una prueba de la creciente dependencia recproca de los mercados
mundiales y un aviso de las graves depresiones que habran de seguir a periodos de excesiva
expansin en el futuro.
Durante treinta y nueve aos, desde 1815 hasta 1854, las grandes potencias europeas haban
evitado cualquier choque armado entre ellas mismas. Esta larga paz fue destruida por el estallido
de la Guerra de Crimea, en 1854, y en los diecisiete aos transcurridos desde 1854 hasta 1871 se
produjeron cinco conflictos distintos, cada uno de los cuales envolvi a dos o ms grandes
potencias. Despus de este interludio militante vino otro periodo de paz excepcionalmente largo,
desde 1871 hasta 1914, durante el cual no se enfrentaron en el campo de batalla las potencias
europeas mayores.
Francia e Inglaterra se lanzaron a una guerra con Rusia, en 1854, por causa de una serie de
malos entendidos trgicos, cuya culpa comparten por igual todos los gobiernos que se vieron
envueltos en los sucesos. El miedo al oso moscovita le quit el sueo a los estadistas ingleses a
travs del siglo XIX, porque los avances rusos constituan una creciente amenaza para el Imperio
turco, para Persia y para el dominio ingls de la India. Cuando el rgido Sistema Nicols
preserv intacta a Rusia a travs de los aos revolucionarios de 1848-49, el imperio zarista
cobr un prestigio que realz su aparente fuerza y estabilidad. Mientras Francia, Austria y Prusia
luchaban con sus trastornos internos, fuerzas rusas avanzaron para ocupar los principados del
Danubio (Moldavia y Valaquia). Aunque esta ocupacin de territorios nominalmente sometidos al
sultn se hizo con el consentimiento de este ltimo, y las tropas rusas se retiraron en 1851, los
gobiernos ingls, francs y austraco observaron con inquietud el aumento de la influencia rusa en
los Balcanes. Los acontecimientos de 1848-49 dieron a los diplomticos de Londres y de Pars
una sensacin de incomodidad. La Segunda Repblica Francesa no poda perseguir una firme
poltica extranjera porque era, cuando mucho, un rgimen provisional, y los ingleses, con una
poderosa armada, pero un ejrcito que no era gran cosa, no podan presionar a las potencias
europeas orientales. Los esfuerzos de Lord Palmerston para interceder por los daneses, los

hngaros y los italianos liberales fueron rechazados, en tanto que Nicols de Rusia utilizaba la
fuerza militar y diplomtica para influir en los acontecimientos de la Europa central. La
prolongada oposicin entre el bloque autocrtico (oriental) y el de las naciones liberales
(occidental) propici una slida razn para la unidad franco-britnica.
Francia y Rusia tenan intereses contradictorios en el Cercano Oriente, donde ambas
potencias proclamaban su derecho a proteger a las minoras cristianas y a los peregrinos
cristianos que hacan viajes a Tierra Santa. Al establecerse el Segundo Imperio, en 1852, la
disputa se agudiz, pero Nicols crey que poda hacer odos sordos a las protestas francesas.
Desde 1833 (Tratado de Unkiar Skelessi) la influencia rusa haba sido la dominante en
Constantinopla, y los diplomticos rusos haban concertado acuerdos secretos con los gobiernos
de Austria y de Inglaterra para el reparto final del Imperio otomano. El acuerdo angloruso haba
sido preparado cuando el zar visit Londres en 1844 y fue confirmado, aunque no claramente
definido, en un memorndum redactado por el canciller ruso, Cari Robert Nesselrode. En 1852,
los diplomticos rusos todava contaban con que los ingleses aceptaran de buen grado Creta y
Egipto como compensacin de los territorios turcos que Rusia se anexara en Europa, pero este
proyecto de arreglo angloruso de la cuestin del Cercano Oriente se deshizo repentina e
irremediablemente en marzo de 1853. Sin previo aviso, el Ministerio del Exterior de Inglaterra
inform al zar de que el acuerdo (todava secreto) proyectado nueve aos antes no era
satisfactorio. Para llevar a cabo este cambio de poltica, el gabinete de Londres se vio influido
por dos consideraciones de gran importancia: la continua evasividad de los rusos en lo que se
refera a lo que habra de hacerse con Constantinopla y los Estrechos, y una firme aunque
indirecta advertencia, a travs de Bruselas, de que si los intereses franceses en el Cercano
Oriente no se tomaban en cuenta, un ejrcito francs ocupara Blgica a ttulo de compensacin.
Colocado en una situacin en la que tena que perder la amistad de Rusia u oponerse a Francia, el
gabinete ingls tom una rpida determinacin, y envi un escuadrn naval para que se sumara a
la flota francesa del Mediterrneo, a la entrada de los Dardanelos. Las dos potencias martimas
aconsejaron luego al sultn que desafiara las amenazas rusas.
Nicols consider que haba ido demasiado lejos para poderse retirar con dignidad; su
ejrcito estaba concentrado ya en la frontera turca. Hacia julio de 1853, los rusos se haban
apoderado de nuevo de los principados del Danubio; los intentos que hizo la corte austraca para
arbitrar en la cuestin, fracasaron; y en septiembre la flota inglesa se desplaz a Constantinopla.
Alentados por esta prueba de apoyo, los turcos le declararon la guerra a Rusia, las armadas
aliadas entraron en el Mar Negro y el 28 de marzo de 1854 Francia e Inglaterra le declararon la
guerra a Rusia. Entonces, Nicols acept un ultimtum que haba pasado por alto antes y sus
fuerzas, que ya haban cruzado el Danubio, se retiraron de los principados, con lo que termin la
fase balcnica de las hostilidades. Pero los aliados no estaban en disposicin de hacer la paz;
trasladaron la escena de la guerra a la pennsula de Crimea, donde la fuerza expedicionaria
anglofrancesa puso sitio a las fortificaciones rusas de Sebastopol. En diciembre de 1854, Austria
se sum en una alianza defensiva y ofensiva a Inglaterra y Francia, pero se abstuvo de participar
en las hostilidades y el sitio de Sebastopol prosigui, con grandes bajas, hasta que los rusos

evacuaron la ciudad el 11 de septiembre de 1855. Nicols I haba muerto en el mes de marzo de


este ltimo ao y su sucesor, Alejandro II, era hombre de carcter ms flexible. Una amenaza
desde Viena, en el sentido de que Austria entrara en la guerra, persuadi al gobierno ruso para
aceptar la paz, y las condiciones del convenio se llevaron a efecto en el Congreso de Pars, del
25 de febrero al 30 de marzo de 1856.
Pocas guerras de la historia han revelado una mayor confusin de fines, crasa ineptitud en el
mando, bajas ms elevadas y resultados ms negativos. El sultn conserv su imperio por el
momento, e hizo promesas de reformas que no cumpli. Los rusos desistieron de sus conquistas y
estuvieron de acuerdo en neutralizar el Mar Negro, pero se eximieron de estas restricciones
catorce aos despus. Los principados del Danubio quedaron colocados en caucin conjunta de
las potencias, que fue modificada en el plazo de una generacin, e Inglaterra, Francia y Prusia
prometieron guardar y conservar la integridad del imperio turco, compromiso que ninguno estaba
dispuesto a cumplir. Por estos intiles resultados, ms de un milln de hombres murieron en d
campo de batalla o de enfermedad. El concierto de Europa se haba roto, en parte, porque
Napolen III crey que poda determinar una reconsideracin general del arreglo de Viena de 40
aos antes. Indirectamente, sin embargo, la Guerra de Crimea, contribuy a dos acontecimientos
en materia de asuntos internacionales que deben ser considerados beneficiosos, aunque tuvieron
su origen en la direccin de la guerra y no guardaron relacin con sus causas. Por la Declaracin
de Pars (1856), las potencias fijaron reglas internacionales para gobernar el bloqueo martimo,
proteger los derechos de los neutrales y abolir la piratera. Los sufrimientos de los soldados
provocaron tambin una amplia preocupacin y esto contribuy a la creacin de la Cruz Roja
Internacional, establecida en 1864 por la Convencin de Ginebra. La conciencia del mundo
occidental fue estremecida por los despachos de los corresponsales de guerra enviados al frente
de Crimea que revelaron los padecimientos de las tropas a causa de la temperatura helada, la
gangrena, la pulmona, el tifo y el clera. La intendencia y los servicios mdicos de todos los
beligerante resultaron ser vergonzosamente inadecuados, y cuatro quintas partes de los que
murieron en la guerra fueron vctimas de la enfermedad.
En las ltimas fases de su guerra con Rusia, las fuerzas inglesas, francesas y turcas haban
contado con el apoyo de 10 000 soldados enviados por el reino de Cerdea. Este estado del norte
de Italia no tena pleito real con Rusia, pero Vctor Emmanuel II y su astuto ministro, Camillo di
Cavour, esperaban ganarse la gratitud anglofrancesa y llevar la cuestin italiana a la Conferencia
de la Paz. Estas esperanzas no se realizaron en el Congreso de Pars, y Cavour se dedic
entonces a ganarse la ayuda de Napolen III, con el que entr en negociaciones secretas dos aos
ms tarde. El emperador prometi que, si Austria atacaba a Cerdea, un ejrcito francs de
200 000 hombres cruzara los Alpes e Italia sera liberada desde los Alpes hasta el Adritico.
Luis Napolen no pensaba en fomentar la creacin de un reino unido de Italia. Conforme al plan,
el reino de Piamonte-Cerdea, podra anexarse Lombarda-Venecia, Parma, Mdena y las
Legaciones; Toscana, las Marcas y Hungra se fundiran en un estado central italiano; el Papa
conservara Roma y la Campaa; y el reino de Npoles permanecera intacto. Luego, los cuatro
fragmentos polticos podran unirse en una confederacin que tendra al Papa como presidente. El

23 de enero de 1857, los estadistas franceses y sardos ampliaron su pacto con una convencin
militar. A ttulo de compensacin por la ayuda prometida, Cerdea cedera a Francia Saboya y
Niza.
En su ejecucin, el plan inicial rpidamente desbord los clculos de Napolen. Cavour
provoc a Austria con xito y el grupo gobernante en Viena proporcion cortsmente un casus
belli al abrir las hostilidades contra el reino de Cerdea, a fines de abril de 1859. La primera
gran batalla tuvo lugar el 4 de junio, en Magenta; los austracos se retiraron derrotados; un
segundo y sanguinario encuentro en Solferino, el 24 de julio, condujo a los dos beligerantes
principales a pensar en la paz. Napolen III qued deprimido por la matanza, desconcertado por
el movimiento en pro de la unificacin nacional que se extenda por toda Italia, y temeroso de
que Prusia se uniera a Austria y atacara a Francia directamente. Sin consultar a sus aliados de
Cerdea, el emperador concert una tregua con Francisco Jos el 11 de julio, en Villafranca.
Cavour quera que Cerdea prosiguiera la lucha por s sola. Por tanto, renunci a su cargo
cuando el ms realista Vctor Emmanuel acept la decepcionante paz. Lombarda fue cedida a
Cerdea, pero Venecia qued en poder de los austracos. Despus de realizados unos plebiscitos,
en medio de gran entusiasmo popular, Parma, Mdena, la Romania y Toscana, se unieron al reino
de Cerdea. En su afn de conquistar toda Italia, los partidarios de la Unin se lanzaron despus
sobre Npoles y Roma. Garibaldi, con sus famosos Mil, desembarc en Sicilia, se apoder de la
isla en unas cuentas semanas y cruz el mar para llegar a Npoles, que lo recibi como a su
liberador. Estaba a punto de avanzar sobre Roma cuando Cavour, que haba sido repuesto en su
cargo, frustr esta brusca solucin de la cuestin romana, por temor de que decidiera a las
poternas catlicas a acudir en ayuda de Po IX. Tropas piamontesas entraron en los dominios de
la Iglesia y dispersaron a una fuerza papal en Castelfidardo, pero no entraron en Roma, y
avanzaron hacia el sur para unirse a los ardorosos voluntarios de Garibaldi y quitarles la
iniciativa. Hacia fines de 1860, Npoles, Sicilia, las Marcas y Hungra se haban unido al nuevo
reino de Italia. Fue proclamado formalmente el 17 de marzo de 1861, teniendo a Vctor
Emmanuel por rey y al Statuto piamonts de 1848 por constitucin.
Los formidables esfuerzos de estos ltimos meses haban extenuado a Cavour. Muri el 6 de
junio de 1861, reconfortado por la seguridad de que LItalia e fatto. Italia estaba hecha, pero
todava no estaba completa. Roma segua siendo una ciudad papal, defendida por una guarnicin
francesa, y los casacas blancas austracos dominaban todava Venecia. Los italianos tuvieron que
luchar una vez ms con los austracos en 1866 (teniendo esta vez a Prusia por aliado) antes de
que la antigua repblica de los Dogos pudiera sumarse al nuevo reino de Italia. No se entr en
Roma hasta que se retir la guarnicin francesa en 1870, despus de lo cual, las tropas de Vctor
Emmanuel abrieron brecha en los muros y Po IX se encerr en el Vaticano, pues el poder secular
le haba arrebatado su soberana temporal. Estos ltimos acontecimientos fueron los eplogos del
drama principal de la unificacin italiana, que haba alcanzado su clmax en los aos decisivos
de 1859-61. Las fuerzas del nacionalismo italiano haban triunfado sobre el antagonismo
austraco y la resistencia papal, y tres hombres de carcter diferente, pero de patriotismo igual,
haban preparado la victoria: Mazzini, que era el alma, Garibaldi, que era la espada y Cavour,

que era el cerebro del risorgimento.


El papel desempeado por el reino de Piamonte-Cerdea en la forja de la unidad italiana
reaviv el ardor de los nacionalistas que esperaban ver desempear a Prusia un papel semejante
en las Alemanias. All tambin Austria abogaba por el separatismo y el particularismo, y los
acontecimientos de 1848-50 hicieron ver claramente que Austria luchara para evitar la
organizacin de un Estado federal alemn presidido por Prusia. Los estadistas realistas de Berln
estaban dispuestos a resolver la cuestin en el campo de batalla. Y haban decidido que Prusia,
al contrario de Cerdea, lo hara por s sola, pues el precio de la ayuda francesa o rusa podra
resultar demasiado elevado. En 1859, mientras era todava regente, el nuevo gobernante
Hohenzollern, Guillermo I (1861-88), nombr Ministro de la Guerra; a Albert von Roon, y a
Helmuth von Moltke Jefe del Estado Mayor, dndoles instrucciones para fortalecer al ejrcito
prusiano. La oposicin de la mayora liberal en el Landtag casi arruin el programa en 1862,
pero Guillermo encontr un jefe para su consejo de ministros que estaba dispuesto a
sobreponerse a las objeciones parlamentarias. El hombre que eligi fue Otto von Bismarck,
estadista arrogante, diestro e inescrupuloso, que confes francamente su menosprecio por la
ineptitud austraca y la vacilacin parlamentara, e insisti en que las grandes cuestiones del da
haban de decidirse a sangre y hierro.
En 1864, el reorganizado ejrcito prusiano recibi su bautismo de fuego durante una corta
guerra con los daneses. Federico VII, que confiaba en el apoyo ingls y sueco, haba tratado de
incorporar el ducado de Schleswig al reino dans, poltica confirmada por su sucesor, Cristin
IX. La situacin legal de Schleswig y Holstein era extraordinariamente complicada. Ambos eran
posesiones de la corona danesa, pero Holstein era miembro de la Confederacin alemana.
Recurriendo a las armas, Austria y Prusia derrotaron a los daneses y ocuparon ambos ducados,
obligando a Cristin IX a cederlos (Paz de Viena, de 1864). Austria se puso a administrar el
Holstein en tanto que Prusia se hizo cargo del Schleswig, solucin que habra de provocar
dificultades, porque Holstein estaba virtualmente rodeado por territorio prusiano y el Zollverein
(la unin aduanal dominada por los prusianos) haba sido ampliado en 1853 para abarcar a todos
los estados alemanes que no fueran austracos. En octubre de 1865, Bismarck obtuvo de
Napolen III la promesa de que Francia permanecera neutral en caso de una guerra entre Austria
y Prusia, habiendo aceptado Napolen vagas seguridades de que se le daran compensaciones.
Bismarck haba trabado con Rusia relaciones cordiales (haba sido embajador en San
Petersburgo desde 1859 hasta 1862), y en abril de 1866 concert una alianza con el reino de
Italia, que se anexara Venecia si Austria resultaba derrotada. Terminados estos preliminares
diplomticos, Prusia precipit la guerra al enviar tropas al ducado de Holstein (junio de 1866).
Austria apel a la Dieta de la Confederacin alemana y la mayora de los Estados alemanes
se pusieron del lado de Austria. Pero la cuestin se decidi en unas cuantas semanas en virtud de
la rapidez y el xito de las acciones militares prusianas. Moltke destroz al ejrcito austraco en
Bohemia, en una sola batalla decisiva, en Kniggrtz (o Sadowa) el 3 de julio de 1866. Los
fusiles prusianos de retrocarga demostraron su eficiencia letal contra los fusiles austracos que se
cargaban por la boca, y el uso que Moltke hizo de los ferrocarriles para el transporte de tropas

revolucion la estrategia. El golpe austraco se haba calculado con maestra; por cuanto los
austracos, que haban vencido al ejrcito italiano decisivamente en Custozza, el 24 de julio,
habran podido reunir fuerzas suficientes para cambiar el equilibrio militar en el norte, si
hubieran contado con unos pocos das ms de plazo.
Bismarck hizo la paz tan rpidamente como haba hecho la guerra. Los italianos recibieron
Venecia, a pesar de su derrota militar en Custozza y de una derrota naval en Lissa. Antes de que
Napolen III pudiese revisar su diplomacia para salir al paso de los acontecimientos (haba
confiado en una guerra dilatada y en una victoria austriaca) el Tratado de Praga se firm el 23 de
agosto de 1866. La Confederacin alemana haba llegado a su fin y Austria qued excluida de
Alemania. Todos los estados situados al norte del ro Meno se sumaron a una Confederacin del
Norte de Alemania presidida por Rusia y los estados alemanes del sur quedaron independientes.
Cuando Napolen III solicit alguna compensacin para Francia, su embajador, Vincent
Benedetti, imprudentemente formul por escrito las demandas francesas para que se le cedieran
Luxemburgo y Blgica. Bismarck revel esta prueba de la agresividad francesa a los
diplomticos de los estados del sur de Alemania, Badn, Wrtemberg y Baviera, que se unieron
al Zollverein y concertaron alianzas militares con Prusia. En su nueva independencia (y
aislamiento) el miedo que le tenan a Francia era mayor que la desconfianza que sentan por
Prusia.
En Pars, las consecuencias de la Guerra de las Siete Semanas, de 1866, despertaron ira y
mortificacin. Se deca que Sadowa haba sido una derrota para los franceses, precisamente por
no haberse encontrado all. Napolen III haba sido culpable de grandes errores de clculo, el
menor de los cuales no fue su estimacin de Bismarck, que se form en 1862 cuando este ltimo
fue embajador en Pars. Despus de frecuentes conversaciones, sac en conclusin que el enorme
prusiano no era serio. Bismarck haba demostrado ms penetracin. Haba decidido que el
enigmtico sobrino del gran Napolen era una esfinge sin secreto. Una grande y no reconocida
incapacidad.
La Guerra de las Siete Semanas resolvi los principales problemas de la unificacin
alemana. Subsiguientes desenvolvimientos no hicieron ms que confirmar y ampliar esa solucin.
La Constitucin de la Confederacin del Norte de Alemania dispuso una unin federal en la que
los estados miembros conservaban su propia administracin, pero el gobierno federal se haca
cargo de la poltica exterior y de la direccin de las fuerzas militares. El rey de Prusia pas a ser
comandante en jefe y presidente de la federacin; en el Consejo Federal (Bundesrat). Prusia
dominaba 17 de los 43 votos, y poda bloquear enmiendas, pues stas requeran una mayora de
dos terceras partes. La cmara baja (Reichstag), elegida por sufragio universal, fue una
concesin a la opinin liberal que no se opuso al ascendiente de Bismarck. Teniendo en cuenta
que el canciller de la Confederacin del Norte de Alemania haba de ser responsable ante el rey
de Prusia, y no ante el Reichstag, Bismarck se reserv este puesto clave a s mismo. Su disputa
con el Parlamento prusiano se haba zanjado a fines de 1866, cuando una mayora de liberales
aprob una Ley de Indemnidad, con lo que dio su asentimiento, retroactivamente, a acciones que
haba declarado arbitrarias e ilegales, pero que ahora aplauda porque las vea coronadas por el

xito.
Para los Habsburgos la Guerra de las Siete Semanas signific el final del papel histrico que
haban desempeado en la poltica de Italia y de Alemania. Y ms an, signific que los
burcratas de Viena tenan que enfrentarse a la necesidad de reorganizar la administracin interna
del imperio Habsburgo. La autocracia, restaurada despus de las revueltas de 1848, haba
funcionado durante una dcada, pero la guerra italiana de 1859 y la derrota de Kniggrtz, en
1866, desacreditaron al rgimen de Viena y al ejrcito que lo apoyaba. Francisco Jos ya no
poda menos de enfrentarse al hecho de que tena que renunciar a algunas de sus prerrogativas y
modificar las leyes fundamentales de la monarqua.
El resultado de ello fue la Transaccin (Ausgleich) de 1867. Desde 1860, el joven emperador
haba estado experimentando con un parlamento pelele, un Reichsrath, pero los diputados
hngaros se retiraron en 1861 y los checos alegaron que era otra accin alemanizadora de la
burocracia imperial. Pareca necesario encontrar alguna forma de descentralizacin, de
federalismo, pero si a todas las minoras nacionales de los territorios Habsburgos se les
conceda autonoma local, el imperio se transformara en una confederacin de ocho o nueve
sectores. La solucin que adopt Francisco Jos conserv la posicin dominante de la minora
alemana en Austria y reconoci la de la minora magyar en Hungra. Conforme a la Monarqua
Dual, establecida en 1867, Hungra se convirti en reino independiente con su propia capital, su
propio parlamento y su propio ministerio. Las dos mitades del imperio quedaban vinculadas por
el hecho de que Francisco Jos era emperador de Austria y rey de Hungra, en tanto que los
problemas comunes de las relaciones exteriores, la defensa y la hacienda se ajustaron a travs de
delegaciones de los dos parlamentos. Las cuestiones arancelarias y econmicas se arreglaron
mediante un acuerdo entre Austria y Hungra renovable cada diez aos.
El ms grave defecto del sistema dual fue que no logr apaciguar a las minoras,
especialmente a los eslavos. Los patriotas checos exigieron airadamente que se recreara el
antiguo reino de Bohemia y que se le concediera la semiindependcncia, como a Hungra. Los
eslovacos soaban en unirse con los croatas y los serbios para formar un reino yugoslavo
independiente. Los habitantes de habla italiana de Trieste e Istria miraron hacia Italia, en tanto
que los nacionalistas rumanos de Bukovina dirigieron sus ojos a Rumana. Estas minoras
descontentas hicieron muy difcil para Francisco Jos la introduccin de un autntico gobierno
representativo, por temor de que los alemanes en Austria y los magyares en Hungra fuesen
superados en la votacin por la oposicin unida. En Hungra, las magyares limitaron el derecho
de voto a menos de una veinteava parte de la poblacin.
Los polacos que vivan sometidos a la frula austraca estaban menos descontentos que la
mayora de los dems eslavos. Se daban cuenta de que la reconstitucin de Polonia como estado
independiente era un ideal casi inalcanzable, y en su calidad de catlicos encontraban alguna
compensacin en el hecho de que (al contrario de sus hermanos de Prusia y Rusia) eran sbditos
de un monarca catlico. Adems, Francisco Jos les otorg un pequeo grado de libertad en el
manejo de sus propios asuntos, y les permiti mantener vivas sus aspiraciones culturales, aunque
no las nacionales. Pero quiz la poltica ms sagaz adoptada por el gobierno austraco, fue la de

subordinar los rutenios a los polacos. Para mantener esta relativa superioridad y no perder
terreno ante los checos, los polacos aceptaron su propia subordinacin a Viena.
En Rusia, como en Austria, las derrotas militares resquebrajaron el prestigio de la autocracia
y del ejrcito, y acarrearon cambios fundamentales en el sistema de gobierno. Durante la dcada
inmediatamente posterior a la Guerra de Crimea, el nuevo zar, Alejandro II (1855-1881),
introdujo una serie de reformas, la ms importante de las cuales fue la liberacin de los siervos.
Nueve dcimas partes del suelo ruso se hallaban todava en posesin del Estado y de las familias
nobles a mediados del siglo, y en estas tierras vivan 47 000 000 de siervos, vinculados al suelo
o al servicio personal. Despus de cautelosos preparativos, Alejandro public el Edicto de
Emancipacin, en 1861. Todos los siervos obtuvieron su libertad personal y los que estaban
vinculados al suelo recibieron tierras. El gobierno imperial se hizo cargo de las compensaciones
que haba que pagar a los terratenientes nobles, y, en su condicin de campesinos libres, los
antiguos siervos habran de devolver ese dinero al gobierno, mediante pagos para redimir la
deuda, escalonados en un periodo de cuarenta y nueve aos. La solucin tena defectos
inevitables, y algunos crticos se quejaron de que los siervos haban cambiado simplemente de
amo, pues se convertan en siervos del Estado hasta que pudiesen redimir su gran deuda. A pesar
de las objeciones, Alejandro llev adelante su plan; y mientras su propsito dur, introdujo otras
valientes reformas, tratando de obtener la aprobacin de los occidentalizadores que deseaban
que Rusia imitara las instituciones ms avanzadas de los principales Estados europeos. En 1862,
se establecieron nuevos tribunales de justicia, se foment la educacin y a cada distrito
provincial se le prometieron asambleas locales (zemstvos), cuyos miembros haban de ser
elegidos por sufragio indirecto (1864). Desgraciadamente, el estallido de una revolucin en
Polonia (1863) intimid al zar liberador, y a medida que su gusto por los experimentos disminuy
los eslavfilos recuperaron su influencia. Haban considerado siempre que la civilizacin de la
Santa Rusia era una cultura excepcional, y pensaban que debera dejarse evolucionar a la
sociedad rusa conforme a sus propias normas sociales y religiosas y que no se le deban imponer
tradiciones occidentales. Hacia 1867, los ideales de Ortodoxia, Autocracia y Nacionalismo iban
recuperando su influencia y la esperanza de nuevas reformas se eclips, pero el Edicto de
Emancipacin fue el acontecimiento ms importante de la vida nacional rusa en el siglo XIX.
Para Inglaterra, los aos de mediados del siglo XIX fueron una poca de tranquilidad en el
interior, de creciente prosperidad y de prestigio mundial. El miedo burgus a los movimientos
radicales de la clase obrera se atenu despus de 1848, debido, en parte, a que los jefes de los
sindicatos se mostraron prudentes y moderados en sus demandas. Los trabajadores obtuvieron
concesiones de sus patronos mediante negociaciones directas, y el derrumbe del movimiento
cartista, les torn indiferentes a la mayora de las cuestiones polticas. Sin embargo, en
ocasiones, la presin de la clase trabajadora se dej sentir e influy en la poltica del gobierno.
A lo largo de la Guerra Civil Norteamericana de 1861-65, la opinin de las clases superiores
inglesas se inclin en favor de la Confederacin, pero los grupos radicales y liberales vieron en
las fuerzas de la Unin a las fuerzas de la democracia. Inclusive cuando el bloqueo mantenido
por la armada de la Unin cort los suministros de algodn norteamericano y mat de hambre a

la industria textil inglesa, los tejedores sin trabajo de Manchester siguieron siendo leales a los
estados del norte y a la causa de la liberacin de los esclavos. Las relaciones entre Washington y
Londres se tornaron peligrosamente tensas en varias ocasiones, especialmente cuando se permiti
que se lanzaran al mar barcos de guerra construidos para la Confederacin en astilleros ingleses.
Pero el gabinete ingls supo resistir a las proposiciones de Napolen III para una intervencin
conjunta anglofrancesa y preserv, aunque no siempre respet escrupulosamente, la poltica de
neutralidad para con los dos beligerantes, que haba proclamado en mayo de 1864.
El fervor nacionalista que acompa a las luchas en pro de la unidad italiana y alemana,
repercuti tambin en la vida poltica inglesa. A Garibaldi se le ofreci una entusiasta recepcin
popular durante la visita que hizo a Inglaterra en 1864. Cuando la Confederacin del Norte de
Alemania cobr forma en 1866, con un Reichstag elegido por sufragio universal, igual, secreto y
directo, el gran campen ingls de la reforma parlamentaria, John Bright, seal que en Inglaterra
el sufragio se les negaba todava a cinco de cada seis hombres. Qu es lo que pasa ahora en
este pas pregunt, que lo que rpidamente se est concediendo en todas las partes del
mundo se niega persistente y obstinadamente en Inglaterra, la patria de la libertad, la madre de
los Parlamentos?. Al morir Palmerston en 1865, se aflojaron las riendas polticas, y Earl
Russell, que lo sucedi en el cargo de primer ministro, introdujo una medida tibia de reforma en
1866. Pero el proyecto de ley fue rechazado y un gabinete conservador tom el poder,
encabezado por Lord Derby y Benjamn Disraeli. La agitacin popular llev a Disraeli a
introducir una nueva ley destinada a sumar 100 000 electores a las listas, y acept enmiendas
liberales que cuadruplicaron este nmero. Otras clusulas ms redistribuyeron 58 escaos
parlamentarios, y la ley revisada se aprob en 1867. Al ao siguiente se hicieron reformas en
Escocia e Irlanda y el pueblo ingls avanz otro gran tramo por el camino de la democracia. El
nmero de electores casi se duplic, puesto que 2 448 000 individuos consiguieron el derecho de
voto cuando se promulg esta segunda ley de reforma. En lo sucesivo, no slo la clase media,
sino una parte considerable de la clase trabajadora estuvo representada en la Cmara de los
Comunes.
El Parlamento ingls no legislaba solamente para los 31 000 000 de habitantes de las Islas
Britnicas en 1867. Diriga los destinos de un imperio de ultramar que tena 200 000 000 de
habitantes. El gobierno a distancia, inclusive cuando se ejerce con moderacin y prudencia, tiene
defectos inevitables. De todas las conquistas imperiales inglesas, el vasto subcontinente de la
India era la ms lucrativa, compleja, trastornada y vulnerable. La autoridad inglesa sobre los
estados de la India era anmala; algunos de ellos eran aliados independientes de la corona, otros
eran vasallos, y otros ms eran territorios anexados en los que la administracin haba pasado a
manos de los funcionarios ingleses. Despus de 1848, la vigorosa administracin del Duque de
Dalhousie (gobernador general desde 1848 hasta 1856) introdujo muchas mejoras en las obras
pblicas, las carreteras, los ferrocarriles, los canales, los puentes, los proyectos de riego y los
servicios de telgrafo y de correo. Dalhousie trat tambin de modificar algunas de las prcticas
sociales y religiosas ms inhumanas de la India, y en especial el sati, que los misioneros
cristianos haban denunciado. Esta intervencin administrativa en costumbres consagradas por el

tiempo, y la ms resuelta subordinacin de los prncipes de la India al dominio ingls,


despertaron un hondo resentimiento. Durante el periodo de gobierno de Dalhousie, el Punjab, el
Oudh y seis Estados menores fueron anexados; y el gobernador general fue criticado por su
vigoroso imperialismo cuando regres a Inglaterra.
En 1857, un grave motn estall en Bengala entre las tropas indgenas indias (cipayos). En el
plazo de unas pocas semanas, se propag por todas las provincias del Ganges y de la India
central, amenazando al dominio ingls, pero la rebelin careci de organizacin y de jefes
capaces. La audacia y la energa de las pequeas guarniciones inglesas sofocaron la rebelin a
fines del ao, con la ayuda de fuerzas indias leales, y los rebeldes fueron castigados con drstica
severidad. La mayora de los grandes prncipes haba permanecido neutral y las masas de la
India casi no despertaron de su apata. Pero la advertencia produjo un cambio en la poltica
inglesa. Se deshizo el imperio Mogul, que tena su capital en Delhi, el Mogul fue exiliado y sus
hijos fueron ejecutados; la proporcin de soldados ingleses en comparacin con los soldados
indios se aument considerablemente. La autoridad ejercida anteriormente por la Compaa
Inglesa de las Indias Orientales se transfiri a la corona y se encarg de ella a un nuevo miembro
del gabinete, el ministro de estado encargado de los asuntos de la India y el gobernador general
se convirti en virrey. El programa de modernizacin, anexin y actividad misional, que haba
contribuido a provocar la rebelin, qued interrumpido, pero el podero ingls en la India no se
vio reducido materialmente. Por el contrario, los funcionarios administrativos aprendieron mucho
de la rebelin, y el Acta de Gobierno mejor de la India (1858), contribuy a colocar al dominio
ingls sobre fundamentos ms amplios y extensos.
Por el Asia Oriental, las potencias europeas, Inglaterra, Francia y Rusia en particular,
consiguieron importantes avances en el periodo de 1848-67. Los ingleses extendieron su
influencia a Birmania, en tanto que los franceses se apoderaron de las tres provincias orientales
de Cochinchina. Una accin conjunta de las dos potencias, contra China, condujo a la ocupacin
del puerto de Cantn (1858), el saqueo de Pekn (1860); el cobro de indemnizaciones, la
obtencin de concesiones comerciales y la legalizacin del trfico de opio. En esos mismos aos,
Rusia convenci al gobierno chino de que le cediera amplios territorios situados al este y al
oeste del ro Amur. En el Archipilago Malayo, los holandeses completaron la dominacin de
Bali (1849), extendieron su dominio a Java y se dividieron Timor y las islas vecinas con los
portugueses.
En Amrica, el acontecimiento ms importante del tercer cuarto de siglo fue la guerra civil de
los Estados Unidos, la guerra ms larga y costosa que haya despedazado a una gran potencia
entre 1815 y 1914. Durante varias dcadas, antes de 1860, las diferencias entre el norte y el sur
se haban ido agudizando. Los estados del noreste de la Unin estaban dominados por una
economa comercial e industrial, en tanto que la sociedad surea segua siendo esencialmente
agraria, pues tena numerosos y grandes latifundios dominados por una aristocracia de
plantadores y trabajados por esclavos negros. Sucesivos intentos de llegar a un pacto
conciliatorio en materia de esclavitud, y especialmente en lo referente al problema ele su
extensin a los estados de reciente formacin en el oeste, no lograron impedir el inevitable

conflicto, y la eleccin de Abraham Lincoln como presidente de los Estados Unidos (4 de marzo
de 1861) fue seguida de la secesin de 11 estados sureos que tenan una poblacin blanca de
5 000 000. Las ventajas que favorecan al norte hacan pensar en una decisin rpida, puesto que
los 23 estados que haban permanecido en la Unin tenan una poblacin de 23 000 000 y
contaban con los principales recursos financieros, industriales, navieros y ferroviarios de la
nacin. El bloqueo impuesto por los escuadrones navales del norte paraliz al sur, al frenar la
exportacin de algodn y la importacin de armas, y las fuerzas de la Unin se apoderaron de
varios puntos claves en la costa, desde el Cabo Hatteras hasta Nueva Orlens. Hacia 1863, el
norte se haba apoderado tambin de todo el Valle del Mississippi, con lo que separaron a Texas,
Arkansas y Luisiana de la Confederacin. Los ejrcitos de la Confederacin lucharon brillante y
desesperadamente al mando de Robert E. Lee, que fue el jefe militar ms notable de la guerra,
pero la superioridad en hombres y material del norte dio finalmente la victoria a las fuerzas de la
Unin, al mando del general Ulysses S. Grant, en los primeros meses de 1865.
El 14 de abril de 1865, Abraham Lincoln fue asesinado por un fantico sureo, poco despus
de haber iniciado su segundo periodo. Su talla de estadista haba ido creciendo constantemente a
lo largo de los aos de guerra y estaba destinado a ocupar un lugar, junto a Washington, en la
memoria y el afecto del pueblo norteamericano. Sus humildes orgenes, su apariencia enjuta y
sencilla, su dominio de un estilo ingls que oscilaba entre el humor rstico del habitante de la
frontera hasta la majestuosa elocuencia bblica, la rara combinacin de compasin, sagacidad,
fe, humildad y grandeza que constitua su carcter hizo de Lincoln un smbolo perdurable del
ideal democrtico. Pas a ocupar su lugar en la historia en el momento de la victoria, habiendo
salvado a la Unin y emancipado a los esclavos con su proclamacin. Su sucesor, Andrew
Johnson hered los amargos y agobiantes problemas de la reconstruccin y tuvo que luchar con
pasiones y prejuicios, incubados por la guerra, que todava no se haban calmado. El primer acto
de Johnson, despus de la capitulacin de las ltimas fuerzas confederadas, fue proclamar una
amnista general para todas las personas, comunes y corrientes, que tomaron parte en la rebelin.
(29 de mayo de 1865). Seis meses ms tarde se aadi a la constitucin una treceava enmienda,
que dispona que ni la esclavitud, ni el servicio involuntario, salvo como castigo por un crimen
del que se haya encontrado debidamente culpable al afectado, existieran en los Estados Unidos, o
en cualquier lugar sujeto a su jurisdiccin.
La guerra civil norteamericana fue el primer gran conflicto en el que los ferrocarriles
contribuyeron a decidir el resultado y la industria mecanizada revel su sorprendente
potencialidad para la produccin de guerra. Observadores militares europeos aprendieron
importantes lecciones acerca del efecto de la artillera de muesca espiral (que hizo caer en
desuso a muchos fuertes existentes), de la importancia del podero naval y del bloqueo martimo,
y de los colosales problemas de transporte y suministro que tenan que resolverse cuando se
pona en pie de guerra a cerca de 1 000 000 de hombres. El costo de la guerra en hombres y
dinero, tambin proporcion desagradables advertencias, porque las bajas totales, de ambos
bandos, llegaron casi al medio milln; la deuda federal aument cuarenta veces en cuatro aos; y
la derrota dej devastados y postrados a los estados del sur, mientras que la moneda de la

Confederacin se redujo a papel sin valor.


Es un curioso comentario acerca de la parcialidad de la mayora de los observadores
europeos, el que ignoraran casi por completo una segunda y sangrienta guerra que asol a otra
repblica americana en la dcada de 1860. El estado militarista del Paraguay, nacin que tena un
poco ms de 1 000 000 de habitantes y estaba gobernada por el ambicioso dictador, Francisco
Solano Lpez, declar la guerra a Brasil, Argentina y Uruguay en 1865. La lucha de cinco aos
aniquil virtualmente al pueblo paraguayo. Aunque no se conocen cifras exactas, es probable que
las batallas, represalias, enfermedades y hambre produjeran cerca de tres cuartos de milln de
muertos. Hacia 1870, se estimaba que los paraguayos sobrevivientes sumaban 28 000 hombres y
200 000 mujeres, o sea, una desproporcin de 1 a 7. La repblica, despojada de su potencial
humano, su riqueza, y la mitad de su territorio, nunca se recuper de las terribles prdidas de la
Guerra de los Aliados.
En la mayor parte de la Amrica Latina, las dcadas posteriores a 1850 presenciaron el
espectculo habitual de disputas fronterizas, guerras civiles y golpes militares. Los problemas de
la centralizacin contra el federalismo, de la dictadura contra el parlamentarismo, del
clericalismo contra el secularismo y de los peones contra los terratenientes, no encontraron
soluciones estables o duraderas. Los estados ms tranquilos fueron el Imperio del Brasil, donde
un vstago de la casa real portuguesa, Pedro II, mantuvo el orden a lo largo de un prolongado
reinado (1831-89), y Chile, donde la democracia hizo progresos moderados por obra de
presidentes liberales.
En la historia de Mxico de estos aos hubo un breve y trgico captulo, influido en parte por
la guerra civil contempornea en los Estados Unidos. El pintoresco dictador, Antonio Lpez de
Santa Anna, fue derrocado por un grupo de reformadores liberales, en 1855, y un organizador
notablemente capaz, de sangre india, Benito Jurez, se puso a la cabeza. Durante tres aos
(1858-1861) Jurez libr la Guerra de Reforma, que tena como metas la secularizacin de la
propiedad de la Iglesia, la reduccin de los privilegios militares y el mejoramiento de las
condiciones en que vivan los peones. Fue elegido presidente de la repblica en 1861; pero su
negativa a la aceptacin de los prstamos e inversiones extranjeras trajo como consecuencia la
intervencin de una potencia europea, que estim oportuno ignorar la Doctrina Monroe mientras
los Estados Unidos estuviesen debilitados por una guerra civil. Napolen III envi una fuerza
militar, predominantemente francesa, que entr en la ciudad de Mxico y fund un imperio
(1864-67), cuya cabeza fue un archiduque de la casa de Austria que tom el ttulo de
Maximiliano I, Emperador de Mxico. Al derrumbarse la causa de la Confederacin en 1865, el
Departamento de Estado de Washington insisti en que los Estados Unidos no reconoceran a
Maximiliano y exigi el retiro de las tropas extranjeras de Mxico. Napolen III se alarm por
los acontecimientos en Europa (era inminente la guerra austroprusiana), y le haba decepcionado
que Maximiliano no hubiese podido liquidar la deuda de mil millones de francos contrada por la
insolvente tesorera mexicana. En consecuencia, mand regresar a las fuerzas francesas en 1866;
Maximiliano se qued, para ser capturado y ejecutado (19 de junio de 1867); y Jurez recuper
el poder. Este resultado demostr que los Estados Unidos estaban dispuestos a hacer cumplir la

Doctrina Monroe, desacredit a los franceses y dej a Mxico por resolver los permanentes
problemas de la Iglesia, la reforma agraria, el militarismo y las deudas extranjeras pendientes.
Como los mexicanos, el pueblo de las provincias del Canad sinti indirectamente las
repercusiones de la Guerra Civil norteamericana. El comercio canadiense de exportacin a los
Estados Unidos se elev rpidamente durante los aos de 1861-65, estimulado por las demandas
de la guerra y por un acuerdo de reciprocidad previamente concertado en 1854. Cuando los
Estados Unidos abrogaron este tratado, en 1866, la dislocacin de su economa precipit a los
canadienses sobre su propio mercado. Tambin les perturb la cesin rusa de Alaska a los
Estados Unidos (1867), el podero militar de su vecino del sur y los grupos de irlandeses
norteamericanos (fenianos) que atacaron a algunos poblados de la frontera canadiense para
ejercer presin sobre el Parlamento Ingls en pro de la libertad de Irlanda. Dndose cuenta de
que una poltica uniforme entre sus diversas provincias ofrecera la mejor respuesta a los
problemas de defensa, desarrollo econmico, comunicacin interior e inmigracin, los
canadienses decidieron establecer un gobierno federal, y se cre el Dominio del Canad
mediante el Acta de la Amrica del Norte Inglesa promulgada por el Parlamento Ingls en 1867.
La promesa de que se estableceran redes ferroviarias contribuy a atraer a las provincias ms
remotas; Nueva Escocia y Nueva Brunswick se sumaron en 1867, Manitoba, en 1870, y la
Columbia Britnica en 1869. El gobierno del nuevo Dominio del Canad estaba constituido por
un senado y una cmara baja, con un gobernador general que representaba a la corona britnica.
De esta forma, Canad pas a ocupar su lugar como el primer Dominio autnomo de la
Comunidad Britnica de Naciones, siendo un pas de ms de 3 000 000 de habitantes, con una
superficie (todava parcialmente inexplorada) que ms tarde se estim en 3 000 000 de millas
cuadradas.
Durante los aos de 1848-67, as en Amrica como en Europa, el movimiento hacia la
creacin de naciones apareci y reapareci como la tendencia poltica dominante del perodo.
Desde la revuelta hngara hasta el holocausto paraguayo, las luchas ms sanguinarias fueron
expresin de este deseo de fundar o de ampliar un estado nacional. La expansin rusa por el
Cercano Oriente trajo como consecuencia la Guerra de Crimea de 1854-1856, el espritu del
risorgimento encendi la guerra italiana de 1859: las aspiraciones nacionalistas dieron lugar a la
revuelta de los polacos en 1863; el deseo de los monarcas daneses de consolidar su reino
provoc la guerra danesa de 1864; los planes prusianos para la unificacin de las Alemanias
precipitaron la guerra austroprusiana de 1866. La exasperacin que llev al sur de los Estados
Unidos a separarse de la Unin, en 1861, fue menos poderosa que la voluntad de la mayora de la
nacin que quera conservar la unin. Tanto si las demandas de independencia o de expansin
fueron frustradas por fuerzas superiores, como en el caso de los hngaros, los rusos, los polacos,
los estados de la Confederacin y la Repblica Paraguaya, como si venci el propsito de
unidad, como en Italia, Alemania, los Estados Unidos y Canad, este deseo de forjar, o de
conservar un estado nacional, se manifest como el impulso ms poderoso y apremiante que agit
al mundo occidental.
El segundo principio poltico que dio forma a la era, el principio de la democracia

parlamentaria, avanz ms vacilantemente y dentro de lmites ms estrechos. En Inglaterra, hizo


progresos considerables; en Italia, la Confederacin del Norte de Alemania y el Imperio
austriaco, el gobierno representativo obtuvo un reconocimiento inestable; en Holanda,
Dinamarca, Suecia, Suiza y Grecia, reformas constitucionales redujeron las prerrogativas de los
gobernantes e incrementaron el poder de las cmaras populares. Pero en Francia, la repblica
democrtica de 1848 se haba transformado en una verdadera dictadura hacia 1852; y en Rusia,
el rgimen autocrtico se haba suavizado ligeramente tan slo, gracias a las concesiones de
Alejandro II. Las dos reformas ms notables, de esta era de reformas, que alteraron la situacin
legal de ms de 50 000 000 de seres humanos fueron la emancipacin de 47 000 000 de siervos
rusos y de ms de 5 000 000 de esclavos negros norteamericanos. Fueron stos triunfos notables,
cuyo camino haba preparado el desarrollo de los sentimientos humanitarios. La esclavitud fue
abolida en las Colonias inglesas en 1873, en las francesas en 1848, en las Indias Orientales
holandesas despus de 1863, y en las posesiones portuguesas entre 1858 y 1878. Los gobiernos
latinoamericanos se adelantaron o imitaron el ejemplo europeo: Colombia paulatinamente desde
1821, Mxico en 1829, Argentina en 1853, Venezuela en 1854, Per en 1856 y Brasil en 1871-88.
El progreso de la tcnica occidental en el periodo 1848-67 se caracteriz por notables
mejoras en materia de comunicaciones, metalurgia y armas militares, un adecuado coro de
yunques para servir de msica de fondo a una edad que se caracteriz por guerras frecuentes y
costosas. Las lneas ferroviarias y telegrficas se ramificaron rpidamente. El primer telgrafo
elctrico submarino se tendi entre Dover y Calais, en 1851; seis aos ms tarde se complet un
cable transatlntico, pero no se estableci un servicio permanente hasta 1866. Las urgentes
demandas de acero y metal para caones mejores y ms baratos llevaron a Henry Bessemer a
descubrir un mtodo para descarbonizar el hierro dulce fundido en un horno de oxidacin (1856).
Diez aos ms tarde, el horno de gas regenerador, mejorado por William Siemens en Inglaterra, y
Pierre Martin, en Francia, extendi el uso del proceso del horno de reverbero e inici una
verdadera era del acero. El primer barco de guerra acorazado fue construido para Napolen III
en 1859, y la Guerra Civil de los Estados Unidos proporcion la primera prueba efectiva de las
corazas navales en el histrico duelo sostenido entre el Monitor de la armada de los Estados del
Norte y el Merrimac de la flota de la Confederacin, el 9 de marzo de 1862. Los
mejoramientos de las armas abarcaron el rayado de la artillera y de las armas pequeas (1855),
la invencin del rifle de repeticin (1860), de la ametralladora (1862) y del primer torpedo
locomotor eficaz (1866).
En el mundo intelectual, el acontecimiento ms importante de la poca fue la publicacin de
la obra clsica de Charles Darwin, On the Origin of Species by Means of Natural Selection, en
1859. La teora de Darwin reforz las corrientes naturalistas del pensamiento contemporneo y
estuvo destinada a influir no slo en las reflexiones cientficas, sino tambin en el pensamiento
social, histrico, filosfico y religioso de la siguiente generacin. Pero una teora que
emparentaba al hombre biolgicamente con los monos antropoides era demasiado repugnante y
revolucionaria como para que se la aceptara rpidamente, y la gran mayora de la gente en
Inglaterra y otras partes comparti la opinin de Disraeli cuando declar, en 1864:

Cul es la pregunta que se hace ahora la sociedad, con una voluble seguridad, que para m es lo ms sorprendente? Esa
pregunta es la de: El hombre es mono o ngel? Yo, seor, me pongo del lado de los ngeles. Repudio con indignacin y asco
esas novedossimas teoras.

IV. MATERIALISMO CIENTFICO Y REALPOLITIK


(1867-81)
La transformacin ele Italia y de Alemania en estados nacionales alter el mapa de Europa y
desplaz el equilibrio del poder. Casi a mitad del camino entre 1815 y 1914, este clmax de la
creacin de naciones separ al siglo XIX en dos mitades, siendo el ao de 1867 una especie de
divisoria de aguas que separ a la nueva Europa de la antigua. Pero las crisis polticas y
militares no fueron la nica causa de la importante demarcacin. Hubo tendencias ms profundas,
menos rpidas y dramticas, pero ms animadas de propsito que transformaron constantemente
la herencia europea y cobraron impulso cuando pas la racha de las guerras a mediados de siglo.
A primera vista, la segunda mitad del siglo XIX parece diferenciarse tan marcadamente de la
anterior que los contrastes son ms significativos que las continuidades. Hacia 1867, el estado
nacional, centralizado y territorial, se haba convertido en la forma poltica triunfante de la edad;
el antiguo ideal federal haba cado en descrdito; y el Concierto de Europa se haba colocado en
el limbo reservado a las ficciones diplomticas. Una revolucin tcnica estaba reformando los
fundamentos econmicos de la sociedad europea y norteamericana. La industria reemplaz a la
agricultura, en calidad de primordial actividad econmica del mundo occidental, y los habitantes
de la ciudad sobrepasaron en nmero, y en las votaciones, a la poblacin rural. El nuevo
industrialismo dio impulso a un nuevo imperialismo, y la produccin de las fbricas cre los
artculos y las armas que permitieron a las grandes potencias competir en el comercio de un
planeta que se iba reduciendo. En todos los niveles de la sociedad occidental, la creciente
prosperidad material fue aceptada como la vara de medir el progreso, y el pensamiento de la era
acogi los dogmas del materialismo cientfico y de la Realpolitik. El prestigio de los
sacerdotes y de los filsofos se eclips ante los hombres de ciencia y el insustancial desfile del
ocaso romntico fue seguido por la fra alborada de la filosofa positivista y del arte realista.
En los 14 aos transcurridos entre 1867 y 1881, esta nueva Europa se fortaleci en la
definitiva matriz poltica que habra de conservar hasta la primera Guerra Mundial. El hecho
sobresaliente de la nueva configuracin internacional fue la ascensin de Alemania. A lo largo de
la primera mitad del siglo XIX cuatro grandes potencias, Austria, Rusia, Prusia y Francia haban
dominado el continente, mientras Inglaterra se haba mantenido aparte; pero despus de 1867,
este cuadrilateral equilibrio del poder fue una cosa del pasado. La unificacin poltica de Italia
(1859-61) aadi un nuevo Estado que, por su superficie y su poblacin, al menos, constitua una

quinta gran potencia, y la creacin de la Confederacin del Norte de Alemania (1867) duplic la
fuerza y la influencia de Prusia. Para Francia, la consolidacin de Italia y de Alemania constitua
un riesgo ominoso, pues significaba que, en lo sucesivo, dos potencias de primera clase haran
presin sobre las fronteras francesas, all donde antes haban existido solamente estados de
importancia secundaria. La formacin de la Confederacin del Norte de Alemania desplaz el
centro diplomtico y militar de Europa de Pars a Berln, y los que no supieron aprender
correctamente esta leccin la aprendieron pronto en forma terrible y dramtica.
En el verano de 1870, las Cortes espaolas invitaron al prncipe alemn, Leopoldo de
Hohenzollern-Sigmaringen, a sentarse en el trono del pas. Dos aos antes, una insurreccin
liberal haba expulsado a la incapaz Isabel II e inaugurado un periodo de experimentos e
inestabilidad en Espaa que no habra de terminar hasta que el hijo de Isabel fue coronado en
1875, con el nombre de Alfonso XII. La invitacin a Leopoldo fue una simple componenda, pero
cuando las noticias de la misma llegaron a Pars, en julio de 1870, despertaron un profundo
descontento. Los consejeros que rodeaban a Napolen III previeron una alianza hispanoprusiana,
y el embajador francs en Berln, Vincent Benedetti, recibi instrucciones de insistir en el sentido
de que Leopoldo deba rechazar la corona ofrecida. As se hizo, pero el arreglo no logr
aminorar el resentimiento francs. En una entrevista, Benedetti le pidi a Guillermo I mayores
garantas y disculpas, pero no tuvo xito. Bismarck public un relato de la entrevista, escrito con
brusquedad (el telegrama de Ems), lo cual agudiz el antagonismo de ambos bandos y el Consejo
de Ministros de Francia decidi que Prusia deba ser humillada, aun a riesgo de producir una
guerra. Confiando en infundadas seguridades de ayuda austraca e italiana, las cmaras aprobaron
una ruptura de hostilidades (19 de julio), mientras el populacho parisiense se ech a la calle
gritando A Berln!.
La guerra franco-prusiana dur seis meses y fue una aplastante derrota para los franceses. No
lleg ayuda de Italia; el gobierno de Vctor Emmanuel aprovech la oportunidad producida por el
retiro de las tropas francesas de Roma para ocupar la Ciudad Eterna. Los austracos esperaron
(como lo haban hecho los franceses en 1866) hasta que hubo pasado la oportunidad de una
intervencin efectiva. La corte rusa observ una benvola neutralidad con Prusia, y recibi de
buen grado la distraccin creada por la derrota de Francia, porque le permiti desatender las
restricciones impuestas por el Tratado de Pars, de 14 aos antes, y volver a fortificar las bases
del Mar Negro. En Londres, el gabinete liberal encabezado por Gladstone se dio por satisfecho
con las promesas francesas y prusianas de que se respetara la neutralidad de Blgica. Bismarck
public las demandas imprudentes de territorio belga, o de las riberas del Rin, que Napolen le
haba hecho en 1866, revelacin que debilit la simpata que pudieran tener los ingleses por
Francia, e hizo que los Estados alemanes del sur y del norte se sumaran a la causa prusiana. El 2
de septiembre de 1870, Napolen fue obligado a capitular en Sedn, con 100 000 hombres, en
tanto que un segundo ejrcito francs, de 173 000 hombres, al mando del mariscal Bazaine, se
rindi en Metz, el 27 de octubre.
Las nuevas de Sedn derrocaron al Segundo Imperio. En Pars, jefes republicanos,
encabezados por el enrgico Len Gambetta, proclamaron un Gobierno de Defensa Nacional.

Pero la guerra ya se haba perdido y los esfuerzos heroicos para reclutar nuevos ejrcitos
franceses prolongaron la lucha sin alterar la decisin. Fuerzas alemanas rodearon Pars y el
hambre oblig a la ciudad a rendirse el 28 de enero de 1871. Dos semanas ms tarde, una
Asamblea nacional francesa, recientemente elegida, se reuni en Burdeos y vot en favor de la
paz. Por el Tratado de Francfort (10 de mayo de 1871) Francia cedi Alsacia y parte de Lorena,
y se comprometi a pagar una indemnizacin de 5 mil millones de francos.
Los trgicos acontecimientos del ao terrible no haban terminado. Los jefes radicales en
Pars denunciaron a la Asamblea reaccionaria que haba concertado una paz humillante, y la
Guardia Nacional Parisiense se neg a entregar las armas. La Asamblea, que se haba trasladado
a Versalles, decidi someter a la capital rebelde, y Adolphe Thiers, elegido jefe del poder
ejecutivo, aceler el ataque, bajo la mirada de los victoriosos alemanes. No hubo unidad de
propsito o de mando en la Comuna de Pars, y su resistencia se quebrant despus de
semanas de sangrientas luchas que concluyeron en una ciega matanza y atroces represalias. En
junio, Thiers haba restaurado el orden en Pars a costa de 10 000 o 20 000 vidas.
La Tercera Repblica Francesa, nacida en una hora de derrota nacional, sobrevivi casi por
casualidad a las vicisitudes de su primer periodo. Durante cinco aos, la Asamblea
precipitadamente elegida en 1871 se aferr al poder; la mayora de los miembros eran
monrquicos pero no se supieron unir tras un pretendiente legitimista, orleanista o bonapartista y
una eleccin general, en 1876, dio a los republicanos una mayora en la Cmara de Diputados.
Tres aos ms tarde, dominaron tambin el Senado. El mariscal Mac-Mahon (que haba sustituido
a Thiers en 1873) renunci, y los representantes nacionales eligieron para sucederle a un
republicano seguro, Jules Grvy. Por tanto, hacia 1879, la Tercera Repblica Francesa qued
consolidada como un rgimen burgus medianamente estable. Habra de sobrevivir hasta 1940, y
fue el gobierno ms duradero que el pueblo francs conoci desde el colapso de la antigua
monarqua en la Revolucin de 1789.
La guerra franco-prusiana, que hizo de Francia una repblica, convirti a Alemania en
imperio. Los prncipes alemanes ms importantes proclamaron a Guillermo I de Prusia
emperador alemn, en el palacio de Luis XIV, en Versalles (19 de enero de 1871), mientras los
caones de Pars, a unos pocos kilmetros de distancia, disparaban las ltimas andanadas
desesperadas. Bismarck haba calculado, acertadamente, que una victoria comn sobre un antiguo
enemigo fundira en unidad a la nacin alemana. Por su estructura, el nuevo imperio fue una
extensin de la Confederacin del Norte de Alemania de 1867, a la que se haban aadido los
cuatro estados alemanes del sur (Baviera, Wrtemberg, Badn y Hesse-Darmstadt). El Bundesrat
y el Reichstag imperiales se reunieron en Berln, mientras que Bismarck mantuvo su posicin de
canciller del nuevo Reich. Su prestigio era casi inexpugnable. Al mando de l, Prusia haba
ganado tres guerras en siete aos, puesto trmino a la intervencin danesa, austraca y francesa en
los asuntos alemanes y creado un imperio alemn de 41 000 000 de habitantes, que era el estado
militar ms poderoso de Europa.
Despus de 1871, Bismarck dirigi su principal atencin a la poltica interna, esforzndose
por consolidar el imperio al que haba dado forma. Durante ocho aos, libr una lucha con los

alemanes catlicos, porque crea que era esencial reducir la influencia de las rdenes y del clero
catlico, especialmente en materia de educacin. Pero la persecucin no logr sus propsitos, y
el partido del centro, a travs del cual los catlicos defendieron su influencia religiosa y poltica,
se hizo ms fuerte bajo el ataque. Entretanto, el socialismo tambin estaba ganando terreno, hasta
que, hacia 1878, Bismarck lo consider como un peligro mayor que el catolicismo. Por tanto,
afloj en su lucha (Kulturkampf) contra la Iglesia catlica, abri negociaciones con el nuevo
Papa, Len XIII, y solicit el apoyo del partido del centro. Haba decidido lanzarse a un cambio
radical de poltica.
Mientras estaba forjando el Imperio, Bismarck se haba apoyado en los liberales nacionales,
habiendo descubierto que los grupos de negociantes y profesionales de la clase media, le
prestaban su apoyo leal. Los liberales nacionales favorecan la unidad alemana, pero tambin
pedan libertad de expresin, libertad de prensa, libre comercio y un gobierno parlamentario
responsable. Cuando Bismarck rompi con ellos, despus de 1878, retrocedi a la posicin
conservadora que le era ms natural; call a la prensa, reprimi a los socialistas y adopt un
arancel proteccionista. Este cambio radical agrad a los terratenientes prusianos y a los grandes
industriales, pero dio marcha atrs al reloj y dividi las fuerzas de los liberales nacionales.
Hacia 1879, el nuevo Reich alemn se revel como un estado militarista, industrializado,
autoritario, en el que poderosos grupos conservadores dominaban el rgimen^ tras una faenada de
gobierno representativo. En Francia, casi al mismo tiempo, la Tercera Repblica cobr forma
definitiva como democracia parlamentaria burguesa, en la que el poder ejecutivo y los grupos
conservadores (catlicos, monrquicos, militares) estaban sujetos a la voluntad del Parlamento.
As, desde San Petersburgo hasta Pars, la gama poltica de Europa iba desde la autocracia al
parlamentarismo, preservando las gradaciones que la haban distinguido desde el Congreso de
Viena.
En Inglaterra, la eleccin de 1868 llev a los liberales al poder bajo la direccin de William
Ewart Gladstone. Este devoto y humanitario estadista dedic su primer ministerio a la poltica
interior, a la reforma de la educacin, de la judicatura y del ejrcito. Pero la cuestin ms cara a
su corazn era la antigua y envenenada Cuestin Irlandesa. Mi misin anunci es pacificar
Irlanda, y trabaj esforzadamente por lograrlo, dentro y fuera del ministerio, durante cerca de
treinta aos. Las quejas de los irlandeses contra Inglaterra tenan una triple raz: religiosa,
econmica y poltica. En 1869, Gladstone separ a la Iglesia (Episcopal) del Estado, liberando a
los irlandeses de la obligacin de sostener una Iglesia a la que no asistan. En 1870, una Ley
irlandesa de tierras mejor la suerte de los arrendatarios irlandeses, pero no logr proporcionar
la renta justa, la posesin fija y la venta libre que exiga la Liga de los derechos de los
arrendatarios. La agitacin irlandesa y la violencia agraria persistieron y el resentimiento de los
terratenientes irlandeses y del clero anglicano frenaron las esperanzas de nuevas reformas. En
1874, los conservadores ganaron las elecciones.
En su calidad de primer ministro conservador, durante los siguientes seis aos, Benjamn
Disraeli deslumbr a los ingleses con una poltica exterior que haca recordar la era de
Palmerston. Su compra al Jedive de Egipto de acciones del Canal de Suez (1875) dio a Inglaterra

dominio parcial de aquella va acutica vital que haba sido terminada en 1869 por iniciativa de
Francia. En 1876, un Acta declar a la reina Victoria Emperatriz de la India, y la halagada
soberana nombr a Disraeli, Duque de Beaconsfield. Pero la reanudacin del imperialismo trajo
consigo riesgos e inconvenientes. En Egipto, Inglaterra y Francia asumieron una responsabilidad
conjunta para rectificar las finanzas del Jedive; pero el condominio termin dejando sola a
Inglaterra. En 1877 los ingleses se anexaron la Repblica Sudafricana (rompiendo un pacto
anterior con los colonos holandeses) y provocaron la rebelin de los bers de Transvaal, lo cual
se complic con las guerras de los cafres y los zules. En la India, una segunda guerra afgana
estall en 1878. Sin embargo, stas eran amenazas lejanas y perifricas. La crisis real en los
asuntos extranjeros, durante el segundo ministerio de Disraeli, fue la reanudacin de la tensin
anglorusa por la cuestin del Cercano Oriente. Puso a las dos potencias al borde de la guerra,
que, sin embargo, pudieron evitar.
Una salida libre al mar Mediterrneo, o al ocano ndico, era la meta lgica del imperialismo
ruso, pero significaba subyugar a Turqua o a Persia. Hacia 1870, todo pareca indicar que
estaban resurgiendo las ambiciones rusas de conquista. Se rechazaron las restricciones impuestas
despus de la Guerra de Crimea, dejronse sin hacer las reformas internas, y los funcionarios de
Alejandro se dispusieron a reorganizar el ejrcito y a ampliar el programa de entrenamiento
militar. Los Balcanes hervan en inquietud; insurrecciones contra el mal gobierno turco estallaron
en Herzegovina y Bosnia en 1875, se propagaron a Serbia y despus pasaron a Bulgaria (1876),
levantamiento que fue sofocado criminalmente por los turcos irregulares (las Atrocidades
blgaras). Rusia ya no pudo contenerse y hacia 1877 las tropas del zar avanzaban sobre
Constantinopla, donde la flota inglesa del Mediterrneo ancl, en febrero de 1878, para
anticiparse a ellos. Una vez ms, los rusos se haban propasado, porque las condiciones de paz
que consiguieron de los turcos fueron rechazadas por Inglaterra y Austria. Con profundo
desagrado, Alejandro II acept llevar toda la cuestin balcnica ante una conferencia general
internacional.
El Congreso de Berln de 1878 fue la asamblea diplomtica ms notable despus de la que se
haba reunido en Viena, sesenta y tres aos antes. Las seis grandes potencias europeas estuvieron
representadas y el acuerdo fue un ejemplo caracterstico de recproca compensacin. Rusia
conserv Besarabia meridional, Batum, Kars y Ardahan. Austria recibi un mandato para ocupar
Bosnia y Herzegovina. Inglaterra ocup Chipre. Grecia obtuvo Tesalia, y Bulgaria fue declarada
en parte autnoma y en parte tributaria. Serbia, Rumana y Montenegro se declararon
independientes. Los franceses (que todava no se haban recuperado de su derrota de 1870) se
contentaron con la promesa de que se les dara Tnez y los italianos con promesas todava ms
vagas respecto de Albania. Disraeli y Salisbury volvieron de Berln con el anuncio de que haban
alcanzado la paz con honor, pero acontecimientos subsecuentes arrojaron dudas sobre sus
aciertos polticos. Al extender la influencia austraca por los Balcanes, prepararon el camino
para el Drang nach Osten austroalemn. Pero ninguna premonicin de este futuro peligro apag
el estado de nimo jingosta que se apoder del pblico ingls en julio de 1878. Era la hora de
Disraeli, tanto ms dulce, cuanto que los rusos padecan amarga frustracin.

En San Petersburgo, la prensa reflej un hondo resentimiento oficial por los arreglos de
Berln, pero fue dirigido, un tanto ilgicamente, contra Bismarck, y no contra Disraeli. Los rusos
se consideraron vctimas de la ingratitud de sus vecinos. Haban ayudado a la monarqua
Habsburgo en 1848, y, sin embargo, Austria haba favorecido a Francia y a Inglaterra en la
Guerra de Crimea; haban adoptado una neutralidad benevolente hacia Prusia en 1870-71, y, no
obstante, en el Congreso de Berln, Bismarck se haba quedado inactivo mientras les robaban sus
conquistas turcas. Pareca una retribucin miserable por tanto altruismo y Alejandro II envi un
acalorado reproche a Guillermo I. Bismarck esper que la indignacin rusa se habra de apagar
sola, pero no perdi tiempo en explicaciones ni en sentir remordimientos. Dirigindose a Viena,
concert una alianza austroalemana (1879) que en esencia era un pacto defensivo contra Rusia,
Francia o contra ambas. Despus, cuando las relaciones entre Berln y San Petersburgo
mejoraron de nuevo, las potencias orientales reafirmaron su anterior amistad y Prusia, Austria y
Rusia concertaron un acuerdo secreto que se conoce con el apropiado nombre de la Liga de los
tres emperadores (1881). Si cualquiera de los participantes entraba en guerra con una cuarta
potencia (salvo Turqua) los otros dos quedaban en amistosa neutralidad. La Liga de los tres
emperadores era renovable cada tercer ao; caducaba en una dcada; y su principal inters
estribaba en la clave que ofrece para descifrar la pesadilla de coalicin (de la que padeca
Bismarck), que podra formarse contra Alemania. Si hubiese podido hubiera convertido a
Inglaterra en potencia neutral, mediante una diplomacia semejante. En 1882, logr incorporar a
Italia al acuerdo austroalemn, transformando en triple, la dual alianza.
Para Alemania, el valor de este complicado y negativo sistema de Bismarck fue el de dejar
aislada a Francia. Si los chauvinistas franceses emprendan una guerra de revancha, para
reconquistar Alsacia-Lorena, tendran que pelear solos.
Durante dos dcadas, despus de 1878, las tensiones internacionales en Europa propendieron
a suavizarse. Esta disminucin de las presiones en las cercanas de sus fronteras permiti a las
grandes potencias una mayor libertad de accin en ultramar, y los ltimos veinte aos del
siglo XIX las hallaron compitiendo ms activamente por regiones no discutidas de Asia y de
frica. Despus de 1900, cuando casi toda frica y las partes ms vulnerables de Asia haban
sido incorporadas, la presin internacional en Europa aument una vez ms. En el ltimo captulo
examinar con mayor detalle estos acontecimientos.
Al otro lado del Atlntico, los Estados Unidos, como las principales potencias europeas,
cobr su aspecto moderno en las dcadas que siguieron a 1865. La Guerra de Secesin haba
dado al aparato industrial un extraordinario impulso y haba acelerado la construccin de las
lneas de ferrocarril y de telgrafo. El primer ferrocarril transcontinental, desde el Atlntico
hasta el Pacfico, se termin en 1869; en el plazo de veinte aos se terminaron otros tres. Hacia
1876, vagones frigorficos llevaban carne congelada de Kansas City a Nueva York, donde barcos
refrigeradores la cargaban con destino a Europa. El alambre de pas conquist las Grandes
Llanuras, separ a los ganados y protegi a las tierras productoras de cereales, y para moler las
crecientes cosechas de trigo se inventaron rodillos de acero enfriados. La integracin de la
economa norteamericana y su expansin hasta alcanzar los mrgenes de un mercado continental,

fueron el desenvolvimiento ms dinmico de la era de la Reconstruccin: el Big Business


norteamericano salt de su cuna con tendones de acero y un apetito de gigante. Los sueldos
elevados estimularon la introduccin de maquinaria; haba escasez de mano de obra, aunque la
poblacin estaba aumentando en proporcin inaudita. Hacia 1880, la nacin norteamericana tena
ms de 50 000 000 de habitantes, con lo que superaba en poblacin a cualquier gran potencia de
aquel tiempo, salvo a Rusia.
Esta fenomenal prosperidad econmica norteamericana influy tan fuertemente sobre las
instituciones democrticas, que estuvo a punto de destrozarlas. Los agricultores del Oeste estaban
indignados por las injustas prcticas monopolistas de los ferrocarriles y de los molinos de trigo,
y buscaron en vano una legislacin que los metiera en cintura. Las legislaturas de los Estados
eran sobornadas, y la administracin del presidente Grant qued desfigurada por denuncias de
corrupcin que expulsaron de sus cargos a miembros del Congreso y obligaron a renunciar a
miembros del gabinete. Finalmente, la inflacin y la expansin excesiva, cobraron su parte, y en
1873 un pnico estremeci a los centros financieros de los Estados Unidos y de Europa,
reflejando (como haba ocurrido en el pnico anterior de 1857) la creciente dependencia
recproca de la economa internacional. Pero el vigor de la economa norteamericana qued
evidenciado por su formidable recuperacin. Europa necesitaba los productos agrcolas del
Nuevo Mundo, el oro afluy hacia los Estados Unidos y en 1879 la Tesorera reanud los pagos
en especie.
En el Dominio del Canad, unificado por el Acta de Confederacin de 1867, la dcada
subsecuente no presenci cambios radicales. El descontento entre los mestizos de Manitoba los
condujo a una rebelin, que fue fcilmente reprimida (1869-70). Los proyectos de construccin
de un ferrocarril transcontinental zozobraron en escndalos polticos, hasta que un nuevo estatuto
organiz la compaa ferroviaria Canadian Pacific y la lnea se termin en 1885. Al igual que en
los Estados Unidos, la poblacin se desplaz hacia el Oeste y aument constantemente,
alcanzando la cifra de 4 324 810 hacia 1881.
Para los pueblos latinoamericanos, el periodo produjo un notable conflicto, la Guerra del
Pacfico (1879-83), en la que Chile derrot a Per y Bolivia, convirtindose con ello en la
potencia dominante de la regin de los Andes. Una rebelin de diez aos en Cuba (que perteneca
todava a la corona espaola) termin en 1878 con promesas de reforma, que Madrid no cumpli.
Los Estados Unidos, que haban solicitado antes la compra de la isla, no intervinieron, y cuando
el pueblo de Hait pidi su anexin (1870) el Senado de los Estados Unidos mostr igual cautela
al rechazar la proposicin. Ms sorprendente fue la actitud negativa de Washington, en 1878,
cuando la repblica de Colombia concedi a una compaa francesa (encabezada por Fernando
de Lesseps) un arriendo de 99 aos, con derechos exclusivos para construir un canal
interocenico a travs del Istmo de Panam. No fue sino 20 aos ms tarde, despus de que
fracas la compaa de De Lesseps y abortaron los planes para trazar un canal por Nicaragua,
cuando el gobierno de los Estados Unidos emprendi la obra de Panam con la conviccin de
que el destino manifiesto la exiga.
La iniciativa norteamericana demor la apertura del canal, porque el pueblo de los Estados

Unidos tard en reconocer a su nacin como una potencia en el Pacfico. El movimiento hacia el
Oeste fue tan rpido que sobrepas todo clculo. En los estados de la costa occidental
(Washington, Oregn y California) la poblacin se multiplic diez veces en 30 aos. Hacia 1880
pasaba del milln. La presin norteamericana, naval y comercial, haba comenzado a influir en
los antiguos imperios del Asia oriental una generacin antes de que el pueblo norteamericano se
hiciera cargo de esta nueva responsabilidad. El papel desempeado por la armada de los Estados
Unidos en el despertar del Japn fue un asombroso ejemplo de este incierto imperialismo.
Orgulloso, feudal y autosuficiente, el pueblo japons haba rechazado el contacto con los
europeos desde la expulsin de los misioneros cristianos, a comienzos del siglo XVII. Salvo por
un puesto comercial holands, restringido, en Nagasaki, Japn permaneci aislado del resto del
mundo hasta mediados del siglo XIX; pero despus, esta poltica de exclusin fue abandonada con
resultados sorprendentes. En 1853 y 1854, barcos de guerra norteamericanos visitaron la baha
de Yedo y el comodoro Matthew Calbraith Perry impuls un tratado que abri dos puertos
japoneses al comercio norteamericano. Inglaterra, Rusia y Holanda no tardaron en obtener
privilegios semejantes y la nobleza reinante del Japn se dividi por la cuestin de aceptar o de
rechazar el intercambio con los extranjeros. La supremaca tcnica occidental decidi la
cuestin; en 1864, una expedicin aliada de naves inglesas, francesas, holandesas y
norteamericanas bombarde las defensas japonesas en Shimonoseki; y en 1865 las cuatro
potencias obtuvieron acuerdos comerciales ms amplios. La demostracin de las armas
occidentales y su irresistible efecto produjeron una revolucin en el pensamiento y en la poltica
japoneses.
Durante generaciones, la autoridad del emperador del Japn (Mikado) haba sido eclipsada
por la del Shogn, funcionario hereditario con poderes extraordinarios. En 1868, un emperador
joven, capaz y realista, Mutsuhito (1867-1912), reafirm la dignidad imperial, traslad su capital
a Tokio e inaugur un nuevo periodo en la historia japonesa. El Shogn renunci, los seores
feudales entregaron su poder semiindependiente y se abandon oficialmente la xenofobia del
periodo anterior. En vez de rechazar todas las ideas occidentales, los estadistas del nuevo
rgimen imitaron y adoptaron instituciones occidentales. La armada japonesa se reform tomando
como modelo a la de Inglaterra; los jefes del ejrcito estudiaron y adoptaron mtodos prusianos;
los educadores imitaron las prcticas norteamericanas. Los tribunales y los cdigos japoneses
introdujeron procedimientos franceses y alemanes. Una nueva legislacin fue aprobada,
constitucionalmente, por una Dieta elegida y una Cmara de Pares semejante a los parlamentos
europeos. Notable fue igualmente la rpida reorganizacin de la industria japonesa. Se enviaron
estudiantes al exterior para observar y dominar los mtodos econmicos occidentales, y
regresaron para planear en su patria ferrocarriles, astilleros, fbricas, bancos, hoteles, almacenes
y peridicos. Rara vez en la historia una nacin se dedic a una imitacin tan activa desde que
los propios japoneses adoptaran la cultura y las costumbres chinas 15 siglos antes. Los europeos
observaron el furioso despertar del reino isleo con una divertida tolerancia, y Arthur Sullivan y
W. S. Gilbert, en su opereta El Mikado (1885), crearon un cuadro mtico del Japn, que fue
fuente de diversin inocente. El despertar de Europa, al percatarse del significado real de la

revolucin japonesa, habra de llegar ms tarde.


La caracterstica ms notable que los japoneses tomaron de Europa, y el problema que el
siglo XIX dej planteado al siglo XX para que ste lo resolviera, fue el de una desbocada
tecnologa. La era del vapor y del acero, de una economa del carbn y una produccin mecnica
cumpli su primer centenario en el mundo occidental alrededor de 1870. El siglo anterior haba
presenciado la existencia de una sociedad agrcola y comercial que se iba transformando por la
dinmica del industrialismo. La calificacin de Revolucin industrial, que frecuentemente se
aplica a esta transformacin social y econmica, dista mucho de ser satisfactoria aunque se ha
conservado a falta de un calificativo ms exacto. El hecho capital del resurgimiento de la
industria del siglo XIX no fue la invencin de la maquinaria (anteriormente se haban
perfeccionado mquinas de excepcional ingenio y flexibilidad), sino la aplicacin de una barata
y abundante fuente de energa al trabajo de las mquinas. Una libra de carbn, cuando se
consuma eficazmente, renda ms energa que la que gasta un ser humano en un da de trabajo, y
la mquina de vapor era un servidor ms seguro que las antiguas mquinas movidas por viento,
agua o fuerza animal. El ejemplo clsico de la expansin a que poda dar lugar la maquinaria
movida por la nueva fuente de energa, fue la revolucin que se produjo en la industria textil
inglesa. En la dcada de 1810-20 esta industria daba trabajo a 250 000 obreros, pero slo 1 de
cada 25 trabajaba en una fbrica. Sesenta aos ms tarde, el nmero de trabajadores era
aproximadamente el mismo, pero por aquella poca todos haban abandonado los telares
familiares y haban marchado a trabajar a las fbricas. La revolucin social y ambiental que
absorbi a estos obreros textiles y a los que dependan de ellos haba producido,
inevitablemente, cambios significativos y a menudo perjudiciales en su modo de vida. Pero ste
no fue el hecho ms importante de la transicin a la produccin mecnica. La consideracin que
dio origen al cambio que condujo al sistema de fbricas fue el hecho de que multiplic por doce
la produccin por obrero. Hacia 1880, el mismo nmero de obreros textiles (aproximadamente
250 000) utilizando mquinas movidas por energa mecnica, producan tanta tela como hubieran
tejido 3 000 000 de obreros trabajando en sus hogares.
La tasa de consumo ele carbn prueba que en l se fund la moderna industria maquinista.
Entre 1670 y 1770, la produccin anual europea de carbn aument tres veces. Entre 1770 y
1880 (el siglo de la Revolucin industrial) se multiplic treinta veces. Pero este primer siglo de
industrialismo, no obstante sus efectos impresionantes, e inclusive revolucionarios, no fue ms
que un prlogo. Despus de 1870 (hasta que la primera Guerra Mundial disloc la economa
europea) el incremento de la produccin de carbn, por trmino medio, en cada dcada, fue
mayor que el incremento total del siglo anterior. Despus de 1870, por lo tanto, se fue haciendo
cada vez ms evidente que la civilizacin occidental estaba engranada a una tecnologa
desbocada.
Tal salto violento en el progreso del industrialismo, despus de que el movimiento se haba
venido acelerando constantemente durante un centenar de aos, nos indica que, despus de 1870,
la economa occidental entr en una nueva fase, en una Nueva revolucin industrial.
Indiscutiblemente, se produjo un aceleramiento del ritmo, una ampliacin de la investigacin y

toda una plyade de invenciones que determinaron la inslita expansin de la dcada de 1870.
Antes de que terminara, los hombres de ciencia y los ingenieros haban comenzado a desafiar al
reinado del Rey Carbn, al demostrar las posibilidades comerciales de otras dos fuentes de
energa. En 1881, la produccin de petrleo pasaba ya de 3 000 000 de toneladas anualmente, y
la industria petrolera haba nacido. Ms importantes todava eran las dnamos recientemente
perfeccionadas de las plantas de energa elctrica, que generaban corriente para el alumbrado
pblico y otros usos comerciales. Comenzaba el alborear de la era del petrleo y de la
electricidad, con sus increbles instrumentos de fuerza y de precisin que habran de transformar
el nivel de vida del mundo occidental. La era que alboreaba no poda menos de ser una edad
industrial, pero result ser mucho ms que esto. El rpido incremento de las fuerzas y
potencialidades humanas, que deslumbr al hombre occidental en el ltimo cuarto del siglo XIX,
fue algo ms que una segunda revolucin industrial. Sera ms exacto decir que la nueva era trajo
consigo una revolucin tcnica, y, as, debera llamarse edad tcnica al periodo que
aproximadamente comenz en 1870.
Los nuevos instrumentos de energa y de precisin que aparecieron en los primeros aos de
esta era tcnica asemejan un catlogo de maravillas cientficas. Entre 1867 y 1881 aparecieron
por primera vez el telfono, el micrfono, la bombilla elctrica, el gramfono, el motor de
combustin interna y el tranva elctrico. Los avances realizados en la fotografa de placa seca,
en la rudimentaria fotografa a colores y en el cine, abrieron, nuevos caminos de investigacin.
La prensa con rotativa y la mquina de escribir, aceleraron el trabajo en las imprentas y oficinas.
Y la mecanizacin no se limit a la industria. La segadora mecnica mejorada y la gavilladora,
permitieron al agricultor aumentar las reas de cultivo, en tanto que los abonos qumicos
incrementaron la produccin. Los costos de transporte bajaron mientras fue aumentando la
velocidad y la regularidad de los vehculos; el freno de aire resolvi el problema de la
desaceleracin; y los tneles ferroviarios que perforaron los Alpes (Mont-Cenis, 1871, San
Gotardo, 1882) redujeron el viaje de Italia a Alemania o a Francia a unas horas. El canal de
Suez, que permiti a los barcos pasar del Mediterrneo al Mar Rojo y al Ocano Indico, y el
primer ferrocarril transcontinental que cruz los Estados Unidos, se inauguraron ambos en el
mismo ao (1869).
El creciente dominio del hombre sobre su medio fsico, sus victorias sobre el tiempo y el
espacio fueron equiparados en este periodo por los descubrimientos que hizo acerca de s mismo.
Los tratados de Darwin On the Origin of Species by Means of Natural Selection (1859) y The
Descent of Man (1871) imprimieron un profundo impulso al estudio de la biologa y de la
antropologa. Las investigaciones de Gregor Mendel sobre el fenmeno de la herencia (1885)
quedaron en el olvido durante una generacin, pero Francis Galton destac el papel
desempeado por la herencia en el desarrollo mental de los seres humanos (1867), y Wilhelm
Wundt demostr las relaciones recprocas de la mente y el cuerpo en sus Principios de psicologa
fisiolgica (1872). Walter Bagehot (1873) aplic el concepto de la evolucin y el principio de la
seleccin natural a las costumbres e instituciones humanas. El inters por las nuevas teoras
concernientes al origen y el desarrollo del hombre se divulg rpidamente entre aficionados y

cientficos y fueron popularizadas por vigorosos autores y conferenciantes como Thomas Henry
Huxley, en Inglaterra, y Ernest Haeckel, en Alemania.
Nada dio ms fama a los cientficos que los avances realizados en la medicina y en la ciruga.
Las personas de todas clases y condiciones quedaron fascinadas por los informes de las nuevas
victorias alcanzadas sobre el dolor, la enfermedad y la muerte. La ciruga antisptica, introducida
por Joseph Lister (1865), dirigi la atencin sobre la importancia de las bacterias como agentes
de infeccin. Louis Pasteur y Robert Koch dieron un golpe de muerte a la creencia inmemorial en
la generacin espontnea, al demostrar que los grmenes no eran meramente los concomitantes,
sino la causa, de las grandes pestes. En el plazo de una media docena de aos, los bacterilogos,
trabajando con celo incansable, descubrieron el bacilo de la lepra, el parsito de la malaria, la
bacteria del ntrax y los grmenes de la tuberculosis, la difteria y el clera asitico. Una
vacunacin espectacular practicada por Pasteur (1885) salv la vida a un muchacho que haba
sido mordido por un perro rabioso, y constituy el primer paso en firme hacia la derrota de la
hidrofobia. Los mdicos podan reconocer ahora a los enemigos con los que haban luchado en la
sombra, y podan salvaguardar a vctimas de posibles y numerosas enfermedades mortales
mediante la administracin de sueros y antitoxinas. Haba nacido una nueva rama de la medicina,
la ciencia de la inmunologa.
Cada hiptesis de los cientficos, cuando era confirmada por los experimentos, proclamaba la
eficacia de sus mtodos e investa de mayor autoridad al criterio positivista. Qumicos y
bilogos, fsicos y gelogos no se detenan en la consideracin de doctrinas imponderables y
generalidades no comprobadas (como haban hecho tan a menudo los filsofos abstractos);
manejaban el material de la vida y los bloques de construccin de la misma materia. Cuando
Dimitri Mendeleiev public por primera vez su Ley peridica de los elementos (1869), alegando
que, cuando se les clasificaba segn sus pesos atmicos, revelaban una determinada
periodicidad, de modo que cada ocho elementos posean propiedades en cierto modo semejantes,
su tabla fue considerada como una prueba ms de que la naturaleza era comprensible para
quienes aceptaban sus declaraciones. Haba aparecido una firme conviccin de que todo lo que
exista en el universo fsico se produca de manera racional y que el error se deba a la mente
desordenada del hombre. El obstculo principal que se opona al progreso de la ciencia,
afirmaban muchos racionalistas, era la herencia de vanidad y supersticin que conduca a los
hombres a preferir una ilusin aduladora en vez de la lisa y llana verdad. La marcha del
descubrimiento cientfico se haba llevado a cabo desechando los mitos. Entre los mitos que
seran finalmente negados, al menos como proclamaban algunos agnsticos, figuraban muchos
dogmas de la fe cristiana, especialmente los que contenan la creencia en sucesos milagrosos que
parecan contradecir las leyes naturales y el orden de la naturaleza.
Este creciente conflicto entre el racionalismo y la religin, entre el cientfico y el telogo, se
agudiz por la controversia que produjo la teora darwiniana de la evolucin biolgica. En
realidad la disputa era ms honda y ms antigua. Esta disputa se produjo entre el materialista, que
cree que los hechos del universo pueden explicarse suficientemente mediante la existencia y la
naturaleza de la materia, y los trascendentalistas que afirman la primaca del espritu sobre la

verdad emprica. En 1864, el Papa Po IX dio a conocer una famosa encclica, Quanta Cura y un
Syllabus anexo advirti a los fieles contra los errores principales de nuestro tiempo. No era
cierto, recalcaba el Syllabus, que Dios no existiera, o que pudiera negarse toda accin de Dios
sobre los hombres y sobre el mundo. Tampoco era verdad que la razn humana, sin el auxilio de
Dios, fuese el nico rbitro de la verdad o de la falsedad, o que los milagros narrados en las
Sagradas Escrituras fuesen ficciones poticas y que los Testamentos contuvieran invenciones
mticas.
Si la advertencia papal se hubiese limitado a esta condenacin del materialismo filosfico y
del agnosticismo habra provocado menos comentarios, pero Po se lanz a refutar a los
anticlericales y nacionalistas que insistan en la supremaca del Estado secular y a los liberales
que favorecan la separacin de la Iglesia y del Estado y abogaban por el establecimiento de la
educacin secular. La clusula final del Syllabus (nm. 80) rechaz especialmente la idea de que
el Pontfice romano pudiese o debiese reconciliarse con el progreso, el liberalismo o la
civilizacin moderna y, a juicio de muchos, esta declaracin puso de hecho a la Iglesia romana al
margen de las corrientes intelectuales y polticas de la edad. Aunque el Syllabus de los errores
no fue proclamado dogma y los principales apologistas catlicos se apresuraron a explicar que
deba ser considerado como una admonicin provocada, en parte, por los sucesos
contemporneos en Italia, despert un agitado debate acerca de la naturaleza y los lmites de la
autoridad papal. La disputa no amengu, sino que se intensific cuando el Concilio Vaticano
defini el dogma de la infalibilidad papal (1870). Este vigsimo Concilio ecumnico de la
Iglesia catlica romana (el primer concilio general desde el siglo XVI) declar que era un dogma
divinamente revelado que el pontfice romano, cuando hablaba ex cathedra, posea aquella
infalibilidad con que el Divino Redentor quiso que Su Iglesia fuese dotada para definir la fe y las
buenas costumbres. Esta proclama seal la culminacin del pontificado de Po IX. Antes de
que terminara el ao 1870, las fuerzas del nuevo reino de Italia haban ocupado Roma. El
Concilio se haba suspendido y Po era el prisionero del Vaticano. En Inglaterra, Francia y,
especialmente, en Alemania las crticas de las pretensiones papales fueron severas y
prolongadas. Un grupo liberal del Imperio alemn, que se conoci con el nombre de Viejos
catlicos, se neg a acatar la decisin del Concilio, y Bismarck apoy su rebelin, inaugurando
con ello una lucha entre el Estado y la Iglesia en Alemania (el Kulturkampf) que dur a lo largo
de toda la dcada de 1870.
Una grieta cada vez mayor separ a los que aceptaban los dogmas religiosos como verdades
literales, permanentes, y los que admitan que todos los grandes profetas, sin exceptuar a Jess,
haban sido influidos por las condiciones sociales e intelectuales de su medio. Eruditos en
cuestiones bblicas, que pensaban que el Viejo y el Nuevo Testamento deban estimarse con los
mismos mtodos que utilizaban los historiadores para determinar la veracidad de los documentos
seculares, se entregaron a lo que se conoce con el nombre de alta crtica. En Alemania, David
Friedrich Strauss trabaj hasta su muerte, en 1874, para demostrar que muchos pasajes de los
Evangelios no deberan considerarse como hechos, sino como mitos. En Francia, Joseph
Ernest Renn compil una erudita Historia de los orgenes del cristianismo en ocho volmenes

(1863-83) para demostrar que las ideas religiosas de los profetas hebreos y de los Padres de la
Iglesia cambiaron y evolucionaron a la vez que el mundo que los rodeaba. Era un error, crea
Renn, asignar una validez dogmtica a los juicios que se haban formulado bajo la influencia de
circunstancias temporales.
El mismo criterio realista dio un nuevo vigor a la interpretacin histrica. Suponiendo que la
literatura, el arte, las costumbres sociales y las prcticas religiosas de un pueblo, guardaban
estrecha relacin con el nivel de su cultura, la fuerza de las tradiciones heredadas, el suelo, el
clima y el suministro de alimentos, los crticos crearon una base y un marco de referencia
naturalistas con los cuales intentaban medir las realizaciones del hombre. El crtico e historiador
francs Hippolyte Adolphe Taine tuvo en tal alto aprecio este mtodo que lo llev a afirmar un
determinismo cientfico. Crea que los individuos y las naciones podan estudiarse con precisin
anatmica, porque sus pensamientos y sus acciones eran la ineludible consecuencia de la
herencia y del medio.
El espritu del realismo que predomin en la segunda mitad del siglo XIX se haba
manifestado claramente en la literatura y en las artes hacia 1870. En la novela, el nuevo espritu
haba dejado ya su huella en la obra de Nikolai Gogol, el padre del realismo ruso, que muri
en 1852. El mismo ao se inaugur la larga carrera literaria de Len Tolstoi, carrera que haba
de llegar a su cenit con la publicacin de La guerra y la paz (1886), en el mismo momento en que
Fedor Dostoievski terminaba su Crimen y castigo. El realismo literario lleg a su madurez en
Francia con la obra de Gustave Flaubert, Madame Bovary (1857), aunque Flaubert no se
consider a s mismo como realista y se acongoj cuando atacaron su obra por considerarla
indecente. Las primeras novelas de los hermanos Goncourt aparecieron hacia 1860, y mile
Zola, el principal exponente del naturalismo, comenz su prolfica produccin en esta dcada. En
Inglaterra, la prodigiosa produccin de Charles Dickens continu hasta su muerte, en 1870. Su
mezcla de realismo y emocin, su genio para la caracterizacin que rayaba a menudo en la
caricatura, y su simpata por los pobres y desheredados lo haban convertido en el novelista
ingls ms popular desde los tiempos de sir Walter Scott. La reaccin contra la idealizacin y el
sentimentalismo de los primeros aos Victorianos, se inici ya en las novelas satricas y en las
parodias de William Makepeace Thackeray, y encontr expresin ms sobria y consciente en las
obras de George Eliot (Mary Ann Evans). El primer xito de George Meredith, The Ordeal of
Richard Feverel, databa de 1859, y la serie de novelas mordaces de Thomas Hardy comenz con
la publicacin de Desperate Remedies en 1871. En el teatro, el realista ms notable del pasado
siglo XIX fue el noruego, Henrik Ibsen, cuyos ataques al egosmo burgus s tuvieron eco, en lo
sucesivo, desde la presentacin de Los pilares de la sociedad (1877) hasta Cuando despertemos
de entre los muertos (1899).
Confundir al burgus y escandalizar sus costumbres gazmoas no era difcil en una era en que
se rindi culto al respeto. Se esperaba que los poetas y los artistas idealizaran la naturaleza en
vez de imitarla, y quienes repudiaron las reglas acadmicas y quisieron encontrar una forma
nueva y ms natural de tratarla atrajeron la censura de los crticos. La Hermandad Pre-Rafaelita
(Holman Hunt, Dante Gabriel Rossetti, John Everett Millais) estaba formada por pintores

relativamente inofensivos, pero cuando sus colegas literatos comenzaron a escribir versos,
Rossetti, Algernon Charles Swinburne, William Morris y otros fueron atacados en la
Contemporary Review llamndolos escuela carnal de la poesa (1871). Los Pre-Rafaelitas
eran realistas por lo que se refera a su ardiente deseo de pintar honestamente la vida, pero no
eran realistas cu lo dems; su entusiasmo por las formas medievales de arte y su bsqueda de la
belleza ideal los vinculaban a la tradicin romntica. En Francia encontraron su contrapartida
ms vigorosa en la escuela parnasiana encabezada por Leconte de Lisie y Sully-Prudhomme. Los
parnasianos se esforzaron, con mayor conciencia y xito, por adaptar su arte al espritu racional y
cientfico de la edad, y en liberarlo de la emotividad excesiva, el misticismo y el subjetivismo de
la era romntica.
Los Estados Unidos produjeron dos notables escritores de literatura realista, Mark Twain
(Samuel Langhorne Clemens) y Walt Whitman. Las obras maestras de Twain fueron sus novelas
picarescas, The Adventures of Tom Sawyer (1876) y The Adventures of Huckleberry Finn (1884)
que reprodujeron, en vigoroso humor y en estilo familiar, los recuerdos de su niez en Missouri.
Walt Whitman es ms difcil de clasificar; gran individualista, exuberante, mstico y romntico,
en su glorificacin de la democracia, escribi tambin muchos pasajes de borrascoso verso libre,
con la huella de un desnudo y autntico realismo. A veces, su incontenible mezcla de nombres e
imgenes degener en banalidad y sus poemas parecan un catlogo de ferretera.
La rebelin contra la pompa y el estilo relamido del arte acadmico influy en la pintura
europea a partir de mediados del siglo XIX, y la disputa entre acadmicos y herticos sigui hasta
sus dcadas finales. Artistas que repudiaban los temas religiosos y neoclsicos para pintar
desnudos poco graciosos y paisajes naturalistas fueron rechazados por las salas de exhibicin e
ignorados por buena parte del pblico. Gustave Courbet fue el primer pintor que atrajo
francamente sobre s la acusacin de realismo. Su desprecio por los precedentes y por las
alegoras era supremo; mustrenme un ngel deca, burlndose de sus crticos, y les pintar
uno. Sus pinturas de gnero cautivaron a los jvenes estudiantes de arte de las dcadas de 1850
y 1860, y con Edouard Manet se rebel contra los amaneramientos estriles de los maestros
franceses de las exposiciones. Sin embargo, en calidad de pintores, Courbet y Manet se
separaron, y el ltimo se convirti en representante de la escuela impresionista. Las escenas de
Manet tenan la precisin y la asombrosa fidelidad de una fotografa y, dentro de sus lmites, su
tcnica no ha sido superada. Pero el realismo y el impresionismo tenan limitaciones. Las
limitaciones propias del propio artista. Pintaba solamente lo que vea, y vea slo el reflejo de la
luz en la superficie de las cosas, lo que rara vez era suficiente. Cuando se apagaron finalmente
las apasionadas disputas que conmovieron los estudios y los cafs del Barrio Latino durante
medio siglo, el pintor que ms se acerc a la apoteosis fue Paul Czanne, al que no se le haba
hecho mucho caso.
Amigo de ola, atrado como el novelista por la escuela realista en arte, Czanne analiz
pacientemente y luego super a realistas e impresionistas. Se esforz por descubrir lo geomtrico
en la naturaleza, en dar arquitectura al universo, y sus experimentos tcnicos establecieron las
bases del postimpresionismo y del cubismo. Sus paisajes repugnaron a los contemporneos, pero

admiradores posteriores lo habran de aclamar como el maestro que supo ver por debajo de la
superficie y dio estructura orgnica, solidez y riqueza, a los objetos naturales. Y, lo que es ms
importante todava, llegaron a reconocer que sus efectos no se haban logrado mediante una
servil imitacin, sino a travs de una intensa y ardua recreacin de la naturaleza.
Redescubrir que el artista era el elemento ms importante de su arte y que el pensador no
slo perciba, sino que impona formas en el mundo objetivo, tuvo una importancia que rebas la
esfera de lo esttico. El pensamiento del siglo XIX haba estado dominado por una fe creciente en
el orden y en la continuidad de los procesos naturales. El principio de la conservacin de la
materia y de la conservacin de la energa reforz los dogmas del positivismo, y las
explicaciones materialistas prevalecieron sobre las concepciones teolgicas y metafsicas en lo
referente a la naturaleza del mundo y del hombre. Antes de que terminara el siglo XIX, sin
embargo, los investigadores ms avanzados de la ciencia comenzaron a descubrir algunas
aberraciones perturbadoras que pugnaban con varias de las leyes inmutables en que los
positivistas haban fundado sus alegatos. El universo ordenado y autosuficiente en que se haban
afirmado, se estaba disolviendo ya al terminar el siglo, y nuevos pensadores se estaban
preparando, como Czanne, para volver a crear naturaleza. Pero la historia de esta revolucin en
la filosofa y en la fsica pertenece al siglo XX.

V. LOS FRUTOS DEL INDUSTRIALISMO Y DEL


IMPERIALISMO (1881-98)
A fines del siglo XIX la industria mecanizada se haba convertido en la mayor fuerza creadora de
la civilizacin occidental. Las mquinas rebasaron los fines de sus constructores, el materialismo
econmico lanz su sombra sobre la poca y la alarmante advertencia proftica de Emerson de
que las cosas han tomado las riendas y guan a la humanidad se convirti en serena verdad.
Porque la produccin de las mquinas era dinmica y expansiva. Sus energas se desbordaron,
transformando la estructura de la sociedad europea e invadiendo remotas regiones. La funcin
primordial de las mquinas era la de producir una serie de artculos baratos, estandarizados,
pero su influencia no termin una vez que cumplieron esta funcin primordial: la multiplicidad de
las fbricas elev el nmero de proletarios urbanos hasta que los ejrcitos del socialismo
amenazaron al Estado burgus. El apetito insaciable de ms materias primas y mercados ms
grandes, que sentan los esclavos del hierro lanzaron a las potencias industriales a una nueva
campaa de imperialismo colonial. Los progresos del industrialismo en las ltimas dcadas del
siglo XIX guardaron relacin directa con el desarrollo del proletariado y la presin del
imperialismo, y para los tres desenvolvimientos principales, la maquinaria movida por la energa
mecnica fue la principal fuerza motora.
As para la paz como para la guerra, la maquinaria industrial se haba convertido en el
instrumento indispensable, en la medida esencial del podero. La extensin territorial y la
poblacin ya no eran los ndices ms claros de la productividad econmica o del potencial
blico de una nacin. La guerra misma se estaba industrializando y haba surgido un nuevo
coeficiente de fuerza que haca que el potencial humano fuese insuficiente en la batalla, a menos
de que lo respaldara la incansable energa y la prodigiosa produccin de la industria mecanizada.
En este nuevo mundo de imperialismos competidores, ninguna nacin que careciese de un sistema
fabril bien desarrollado poda desempear mucho tiempo el papel de gran potencia.
Esta nueva ley del dios de la mquina, esta revisin de los elementos previos del poder, no
haba sido plenamente comprendida por los observadores polticos o militares cuando termin el
siglo XIX. Vindolo desde nuestro tiempo, es claro que tres naciones principales haban dejado a
sus rivales retrasadas en la carrera para aprovechar las ventajas de una economa industrial.
Inglaterra haba sido el taller del mundo durante un centenar de aos, pero, hacia 1900,
Alemania y los Estados Unidos haban aminorado la ventaja inglesa. Los recursos y el equipo

industrial de estos tres pases Inglaterra, Alemania y los Estados Unidos los colocaban en
una categora especial. Eran las superpotencias. Francia, Rusia, Austria e Italia eran tambin
grandes potencias, pero ocupaban un lugar secundario; su industria no estaba a la altura de sus
necesidades, aunque a Francia le faltaba poco para reunir los requisitos de superpotencia. En la
tercera categora figuraban los restantes Estados de Europa y del mundo, desde naciones
altamente industrializadas, pero numricamente dbiles, como Blgica, que tena 7 000 000 de
habitantes, hasta imperios numricamente fuertes, pero industrialmente insignificantes, como
China, que quiz tena 300 000 000 de habitantes. El Japn, aunque haba llamado la atencin al
derrotar a China en 1894, era todava un factor imprevisible en las ltimas dcadas del siglo XIX.
No tardara en revelar la asombrosa rapidez con que la tcnica moderna poda alterar la posicin
industrial y militar de una nacin con energa.
Hacia 1880, no slo la posesin de un aparato industrial, sino la fabricacin y exportacin de
mquinas se convirtieron en un ndice de poder. Inglaterra, los Estados Unidos y Alemania eran
entonces los principales exportadores. Los tres juntos, producan cuatro quintas partes de la
maquinaria vendida en el mercado internacional. Los tres incrementaron su virtual monopolio
hasta la primera Guerra Mundial, pero se produjo un cambio en las respectivas categoras. En
1880 el orden de procedencia era el siguiente: Inglaterra, Alemania y los Estados Unidos. Hacia
1913 se haba transformado en ste: Alemania, los Estados Unidos e Inglaterra. Esta relativa
disminucin del valor de las exportaciones inglesas de maquinaria fue un ominoso aviso para la
Gran Bretaa. Por cuanto los ingleses fabricaban casi la mitad de su maquinaria para su venta en
el exterior, en tanto que los alemanes enviaban slo una cuarta parte de la suya fuera del pas, y
los norteamericanos nada ms que una dcima parte. En funcin de la produccin total, la disputa
entre los tres principales competidores por los mercados mundiales se haba hecho muy
impresionante. En 1913, los Estados Unidos construan la mitad de la maquinaria industrial del
mundo, Alemania una quinta parte e Inglaterra una octava parte. El hecho de que los
norteamericanos conservaran en el pas las nueve dcimas partes de su gigantesca produccin de
mquinas ocult sus extraordinarios avances hacia la industrializacin; y la rivalidad de
Inglaterra y Alemania por el comercio mundial pareca ser la ms grave. En realidad, sin
embargo, tanto Alemania como Inglaterra haban quedado en la carrera industrial a la zaga del
joven gigante del oeste, cuando comenz el siglo XX.
En las dcadas de 1880 y de 1890, la rivalidad comercial angloalemana se troc en un duelo
de titanes en el que las estadsticas del podero registraron toda una serie de victorias alemanas.
En 1880-84 la industria del acero alemana fabricaba solamente la mitad del acero producido por
Inglaterra. Hacia 1900, produca ya un 20% ms. Las exportaciones inglesas de tejidos de
algodn disminuyeron entre 1880 y 1900, en tanto que las exportaciones alemanas se duplicaron.
La produccin y el consumo de hierro en barras en Inglaterra permaneci casi inalterado durante
estos 20 aos. Pero la produccin y el consumo de Alemania aumentaron en ms de un ciento por
ciento. Esta rivalidad en metales y telas, que eran las ramas ms fuertes del comercio ingls,
constituy un verdadero reto, pero la competencia de la marina mercante alemana inquiet
hondamente al pueblo ingls. Aunque el tonelaje de la flota alemana registrado equivala slo a

un sexto del de Inglaterra, desde 1880 hasta 1900, los costos ms bajos de los fletes en los
buques alemanes atrajeron a los fabricantes e inclusive a algunos fabricantes ingleses que
embarcaron sus artculos por Hamburgo. Los alemanes admiti The Times en 1886
comienzan a superarnos en muchas de las cualidades que son los factores del xito comercial.
Otros observadores ingleses, sin embargo, eran ms optimistas. En 1901, el Daily Telegraph
declaraba an con confianza: lo que ha desaparecido es nuestro monopolio. Lo que no ha
desaparecido es nuestra supremaca. No hay decadencia.
A comienzos del siglo XIX, Inglaterra iba todava a la cabeza con un 21% del comercio
internacional. Alemania iba en segundo lugar, con un 12%, los Estados Unidos en tercer lugar,
con un 11%, y Francia en un cuarto lugar con un 8%. En los siguientes 13 aos, el comercio
mundial se duplic y los porcentajes se alteraron, pero de las cuatro principales potencias,
solamente los Estados Unidos obtuvieron una ventaja relativa. Cuando comenz la primera
Guerra Mundial las cifras correspondientes eran: Inglaterra 17%, Estados Unidos 15%,
Alemania 12% y Francia 7%. Sin embargo, era todava la parte del comercio internacional
correspondiente a Alemania (que no haba aumentado) lo que la mayora de los ingleses vean
alarmados, en vez de la expansin norteamericana, mucho ms rpida.
Afortunadamente para Inglaterra, el movimiento de los artculos industriales a travs de las
fronteras polticas no era el nico ndice importante del podero econmico. Nueve dcimas
partes de las transacciones financieras internacionales se efectuaban todava en libras esterlinas,
porque la libra segua siendo la unidad ms estable de cambio. Las ganancias de la banca, de los
seguros y de las inversiones extranjeras le daban a Inglaterra un ingreso invisible que le
ayudaba a pagar el excedente de importaciones sobre las exportaciones, y mantuvo la primaca
financiera inglesa. Entre 1880 y 1913, las inversiones inglesas en el exterior se multiplicaron tres
veces, hasta que se export una cuarta parte de la riqueza nacional. Las inversiones extranjeras
francesas ascendan slo a la mitad del total ingls, y las alemanas a un tercio. Adems, casi el
50% del capital ingls exportado se destin a la explotacin de regiones comprendidas en el
Imperio, y poda salvaguardarse con bastante xito. La tasa de inters de las inversiones
extranjeras era generalmente elevada, pero tambin era elevado el riesgo de prdidas. Cuando
los deudores extranjeros no pagaron sus deudas, como ocurri a veces, los tenedores de acciones
ingleses, franceses o alemanes podan acudir a sus gobiernos para que los ayudaran a cobrar. Una
parte considerable del capital exportado se envi a pases polticamente dbiles y
econmicamente atrasados, con lo que se prepar el camino para la marcha del imperialismo.
Pequeas naciones que necesitaban ayuda financiera y equipo tcnico, pueblos empobrecidos
cuyos dirigentes haban tomado en prstamo grandes cantidades de los banqueros de Londres,
Pars o Berln, podan verse reducidos a la condicin de vasallaje econmico. El pas poda,
inclusive, enajenar su independencia poltica y convertirse en protectorado de la gran potencia a
la que haba dado en garanta sus recursos.
A medida que las ganancias se elevaron y aument el capital disponible para la inversin, los
que tenan dinero que prestar lo colocaron en manos de corredores de bolsa, ignorando, casi
totalmente, el bien o el mal causado por su dinero en empresas nacionales o extranjeras. Los

inversionistas y tenedores de acciones se conformaban, comnmente, si las ganancias eran bastan


te altas, y no averiguaban con gran cuidado si la sociedad que les pagaba los dividendos retribua
equitativamente a sus empleados, o s los intereses que obtenan de una mina en Sudamrica o de
una compaa comercial en frica representaban una ganancia razonable o una despiadada
explotacin. El abismo cada vez mayor que separaba a los ricos de los pobres, a los dueos del
capital de los trabajadores, aument los males de la propiedad ausentista en el sistema
capitalista. Inevitablemente, el efecto fue despersonalizar y deshumanizar la relacin entre los
tenedores de bonos y los que tenan que pagar los intereses, a los que quiz nunca llegara a ver
el capitalista.
Dentro del sistema fabril, este desplazamiento hacia el capitalismo financiero debilit la
antigua relacin paternalista que exista entre el patrono y sus obreros. En los primeros aos de
la Revolucin industrial, la mayora de los talleres y de las fbricas comenzaron a existir como
empresas privadas, y muchos permanecieron bajo la direccin de una sola familia durante
generaciones. Las ganancias producidas por los negocios generalmente se reinvertan para
ampliar la explotacin, y un pequeo grupo de accionistas responsables, estrechamente
conectados con el negocio, y a menudo conocidos personalmente por los empleados conservaba
la propiedad y la gerencia. Pero este tipo de industria familiar fue superado cuando avanz el
siglo XIX, conjuntos ms grandes y ms impersonales de accionistas, protegidos por los estatutos
que regan la responsabilidad limitada de las compaas, trataban de sustituir a la empresa o a la
sociedad familiar. En Inglaterra, despus de la Ley de compaas de 1844, en Francia despus
de 1867, y en Alemania despus de 1870, se multiplicaron rpidamente las sociedades que
contaban con una junta activa de directores y centenares o miles de accionistas. La propiedad
estaba ms ampliamente distribuida, en tanto que la gerencia se centralizaba cada vez ms. El
control de una compaa, o de toda una industria, poda estar en manos de un puado de hombres
o de un solo capitn de industria que ejerca la influencia predominante. Los tenderos
pequeos resintieron la intrusin y la competencia de las cadenas de tiendas; las fundiciones y las
herreras pequeas fueron absorbidas por las grandes compaas metalrgicas. La libre empresa,
que haba permitido el desarrollo de las sociedades por acciones, estaba amenazada per el frreo
monopolio de unas pocas empresas agresivas. Ante la ley, la sociedad por acciones posea
solamente los derechos de una personalidad legal, pero en realidad era potencialmente inmoral y
posea la capacidad de una ilimitada expansin. Una compaa agresiva poda absorber o
aplastar a sus competidores, hasta llegar a dominar su campo de actividad econmica de una
manera tan completa, que la libre empresa en ese campo se converta en pura ficcin.
Un desarrollo paralelo, que a veces facilit la concentracin del poder en una industria, fue
el ascenso del capitalismo financiero. Para ampliar sus actividades, o para sacar del mercado a
un competidor, una compaa tena que tomar en prstamo el capital necesario de una firma ele
banqueros, la que de esta manera adquira una participacin en la compaa. A veces, los
banqueros insistan en que un miembro de su personal fuese elegido presidente de la compaa
con objeto de vigilar las inversiones. Un banco alemn, por ejemplo, tena directores en las
juntas de 200 sociedades por acciones, antes de 1914. La influencia que un gran trust de

inversiones, que tuviese su casa matriz en Londres, Pars, Berln o Nueva York poda alcanzar de
esta manera, estaba en posibilidad de decidir los acontecimientos en continentes remotos, pero
sus actividades eran un misterio para el hombre comn y corriente, y podan extenderse ms all
del alcance y la jurisdiccin de los legisladores del pas.
Hacia 1900, el desarrollo de las grandes sociedades por acciones, conocidas de diversa
manera con los nombres de pool, trust o crtel, se haban convertido en un problema para juristas
y polticos. Algunas compaas con tendencias monopolistas se hicieron tan poderosas, que se
temi que pudieran escapar al control del gobierno y perseguir la obtencin de sus ganancias a
expensas del bienestar pblico y de los intereses nacionales. Sin embargo, se reconoca tambin
que, como consecuencia de los beneficios de la centralizacin, a veces mejoraron los mtodos de
la produccin en masa, se estimularon nuevas industrias, se proporcionaron nuevas formas de
empleo y se foment la prosperidad. Frecuentemente los hombres que se aduean del poder son
admirados y criticados al mismo tiempo. El valor, la iniciativa y la previsin de los directores de
la vida econmica que construyeron grandes pirmides financieras, explotaron los recursos de
las tierras vrgenes y jugaron con vidas y con oro, en hazaas financieras en las que corran
grandes riesgos, pero podan tambin obtener deslumbrantes retribuciones, fascinaron a la nueva
era. Los admiradores vieron en estos titanes a los arquitectos de la prosperidad que afirmaban el
derecho de dominio eminente de la humanidad a explotar los recursos del planeta y, de ser
necesario, a imponer los beneficios de la civilizacin a pueblos renuentes o retardatarios. Pero
para los crticos hostiles que desconfiaban de los fines y deploraban los mtodos de estos
financieros internacionales, estos capitanes de industria eran simplemente despiadados y
depredadores, eran los seores salteadores del mundo moderno. Los expedientes legales y las
prestidigitaciones financieras que hacan confusas las operaciones de los grandes negocios
eran demasiado complejos como para que los entendiera el hombre comn y corriente, y a los
agitadores polticos les fue fcil explotar su desconfianza de los capitalistas y exagerar su
podero. Como el dios Mercurio, patrn del comercio, parecan sacar la riqueza de los campos y
los frutos del trabajo de otros hombres, mediante procedimientos secretos e invisibles.
El siglo XIX termin cuando todas las energas de la civilizacin industrial dinmica se
elevaban en un crescendo. En la esfera econmica, la concentracin y la centralizacin fueron los
principios dominantes de la edad; concentracin del capital, de la industria, de la poblacin y del
podero. Por toda Europa y los Estados Unidos, la formacin de pools, crteles, sociedades por
acciones, monopolios y trusts, y otras formas de fundir las direcciones de las diversas empresas
econmicas, apretaron y centralizaron el control de la vida econmica. La concentracin de la
poblacin era todava ms notable que la concentracin de la riqueza. En Inglaterra y en Blgica,
la mitad de la poblacin viva en las ciudades en 1850, y las tres cuartas partes de la misma en
1900. En Alemania, donde el censo haba registrado solamente ocho grandes ciudades (de cien
mil habitantes o ms) en 1871, haba treinta y tres en 1900 y cuarenta y ocho en 1910. Las
grandes chula des crecieron ms rpidamente que las pequeas y las villas devoraron a las
aldeas. Hacia 1900, uno de cada veinticinco franceses viva en Pars, y uno de cada veinte
alemanes, en Berln. En Inglaterra y en Gales la dcima parte de los habitantes haban sido

atrados al vrtice de Londres. Inclusive en los Estados Unidos, con 3 000 000 de millas
cuadradas para extenderse, cerca de una mitad de la poblacin estaba concentrada en un uno por
ciento del territorio, y las diez ciudades ms grandes contaban con una octava parte de la
poblacin de la nacin. Esta expansin de la ciudad moderna estuvo estrechamente vinculada con
el desarrollo del sistema fabril. La industria moderna era esencialmente dinmica, acumulativa y
expansiva. Gracias a la produccin mecnica, el costo por unidad de un artculo disminuy a
medida que la produccin estandarizada fue aumentando. Era ms lucrativo, por lo tanto,
dirigirse a un grupo de consumidores cada vez ms amplio, aumentar la produccin e invadir
constantemente nuevas zonas. La energa mecnica del vapor asegur transporte regular y barato
(el nmero de kilmetros de vas de ferrocarril se cuadruplic entre 1870 y 1900), y la
disminucin de los fletes del transporte dio origen, por primera vez en la historia, a un mercado
mundial y a una economa tambin mundial.
La consecuencia de esto fue una competencia ms aguda, lo que, a su vez, exiga elevar la
eficiencia y la produccin para rebajar el precio de venta. Pequeas empresas, que hacan un
comercio limitado, con frecuencia quebraron, en tanto que las industrias grandes se ramificaron,
hasta alcanzar, a veces, proporciones gigantescas. En Alemania, los talleres industriales
pequeos (los que empleaban a cinco obreros, o menos) se redujeron a la mitad entre 1880 y
1914, en tanto que las fbricas grandes (que empleaban a cincuenta obreros, o ms) se duplicaron
numricamente. La mayora de los trabajadores industriales alemanes todava trabajaba en
talleres pequeos en la primera de las fechas mencionadas, pero treinta aos ms tarde dos
tercios de los obreros alemanes trabajaban en fbricas grandes. El nmero de empresas
industriales haba disminuido, eran menos, pero ms grandes, y daban empleo a un nmero de
obreros cuatro veces superior al total de 1880. Este continuo concentrar empleados de talleres y
fbricas en empresas menos numerosas, pero ms grandes, fue comn a todos los pases
industriales. En general, foment la eficacia, multiplic la produccin y rebaj los costos. Pero
tuvo otros efectos, que los patronos no haban buscado y que eran menos agradables para ellos.
En una gran compaa, con miles de empleados en su nmina, el abismo que separaba a la
gerencia de los trabajadores propendi a ampliarse. Los obreros adquirieron conciencia de s
mismos en cuanto clase con intereses diferentes, demandas distintas y motivos especficos de
queja. Y se pudieron unir ms efectivamente para llevar a cabo negociaciones colectivas cuando
su nmero aument y sus condiciones de trabajo los pusieron en contacto ntimo.
Un resultado lgico fue el rpido crecimiento de los sindicatos obreros. En el ltimo cuarto
del siglo pasado se haban suavizado las leyes que se oponan a la organizacin de los
trabajadores. Los trabajadores calificados fueron los primeros que formaron sindicatos de
oficios para velar por el bienestar de sus miembros. Ms tarde, muchos de estos sindicatos se
apresuraron a federarse en grandes sindicatos industriales, y hacia 1900 los sindicatos contaban
con 2 000 000 de miembros en Inglaterra y cerca de 1 000 000 en Alemania y los Estados
Unidos. Los trabajadores no calificados vacilaron ms en organizarse, pero una vez que su
movimiento comenz a desarrollarse, en la dcada de 1880, sigui avanzando rpidamente.
Mineros, trabajadores de los muelles y obreros de las fbricas recurrieron al contrato colectivo,

y grandes sindicatos industriales aparecieron en Europa, los Estados Unidos y los dominios
ingleses autnomos.
Al desarrollarse los sindicatos poderosos, el trabajo dej de ser una mercanca en el
mundo de la industria y se convirti, en cierto sentido, en socio. Los trabajadores exigieron una
parte mayor de las ganancias y apoyaron sus demandas con la amenaza de huelga. Sus peticiones
de salarios ms elevados tenan justificacin, especialmente despus de 1895, porque los precios
y el costo de la vida, que haban sido relativamente bajos durante veinte aos, iniciaron un largo
ascenso. El aumento de los salarios reales entre 1880 y 1900 fue slo de un 20 a un 25% en
Inglaterra, Alemania y Francia, mientras que la capacidad productiva del trabajador, por trmino
medio, gracias a las mquinas aument ms rpidamente, y la riqueza que corresponda al
patrono capitalista se acrecent ms aprisa todava. El trabajador industrial, cuyos esfuerzos eran
esenciales para la produccin, estaba convencido de que no reciba una parte justa de los
beneficios y ganancias que el mecanismo de la industria haba producido.
Adems de negociar directamente con sus patronos, los obreros podan llevar su lucha al
campo de la poltica; cuando lo hicieron, el socialismo se convirti en una peligrosa cuestin
poltica. En el siglo pasado, el derecho de voto se concedi a un electorado cada vez mayor en
todos los pases democrticos, y las clases desheredadas se tornaron ms poderosas cuando
descubrieron que podan oponer el peso del nmero a la influencia de las minoras privilegiadas.
En el Imperio alemn y en la Repblica francesa el sufragio universal se haba concedido en
1871; en Suiza qued incorporado en la Constitucin federal de 1874; en Inglaterra estaba
virtualmente en vigor despus de las Leyes de Reforma de 1884-85, que elevaron el electorado
de 3 000 000 a 5 000 000. Espaa (1890), Blgica (1893), y Noruega (1898) lo adoptaron, y el
gobierno de los Pases Bajos concedi el derecho de voto a todos los varones adultos que
pagaban un florn en impuestos (1896). Una ley italiana de 1882 concedi el voto a todos los
varones de ms de veinte aos que haban recibido la educacin primaria, y podan satisfacer un
pequeo requisito en lo tocante a la propiedad, y el sufragio universal se concedi despus, en
1912. En Austria y Hungra la democracia poltica se demor por la determinacin de las
minoras magyares y alemanas a conservar su ascendiente, y en la mayora de los estados
balcnicos no exista o no operaba. Ni el Imperio ruso, ni el otomano tenan un sufragio nacional,
o ni siquiera una constitucin en 1900, pero los rusos obtuvieron una asamblea representativa, la
Duma, en 1906, y los Jvenes Turcos adoptaron el sufragio universal, nominalmente por lo
menos, despus de que su victoriosa revolucin destroz el rgimen reaccionario de Abdul
Hamid II, en 1908.
Si los millones de ciudadanos de ingresos bajos, o que carecan de propiedad, se hubieran
unido por su pobreza habran ganado todas las elecciones contra los pocos ricos. En Prusia, por
ejemplo, en vsperas de la primera Guerra Mundial, los pocos miles de personas que tenan
fortunas, por trmino medio, de 5 000 000 de marcos eran superadas numricamente en
proporcin de 400 a 1 por la gran mayora cuya riqueza, por trmino medio, era de menos de
25 000 marcos per cpita. Por lo que respecta a Inglaterra, estadsticas comparadas indican que
existan 5000 ciudadanos cuya riqueza exceda de 100 000 libras, pero siete de cada ocho

ingleses tenan un trmino medio de 100 libras o menos, o sea, una milsima parte. La igualdad
poltica no haba conseguido realizar una mayor igualdad eco nmica, pero la mayora de los
pobres no pensaban lo mismo acerca de los aranceles, las contribuciones al capital y los
impuestos sobre la renta, la herencia o la plusvala. Los campesinos queran un precio justo para
sus productos y a menudo aprobaron los impuestos a las importaciones que impedan la
importacin de los granos extranjeros. Los trabajadores de la ciudad, por otra parte, agitaban
para conseguir la abolicin de las leves de granos con la esperanza de que la libre importacin
bajara el precio del pan. Algunos grupos de obreros consideraban que sus intereses los
enfrentaban ms duramente a unos contra otros que contra sus patronos, con los que compartan
una preocupacin comn: el fomento de la industria en particular, o de la empresa en la que todos
trabajaban y de la que dependan para ganarse la vida.
Un conflicto de propsitos dividi a las clases urbana y rural en casi cada pas. El trabajador
del campo propenda a ser individualista, conservador y ortodoxo en su fe religiosa. El
trabajador urbano aceptaba ms fcilmente el colectivismo, estaba ms dispuesto a ingresar en un
sindicato y era ms susceptible a las doctrinas materialistas y agnsticas. Las divisiones en las
filas de las clases desheredadas tuvieron por causa tambin el orgullo profesional. Los peritos
mecnicos y los artesanos calificados se consideraban a s mismos, con razn, como la
aristocracia de la clase trabajadora, y no aceptaban los dogmas igualitarios que se aplicaban
mecnicamente a todos los miembros de la sociedad. Cada agricultor que tuviera una hectrea de
terreno, todo obrero que fuera dueo de su casa, todo capataz elevado a un cargo de
responsabilidad, tenan una ventaja que salvaguardar. Adems, exista un gran ejrcito de la clase
media, constituido por los empleados de tienda y de oficina, los pequeos tenderos, los pequeos
empresarios y los miembros de los diversos grupos profesionales que disfrutaban de una
posicin social, aunque no econmica, que los situaba separados de las filas del trabajo
organizado.
Estas divisiones y diferencias dentro de las clases trabajadoras nos explican parte de la razn
por la cual los partidos socialistas que se formaron entre 1880 y 1890 crecieran al principio tan
lentamente. Se necesitaba un periodo de preparacin y educacin antes de que las masas
adquirieran conciencia de s mismas y de sus ideales y metas comunes. Este surgimiento de las
masas, este creciente hincapi en los derechos del pueblo, lentamente desplaz el centro de
gravedad en la sociedad europea. Pero primero se revel y de la manera ms positiva en la
expansin de la educacin popular, en el desarrollo del sindicalismo, en la formacin de las
organizaciones cooperativas, antes de que invadiera la arena poltica y obligara a los grupos
parlamentarios ms antiguos a ceder un lugar a un partido del pueblo, lo suficientemente
poderoso para reclamar una parte en el gobierno.
Hasta fines del siglo XIX, las clases inferiores mejoraron su condicin, principalmente,
adoptando algunas de las libertades y los beneficios que las clases medias ya haban obtenido.
Hubo una constante difusin, por los niveles bajos de la sociedad europea, de los ideales
democrticos, libertad de pensamiento y de accin, oportunidades econmicas y educativas, y,
finalmente, representacin poltica. El crecimiento de los sindicatos de artesanos y, despus, de

los sindicatos industriales, ya ha sido mencionado: permiti a los trabajadores mejorar su poder
de negociacin y obtener de sus patronos mejores salarios y una jornada de trabajo ms reducida.
Pero la difusin de la educacin popular y la formacin de sociedades cooperativas fueron
igualmente importantes como signos del despertar del proletariado. Tomando al ao de 1900
como lnea divisoria aproximada, puede decirse que, antes de esa fecha, la mayora de los
trabajadores europeos todava trataba de mejorar su condicin dentro del marco de la
democracia europea existente. Despus de esa fecha, una creciente proporcin de las clases
desheredadas se pas al campo socialista. Haban llegado a la conclusin de que el orden social
y poltico que prevaleca era fundamentalmente inicuo, y que deba derrocarse o transformarse
radicalmente. Este cambio de actitud represent el desplazamiento desde una filosofa
evolucionista hasta un pensamiento revolucionario, aunque muchos radicales cautos todava
preferan cerrar los ojos y no ver este hecho, y solan pensar, adems, que una revolucin
socialista poda producirse gradualmente y por medios constitucionales.
Un dogma capital de la doctrina capitalista era el de la santidad de la propiedad. Mientras la
riqueza siguiera engendrando riqueza y las grandes fortunas constituyesen la propiedad de una
pequea minora, la acumulacin de beneficios no ganados no podra conducir a otra cosa sino a
perpetuar la desigualdad econmica. El reconocimiento de este hecho contribuy a inspirar los
movimientos cooperativos que se desarrollaron vigorosamente a fines del siglo XIX. Sus
fundadores esperaron poder subordinar el espritu de competencia y de lucro al beneficio general
de los miembros. Surgieron cooperativas de consumo dentro del sistema capitalista, y las
ganancias de la distribucin se entregaron como dividendos a los accionistas. Como a todos los
que participaban se les recomendaba que compraran una accin en la empresa, todos eran en
cierto modo patronos y empleados, capitalistas y trabajadores. Las cooperativas de productores
eran, en general, menos numerosas y menos afortunadas que las cooperativas de consumidores,
pero ambas actuaban con el mismo propsito e inspiracin: hacer desaparecer la distincin entre
capital y trabajo al fundirlos a ambos. Los agricultores organizaron cooperativas agrcolas para
reunir, clasificar, envolver, conservar, transportar y vender sus productos. Con el capital
aportado fundaron bancos de crdito rural para atender a sus necesidades individuales. En los
campos de la industria, y del comercio, las cooperativas de productores se dedicaron a las ramas
de la industria en que el trabajo era un elemento importante, como la fabricacin de muebles,
ropa, zapatos o jabn, y a la distribucin de los mismos por sus propias tiendas de ventas al por
menor. En general, los precios se fijaron a los niveles que existan en el mercado, y las ganancias
se distribuyeron a los miembros en proporcin a sus certificados de acciones. El movimiento
cooperativo se propag por todos los pases europeos, as como a Amrica, Asia y Australia. En
1895, una Alianza Cooperativa Internacional se form para aconsejar y estimular a nuevos
grupos. Esencialmente, el movimiento constituy un intento de desarrollo de clulas
semicolectivistas en el cuerpo de una sociedad capitalista, y casi todos los miembros eran
personas de modestas posibilidades econmicas que estaban buscando una forma mejor de
protegerse a s mismas contra lo que consideraban que era la explotacin del intermediario y del
financiero.

rdenes fraternales, o sociedades mutualistas de miles de clases y con finalidades diferentes,


tambin arraigaron, y se multiplicaron ms ampliamente que las cooperativas. Como los
sindicatos y la Rochdale Society of Equitable Pioneers (la forma ms permanente de tienda
cooperativa), la sociedad mutualista debi mucho a la iniciativa inglesa. Despus de 1860, las
leyes que regan las asociaciones libres se simplificaron por toda la Europa occidental y las
logias, clubes de las clases trabajadoras y hermandades nacionales e internacionales,
aparecieron espontneamente. Sus propsitos, segn se desprenda de sus estatutos, oscilaban
desde lo ameno hasta lo ttrico, desde la diversin y el esparcimiento social, hasta el cuidado de
los invlidos, los enfermos, los ciegos y los hurfanos y el entierro de los muertos. Muchas
sociedades, las ms importantes de esta clase, ofrecan los beneficios de seguridad mutua a sus
miembros para ayudarlos a sobrellevar la enfermedad, los accidentes, la vejez y otras negras
perspectivas que se le abren al pobre. En Inglaterra, las sociedades mutualistas contaban con 7
millones de miembros en 1885 y 14 millones en 1910. En el continente europeo, el movimiento
era menos pronunciado, pero diversas organizaciones, con fines semejantes, asociaciones
cooperativas de crdito, clubes benficos de los trabajadores y crculos catlicos de salud,
bienestar y seguros, hicieron progresos notables en materia de fondos y en cuanto al nmero de
miembros durante las ltimas dcadas del siglo.
Una asociacin de beneficio mutuo, si se conservaba activa y solvente, ejerca una influencia
de tranquilidad en los miembros de la clase obrera. Se formaban una idea ms firme de la
solidaridad social, y miraban con ms agrado las leyes que salvaguardaban la propiedad privada,
porque sus primas individuales y sus esperadas ganancias representaban una forma de inversin
de capital. La mayora de los hombres se torna ms conservadora cuando tiene algo que
conservar. En Inglaterra, donde los ideales del laissez-faire eran poderosos, muchos trabajadores
crearon fondos de seguridad por propia iniciativa; en Alemania, con sus tradiciones
paternalistas, el Estado asumi esta responsabilidad despus de 1883. Bismarck estaba decidido
a aplastar a los socialistas, pero reconoci la validez de sus demandas de justicia social. El
trabajador industrial, y el agrcola, que vivan con un salario mnimo, rara vez podan ahorrar
para protegerse contra la enfermedad, la invalidez o la vejez. El trabajador que dejaba de
trabajar dejaba de ganar, y poda convertirse en un mendigo en el plazo de unas pocas semanas o
meses. Por tanto, era prudente y humanitario que el Estado introdujera un sistema de seguro
obligatorio que diera ayuda por adelantado a los desocupados, los viejos, los enfermos y los
invlidos.
As, pues, Alemania fue la primera gran potencia que hiciera el experimento de la seguridad
social en gran escala. Una Ley del seguro de salud, aprobada por el Reichstag en 1883, ofreci
un mximo de trece semanas de cuidados mdicos, en cualquier ao, a sus beneficiarios. Los
trabajadores pagaron dos tercios, y los patronos un tercio del costo. En 1884 se promulg una
Ley del seguro contra accidentes, totalmente mantenido por cuotas de los patronos, y en 1889 otra
fue coronada por una Ley del seguro contra la ancianidad y la invalidez. Para el sostenimiento de
este ltimo contribuyeron patronos, empleados y el gobierno y la magnitud del programa de
seguros del Estado no tard en revelarse en informes oficiales. Entre 1885 y 1900 se pagaron

cerca de 50 000 000 de reclamaciones de beneficio por concepto de enfermedad, accidente y


vejez.
Impresionadas por el experimento alemn, otras naciones promulgaron leyes semejantes antes
de que terminara el siglo. Las leyes de seguro contra enfermedad, las pensiones por vejez, y las
compensaciones por accidentes en el trabajo fueron promulgadas en Austria-Hungra, Dinamarca,
Noruega, Blgica, Suiza, Italia y Francia. Inclusive en Inglaterra, donde el prejuicio contra la
intervencin del Estado en la direccin de los negocios y de la industria segua siendo poderoso,
se promulg en 1897 una Ley de compensacin a obreros. La medida inglesa restringi la
indemnizacin a los accidentes no causados por el flagrante descuido del trabajador,
disposicin que produjo muchas reclamaciones ante los tribunales. En los Estados Unidos, todas
las formas de seguro estatal, para las clases trabajadoras, fueron a la zaga de las adoptadas en
Europa, debido en parte a la situacin econmica ms elevada del trabajador ordinario, pero
principalmente en virtud de la filosofa individualista que dominaba la vida norteamericana. Los
australianos y los neozelandeses, en notable contraste con la mayora de las naciones de habla
inglesa, se anticiparon a la legislacin europea en materia de trabajadores; la colonia de Victoria
organiz juntas para fijar los salarios industriales en l885, el Partido laborista de Nueva Zelanda,
despus de 1890, se lanz a un audaz programa social para fragmentar los grandes latifundios,
limitar las fortunas privadas mediante un impuesto progresivo sobre la renta y proteger a los
trabajadores industriales a travs de estrictas leyes de fbricas. La jornada de ocho horas se
estableci por ley en 1897 y las pensiones por ancianidad en 1898.
Esta ola de legislacin del trabajo, tan rpida y con carcter universal en el mundo
occidental, hizo de la dcada de 1890 una poca significada de la historia social. Evidentemente
el espritu de los tiempos estaba cambiando. Las horas de trabajo de los obreros, los salarios, la
salud, la seguridad, la proteccin, los riesgos de invalidez y las pensiones por ancianidad
estaban dejando de ser asunto particular. La filosofa econmica de la libre empresa y de la
competencia no regulada, conforme a la cual el patrono y el empleado se reunan sobre la base de
un contrato voluntario, con un mnimo de vigilancia e intervencin del gobierno, haba sido
ensayada y estimada defectuosa. El Estado estaba interviniendo, no slo para mediar entre el
capital y el trabajo, sino para hacer cumplir el arbitraje obligatorio, el seguro obligatorio, las
tasas de salario obligatorias, y las pensiones obligatorias para los ancianos, los invlidos y los
que de ellos dependieran. En el plazo de una generacin, esta marcha hacia el socialismo de
Estado habra de convertirse en una corriente casi irresistible, que llevaba a los pueblos de
Europa a una regulacin ms amplia de su vida econmica y social.
La decadencia del laissez-faire y el desarrollo de la reglamentacin econmica podan
tambin apreciarse por la creacin de muros arancelarios que obstruan el libre movimiento del
comercio e intensificaban el espritu de nacionalismo econmico. La dcada de 1880 presenci
un notable desplazamiento hacia el proteccionismo. Para protegerse de la seria competencia de
los artculos industriales ingleses y del trigo americano, los industriales europeos exigieron a sus
gobiernos que vallaran el campo nacional, y los polticos, que siempre estn interesados en
obtener nuevos ingresos, respondieron prontamente a la solicitud estableciendo impuestos de

importacin ms elevados. Rusia, Espaa e Italia ya haban aumentado sus leyes arancelarias
hacia 1878; Alemania se lanz resueltamente al proteccionismo en 1879; Francia y Austria
impusieron nuevas contribuciones a los artculos industriales importados en 1881. Despus de
1885, una segunda ola de tendencia proteccionista barri Europa, y Alemania encabez el
movimiento al fijar aranceles ms altos a muchos productos agrcolas; Francia no tard en imitar
las medidas, Italia sigui el ejemplo en 1887 y Suecia en 1888. Cuando Suiza abandon el libre
comercio en 1891, slo Inglaterra, Blgica y Holanda permanecieron fieles, en principio, al
laissez-faire comercial, que tan ampliamente se haba adoptado a comienzos de siglo. Los
Estados Unidos, donde los intereses industriales haban ejercido el predominio desde la Guerra
Civil, guardaron el amplio mercado norteamericano con celosa vigilancia, construyendo un muro
arancelario, en la dcada de 1880, ms alto que cualquiera otro de Europa Inclusive los dominios
ingleses abandonaron las tradiciones del laissez-faire para seguir la tendencia general, fijando
impuestos de importacin a los artculos de todos los pases, sin exceptuar a Inglaterra.
El ltimo cuarto del siglo XIX fue un periodo de imperialismo desenfrenado. Todas las
grandes potencias buscaron nuevas conquistas, y todas, salvo Austria-Hungra, libraron guerras
coloniales para extender sus posesiones en otros continentes. Un quinto de la superficie de la
tierra y una dcima parte de sus habitantes, quedaron comprendidos en los dominios en expansin
de los conquistadores europeos en el trmino de una generacin, tasa de intrusin imperialista sin
precedente en la historia. Fue la culminacin de cinco siglos de expansin europea en ultramar;
hacia 1900 la civilizacin europea proyectaba su larga sombra sobre la tierra; y Joseph
Chamberlain resumi este desenlace en una frase: El da de las naciones pequeas ha pasado; ha
llegado el da de los imperios.
frica, cuatro veces ms grande que Europa en extensin, fue fragmentada en el curso de una
generacin. La carrera para establecer protectorados por todo su no muy conocido interior se
aceler despus de 1881, cuando los franceses obtuvieron Tnez. Los desrdenes en Egipto
proporcionaron una excusa para la ocupacin inglesa de Alejandra un ao ms tarde, pero las
fuerzas angloegipcias necesitaron quince aos para dominar el Sudn. Los audaces viajes de
David Livingstone, Henry Morton Stanley, Savorgnan de Brazza, Herman von Wisman y otros
exploradores africanos revelaron las riquezas y las maravillas del continente negro. Una fiebre
africana se apoder de la imaginacin de los europeos cuando en sus lecturas conocieron de
extraos safaris desde las arenas del Sabara hasta las llanuras de Sudfrica, y desde las tierras
bajas empantanadas por las aguas de un ro, hasta las Montaas de la Luna envueltas en bruma.
Los aventureros hicieron tratados con los reyes indgenas, los diplomticos alardearon y
jugaron con trampa para mantener sus pretensiones excesivas y los ministros de colonias se
cruzaron notas inspiradas en una creciente exasperacin.
En 1884, por iniciativa de Bismarck y del premier francs Jules Ferry, catorce naciones
enviaron delegados a Berln para una conferencia de asuntos africanos. Se adoptaron reglas para
la supresin de la esclavitud, la libre navegacin del Nger y del Congo, y la definicin de la
ocupacin efectiva. Las potencias reconocieron la existencia del Estado libre del Congo (que
ms tarde fue propiedad belga) y se prepararon a delimitar sus esferas de influencia rivales.

Inglaterra, Francia, Alemania, Italia, Blgica, Portugal y Espaa entraron en posesin de extensos
territorios situados detrs de los puertos que haban establecido en la costa, y las reas que
reclamaron se extendieron rpidamente hasta que toda frica qued delimitada. Los mapas del
continente vaco se convirtieron en una colcha de colores, poniendo fin a la vaga cartografa
romntica descrita por Swift, segn la cual
geographers, in Afric-maps,
With savage-pictures fill their gaps;
And oer unhabitable downs
Place elephants for want of towns.
[ Los gegrafos, en los mapas africanos / llenan sus huecos con dibujos de salvajes; / y en sus deshabitadas soledades /
ponen elefantes a falta de ciudades].

Ms de una vez, en el pasado siglo XIX, la competencia por el territorio africano llev a
algunas de las grandes potencias al borde de romper las hostilidades. La anexin francesa de
Tnez, en 1881, despert la animosidad de los italianos (que ambicionaban el lugar de la antigua
Cartago) y los llev a concertar un acuerdo con Alemania y Austria (Triple Alianza, 1882). Un
encuentro anglofrancs en el Alto Valle del Nilo (incidente Fashoda) excit a ambas naciones, en
1898, hasta un grado peligroso. Las disputas franco-alemanas sobre Marruecos provocaron una
serie de crisis entre 1905 y 1912, que se resolvieron mediante transacciones conciliatorias, pero
que aumentaron la tensin internacional.
Con los pueblos indgenas africanos, los intrusos europeos no pudieron evitar cierto nmero
de conflictos locales y limitados. Los aos transcurridos desde 1880 hasta 1900 escucharon los
ecos apagados de oscuros encuentros en los desiertos y las selvas. Y los rifeos, senegaleses,
hovas, tuaregs, ashantis, basutus, zules, matabeles y otras tribus obstinadas, lucharon en vano
contra les conquistadores blancos. Slo los abisinios conservaron su independencia, al rechazar
en 1887 y 1896 a fuerzan expedicionarias italianas que avanzaban desde Eritrea. En casi todas
las regiones de que se apoderaron los europeos, pusieron trmino a las guerras de tribus,
mejoraron las comunicaciones de transporte y trataron de dominar las enfermedades. Es fcil
demostrar que en los protectorados establecidos por los diversos gobiernos europeos, los
funcionarios no siempre estuvieron a la altura de sus grandes responsabilidades y su trato de los
indgenas africanos fue a veces egosta y arbitrario. Pero hubiera sido incalculablemente peor
abandonar a frica y a sus pueblos a la libre explotacin de los aventureros comerciales y a las
operaciones de las compaas mineras y comerciales que habran impuesto sus propias
condiciones a los jefes indgenas y administrado sus concesiones de la manera que mejor les
pareciese.
La presin de la expansin europea, regulada o no, afect a toda frica a fines del siglo XIX.
En 1878, un poco ms de la dcima parte del continente estaba sujeta a los gobiernos europeos,
que en 1914 dominaban nueve dcimas partes del mismo. El bloque ms grande qued en manos
de los franceses. Extendindose desde Argelia hasta la Costa de Marfil y desde Senegal hasta el
Sudn Anglo-Egipcio, este imperio africano francs se haba expandido hasta constituir un rea
veinte veces mayor que la de Francia, que superaba en extensin territorial inclusive al total de

las posesiones africanas inglesas.


La prueba ms justa de los efectos de la dominacin europea en el continente negro
consistira en hacer una comparacin de las estadsticas de poblacin antes y despus de la
terminacin de la hegemona europea. Desgraciadamente, no existe nada que pueda ser
considerado, aunque fuera aproximadamente, como una estadstica de poblacin. Sin embargo,
estimando y analizando datos de diversas fuentes, se han recogido suficientes pruebas que
indican que la poblacin indgena de frica, antes de 1880, haba permanecido estacionaria, o
casi estacionaria durante siglos. Pruebas ms dignas de crdito indican que, entre 1880 y 1914
el periodo en que los gobiernos europeos extendieron su dominio sobre la mayor parte del
continente la poblacin aument en un tercio. Tal tendencia nos indica que, en lo que se refiere
a la salud y a la duracin de vida, el dominio europeo dio a los africanos muy evidentes
beneficios.
En frica del Sur, donde los ingleses tuvieron que librar la ms importante guerra colonial
como resultado del nuevo imperialismo, la resistencia principal no la ofrecieron las tribus
indgenas, sino los descendientes de los colonos europeos. La ciudad del Cabo haba sido
fundada por los holandeses en 1652, pero la Colonia del Cabo pas a jurisdiccin inglesa
durante las guerras napolenicas y hacia 1826 sus lmites se haban extendido hasta el ro
Orange. Los bers, como se llamaba a los colonos holandeses, resintieron la intervencin
inglesa, y en 1835 cerca de 10 000 de los mismos iniciaron una gran emigracin hacia el norte, y
establecieron una repblica ms all del ro Vaal. La guerra entre los ingleses y los bers en
1842 y 1848 tuvo como causa el intento de delimitar los territorios. Los ingleses reconocieron la
independencia de la regin del Transvaal, donde los bers establecieron la Repblica
Sudafricana (Convencin del ro Sand, 1852). Las tierras situadas al norte del ro Orange
tambin se les cedieron, y surgi el Estado Libre de Orange, despus de 1854.
El descubrimiento de diamantes (1867) entre los ros Vaal y Orange y de ricas minas de oro
en el Transvaal (1886) alteraron el cuadro econmico. Los ingleses se anexaron los yacimientos
de diamantes que haban estado comprendidos en la jurisdiccin del Estado Libre, de Orange, en
1871, y seis aos ms tarde hicieron presin para anexarse la Repblica Sudafricana. La presin
del imperialismo haba desconocido la Convencin del ro Sand. El resentimiento ber, que ya
haba producido la poltica inglesa de proteccin a los indgenas africanos, se torn intenso, en
tanto que los ingleses se sentan afrentados por la discriminacin legal y poltica a que se someta
a los extranjeros (Uitlanders) en las repblicas bers. La proclamacin del protectorado alemn
sobre una franja adyacente de la costa africana suroccidental (1884) aument la preocupacin
inglesa, en tanto que la agitacin de los Uitlanders alarm a los bers.
En 1890, el vigoroso imperialista ingls, Cecil Rhodes, que haba hecho una fortuna en los
yacimientos de diamantes, se convirti en primer ministro de la Colonia del Cabo. Soaba con un
ferrocarril desde El Cabo hasta El Cairo que atravesara frica, de sur a norte, por territorio
ingls, pero encontr un obstinado oponente en el jefe ber, Paul Kruger. Kruger haba luchado
(1880) para hacer independiente de nuevo a la Repblica Sudafricana (Transvaal) despus de
que Inglaterra se la anex en 1877, y en 1883 fue su presidente. En 1895, el amigo de Rhodes, el

doctor Leander Starr Jameson, encabez a 660 hombres que penetraron en el Transvaal para
auxiliar una rebelin de los Uitlanders. Avisados de esto, los bers capturaron a los invasores.
Despus de cuatro aos ms de negociaciones frustradas, la guerra estall en 1899 y en ella la
Repblica Sudafricana y el Estado Libre de Orange se aliaron contra el Imperio ingls.
Durante dos aos y medio los bers mantuvieron la lucha desigual, hasta que finalmente se
rindieron a fuerzas que los superaban en proporcin de cinco a uno, y aceptaron la soberana
inglesa en mayo de 1902. Se les prometi un gobierno representativo y se les concedieron
3 000 000 de libras para reparar sus granjas destrozadas. El clamor contra la agresin inglesa,
que se levant por todo el mundo civilizado, dej a los ingleses en un incmodo estado de nimo,
porque se dieron cuenta de su aislamiento diplomtico, de su impopularidad y de su falta de
preparacin militar. La guerra sudafricana debilit grandemente, si no destruy, el espritu de
agresiva confianza en s mismo que haba inflamado al orgullo ingls a fines del siglo XIX. Cinco
aos despus de terminada la guerra se le concedi un gobierno responsable a la colonia de
Transvaal y del ro Orange, y en 1909 las provincias ingleses y bers se unieron en un dominio
autnomo que tom el nombre de Unin Sudafricana.
Asia, con su poblacin mucho mayor (la mitad del gnero humano en 1880) pareci estar
destinada a compartir la suerte de frica en estas dcadas de avasallador imperialismo. Los
ingleses dominaban ya la India; sus patrullas chocaban con los puestos avanzados rusos en Persia
y Afganistn; el Tibet y el Valle del Yangts se sealaron como esferas potenciales de sus
actividades; y Birmania superior se anex como provincia de la India en 1886. Hacia 1883, los
franceses completaron su conquista de Indochina, desde Camboya hasta Tonkin; la provincia
china de Yunnan qued abierta a su penetracin y adquirieron en arrendamiento el territorio de
Kwangchowan, en 1898. En el norte, los rusos estaban construyendo un ferrocarril en Manchuria
y esperaban el colapso de la autoridad china para penetrar en Mongolia y Sinkiang. China, el
aletargado dragn, pareca estar destinada a morir despedazada. Se retorca en su sueo, pero no
poda despertar para rechazar las mordeduras de sus numerosos enemigos.
Inclusive los japoneses, que adoptaron el imperialismo europeo al mismo tiempo que su
tcnica, se sumaron a la carrera para obtener concesiones chinas. Atacando a su enorme, pero
inerte vecino en 1894, separaron Corea, se anexaron Formosa y casi obtuvieron la pennsula de
Liaotung. Pero esta ltima presa interesaba tambin a los rusos, los alemanes y los franceses, y
estas potencias persuadieron a los japoneses para que se la devolvieran a China. Los xitos
alcanzados por los japoneses en la guerra chino-japonesa de 1894 precipitaron una nueva
avalancha en pos de posesiones. Todas las potencias exigieron, y todas, salvo Italia, obtuvieron
nuevos arrendamientos, tratados portuarios, privilegios y beneficios comerciales, hasta que su
voracidad despert finalmente la resistencia china. En 1900, una sociedad secreta, la Orden
literaria y patritica de los puos armoniosos (en ingls, boxers) asesin a misioneros y a
comerciantes y puso sitio a las legaciones europeas. Este intento mal planeado de arrojar de
China a los demonios extranjeros acarre rpidas e indiscriminadas represalias. Un ejrcito
internacional avanz sobre Pekn, saque el palacio de la reaccionaria emperatriz Tzu Hsi, que
haba alentado a los bxers, e impuso una indemnizacin onerosa. Entre las doce potencias que

colaboraron en este arreglo de los asuntos chinos figuraron el Japn y los Estados Unidos.
A diferencia de la mayora de los dems participantes, que obtuvieron una parte al aplastar la
rebelin bxer, los Estados Unidos no se quedaron con territorio, ni reclamaron una esfera de
influencia en el continente de Asia. Pero los norteamericanos haban quedado en posesin de las
islas Filipinas en 1898, despus de una breve guerra con Espaa y se haban anexado las islas
Hawai en el mismo ao. Aunque la causa inmediata de la guerra hispanoamericana haba sido una
rebelin de los cubanos (que rpidamente quedaron liberados del dominio espaol) el conflicto
marc un hito en los asuntos norteamericanos y mundiales, pues seal el surgimiento de los
Estados Unidos como potencia mundial, a pesar de que el pueblo norteamericano tard en darse
cuenta de que su deseado aislamiento haba llegado a su trmino. Absortos todava en la
gigantesca tarea de explorar y explotar su propio continente, haban intentado eludir aventuras en
ultramar. Con la adquisicin de las Filipinas y de Hawai, sin embargo, el pueblo norteamericano
(o por lo menos su gobierno) reconoci la necesidad de tener una armada en dos ocanos y un
canal interocenico en Panam que permitiera el rpido refuerzo de cada flota. El Pacfico se
haba convertido en un ocano de porvenir. Los comienzos del siglo XIX vieron surcar las aguas
del Lejano Oriente a los barcos de guerra de seis grandes potencias: Inglaterra, Francia,
Alemania, Rusia, Japn y los Estados Unidos. De entre estos vigilantes guardianes de los asuntos
orientales, las dos potencias ms interesadas en la suerte de China eran Japn y Rusia, pues
ambos tenan territorios que se encontraban en el Mar del Japn. Su rivalidad para obtener la
influencia dominante en el norte de China provoc un conflicto armado en 1904.
Los progresos de la tcnica oriental, que haban cambiado el modo de vida del hombre en el
siglo XIX de manera ms radical que en los 200 aos anteriores, siguieron acelerndose al
finalizar el siglo. La economa dominada por las mquinas produjo una demanda creciente de
nuevos metales, de cobre, estao, cinc y aluminio, pero el hierro dominaba todava el mundo
industrial. Entre 1880 y 1900 la produccin de acero del mundo se elev violentamente, desde
4 000 000 hasta 28 000 000 de toneladas mtricas, y la produccin de hierro en barras desde
18 000 000 hasta 39 000 000. Contando con hierro abundante, los ingenieros le dieron nuevos
usos estructurales, especialmente en la construccin de puentes y en la arquitectura. Los puentes
Forth y Brooklyn, la torre Eiffel y los primeros rascacielos de Chicago y Nueva York se
terminaron en la dcada de 1880. La turbina de vapor compound, perfeccionada por sir Charles
Parsons en 1891, revolucion la mquina de vapor y elev la energa disponible para los
generadores elctricos y el transporte ocenico. La electricidad abri nuevas rutas en la industria
y en la metalurgia, proporcion energa para mover tornos y elevadores, reducir metales en el
horno elctrico, soldarlos con el arco elctrico, refinados y galvanizarlos mediante electrlisis.
Los qumicos inorgnicos crearon nuevos productos comerciales en sus laboratorios, casi ce la
noche a la maana, y el ms notable de todos fue el descubrimiento alemn de las anilinas
sintticas a base de los residuos del alquitrn de hulla. Industriales ingleses iniciaron la
produccin de papel barato con pulpa de madera; un cientfico francs exhibi la primera seda
artificial extrada de la celulosa, en la exposicin de Pars de 1889; y los qumicos alemanes
aprendieron a fijar el nitrgeno del aire y a sintetizar los nitratos indispensables para los abonos,

y para los explosivos.


En la ciencia pura, distinta de la ciencia aplicada (la distincin estaba desapareciendo
rpidamente en la realidad), los avances ms decisivos de este periodo se produjeron en el
campo de la radiactividad. Aunque el significado total del avance no se percibi de inmediato,
Wilhelm Konrad Roentgen (alemn) abri una nueva era en la qumica con su descubrimiento de
los rayos X, en 1895. Al ao siguiente, Antoine Henri Becquerel (francs) descubri que el
uranio emita rayos semejantes a los observados por Roentgen, y en 1898 Pierre Curie (francs) y
Mara Curie (polaca) aislaron el radio. Esta investigacin internacional de los secretos de la
materia haba sido precipitada por Heinrich Hertz (alemn), cuya investigacin de la teora
electromagntica de la luz, propuesta primero por Clerk Maxwell (ingls), le permiti demostrar
la existencia y medir la velocidad de ondas electromagnticas desde 1886. Que estos clculos y
experimentos abstractos, que al parecer estaban tan lejos como las estrellas del mundo de los
asuntos prcticos, posean de hecho uno utilidad comercial directa fue demostrado rpidamente
por Guglielmo Marconi. Este inventor italoirlands utiliz las ondas hertzianas (como todava se
llama a las ondas de radio) para trasmitir mensajes y as naci la telegrafa sin hilos (1895). En
el plazo de tres aos se trasmitieron mensajes con xito a travs del Canal de la Mancha. Y en el
plazo de seis a travs del Ocano Atlntico. Fue una prueba de las maravillas que podran
esperarse de la nueva ciencia de la telecomunicacin.
El influjo de la nueva tcnica estaba cambiando la faz de la naturaleza y el destino del
hombre, pero las esotricas formas de los cientficos siguieron siendo insondables misterios para
la multitud. La ciencia natural haba avanzado a enormes pasos en el siglo y medio transcurrido
desde que Benjamn Franklin produjo electricidad de los cielos al hacer volar una cometa
durante una tormenta. El fuego prometeico de los cielos haba sido dominado para que moviera
las mquinas de los hombres, enviara sus palabras a travs del ocano e indagara los secretos
del corazn de la materia. Para expresar las leyes, computar las relaciones y clasificar los
fenmenos descubiertos por fsicos y qumicos, los matemticos haban desarrollado su
disciplina a lo largo del siglo XIX, aadiendo nuevos perfeccionamientos a las leyes del
movimiento descubiertas por sir Isaac Newton, y explorando las posibilidades de la geometra
no euclideana. La matemtica moderna, la creacin ms original de la mente humana, se haba
convertido en lenguaje internacional, en el lenguaje, como haba dicho audazmente Galileo cuatro
siglos antes, en que la naturaleza escriba sus secretos. Sin embargo, como los smbolos
hierticos de los antiguos sacerdotes, segua siendo una escritura que slo un pequeo grupo de
iniciados saba interpretar. Los cientficos formaron una sociedad secreta y emancipada.
Segregados por su deliberada especializacin, dedicados a los misterios recnditos, haban
dejado muy atrs la marcha de la civilizacin occidental.
La sociedad del siglo XIX estaba fascinada por los triunfos de sus cientficos y de sus
tcnicos, pero era slo una fascinacin de la mente; el corazn segua fiel a una tradicin ms
vieja y humanista. Admiramos azorados confes Matthew Arnold a los heraldos de un
nuevo orden cientfico.
We admire with awe

The exulting thunder of your race;


You give the universe your law,
You triumph over time and space
Your pride of life, your tireless powers,
We laud them, but they are not ours.
[Admirarnos azorados / El estruendo alborozado de vuestra raza; / Dictis al universo vuestra ley, / Triunfis sobre el
tiempo y el espacio! / Vuestro orgullo vital, vuestras inagotables energas / Cumplidamente los elogiamos, pero no son
nuestros].

El pensamiento europeo estaba dominado todava por normas literarias que el Renacimiento
haba reafirmado y el gobierno de la grafocracia haba perpetuado durante cinco siglos. Arnold,
que era inspector de escuelas, luch en defensa de las antiguas obras literarias y en contra de la
inclusin de las nuevas ciencias en los planes de estudio. La imposicin de la literatura clsica,
como fundamento de la instruccin convencional, hizo que la educacin fuese casi sinnima de la
cultura literaria que haba forjado la mente europea en el molde de una cultura tipogrfica.
Cuando, a fines del siglo XIX, se invit a la mayora, todava iletrada, a compartir el pastel de la
cultura, se prescribi el tipo de educacin liberal admirado por una clase ociosa. La instruccin
se llev a cabo, casi por completo, en el plano intelectual, prestando escasa atencin a los
problemas prcticos que los alumnos habran de resolver ms tarde en el mbito de la fbrica, en
la oficina o en la tienda, en el cuarto de los nios o en la cocina, donde la mayora de ellos
tendran que trabajar.
Tomando la capacidad de leer y escribir como la vara de medir aceptada, el progreso de la
educacin popular en el siglo XIX se midi en relacin a la disminucin en el porcentaje de
analfabetos. Las estadsticas son incompletas y los niveles variables, pero puede decirse, sin
vacilacin, que la mayora de los europeos era todava analfabeta cuando termin el siglo. Las
cifras correspondientes a Inglaterra muestran que un tercio de los hombres y la mitad de las
mujeres eran analfabetos en 1840; en Francia y Blgica, la mitad de los ciudadanos adultos se
hallaban en la misma condicin en 1850; en Alemania y en los Estados escandinavos, los niveles
eran ms altos; pero en Italia, Espaa, Portugal, Austria, Rusia y los pases balcnicos, slo una
persona de cada diez saba leer y escribir en 1860.
El progreso de la democracia poltica convirti la educacin popular en una cuestin difcil,
puesto que pareci peligroso dar el derecho de voto a ciudadanos que no saban leer ni escribir.
James Madison, cuarto presidente de los Estados Unidos, seal este peligro haciendo la severa
advertencia de que un gobierno popular, sin educacin popular, es el prlogo a una farsa o a una
tragedia. Casi todos los gobiernos europeos tomaron algunas disposiciones para crear escuelas
pblicas gratuitas de enseanza primaria durante el ltimo tercio del siglo XIX: Austria-Hungra
(1868-69), Inglaterra (1870), Alemania (1872), Suiza (1874), Italia (1877), Holanda (1878),
Blgica (1879) y Francia (1878-82). El analfabetismo disminuy con notable rapidez. Hacia
1900 era de menos de un 5% en Alemania, los pases escandinavos, Inglaterra y Francia, con lo
que dej de ser un grave problema en la Europa noroccidental. La Europa meridional y la
oriental ofrecan todava un cuadro menos halageo. Un tercio de la poblacin de AustriaHungra, una mitad de los italianos, dos tercios de los espaoles y los portugueses, y cuatro

quintos de la poblacin de los pases balcnicos y de Rusia no saban leer ni escribir cuando
termin el siglo XIX. Considerando a Europa, en su conjunto, esto significaba que la mitad de la
poblacin segua siendo analfabeta. En los Estados Unidos, el coeficiente de analfabetismo
correspondiente a esos diez aos disminuy desde un 17% hasta un 10% entre 1880 y 1900, pero
en la Amrica Latina sigui siendo excepcionalmente alta en general, y pasaba del 90% en
Mxico, Brasil y Bolivia.
El inslito aumento del total del pblico lector en la Europa occidental y en los Estados
Unidos, abri un campo cada vez ms grande para el periodismo popular. El nmero de
peridicos se duplic en Europa entre 1880 y 1900. Nuevas invenciones el linotipo, el
monotipo, la prensa plana, el alimentador y la plegadora automticos, el grabado de medio tono y
la impresin a colores redujeron los costos y multiplicaron la circulacin, auxiliados por la
sustitucin del papel de trapos por el papel de pulpa de madera. La recepcin de noticias se
aceler gracias a la ms rpida trasmisin del correo y la extensin de las lneas telegrficas y
telefnicas. Como haba millones de lectores que tenan conocimiento de los acontecimientos de
actualidad leyendo los peridicos baratos, las tcnicas de la propaganda y de la publicidad se
desarrollaron rpidamente y se orient caprichosamente a la opinin pblica. Los polticos
aprendieron a escuchar y a veces a manipular al orculo de la prensa; y el derecho a escribir y a
hablar libremente en materia de asuntos pblicos se convirti en un principio cardinal de la fe
democrtica.
Gracias a este creciente estmulo, las actividades periodsticas y editoriales aumentaron
fenomenalmente. En Alemania, que durante tanto tiempo haba ido a la cabeza en el negocio
editorial, las imprentas duplicaron su produccin en veinte aos. Dondequiera que el alfabetismo
aument, nuevas bibliotecas pblicas, salas de lectura, libreras y quioscos de libros pusieron
ante los ojos del pblico tomos, peridicos y panfletos, que satisfacan sus variables caprichos.
La herencia de la civilizacin europea, en la medida que poda quedar contenida en libros, se
puso al alcance de las clases que saban leer y escribir, y esto fue una liberacin y una invitacin
para aprender que aceleraron la democratizacin de la cultura occidental. El hombre comn
adquiri conciencia de un mundo que se extenda ms all de su antiguo horizonte limitado, y
tuvo un conocimiento de los asuntos sociales y naturales que lo prepar ms adecuadamente para
desempear el papel de ciudadano activo. El conocimiento de las letras proporcion un
fundamento indispensable para la propagacin de la democracia por el mundo occidental, ya que,
como aprendi Lenin en sus primeros intentos de despertar a las masas rusas, sin un
conocimiento de las letras no puede haber poltica, sino slo rumores, chismes y prejuicios.
La literatura del pasado siglo XIX fue un espejo en el que reflejaron su sombra los
acontecimientos por venir. En el fondo de sus tinteros, los escritores tuvieron la borrosa visin
de la inminente desintegracin de In sntesis burguesa, y contemplaron al genio de la ciencia,
obediente, pero aterrador, levantarse como una nube imprevisible, y en lo ms hondo captaron el
plido reflejo de sus propios rostros desilusionados, buscando cada hombre descifrar el enigma
de su propio yo ntimo real. Estos tres temas recurrentes la justicia social, la ciencia y el yo
ntimo nos dan la clave del espritu de la literatura europea a fines del siglo XIX.

La conviccin de que la sociedad haba rebasado los lmites de la poltica de saln de la


componenda victoriana, y que la agradable tradicin del arte ocultaba mucho acerca de la vida,
haba inspirado la rebelin realista de las dcadas de 1860 y 1870. Pero escritores como mile
Zola y Henrik Ibsen, por mucha que fuese su penetracin y despiadada su pluma, no estaban
destinados a encabezar una revolucin popular. No se desarroll una literatura proletaria vital,
hasta que el socialismo no se convirti en una fuerza poltica ms poderosa. Sin embargo, una
advertencia de que no todo andaba bien en el mejor de los mundos burgueses posibles fue la que
hizo sonar Henri George en Progress and Poverty (1869), la que repiti, ms conmovedoramente,
Gerhard Hauptmann en Los tejedores (1892), y encontr eco en los lupanares del bajo mundo que
pint Mximo Gorki en sus primeros cuentos. En Inglaterra, la formacin de la Sociedad Fabiana,
en 1883, que cont con el apoyo de Sidney Webb y George Bernard Shaw, fue un paso proftico,
pues sus miembros se proponan, la reorganizacin de la sociedad mediante la emancipacin de
la tierra, y del capital industrial, de la propiedad individual y de clase. Desde sus primeras
novelas y obras de teatro, publicadas en las dcadas de 1880 y 1890, Shaw revel su habilidad
para hacer peligroso al socialismo por tornarlo divertido. Se puso a criticar con su ridculo
incisivo las excesivas pretensiones de la superioridad inglesa, de la superioridad burguesa y de
la superioridad masculina, y pocos de los que se rean de sus salidas se dieron cuenta de que la
ruina de estas firmes premisas abrira las fuentes de los veneros sociales.
La tcnica moderna, que arrojaba su sombra sobre tantos campos de la actividad humana a
fines del siglo XIX, afect a la produccin de libros ms rpidamente que a las mentes de sus
autores. La elevada tradicin literaria sigui alimentndose del pasado y los seores de las
bellas letras ignoraron, mientras pudieron, la vulgar intrusin de las mquinas. Inclusive en los
peridicos populares, el espacio dedicado a las invenciones y a los descubrimientos cientficos
sigui siendo desproporcionado a su importancia cuando termin el siglo, debido en parte a que
los mtodos y las personalidades de los hombres de ciencia eran difciles de simplificar o de
dramatizar. Pero los relatos de aventuras con un fondo seudocientfico conquistaron al pblico
(Jules Verne haba elevado este tipo de literatura en la dcada de 1860) y las novelas cuya accin
se desenvolva en el mundo feliz que haba de ser creado por la ciencia competan con la novela
histrica en el gusto del pblico. Por una extraa relacin, la nueva literatura de ficcin cientfica
coincidi con el pensamiento utpico, y surgi una literatura hbrida que mezclaba detalles
cientficos a la fantasa social. El Erewhon (1872) de Samuel Butler pint una comunidad ideal,
en tal forma que su obra constituy una stira de la Inglaterra contempornea. De Looking
Backward (1887), de Edward Bellamy, escrito en vena ms popular y amable, se vendi un
milln de ejemplares. News from Nowhere (1891) de William Morris, War of the Worlds (1898),
de Herbert George Wells, y producciones semejantes de idealismo sociolgico disfrutaron de
amplia popularidad. En el continente, una de las novelas de mayor influencia de este gnero fue
Freiland, ein soziales Zukunftsbild (1890), relato imaginario de la fundacin de una colonia
socialista cu el frica ecuatorial, escrita por el periodista y economista austraco Theodor
Hertzka.
Desde antes de 1900 algunos de sus hijos ms avisados haban descubierto por s solos que

la sociedad burguesa estaba enferma. Desde los pases escandinavos hasta Espaa, los autores
prestaron su atencin a la crtica social, cuando el siglo XIX se acercaba a su fin, pero no tengo
espacio para mencionar ms que unos pocos nombres representativos. En Noruega Bjrnstjerne
Bjrnson, en Dinamarca Georg Brandes, en Holanda Eduard Douwes Dekker y sus discpulos,
que fundaron la De Nieuwe Gids hacia 1880, en Francia mile Zola y Anatole France, en
Alemania Nietzsche, Hauptmann y la feminista Louise Otto-Peters, en Italia Edmundo De Amicis,
en Espaa Ricardo Macas Picavea y ngel Ganivet se preocuparon todos de los sntomas de
decadencia que descubran a su alrededor, pero pocos complementaron su diagnstico con un
programa constructivo para la recuperacin social.
Entretanto, se descubran indicios crecientes de una inminente revuelta contra el positivismo,
el intelectualismo y el determinismo cientfico. La ciencia haca que las naturalezas artsticas
sensibles volvieran la mirada sobre s mismas, comprobando la mxima de Coleridge
pronunciada anteriormente en el siglo, que deca, la poesa no es la anttesis propia de la prosa,
sino de la ciencia. En verdad, la poesa y la ciencia no podan reconciliarse fcilmente. Una de
las lagunas singulares de la literatura moderna es que las hazaas picas de los cientficos nunca
se hayan celebrado en debida forma en versos picos. Los hacedores de maravillas que crearon
suficientes leyendas como para formar una mitologa moderna, que domearon el rayo, que
midieron el sol con una regla de clculo y que exorcizaron a los invisibles ejrcitos de la muerte
esgrimiendo un tubo de ensayo, no encontraron bardos que los elogiaran en un canto inmortal.
Esta dicotoma de la cultura occidental, entre los hacedores de cosas y los hacedores de
canciones, fue algo ms profundo que un alejamiento intelectual fortuito. La generacin que lleg
a su madurez en la dcada de 1890 estaba preparada para la desilusin. Haba llegado a la
madurez en una era de grandes realizaciones materiales, pero en una atmsfera helada por lo que
Disraeli acertadamente haba calificado de frgidas teoras de una edad generalizados. Fue la
primera generacin que se dio plena cuenta de que la ciencia haba lanzado a la humanidad por
un camino desconocido. Un estremecimiento recorri a las confiadas filas cuando la vanguardia
fren su avance, buscando las piedras miliares que no se encontraban all. La literatura de la
poca registra esta baja de la moral, el cambio del optimismo heredado en la duda introspectiva
que sobrevino con el fin de siglo, como si un viento helado hubiese llegado desde las
inexploradas soledades del nuevo siglo.
El hombre moderno se estaba recuperando de la intoxicacin de sus triunfos y sintiendo el
peso de su desolada y callada singularidad. Como el enigmtico hroe de una de las primeras
novelas de Joseph Conrad, Lord Jim (1900), obedeca todava a una norma de conducta
heredada. Pero era un exiliado de su propio pasado, una vctima involuntaria de poderes oscuros,
un eterno errabundo, excesivamente romntico e inescrutable en el fondo. Como Lord Jim,
pareca estar destinado a desaparecer bajo una nube, sin que nadie pudiera estar seguro de lo que
dijo.
Hacia adentro. Este reto lanzado por Miguel de Unamuno, para incitar a sus connacionales
espaoles despus de las derrotas de 1898, tuvo un significado internacional ms amplio. Los
que no pueden recordar el pasado estn condenados a repetirlo, advirti George Santayana casi

al mismo tiempo. Las admoniciones llegaron en el momento oportuno. Para orientarse en el


camino que se abra delante de ellos, los europeos tenan que repasar el camino que haban
dejado atrs, y estimarse de nuevo a s mismos y a sus tradiciones. La confusin intelectual de la
poca fue resultado, en gran parte, del cisma abierto entre la teologa y la ciencia, y varias
mentes ardientes se lanzaron a buscar una reconciliacin que pudiese hacer de nuevo ntegro al
hombre. Despus de 1885, las escuelas idealistas de filosofa ganaron nuevos conversos. Varios
cientficos destacados, sobre todo el matemtico francs Henri Poincar, sugirieron que las leyes
cientficas quiz fuesen relativas y estadsticas, y que los fenmenos mentales no se podan
reducir a fenmenos fsicos. Esta creencia hall su ms hbil defensor en Henri Bergson que en
su Essai sur les donnes immdiates de la conscience (1889) insisti en que la servidumbre al
mundo exterior aniquilaba a la mente al reducir sus actividades a una regla estandarizada,
mecanicista.
El concepto de relativismo debilit la posicin de positivistas y deterministas. Walter Pater,
que muri en 1894, haba observado ya esta tendencia. Considerar todas las cosas y los
principios de las cosas como modas inconstantes admiti, se ha convertido cada vez ms en
la tendencia del pensamiento moderno. Los que anhelaban la certidumbre se pusieron a buscarla
en otras disciplinas que no fueran las de la ciencia; algunos buscaron el arte por el arte mismo,
y otros la religin. Len XIII, que haba sucedido al obstinado Po IX en 1878, aprovech la
oportunidad que le ofreca este cambio de opinin. Sin poner en entredicho la tradicin catlica,
sugiri la posibilidad de reducir las discrepancias entre las interpretaciones religiosas y
racionalistas de la historia y abri los archivos del Vaticano a los sabios acreditados, en la
seguridad de que una comprensin ms honda lograra armonizar las discrepancias. Los clrigos
sealaron que el bienestar social de las masas era un campo en el que la Iglesia y el Estado
tenan un inters comn. A los escpticos se les record que la discrepancia entre la ciencia y la
religin no era absoluta, y las vidas de Gregor Mendel y Louis Pasteur, mostraron la posibilidad
de ser un gran cientfico y un buen catlico, al mismo tiempo. El final del siglo no slo produjo
un resurgimiento literario catlico, sino que encontr a la Iglesia operando con renovado rigor en
muchos frentes, para sorpresa de los agnsticos que, una generacin antes, estaban dispuestos a
predecir su inminente colapso.
Los que eran indiferentes a la religin buscaron otras claves para descifrar el enigma del yo
ntimo. En la atmsfera naturalista que el hombre occidental haba tenido que respirar en esta era
materialista, el neurtico volvi los ojos a la psicologa en busca de alivio, y el artista, casi
inevitablemente, se convirti en una especie de psiclogo. No le faltaron temas patolgicos. El
desarraigo de millones de hombres, causado por la migracin a las ciudades, la reduccin del
coeficiente de natalidad, que debilit la vida familiar y convirti al hijo nico, que antes haba
sido una anomala, en casi una norma, la precaria situacin econmica del asalariado, todo se
uni para destruir la seguridad emocional del ciudadano comn. Solitario en una multitud,
concentr sus pensamientos en s mismo.
Este narcisismo, este subjetivismo, no tardaron en reflejarse en el arle. El expresionismo, la
prctica de dar libre expresin a los pensamientos y sensaciones de uno, se convirti en tcnica

aceptada; el trmino se refiri primero a un estilo de pintura, pero se difundi despus a la


literatura y el arte teatral. El monlogo interior, la novela del fluir de la conciencia, la bsqueda
de nuevos smbolos y de un vocabulario personal singular, revela ron la creciente absorcin de
los nuevos escritores en la consideracin de los estados ntimos de pensamiento y de sentimiento.
La novela psicolgica no era nueva pero s alcanz una nueva percepcin. Henri James, que
inici su larga serie de novelas, dramas y ensayo en la dcada de 1870, analiz a sus personajes
con inigualada sutileza y gran discernimiento psicolgico. En la dcada de 1880, Maurice Barrs
inici una triloga a la que dio el significativo ttulo de Le culte du moi, que aument la boga del
individualismo psicolgico, y en Les dracins (1897), acu un trmino que describa con
propiedad a los numerosos nmadas desarraigados de su generacin.
La filosofa y la psicologa se lanzaron a la lucha y contra una explicacin de la experiencia
estrictamente intelectual y racional. Los dogmas del pragmatismo, segn los elaboraron Charles
S. Peirce (que introdujo el trmino hacia 1875) y William James, proponan que la verdad es
slo lo oportuno en nuestra manera de pensar, y que la voluntad y el inters, ms que las
exigencias de la lgica, determinan las racionalizaciones y creencias del hombre. En forma
simplificada, el principio pragmtico de que una idea es verdadera si es til, poda asimilarse
fcilmente al darwinismo, pues ideas verdaderas seran aquellas que haban ayudado al
individuo, o al grupo, a sobrevivir en la incesante lucha por la existencia. Los jefes del mundo de
los negocios haban citado ya la doctrina de la supervivencia del ms apto como una
justificacin de la competencia sin regulaciones, y el corolario de que los que sobreviven son los
ms aptos fue para ellos una agradable reflexin sobre su propia supremaca. Pero en el
darwinismo y el pragmatismo estaban implcitas cuestiones ms peligrosas, puesto que se poda
invocar en favor de estas filosofas, en apoyo de la conclusin, que la voluntad de poder
(voluntarismo) y la fuerza impulsora (energismo) importaban ms efectivamente, en el esfuerzo
por sobrevivir, que los dictados de la razn o las sutilezas de la lgica. Tales razonamientos
ofrecan apoyo a las clases oprimidas, puesto que, implcitamente, afirmaban que la victoria final
en la lucha social podra ser decidida favorablemente, no por la lgica, o por la casustica
jurdica, sino por la decisin de la colectividad y la fuerza pura y simple. Nietzsche haba
recalcado la naturaleza amoral del poder, al insistir en que el jefe nato, el superhombre, debe
obrar con la impersonal falta de piedad de una fuerza de la naturaleza, puesto que se encuentra
ms all del bien y del mal. Los jefes de un proletariado militante, que aspiraban a conquistar
el mando de la sociedad, asimilaron la conclusin. Para esgrimir el poder, era necesario ser
despiadado.
Las ideas son armas y la propagacin de ideas como las de Marx y de Nietzsche fueron
anuncios de tempestad. Se acercaba una era de profundos trastornos sociales. El siglo XIX haba
visto a la sociedad europea correr hacia adelante como un ro poderoso que se ensanchaba y que
se ahondaba al paso de las dcadas, turbulento a veces, pero razonablemente obediente a sus
diques y nunca catastrficamente destructivo. El gobierno vigoroso e inteligente de una burguesa
benvola haba hecho posible un notable grado de orden social y la Pax Britannica haba
contribuido a conservar un equilibrio de poder entre las naciones. La riqueza, la poblacin, los

niveles de vida, la educacin popular y la salubridad pblica, haban conseguido avances


inigualados hasta entonces por otro imperio de cualquier continente. Aunque la fuerza de la
religin organizada haba disminuido, el espritu humanitario se haba propagado; ninguna edad
ha hecho ms en pro del hombre comn y corriente, ni ha mostrado un mayor respeto por la
santidad de los tratados y de los contratos. Pero el siglo XIX, con su orden y su seguridad, estaba
a punto de terminar. Siglos tan dorados han sido raros en los anales de la humanidad y nunca se
han dado dos en sucesin inmediata.

VI. LAS CRECIENTES PRESIONES SOCIALES Y EL


EQUILIBRIO DEL PODER (1898-1914)
Al comenzar el siglo XIX, en 1901, las potencias europeas haban estado en paz durante casi
treinta aos, y no se haba producido una guerra europea general en ochenta y cinco aos. Todas
las principales naciones, salvo Rusia, haban creado la maquinaria de un gobierno parlamentario,
aunque en Alemania y Austria-Hungra este aparato no siempre funcionaba y los ministerios
podan vetar a una mayora de los representantes populares y seguir en el poder, a pesar de los
votos de no-confianza de la Cmara Baja. Existan grandes problemas, las tensiones sociales e
internas iban aumentando, pero la fe en el progreso y en la razn era fuerte, y la mayora de la
gente crea que su aparato poltico era el adecuado para resolver las tensiones, si se le hacan
oportunos reajustes. Y en esto estaban equivocados. Los problemas no se resolvieron. En 1914,
las fuerzas desintegradoras, que operaban en el seno de la sociedad europea, se desbordaron y el
continente se hundi en una desastrosa lucha que redujo su poblacin y destroz su economa. El
estallido de esta primera Guerra Mundial seal el fin de una poca histrica. Cuando el
equilibrio relativo que haba durado desde 1815 se vino abajo en 1914, los 460 000 000
habitantes de Europa ingresaron en una nueva era de conflictos violentos, colapso econmico y
revolucin social. Los que sobrevivieron aprendieron a mirar los aos anteriores a 1914 como
una edad ms feliz de decoro, orden y seguridad.
Para los lectores de una generacin posterior es difcil recorrer la historia de las naciones
europeas desde 1898 hasta 1914 sin sentir, a cada paso, la proximidad de un desenlace trgico,
de un clmax que no queran alcanzar y no supieron prever los actores del drama.
Retrospectivamente, este sentimiento de dramtica irona tiende a dar a todas las decisiones
tomadas en los ltimos aos del siglo pasado un aire de fatalidad y hacer que el resultado
parezca inevitable. Tal manera de ver el pasado es, por supuesto, una falsificacin, una
dramatizacin del mismo. Pero no es una falsificacin afirmar que, despus de 1900, aparecieron
mltiples signos en Europa que indicaban que ya no poda aplazarse un grave desenlace. Las
enrgicas fuerzas de la economa europea haban comenzado a sacudirse sus yugo; sus amos,
reducidos a criados, comprendan demasiado mal estas fuerzas crecientes para poder frenar su
aceleracin; los frenos polticos y diplomticos ya no eran suficientes para regular las crecientes
tensiones. El nacionalismo tcnico, industrial, poltico y econmico generaba presiones
poderosas, pero desiguales, y a veces contrarias. En una palabra, la civilizacin europea es taba

amenazada por la disparidad creciente entre una fsica fuerte y una dbil sociologa.
En tal sociedad existieron dos zonas principales en las que la friccin pudo acumularse
suficientemente como para provocar una explosin. El antagonismo cada vez ms hondo de las
clases, en el seno de cada nacin trastornada, poda conducir a una revolucin. La rivalidad
nacional entre Estados cada vez ms armados poda precipitar una guerra. Sin embargo, ningn
gobierno europeo importante fue derrocado por un trastorno interior en los aos anteriores a
1914, gracias en buena parte a que los estadistas de cada pas hicieron inteligentes concesiones a
las masas descontentas. Esta bsqueda de la justicia social fue el movimiento ms significativo,
en materia de poltica interior de las naciones europeas, desde 1898 hasta 1914. En su aspecto
pragmtico, la bsqueda de la justicia social tuvo xito: se evitaron las revoluciones. Y puede
explicarse cmo se evitaron, analizando por separado cada Estado, pues no existieron dos que
tuvieran idntica formacin o programa.
En Inglaterra, el desenvolvimiento de los asuntos polticos, desde 1895 hasta 1914, se
dividi en dos partes, una dcada de gobierno conservador (1895-1905) seguida por un periodo
de predominio liberal (1906-14). Los conservadores llegaron al poder en 1895, con el
aristocrtico Robert Cecil, marqus de Salisbury, como primar ministro y el vigoroso Joseph
Chamberlain como ministro de colonias. Chamberlain encabezaba a un grupo disidente de
unionistas liberales que haba desertado del partido liberal y de Gladstone para unirse a los
conservadores, porque estaban decididos a conservar la unin con Irlanda. Un espritu
nacionalista e imperialista se haba apoderado del pueblo ingls; el Jubileo de Diamante de la
reina Victoria en 1897 fue celebrado con gran pompa, y les record los progresos y la
prosperidad sin precedentes que Inglaterra haba conocido durante su largo reinado. Chamberlain
trat de convertir este orgullo y esta exaltacin en un programa positivo, exigiendo vnculos
imperiales ms estrechos con todos los integrantes del Imperio, mayor armamento y una audaz
poltica exterior. En frica, el ardiente apstol de la supremaca anglosajona, Cecil Rhodes,
predijo la construccin de un ferrocarril ingls desde El Cairo hasta la Ciudad del Cabo,
proyecto que inflam la imaginacin de los expansionistas. Me anexara los planetas, si
pudiese, declar Rhodes con su ardor caracterstico.
La guerra surafricana (1899-1902), para la que Inglaterra no estaba preparada, disip parte
de este entusiasmo por el imperialismo, pues aunque los granjeros bers haban sido finalmente
derrotados, la guerra haba sido costosa para Inglaterra, en dinero y en prestigio. Para aumentar
los ingresos y unir al Imperio ms slidamente, Chamberlain propuso un arancel proteccionista
con tendencias imperiales. Pero los impuestos a las importaciones de alimentos y artculos
industriales que podran haber formado una valla econmica alrededor del Imperio, y hubieran
ayudado a los industriales ingleses a competir contra las industrias protegidas de Alemania y
de los Estados Unidos, tambin habran elevado el costo de la vida para los trabajadores
ingleses. La reforma arancelaria fue discutida apasionadamente, y este problema dividi al
partido conservador, presidido a la sazn por Arthur James Balfour. En 1905, se le encarg la
formacin de un nuevo ministerio al jefe liberal, sir Henry Campbell-Bannerman, y la eleccin
de 1906 confirm el predominio liberal. El electorado ingls haba repudiado la reforma

arancelaria y abandonado el programa nacionalista-imperialista-proteccionista propuesto por


Chamberlain.
El gobierno liberal, en alianza con el partido laborista, atac enrgicamente la cuestin
social. En 1906, una Ley de compensacin de los trabajadores hizo responsables del bienestar de
los obreros a los patronos, y estableci compensaciones para los trabajadores que sufriesen
accidentes o quedasen incapacitados para su trabajo. Una Ley de pensiones por ancianidad
(1908) decret que se concedieran anualidades a los trabajadores que alcanzaran la edad de 70
aos, y los fondos habran de obtenerse del tesoro nacional. En 1909 una Ley del salario mnimo
orden que se formaran juntas para fijar la remuneracin bsica de determinadas ocupaciones
pagadas pobremente, y esta medida se ampli para abarcar a la vital industria del carbn, con sus
millones de trabajadores, tres aos ms tarde.
El mal radical de nuestro sistema social declar David Lloyd George, que fue Ministro
de Hacienda en 1908 es el carcter precario del vivir. En 1911, introdujo una Ley del seguro
nacional que cre el seguro obligatorio de los trabajadores contra la enfermedad, la invalidez y
el desempleo. Se les pidi a los beneficiarios que contribuyeran con primas a algunos de estos
fondos, pero la carga ms grave recay sobre los patronos y el tesoro nacional.
Para equilibrar el presupuesto ampliado, Lloyd George propuso nuevas contribuciones, en
particular un impuesto progresivo sobre la renta, un impuesto sobre herencias ms elevado y una
estimacin especial del incremento no ganado resultante del mayor valor de las tierras, cuando
tales aumentos beneficiaran al propietario. Este presupuesto de Lloyd George de 1909 fue
aprobado en la Cmara de los Comunes, pero rechazado en la de los Lores. Entonces, el gobierno
liberal que lo haba apadrinado apel al electorado y gan las elecciones por una reducida
mayora. El presupuesto se convirti en ley y despus de una segunda apelacin a los votantes, a
la Cmara de los Lores se le priv de la facultad de bloquear las medidas hacendaras, aunque
poda suspender otros proyectos de ley durante dos aos (Ley parlamentaria de 1911). La
voluntad de la mayora popular haba vencido a los grupos conservadores, pero en la lucha los
antagonismos de clase se agudizaron. Ms grave an era la aplastante carga impuesta a la
tesorera y a los contribuyentes. Por haber llegado en un tiempo en que las tensiones
internacionales estaban aumentando, esta aplicacin de los ingresos hacia los servicios sociales
cre dificultades, porque redujo las sumas disponibles para la defensa del Imperio. Este otro
aspecto del cuadro el problema de la seguridad nacional en contraste con el problema de la
seguridad social ser examinado ms adelante.
La adopcin de estas reformas liberales en Inglaterra, despus de 1905, fue, en cierto
modo, una revolucin pacfica. Los liberales eran el partido tradicional de reforma, pero
fueron lanzados hacia la izquierda, despus de 1906, por la presin de los trabajadores. Las
clases trabajadoras inglesas haban estado dispuestas a olvidarse de la poltica hasta 1901, pero
en ese ao una disposicin judicial de la Cmara de los Lores (Juicio Taft Vale) puso en peligro
a los sindicatos y reuni a los obreros en el Partido Laborista recientemente fundado. En las
elecciones de 1906 este partido gan veintinueve escaos en la Cmara de los Comunes, y en
1910 su nmero ascendi a cuarenta y dos. El gabinete liberal pretenda conservar el apoyo de

estos miembros laboristas y adopt proposiciones laboristas (es decir, socialistas). Hasta
entonces, Inglaterra haba marchado a la zaga de los pases continentales ms avanzados en
materia de legislacin social, pero despus de 1906 los alcanz y aun los super, con
innovaciones tales como el seguro contra el desempleo.
En la Tercera Repblica Francesa se alcanz un momento decisivo de la lucha entre la
izquierda y la derecha en el Caso Dreyfus. El capitn Alfred Dreyfus, judo francs, fue
declarado culpable de traicin por un tribunal militar en 1894, y fue sentenciado a cadena
perpetua en la colonia penal de la Isla del Diablo. Cuatro aos ms tarde, la acumulacin de
pruebas que indicaban su inocencia oblig a que se abriera de nuevo el caso, a pesar de la
altanera oposicin del alto mando francs. El pueblo francs estaba hondamente conmovido, y se
haba dividido en pro-Dreyfus y anti-Dreyfus.
La final y dramtica declaracin de que Dreyfus era la vctima no slo de un error judicial,
sino de una permanente conspiracin desacredit a cierto nmero de oficiales del ejrcito,
periodistas antisemitas y otros grupos cargados de prejuicios que haban insistido en su culpa.
Los partidos de la derecha fueron rechazados en las votaciones y un bloque republicano,
basado en el centro y en la izquierda, triunf en la Cmara de Diputados y domin la poltica
francesa despus de 1899.
Los integrantes del ejrcito haban sido durante largo tiempo un baluarte del sentimiento
monrquico, reaccionario y catlico: ahora fue republicanizado. La autoridad y la influencia de
la Iglesia catlica en Francia fue debilitada por la Ley de Asociaciones (1901) que disolvi las
rdenes religiosas dedicadas a la enseanza: la educacin pblica en lo sucesivo fue laica. El
Concordato de 1801, que haba regido las relaciones de la Iglesia y el Estado durante un siglo,
fue abrogado (Ley de separacin de 1905) y el Estado asumi la propiedad de todos los bienes
de la Iglesia. En la prctica, la ley se suaviz y las congregaciones religiosas siguieron usando
las iglesias para el culto por acuerdo con las autoridades locales. Las principales consecuencias
de la cruzada reformista fueron el divorcio de la religin y la poltica, el triunfo de la repblica
sobre sus opositores monrquicos y catlicos y la virtual eliminacin del monarquismo como
fuerza vital en la vida poltica francesa.
El debilitamiento del monarquismo, el militarismo y el catolicismo determin un relativo
robustecimiento del socialismo. El bloque republicano necesitaba el apoyo de la izquierda para
llevar a cabo su ataque a las fortalezas de la derecha, y obtuvo este apoyo mediante una serie de
reformas sociales. Una Ley de fbricas redujo la jornada de trabajo a once horas (1900), luego a
diez (1906), y finalmente a ocho para los menores (1907). Determinada medida de compensacin
para los trabajadores heridos o incapacitados en su trabajo fue autorizada en 1898, y sucesivas
leyes de pensiones proporcionaron ayuda a los ancianos indigentes, hasta que casi todos los
trabajadores quedaron comprendidos en ellas, hacia 1910.
A la mayora de los trabajadores franceses estas concesiones limitadas no les parecieron
suficientes. La agitacin socialista ascendi constantemente. Disputas ideolgicas dividieron a
los diversos grupos socialistas, pero consiguieron llevar un total de 50 miembros a la Cmara de
Diputados en 1890, 54 en 1906, 76 en 1910 y 101 en 1914. Un Partido Socialista Unificado se

organiz en 1905.
Los trabajadores franceses sentan ms inters por la poltica que los ingleses y eran de
temperamento ms revolucionario que los alemanes. Sus sindicatos utilizaron la huelga como un
arma poltica, adems de econmica, y sus lderes trataron del da en que la solidaridad de las
clases trabajadoras llegara a tal grado, que una huelga general nacional obligara al gobierno
burgus a dimitir. Para unir a los diversos sindicatos bajo un mando unificado fue creada en 1895
la Confdration Gnrale du Travail y en 1906 sus lderes convocaron a una huelga general
para obtener la jornada de ocho horas. El gobierno de la repblica francesa se enfrent a una
organizacin (la C. G. T.) tan poderosa que amenazaba convertirse en un Estado dentro del
Estado. Pero el pueblo de Francia, en general, aunque simpatizaba con el movimiento obrero, no
estaba preparado para una revolucin de la clase trabajadora: el corazn del burgus francs
est con la izquierda como seal ingeniosamente Andr Siegfried, pero su bolsillo est con
la derecha. El gabinete, encabezado por el enrgico Georges Clemenceau, orden a la polica
que detuviera a los principales dirigentes sindicales y la huelga se abandon. Cuatro aos ms
tarde, el gobierno se enfrent a una crisis ms grave cuando los obreros ferroviarios se lanzaron
a la lucha, pero el gabinete moviliz a reservistas del ejrcito para conducir los trenes y, una vez
ms, la amenaza de un paro, que convertira al comit obrero en una dictadura virtual, fue
conjurada. En lo sucesivo, el sindicalismo, como fuerza revolucionaria, propendi a declinar,
aunque el nmero de miembros de la C. G. T., que se elev de 200 000 hombres en 1906 a
400 000 en 1912, alcanz la cifra de 500 000 en 1914.
En Alemania, la rpida evolucin del Partido Socialdemcrata fue ms impresionante que el
lento crecimiento del Partido Laborista en Inglaterra o que los debates doctrinarios de los
socialistas unificados en Francia. Las leyes represivas de Bismarck contra los socialistas
quedaron sin efecto despus de 1890, cuando el nuevo emperador, Guillermo II, separ de su
cargo al Canciller de Hierro. Guillermo tena talento, y era ambicioso, impulsivo e inepto. Su
ideal de gobierno era una clase de despotismo paternal fundado en la popularidad; quera ser
admirado por sus sbditos; y crea que poda seducir a las masas alemanas, y hacerlas obedecer
sin coaccin. Pero sus sucesivos cancilleres el concienzudo Caprivi, el septuagenario prncipe
von Hohenlohe, el complaciente prncipe von Blow, el esforzado, pero malhadado BethmannHollweg no eran hombres de la categora de Bismarck. La poltica imperial alemana en la era
de Guillermo careci de la unidad de direccin de Bismarck, y se torn ms errtica y confusa a
medida que los bandos rivales, hacedores de la poltica, se disputaron el poder. La ambigedad
de la Constitucin alemana que responsabilizaba ante el emperador al canciller imperial y a su
ministerio, pero los obligaba a legislar con el Reichstag frecuentemente hostil, no fue resuelta. Y
la poltica, que nunca estuvo demasiado bien coordinada, en el mejor de los casos, era
amenazada constantemente, en los momentos crticos, por la testaruda intervencin de Guillermo
y su amor por los gestos histrinicos.
En el Reichstag, las fuerzas de la oposicin estaban encabezadas por los socialdemcratas. A
medida que la aceleracin de la industria alemana multiplic las legiones de trabajadores
urbanos, la fuerza del Partido socialdemcrata aument sorprendentemente. Hacia 1912, tena

110 diputados en el Reichstag y constitua el ms grande bloque poltico, pues representaba a


cerca de 4 250 000 electores. Por dos veces en 1913, los socialdemcratas se unieron a otros
disidentes para conseguir un voto mayoritario y declarar que el Reichstag no tena confianza en el
gobierno. Pero el canciller no renunci. Ni la oposicin permiti que la cosa pasara a mayores:
pocos socialistas alemanes eran revolucionarios. Haban obtenido una serie de concesiones para
los trabajadores desde 1890 en adelante limitacin de la jornada de trabajo, mejoramiento de
las condiciones de trabajo en las fbricas, ampliacin de las leyes de seguro contra la
enfermedad y los accidentes, pensiones por vejez, un ministerio imperial del trabajo y se
haban vuelto ms cautos porque creyeron tener la posibilidad de obtener el poder por medios
constitucionales.
La estructura autoritaria del Estado alemn hacia que el poder fuese una realidad para el
partido que lo pudiese detentar, y los socialdemcratas estaban dispuestos a conservar el sistema
si lo podan dirigir. La disputa fundamental en la vida poltica alemana era el pleito entre los
muchos impotentes y los pocos poderosos; terratenientes, industriales, burcratas, jefes militares
practicaban la poltica nacional de manera que a las masas les pareca egosta y monopolizadora.
Por tanto, los socialdemcratas lucharon por limitar las grandes fortunas mediante la fijacin de
impuestos sobre las herencias y la renta, por reducir las ganancias agrcolas de los grandes
terratenientes rebajando el arancel impuesto a los alimentos importados, por recortar los
dividendos de las grandes empresas y de los patronos, asegurando un salario ms alto, una
jornada menos larga de trabajo y condiciones de trabajo ms favorables al obrero, el pen y el
criado; lucharon tambin por rebajar el predominio de los militares, reduciendo las partidas
anuales para armamentos, porque consideraban, con sobrada razn, que el alto mando del
ejrcito era la fortaleza del conservadurismo alemn. El ejrcito nunca se haba democratizado;
sus altos cargos se reservaban a los Junkers, miembros de la nobleza latifundista y
particularmente de la aristocracia del este de Prusia. Antes de 1914, 30 de los 32 comandantes
generales del ejrcito alemn y 37 de los 44 tenientes generales eran aristcratas de nacimiento.
Contra tal favoritismo de clase, los socialdemcratas se comprometieron a luchar. Pero cmo
podran democratizar el ejrcito sin debilitarlo? Adems no preferiran los oficiales del alto
mando provocar una guerra a fin de demostrar su valor y capacidad, antes que esperar a que el
Partido socialdemcrata tomara el poder, redujera sus partidas y pusiera fin a sus privilegios?
En Italia, como en la mayor parte de Europa, los partidos de la izquierda ganaron terreno en
los primeros aos del siglo XIX. Desde la unificacin del reino, dos generaciones antes, la
Cmara de Diputados haba estado compuesta por un grupo de la izquierda y otro de la derecha;
los lderes de la derecha provenan, por regla general del norte industrial y los de la izquierda
del sur. Pero esta diferencia por secciones, y todas las dems distinciones entre los partidos
rivales, eran menos significativas que el hecho de que ambos jugaban a la poltica, practicaban el
favoritismo y codiciaban el botn del poder. Se sucedan alternativamente en el poder, ms que en
la poltica, y ninguno de los dos grupos mantuvo una norma elevada de honestidad poltica o de
eficiencia. Desde 1896 hasta 1903, la derecha estuvo en el poder; luego, las fuerzas de la
izquierda, dominadas por Giovanni Giolitti, tomaron las riendas del gobierno y dominaron la

poltica italiana hasta la primera Guerra Mundial.


El analfabetismo, los elevados impuestos, los bajos salarios, la emigracin y la carencia de
materias primas esenciales, como el carbn y el hierro, hacan difcil para Italia desempear el
ambicioso papel de gran potencia. De cuatro a cinco millones de italianos buscaron nuevos
hogares en Norte y Sudamrica entre 1860 y 1914. Desgraciadamente, los que se quedaron
cayeron presa de un entusiasta nacionalismo que degeneraba fcilmente en chauvinismo. Sus
lderes polticos consideraron conveniente distraer la atencin popular de los males de la patria
haciendo referencias a la Italia irredenta (las regiones irredendas eran Istria, Trieste y el
Trentino, que todava posean los austracos) y a la necesidad de un imperio de ultramar
comparable al de Francia o al de Inglaterra. Un intento de conquistar Etiopa termin en una
catastrfica derrota militar en 1896. El descontento y el bandidaje se propagaron entre los
campesinos empobrecidos en Npoles y Sicilia, y organizadores sindicalistas, con un programa
francamente revolucionario, atrajeron a los mal pagados trabajadores industriales de Miln y
otras ciudades del Norte. Una huelga general en Miln produjo tanta violencia (en 1904) que se
tuvo que llamar al ejrcito para reprimirla.
Imitando los remedios sociales iniciados ya por Bismarck en Alemania, el Parlamento
italiano aprob leyes de pensiones por ancianidad y de seguro obligatorio contra enfermedad y
accidentes desde 1898. Los sindicatos fueron legalizados y muchos servicios pblicos fueron
expropiados por las autoridades municipales o nacionales. Pero estos paliativos no lograron
apaciguar el descontento popular o mejorar la triste condicin de la Hacienda nacional. En 1912,
el cuarto ministerio Giolitti decidi anular en la Ley electoral los requisitos que limitaban el
sufragio, y el nmero de votantes se ampli desde 3 000 000 de varones adultos hasta 8 500 000.
Una eleccin en el ao siguiente dio como resultado una elevacin de la representacin
socialista, y el nmero de diputados socialistas salt de 41 a 78. Era evidente que en Italia, al
igual que en Inglaterra, Francia y Alemania el predominio de la burguesa liberal estaba
amenazado por el creciente podero del proletariado. Pero en Italia la Iglesia catlica, aunque
todava estaba oficialmente irreconciliada con el gobierno nacional, ejerci una poderosa
influencia restrictiva sobre las masas y combati la expansin de las doctrinas socialistas. En la
eleccin de 1913 fue significativo que la representacin de los grupos catlicos se elevara de 14
a 35 diputados, un aumento proporcionalmente mayor que el de los socialistas.
A comienzos del siglo XIX, Espaa era todava, en muchos aspectos, un pas del antiguo
rgimen. El monarca tena considerable poder personal; la Iglesia y las rdenes religiosas
conservaban una posicin de privilegio, gran riqueza y una influencia decisiva en la educacin;
unas pocas familias aristocrticas posean latifundios principescos, mientras campesinos sin
tierras se moran de hambre, y el ejrcito persegua su propia poltica, desafiando al poder civil.
Los oficiales del ejrcito saban que su apoyo era indispensable para el rey, el garboso, pero
superficial Alfonso XIII. El desarrollo econmico de Espaa era lento, y la industria, la minera
y la construccin de ferrocarriles dependan en gran parte del capital extranjero; y las ltimas
reliquias del en otro tiempo vasto Imperio colonial espaol en Amrica y las Filipinas le haban
sido arrebatadas por los Estados Unidos en 1898. El separatismo, que siempre haba sido fuerte

en los vascos y los catalanes, debilitaba la unidad de la nacin, en tanto que las doctrinas
anarquistas y sindicalistas se extendan entre los trabajadores urbanos. Algunos intentos de
reforma se llevaron a cabo de mala gana entre 1898 y 1914, pero la cuestin del clero, la
cuestin de la tierra, la cuestin de los trabajadores y la cuestin del ejrcito, seguan resistiendo
a la solucin. Espaa marchaba evidentemente hacia un trastorno social de impredecible
gravedad en el que el ejrcito, con su preferencia por la dictadura militar, habra de decidir el
resultado.
En Portugal prevalecieron condiciones semejantes y la revolucin lleg ms rpidamente.
Carlos I (1889-1908) era egosta y extravagante; fue asesinado en 1908; y su sucesor, Manuel II,
fue derrocado por una rebelin de la armada en 1910. Portugal se convirti en repblica, con una
Constitucin semejante a la de Francia, pero independientemente de algunas leyes anticlericales,
el nuevo rgimen hizo poco por cambiar la estructura fundamental de la poltica portuguesa o por
mejorar la situacin del pueblo. Espaa y Portugal juntas tenan una poblacin de 26 000 000 en
1914, y el Imperio portugus en frica y en las Indias orientales tena una superficie veinte veces
mayor que la del propio Portugal, y sin embargo los pueblos ibricos ejercan menos influencia
poltica, econmica y militar en Europa de la que corresponda a su nmero o a su historia. Pero
a pesar de la ruptura de todos los vnculos polticos, sus tradiciones lingsticas y culturales
todava influan en las vidas de 50 000 000 de personas en la Amrica Latina, y el espaol sigui
siendo, despus del ingls y del ruso, el idioma ms ampliamente hablado de Europa.
Blgica y Holanda, como Portugal, posean imperios de ultramar varias veces ms grandes
que ellos mismos, y, como Portugal, confiaban en la amistad inglesa y en su supremaca naval,
porque sin la Pax Britannica sus posesiones hubieran sido fcilmente vulnerables. Los progresos
de Blgica en el siglo XIX fueron notables y consistentes. La monarqua constitucional establecida
despus de que Blgica se separ de Holanda en1831 funcionaba sin friccin; la paz, el orden y
la expansin industrial determinaron un desarrollo fenomenal de la metalurgia y las manufacturas;
y la poblacin de Blgica aument hasta ser de cerca de 8 000 000 en 1914, convirtindolo en el
pas ms densamente poblado de Europa. El partido liberal (burgus), que haba dominado la
poltica belga desde 1849 hasta 1884, fue debilitado por la aparicin del socialismo, pero el
beneficiario de la divisin que se produjo fue el partido catlico, que obtuvo mayora en el
Parlamento y domin los gabinetes desde 1884 hasta la primera Guerra Mundial. La legislacin
social, especialmente despus de 1900, estableci pensiones a la vejez, legaliz los sindicatos,
regul el trabajo en las fbricas y mejor las condiciones de vida de las clases urbanas.
Holanda, que tambin era una monarqua constitucional, tena una poblacin poco menor que
la de Blgica (6 250 000 en 1914) y la economa holandesa estaba tambin poco menos
industrializada. Las instituciones sociales y polticas de Holanda eran tambin ligeramente menos
democrticas. Hasta 1887, el electorado no excedi de 150 000 personas; pero se duplic en ese
ao, y volvi a duplicarse en 1896, aunque todava no llegaba, ni con mucho, al sufragio
universal. Exista un gran descontento entre los que carecan de voto, y las reformas sociales
poco importantes que se hicieron no lograron apaciguarlo. Graves huelgas dislocaron los
ferrocarriles y los servicios portuarios en 1903, y el gobierno, enfrentndose al colapso del

transporte y del comercio, venci la resistencia de los huelguistas con la intervencin del
ejrcito. Sin embargo, a pesar de los trastornos obreros en el interior y de repetidas
insurrecciones entre los indgenas en su populoso Imperio de Indonesia, Holanda sigui siendo
prspera, ocupando el quinto lugar en el comercio mundial y el sptimo en la marina mercante
entre las naciones del mundo, hasta que estall la primera Guerra Mundial.
La Confederacin Suiza tena una extensin (16 000 millas cuadradas) un poco mayor y una
poblacin un poco menor (4 000 000) que Holanda en 1914. Pero Suiza no tena costas, ni
armada, ni colonias y conservaba su independencia practicando una prudente diplomacia con las
tres grandes potencias Alemania, Francia e Italia que rodeaban sus fronteras. Careca de
muchas de las caractersticas que comnmente se estima que son esenciales para la formacin de
un Estado nacional: centralizacin de gobierno, y unidad de idioma, instituciones y religin. Los
veintids cantones suizos eran unidades soberanas vinculadas por un flojo vnculo federal. La
poblacin se divida casi igualmente entre las sectas protestantes y el credo catlico. Dos tercios
de la poblacin hablaba alemn, pero en cinco cantones el francs era el idioma aceptado, y en
uno el italiano. Circunspectos en sus relaciones con los extranjeros que visitaban los lugares de
veraneo de los Alpes en nmero lucrativo, vigilantes en su defensa, e industriosos en la
manufactura, el comercio y la agricultura, los suizos eran pacficos y progresistas. Una
Constitucin adoptada en 1874 otorg el sufragio universal, la educacin libre obligatoria y la
tolerancia religiosa. En dos aspectos, la democracia suiza era la ms avanzada de Europa en
1914: los electores podan exigir un plebiscito en lo referente a cualquier medida legislativa
importante que se llevara ante el Parlamento federal (el referndum) y podan tener iniciativa
legislativa partiendo de cualquier proposicin hecha por 50 000 o ms electores (la iniciativa).
Los pases ms pequeos de Europa, es interesante sealar, tendieron a conformarse a una
norma o pauta en los comienzos del siglo XIX. En general, tenan un octavo de la poblacin y de
la extensin de las grandes potencias europeas. Deban su permanencia, en calidad de Estados
soberanos, menos a su propia capacidad innata para la defensa que a los celos mutuos de vecinos
fuertes, que evitaban que los absorbieran a fin de mantener el equilibrio de poder en Europa.
Esto puede decirse tambin de los tres Estados del norte, Dinamarca, Suecia y Finlandia. Los
pases escandinavos, al igual que Suiza, Blgica y Holanda, ocupaban un rea de equilibrio
igualmente vital e igualmente vulnerable a tres vecinos poderosos, puesto que Inglaterra,
Alemania y Rusia tenan, las tres, intereses en el Bltico.
Las naciones escandinavas estuvieron en paz a lo largo del siglo XIX (salvo por la guerra
danesa de 1864) y evolucionaron constitucionalmente como monarquas limitadas, ofreciendo un
ejemplo admirable de estabilidad poltica, espritu de empresa econmica y cultura elevada. Los
daneses se dedicaron con xito particular a la agricultura y a la cra de ganado vacuno, los
noruegos construyeron una marina mercante que los coloc en quinto lugar en el mundo hacia
1914, y los suecos desarrollaron sus industrias de maquinaria y metalurgia con xito notable. La
unin de Suecia y Noruega bajo una sola corona, aprobada por el Congreso de Viena, se disolvi
pacficamente despus de casi un siglo, cuando Noruega se convirti en reino independiente, con
un prncipe dans, en 1905. Noruega fue uno de los primeros Estados europeos que concedieron

el voto a la mujer (1907 y 1915); sigui su ejemplo Dinamarca, liberalizando el procedimiento


del voto mediante enmiendas constitucionales entre 1901 y 1915; y Suecia adopt la
representacin proporcional y el sufragio universal despus de 1907. Los tres pases
escandinavos perdieron buena parte de su poblacin entre 1850 y 1914: cerca de 350 000
daneses, 800 000 noruegos y 1 500 000 suecos abandonaron su pas durante este periodo.
En contraste con las naciones blticas, con su alfabetizacin relativamente elevada, su
pacfico intercambio y su estabilidad poltica, los pueblos balcnicos eran en gran parte
analfabetos, econmicamente atrasados y polticamente inestables al iniciarse el siglo XIX. La
cuestin del Cercano Oriente, el problema de organizar los territorios liberados de los Balcanes,
a medida que la marea turca iba retrocediendo y, finalmente, de decidir el dilema de cul habra
de ser la gran potencia que se quedara con Constantinopla si se lograba expulsar a los turcos de
Europa, haban precipitado varias agudas crisis durante el siglo XIX. La solucin alcanzada, si
puede considerarse solucin, fue convertir las provincias balcnicas en Estados soberanos a
medida que se las iba sustrayendo a la jurisdiccin del sultn. Al iniciarse el siglo XIX, tres
reinos independientes (Grecia, Serbia y Rumana) y otro autnomo, pero todava no totalmente
independiente (Bulgaria) se haban formado en el Imperio turco en Europa, que se iba
encogiendo.
Grecia, que se haba sacudido el yugo turco en 1829, estaba abrumada por una excesiva
deuda exterior, recursos insuficientes y una poblacin creciente (cerca de 2 500 000 en 1900). El
reino, ampliado por la adicin de las islas jnicas en 1864 y de Tesalia en 1881, tena una
extensin de cerca de 25 000 millas cuadradas, que aument a 28 000 en 1913, mediante la
anexin de Creta. La pobreza que prevaleca entre la poblacin campesina y el disgusto por el
servicio militar llev a unos 15 000 griegos a emigrar anualmente, despus de 1900.
Serbia, que tambin tena una poblacin de cerca de 2 500 000 habitantes en 1900, era en esa
fecha un reino interior de 19 000 millas cuadradas. Los serbios, a los que se garantiz la
soberana en 1829, obligaron a retirarse a las ltimas guarniciones turcas en 1867, y se
convirtieron en independientes totalmente en 1878. Serbia estuvo constantemente sacudida por
las conspiraciones de las facciones proaustriacas y prorusas, el gobierno arbitrario de
Alejandro I (1889-1903) termin con su asesinato: y su sucesor, Pedro I, de la dinamia rival
Karageorge, vincul la poltica de Serbia a la de Rusia, estimulando la hostilidad paneslava,
contra Austria, que ya agitaba al pueblo serbio.
Rumana era el estado ms grande y populoso de los Balcanes el comenzar el siglo XIX, pues
tena ms de 50 000 millas cuadradas de extensin y 6 000 000 de habitantes. Formada con los
principados del Danubio, Moldavia y Valaquia, cuando se volvieron autnomos (1861), Rumana
fue reconocida como pas independiente en 1878, despus de ceder Besarabia a Rusia y obtener
en cambio la Dobruja. Los rumanos eran ms latinos que eslavos, y se consideraban
descendientes de los colonos romanos que se establecieron en la antigua Dacia.
Al sur de Rumana y del Danubio se extenda el reino de Bulgaria, con una extensin de
37 000 millas cuadradas y 4 000 000 de habitantes. El Congreso de Berln estableci
principados autnomos en Bulgaria y Rumelia oriental en 1878, y stos se unieron siete aos ms

tarde. Los blgaros no afirmaron su completa independencia de Turqua hasta 1908.


La poltica balcnica no poda tranquilizarse mientras agentes rusos y austracos se
esforzaban por manipular los inestables regmenes y utilizar las querellas nacionales para
fomentar las polticas ideadas en Viena y en San Petersburgo. La mitad de los habitantes del
imperio austrohngaro eran eslavos; estaban descontentos porque se les explotaba econmica y
polticamente por parte de los grupos dominantes magyar y alemn; y eran sensibles a la
propaganda paneslava que pretenda la formacin de un bloque eslavo en la Europa sudoriental.
Esta amenaza mantena a los estadistas austracos y hngaros en estado de aprensin nerviosa,
pero vacilaban en ablandar a los sbditos eslavos de Francisco Jos mediante reformas
democrticas y concesiones y slo podan responder con una ciega oposicin a los sueos
expansionistas de las naciones balcnicas, especialmente de los serbios. El imperio Habsburgo
era un anacronismo que se debilitaba, pero contaba con el apoyo de Alemania, la principal
potencia de Europa, y poda por ello correr el riesgo de desafiar a la agitacin eslava y a la
presin rusa.
El gobierno ruso, en la primera dcada del siglo XIX, tena dificultades y problemas propios.
La influencia de las revoluciones industrial y tcnica se dej sentir en la sociedad rusa mientras
todava era, en muchos aspectos, medio feudal y semimedieval. Un enrgico reformador, Serge
Witte, reconoci las desventajas en que se vea Rusia por causa de su retrasada economa: hasta
en 1913, el comercio exterior ruso era menor que el de Blgica, aunque Rusia tena una
poblacin veinte veces mayor y una superficie seiscientas veces ms grande que la del pequeo,
pero altamente industrializado Estado. Witte fue ministro de hacienda en 1893 y trabaj durante
diez aos en ampliar las fbricas, ferrocarriles, minas, arsenales, astilleros y bancos rusos a fin
de hacer que el Imperio del zar fuese capaz de desempear el papel de una gran potencia, as en
la paz como en la guerra. Pero los eslavfilos, que teman las influencias occidentales, atacaron
su poltica y cuando Witte apel a los zemstvos (asambleas provinciales), en 1902, una mayora
de las respuestas critic su poltica econmica. Entonces, el zar Nicols II lo destituy ignorando
el hecho de que la crtica se haba dirigido ms directamente contra el sistema poltico
autocrtico que negaba a Rusia un Parlamento nacional y un ministerio responsable.
Sin embargo, era razonable la afirmacin de los conservadores de que el progreso de la
industria, que Witte haba fomentado, aument la oposicin al rgimen del zar. Los trabajadores
urbanos, que se concentraban en las ciudades fabriles en expansin, organizaron sindicatos y
adoptaron lemas revolucionarios. Rusia era todava un pas predominantemente agrcola, pero
los trabajadores industriales podan organizarse mucho ms eficazmente que los campesinos, y
hacia 1914 una sptima parte ele la poblacin viva en las ciudades. Witte haba planeado
apaciguar a este proletariado con una legislacin social y la promesa de conceder el seguro por
accidente, la pensin por ancianidad y beneficios semejantes, pero el descontento aument
despus de ser depuesto. El progreso econmico fortaleci tambin a la burguesa rusa, que hasta
entonces haba sido muy limitada numricamente y haba carecido de poder poltico, y las clases
que dirigan la vida econmica favorecan las reformas liberales del gobierno y un sistema de
representacin nacional.

De tal modo, los peligros de revolucin aumentaron rpidamente en Rusia despus de 1900.
Los campesinos se hallaban descontentos desde haca mucho tiempo; los intelectuales eran
persistentemente crticos; la pequea clase media envidiaba la influencia parlamentaria que sus
colegas ejercan en la Europa occidental; los obreros, con una conciencia de clase cada vez
mayor, y un espritu agresivo, lean panfletos marxistas y predicaban el socialismo. Por ltimo,
las nacionalidades sometidas al zar, los finlandeses y los polacos en particular, rechazaban la
poltica de rusificacin por la cual los eslavfilos y los nacionalistas se esforzaban en
extender el idioma ruso y la religin ortodoxa por todo el Imperio. Mientras las facciones
revolucionarias fueron dbiles y estuvieron divididas, la polica secreta pudo reprimirlas: el
anarquismo y el terrorismo haban sido severamente perseguidos despus del asesinato de
Alejandro II en 1881. Pero ninguna fuerza policiaca bastaba para enfrentarse a los movimientos
de las clases y las crecientes presiones sociales que se desarrollaron despus de 1900, La
antigua frmula de Ortodoxia, Autocracia y Nacionalismo iba perdiendo su atractivo a medida
que las penetrantes influencias generadas por el liberalismo y el industrialismo hacan fermentar
a la sociedad rusa. Cualquier revs que expona el letargo y la ineficacia de la burocracia a la
condenacin pblica, y enfocaba el descontento cada vez mayor en los funcionarios responsables,
produca invariablemente una crisis del rgimen.
La crisis sobrevino en 1905, despus de que los desastres militares y navales en el Lejano
Oriente revelaron el grado de impreparacin e incapacidad de Rusia. Ms adelante veremos
cmo la guerra ruso-japonesa alter el equilibrio internacional del poder. Su efecto en el
equilibrio interior de Rusia, ya tan precario, fue provocar un estallido popular que estuvo a punto
de derrocar al rgimen, tanto como puede hacerlo una revolucin sin tener xito. El odiado
ministro del interior, Viacheslav Plehve, fue asesinado; los trabajadores que hicieron una
demostracin pacfica ante el zar fueron rechazados con descargas que mataron a 70 (Domingo
sangriento, 22 de enero de 1905); los sindicatos de San Petersburgo organizaron soviets para
dirigir el movimiento popular. Y Nicols II se dio cuenta de que, hasta que pudiera hacer regresar
a sus mejores tropas de Manchuria, tendra que hacer concesiones o perder el trono. Deponiendo
a sus consejeros reaccionarios, restableci a Witte y prometi una Constitucin y una Asamblea
nacional popular, con garantas de libertades civiles (Manifiesto de octubre de 1905).
Esta capitulacin satisfizo a los moderados, que crean que el zar cumplira sus promesas.
Los liberales ms progresistas organizaron el Partido constitucional democrtico y exigieron, una
asamblea constituyente, en tanto que los socialdemcratas y los obreros radicales rechazaron
totalmente el programa del zar. Pero el Manifiesto de Octubre cumpli su finalidad. Aplaz la
crisis y dividi las filas de la oposicin. Durante el invierno de 1905-06, las fuerzas militares
regresaron de Manchuria para reprimir las demostraciones de la clase trabajadora en San
Petersburgo, con gran derramamiento de sangre, y restaurar el orden en las provincias. Witte
obtuvo grandes emprstitos de Francia y de Inglaterra (los franceses tenan una alianza militar
con el gobierno ruso y queran conservarla), y esta ayuda financiera ayud al rgimen zarista a
superar su crisis. Cuando la asamblea prometida (la Duma) se reuni en mayo de 1906, Nicols
se encontraba en una posicin lo suficientemente fuerte como para dominarla, e insistir en que las

promesas que haba hecho en su Manifiesto de Octubre ofrecan al pueblo ruso un Parlamento
nacional, pero sin renunciar a las facultades absolutas que haba heredado.
La primera Duma fue elegida por lo que vena a ser un sufragio universal, pero los partidos
radicales se negaron a participar y los demcratas constitucionales (cadetes) obtuvieron la
representacin ms grande. Aun ellos sintieron amargo desengao porque los octubristas, que
haban puesto su fe en Nicols, descubrieron que ste no aguard a que la Duma se reuniera, sino
que dict por propia iniciativa un conjunto de leyes fundamentales para el Imperio. Cuando los
diputados de la nacin las criticaron por considerarlas insuficientes, disolvi la Duma por
contumacia. Los miembros ms audaces se reunieron en Viborg, Finlandia, y redactaron un
manifiesto en el que pedan al pueblo ruso que se negara a pagar impuestos hasta que se les
aseguraran sus libertades, pero el gesto no encontr gran acogida. Una segunda Duma, elegida en
1907, result ser todava ms recalcitrante que la primera. Por tanto, Nicols revis el derecho
de voto, aument la representacin de los grupos de propietarios y disminuy la de los
trabajadores y campesinos: el resultado, como era de esperarse, fue una tercera Duma ms
dispuesta a satisfacer sus deseos.
La autocracia rusa haba sobrevivido a la prueba ms crtica a que se haba tenido que
enfrentar. Desde 1907 hasta la primera Guerra Mundial hubo una inquieta tregua poltica,
mientras los reaccionarios se congratulaban por la firmeza del zar y los revolucionarios
analizaban sus propios errores. Se intentaron algunas prudentes reformas en materia de
legislacin social y de educacin, el progreso econmico prosigui y la transaccin conciliatoria
con la autocracia, representada por una asamblea legislativa que no poda legislar, cumpli su
anmalo propsito. En Peter Stolypin, el zar encontr un ministro con carcter y habilidad para
manejar a la dcil Duma, pero Stolypin fue asesinado en 1911. Una cuarta Duma, elegida en
1912, discuti, pero no logr atacar, las cuestiones vitales el problema de la tierra, el
problema del trabajo, un ministerio responsable, el enrgico desarrollo de los recursos rusos y
se hallaba todava en sesiones cuando Rusia se vio envuelta en la primera Guerra Mundial. Se
acercaba el momento en que las derrotas militares desataran una revolucin que ya no podra
frenarse, una revolucin u la que el zarismo no habra de sobrevivir.
En el Nuevo Mundo, los Estados Unidos eran el nico pas que haba desarrollado una
economa industrial comparable a la de Europa. All tambin, hacia 1900, la proliferacin de
ciudades haba sacado a los hombres de los bosques y de las granjas para llenar fbricas y
talleres. En la primera dcada del siglo XIX, la expansin econmica norteamericana aceler
rpidamente su ritmo, y los fenomenales progresos que hizo mostraron la ilimitada capacidad
productiva de las fbricas norteamericanas. La produccin de hierro aument en un 50% en el
plazo de diez aos; la produccin de carbn se duplic y la de petrleo se triplic. Al igual que
en Europa, las industrias en expansin propendieron a amalgamarse, y cobraron forma las
gigantescas sociedades por acciones, o trusts, que dominaron y en algunos casos monopolizaron
casi todo un campo de la industria, la minera o los transportes. A los trusts del acero, del
petrleo y de la energa elctrica, los sucedieron fusiones de empresas para dominar una sola
materia prima, como el cobre, el plomo o el carbn, y arrinconar al mercado organizado los

medios de produccin de una sola clase de mercanca, como el vidrio o los alfileres. Inclusive
antes de 1900, esta concentracin de la industria, los transportes y la banca haba avanzado tan
rpidamente que amenazaba con anular el sistema de libre empresa. Las grandes compaas
millonadas, que tenan su sede en las ciudades del este, se tornaron tan poderosas y en algunos
casos tan inescrupulosas, que compraron o hicieron caer en bancarrota a competidores menores.
Absorbieron a las empresas subsidiarias comprando un 51% de sus acciones, y un corto nmero
de banqueros e industriales pudieron adquirir gran influencia a travs de los directorios
interconectados, con lo cual determinaron la poltica econmica de varias compaas que
operaban en empresas afines. El crecimiento y la centralizacin del poder a travs de las
fusiones y las combinaciones avanz tan rpidamente que los Estados Unidos haban sobrepasado
ya a Inglaterra, Francia y Alemania, a este respecto, cuando comenz el siglo XIX.
En la organizacin de los trabajadores, por otra parte, los Estados Unidos iban a la zaga de
los principales pases europeos. La Federacin Americana del Trabajo, formada en 1886 con
150 000 miembros, aument el nmero de sus socios hasta cerca de 3 000 000 en 1914, pero
careca de poder poltico y de representacin. La divisin de la autoridad poltica entre las
legislaturas de los estados y el congreso federal haca difcil la adopcin de cualquier programa
uniforme y de largo alcance de legislacin en materia de trabajo.
Las leyes promulgadas en un estado para elevar los salarios o limitar las ganancias podan no
conseguir su propsito al hacer que los industriales trasladaran sus fbricas o registraran sus
compaas en otro estado cuyas leyes fuesen ms favorables. Slo una ley federal que pudiese
hacerse cumplir por toda la nacin poda proporcionar un estatuto a los trabajadores, pero
inclusive las leyes federales estaban expuestas a fracasar. En 1890, por ejemplo, el congreso
promulg una Ley antitrust que declar ilegal todo contrato, combinacin en forma de trusts o de
otro tipo, o conspiracin para restringir el trfico o el comercio entre los diversos estados, o con
naciones extranjeras. Esta vaga redaccin dej la interpretacin de la ley a los tribunales que,
en 1895, acordaron que prohiba a los jefes sindicales declarar una huelga si sta supona
restriccin del comercio entre los estados. Sin embargo, dos aos ms tarde, cuando surgi la
cuestin de si la ley se aplicaba a las fusiones o combinaciones de las compaas ferroviarias,
los tribunales decidieron que no tena validez. Los lderes de los trabajadores se convencieron,
no sin razn, de que la justicia organizada, o por lo menos la interpretacin de los estatutos
favoreca al Big Business. Siguieron luchando por leyes mejoradoras, una jornada de trabajo
ms corta, salarios ms altos, proteccin contra los accidentes en minas y fbricas y
compensacin para los trabajadores heridos en su trabajo, pero los progresos realizados fueron
lentos e insatisfactorios.
Una de las razones de esta demora fue que en los Estados Unidos no exista un partido
socialista activo y eficaz que pudiera compararse con el Partido laborista de Inglaterra y los
grupos socialistas unificados de Francia y Alemania. Aunque se organiz un partido socialista
norteamericano en 1901, no desempe un papel importante en la poltica hasta la eleccin de
1912, cuando sus candidatos obtuvieron cerca de un milln de votos. Sin embargo, esta desercin
de las filas de los dos partidos establecidos, los republicanos y los demcratas, no poda

interpretarse como una rebelin de los trabajadores norteamericanos. Exista, es verdad, un


amplio descontento contra el Big Business y sus mtodos monopolistas, y una crtica
igualmente amplia de la poltica exterior norteamericana que haba cobrado un cariz nacionalista
despus de 1900. Pero la inclinacin hacia la izquierda, apreciable en las elecciones
norteamericanas de 1910 y 1912, fue mucho menos pronunciada que la tendencia hacia la
izquierda de la poltica europea que seal la dcada anterior a 1914.
Desde la fundacin de la repblica, los electores de los Estados Unidos haban mostrado una
fuerte preferencia por el sistema de dos partidos. La victoria nortea en la Guerra Civil haba
dejado con las riendas del poder al partido republicano, y desde 1865 hasta 1900, el partido
demcrata gan solamente dos elecciones presidenciales. En 1900, una victoria republicana
llev a la Casa Blanca a William McKinley; su asesinato en 1901 elev a la presidencia a
Theodore Roosevelt, que era el vicepresidente. Roosevelt era enrgico, popular y progresista.
Fue reelegido en 1904, y en 1908 los republicanos ganaron de nuevo, colocando en el poder a
W. H. Taft, como vigsimo sexto presidente. Pero comenzaban a aparecer seales de desercin y
de oposicin dentro y fuera de las filas republicanas. En la eleccin de 1910, los demcratas
obtuvieron mayora en la Cmara de Diputados. Los electores haban venido criticando a la
Vieja Guardia del partido republicano. Se la atacaba por considerar que se haba mostrado
demasiado dbil con los trusts, haba mantenido un arancel excesivamente elevado y perseguido
una poltica agresiva de intervencin en la Amrica Latina. Cuando Taft fue postulado para la
reeleccin, en 1912, Roosevelt dividi la organizacin republicana y se present como candidato
de un grupo disidente progresista que busc el apoyo popular abogando por leyes antitrusts
ms explcitas, la abolicin del trabajo de los nios y reformas parecidas. Pero los republicanos,
inclusive los republicanos progresistas, en opinin del pblico, estaban identificados con los
grandes negocios, y el candidato demcrata, Woodrow Wilson, gan la eleccin tripartita.
Wilson crey que contaba con un mandato popular para llevar a cabo un programa de
reformas interno. Cre un Departamento de Trabajo, aprob una reduccin de los aranceles y
aument el dominio pblico sobre el sistema bancario. Una enmienda constitucional (1913)
facult al Congreso para fijar un impuesto federal sobre la renta. Una ley ms estricta contra los
trusts (Ley antitrust Clayton) fren las prcticas monopolistas en los negocios. Prohibi los
directorios interconectados en las grandes sociedades por acciones y especficamente exceptu a
los sindicatos de sus disposiciones, cambiando la decisin de los tribunales de 1895. En 1914, la
friccin con Mxico y crecientes compromisos provocados por la guerra en Europa desviaron
parcialmente la atencin de Wilson de los asuntos internos y la fuerza del partido democrtico
disminuy. Pero los demcratas se haban identificado ya con una poltica de reforma social.
Esto tuvo gran importancia para el futuro, porque la poca propenda al dominio poltico de la
economa nacional y a la legislacin social para mejorar la condicin del hombre comn. El
medio siglo de la historia norteamericana que haba precedido a la victoria de Wilson en 1912
haba sido un periodo de predominio republicano, durante el cual la economa se expandi
libremente con un mnimo de restricciones; en el periodo posterior a 1912 se mantendran en el
poder los demcratas durante la mayor parte del tiempo, con una creciente vigilancia federal de

las actividades econmicas. La vida social y econmica de la nacin habra de regularse cada
vez ms, as en la paz como en la guerra, hasta alcanzar un grado que la mayora de los
norteamericanos del siglo XIX haba considerado inconcebible.
En el Canad, los primeros aos del siglo XIX trajeron olas crecientes de inmigracin y una
rpida expansin en las regiones central y occidental del Dominio. Se admiti a las provincias de
Alberta y Saskatchewan en 1905 y un segundo ferrocarril transcontinental se termin en 1914.
Canad envi dos contingentes a luchar al lado de los ingleses en la guerra surafricana, pero el
Senado canadiense rechaz una proposicin para contribuir con tres acorazados a la armada
imperial (1913). Los vnculos econmicos y financieros con la madre patria siguieron apretados.
Un arancel preferencial con Inglaterra se adopt en 1898, en tanto que una mayora de electores
canadienses se opuso a un tratado de reciprocidad comercial con los Estados Unidos en 1911.
En la Amrica Latina, la historia de las diversas repblicas sigui ajustndose a la pauta
fijada en el siglo XIX. Ningn cambio profundo seal los aos transcurridos entre 1898 y 1914.
Una revolucin en Mxico (1911) inici un periodo de desrdenes y guerra civil. El gobierno de
Colombia se neg a dar permiso a los Estados Unidos para construir un canal a travs del Istmo
de Panam (1903), por lo que la provincia de Panam se separ de Colombia, fue rpidamente
reconocida por los Estados Unidos como repblica independiente y concedi el arriendo
solicitado. El canal qued terminado en 1914. Pero los brutales mtodos adoptados por el
gobierno de los Estados Unidos, que desembarc tropas para mantener el orden en Cuba, la
Repblica Dominicana, Hait, Nicaragua y otros lugares de la Amrica Central y del Caribe
despertaron la oposicin de los latinoamericanos contra el coloso del norte. Las relaciones
interamericanas fueron tensas e insatisfactorias en los aos que precedieron a la primera Guerra
Mundial, pero se hicieron esfuerzos para mejorarlas. Congresos ocasionales, convocados para
fomentar la comprensin amistosa y resolver disputas, condujeron a la creacin formal (1910) de
la Unin Panamericana, cuerpo de conciliacin en el que figuraron representantes de todas las
repblicas americanas.
El hemisferio meridional, que hasta entonces haba contado solamente con una fraccin
insignificante de la poblacin del globo, comenz a desempear un papel ms importante en los
asuntos mundiales al comienzo del siglo XIX. En la Repblica Argentina, una poblacin de
1 700 000 (1868) se multiplic cinco veces en medio siglo, hasta alcanzar la cifra de 9 000 000
hacia la fecha en que estall la primera Guerra Mundial, gracias en gran parte a la llegada de
inmigrantes espaoles e italianos. La Unin Sudafricana, creada en 1909, tena ms de un milln
de habitantes de origen europeo. En el Pacfico del sur, el Commonwealth de Australia,
proclamado en 1901, tena una poblacin de 4 000 000, en 1914, de sangre europea casi
exclusivamente; en tanto que Nueva Zelanda, que haba alcanzado rango de dominio en 1907
tena hacia esa fecha un milln de colonos blancos. La decisin de los australianos y de los
neozelandeses de conservar la supremaca blanca, les llev a negar la entrada a inmigrantes de
los continentes ms densamente poblados de Asia y de frica, y estuvieron dispuestos a apoyar
con las armas esta decisin, en caso de ser necesario. Australia form el ncleo de una armada
en 1908 y adopt la conscripcin militar en 1911. De igual manera, Nueva Zelanda dispuso el

entrenamiento militar general y contribuy al sostenimiento de la armada inglesa.


Desde estos dominios de las antpodas que se haban elevado a la categora de naciones,
debemos volver ahora nuestra atencin a la propia Europa. Durante las dos dcadas anteriores a
1914, un juego fatal se llev a efecto en el tablero europeo; juego que, vindolo
retrospectivamente, parece ser uno de los torneos ms funestos realizados por los diplomticos
del Viejo Mundo. Es importante recordar de nuevo que las decisiones sucesivas a que se lleg en
los problemas internacionales, entre 1894 y 1914, fueron con frecuencia maniobras de momento.
Nadie poda pronosticar cun firmemente se sostendran las alianzas entonces concertadas, ni
predecir que habran de soportar el esfuerzo. Sin embargo, la tendencia de los acontecimientos
internacionales posea su propia lgica inexorable, y divida a Europa, cada vez ms
definitivamente, en dos campos opuestos. El equilibrio del poder, invocado por los estadistas
como la ms segura garanta de paz, se convirti, en cambio, en un mecanismo tan delicadamente
interconectado que haca casi inevitable una guerra general, frente a una paz general. La historia
diplomtica del periodo 1894-1914 es la historia de cmo las seis grandes potencias de Europa
se alinearon en dos sistemas de alianzas rivales, mientras la tensin entre los dos sistemas
aument, hasta que se torn insoportable.
Desde la fecha de su proclamacin, en 1871, el Imperio alemn fue el principal Estado
militar de Europa. Bismarck viva preocupado por el miedo de que la seguridad alemana pudiese
ser amenazada por una coalicin de potencias. Estaba convencido de que Francia habra de ser el
ncleo lgico de tal coalicin, y trabaj durante veinte aos para mantener aislada
diplomticamente a Francia. Sus acuerdos con Austria e Italia (la Triple Alianza) y sus
entendimientos con Austria y Rusia (la Liga de los Tres Emperadores), mientras estuvieron en
vigor, no le dejaron a Francia un solo aliado continental importante. Pero la destitucin de
Bismarck, en 1890, fue acompaada de la decadencia y, finalmente, del colapso de su sistema. En
1890, el Ministerio de Relaciones Exteriores de Alemania decidi no renovar el Tratado de
seguridad con Rusia; este Tratado se haba concertado en 1887, porque Rusia se neg a prolongar
la Liga de los Tres Emperadores, y dispona primordialmente que ninguna potencia se sumara al
ataque contra cualquiera de las otras. Los rusos estaban dispuestos a renovar esta garanta, y la
actitud del Ministerio alemn de Relaciones Exteriores los desconcert y alarm. Francia hizo
rpidamente proposiciones a San Petersburgo para una alianza militar franco-rusa que tuvieron
pocos resultados por el momento, pero los franceses fueron persistentes. A comienzos de 1894 se
concert un pacto que obligaba a Francia a ayudar a Rusia y a Rusia a ayudar a Francia, si
cualquiera de ellas era atacada por Alemania. Este nuevo acuerdo habra de permanecer en vigor
mientras durara la Triple Alianza, estipulacin que tena como fin servir de contrapeso al
entendimiento que entonces una a Alemania, Austria e Italia. El pacto franco-ruso persegua una
segunda finalidad. Ambos miembros competan con Inglaterra en varios puntos: los franceses, en
frica del Norte y el sureste de Asia; los rusos en el Cercano Oriente, Persia y Afganistn. Como
Francia y Rusia no tenan fines contrarios en ningn punto, podan permitirse fortalecerse la una a
la otra para resistir a la presin inglesa.
En Londres, el pacto franco-ruso despert recelos y las relaciones entre Francia e Inglaterra

fueron incmodas hasta que hicieron crisis en 1898. El descubrimiento de que una expedicin
francesa, que haba partido desde el frica Ecuatorial, haba penetrado en el Valle del Alto Nilo,
en Fashoda, llev a las dos potencias al borde de la guerra hasta que los franceses retiraron su
puesto avanzado. Esta pacfica solucin fue propiciada por el nuevo ministro francs de
Relaciones Exteriores, Theophile Delcass, cuyos siete aos de ejercicio del cargo habran de
dedicarse en buena parte a cimentar un acuerdo anglofrancs. Por el momento, los ingleses
seguan satisfechos con su esplndido aislamiento, pero su actitud sufri cambios constantes en
los aos inmediatamente siguientes. La guerra surafricana les hizo ver el precio de su
impreparacin militar. La muerte de la reina Victoria, en 1901, y el retiro de Salisbury, al ao
siguiente, fueron acompaados por un cambio en el espritu de la diplomacia inglesa.
Eduardo VII desconfiaba de su sobrino, Guillermo II, y tena simpatas para con los franceses.
Pero un factor mucho ms poderoso, que determin el cambio de la actitud inglesa, fue el
programa naval alemn. A partir de 1898, los alemanes emprendieron la construccin de una
flota de alta mar, y el 19 de enero de 1900 el Kaiser anunci su intencin de hacer que la armada
alemana pudiese equipararse al ejrcito alemn. Al mismo tiempo, el ministro de marina,
almirante Alfred von Tirpitz, revel la conviccin en que se fundaba el programa naval, al hacer
una profeca cargada de sentido: En el siglo que comienza advirti, el pueblo alemn
deber ser el yunque o el martillo.
Las baladronadas de indiscretos escritores alemanes y la informacin recogida por el
servicio de espionaje de la armada inglesa confirmaron la creencia de que Alemania, ms que
Francia o Rusia, habra de ser la principal amenaza a la seguridad naval inglesa en un futuro
previsible. Los planes alemanes prevean la botadura de 14 acorazados, entre 1900 y 1905, e
iniciar la construccin de otros doce, lmite de construccin que convertira a Alemania en la
segunda potencia naval del mundo hacia 1906. Adems, el podero naval alemn podra
concentrarse en el Mar del Norte, en tanto que los barcos de guerra ingleses se hallaban
dispersos por los mares del mundo. Que el almirantazgo ingls reconoci la amenaza implcita en
esto, se deduce con claridad de las medidas adoptadas despus de 1902. Por un acuerdo
concertado con el Japn en ese ao, Inglaterra y el Japn convinieron en que ambas mantendran
en el Lejano Oriente una fuerza naval superior a la de cualquier tercer potencia. El hecho
fundamental de este acuerdo anglojapons fue que anulaba el peligro de una alianza rusojaponesa que habra puesto en grave peligro a la flota inglesa del Lejano Oriente. Inglaterra
procuraba reducir al mnimo el riesgo de una combinacin hostil en aquella remota regin, para
que los nuevos barcos que estaba construyendo pudiesen quedarse en sus aguas territoriales.
La segunda medida importante que tomaron los ingleses para concentrar su armada en las
aguas territoriales se llev a cabo en 1904. Las relaciones anglofrancesas haban venido
mejorando constantemente durante dos aos: las diferencias entre las dos potencias en frica se
haban zanjado mediante un acuerdo que haca de Egipto una esfera de influencia inglesa, en tanto
que Francia adquira un dominio predominante en Marruecos; esta feliz reconciliacin se
conmemor concertando el pacto de la Entente Cordiale, en 1904. La Entente no fue un tratado de
alianza, pero estableci un entendimiento amistoso, y dej a los ingleses razonablemente

confiados en que no tenan que temer un ataque de los franceses en el Mediterrneo. Tena la
ventaja, tambin, de que reduca el peligro de una guerra franco-rusa contra Inglaterra, y esto
dej al almirantazgo de Londres en libertad de poner su atencin principal en la creciente
amenaza ofrecida por la flota alemana de alta mar en Kiel. Los primeros planes especficos
ingleses para acabar con los torpederos en caso de guerra con Alemania, se hicieron en el verano
de 1904.
Entretanto, los acontecimientos en el Lejano Oriente estaban cambiando el precario
equilibrio del poder de manera a la vez rpida e inesperada. El cuatro de febrero de 1904, los
japoneses lanzaron un ataque repentino contra la base naval rusa de Puerto Arturo, embotellando
a la flota rusa del Lejano Oriente. Se desembarcaron tropas japonesas para sitiar el puerto y
estall una guerra en gran escala mientras los rusos llevaban refuerzos. La iniciativa y la energa
de los japoneses asombraron a los observadores europeos, y este asombro aument cuando los
japoneses obligaron a capitular a Puerto Arturo, despus de un ao de sitio, y derrotaron a un
segundo ejrcito ruso en Mukden. Gracias a que dominaban el mar, los japoneses pudieron
abastecer fcilmente a sus fuerzas, en tanto que los rusos tuvieron que luchar en el extremo
terminal del ferrocarril transiberiano. Una lucha librada en regiones tan remotas no envolvi
directamente a ninguna otra potencia europea. Pero el hecho de que Francia fuese la aliada tcita
de Rusia, como lo era Inglaterra de Japn, hizo que ambas naciones se percataran de la ventaja
que ganara Alemania si interviniera en el conflicto. Esto ayud a estimular la Entente a que
haban llegado Francia e Inglaterra, poco despus del estallido de las hostilidades en el Lejano
Oriente. Alemania, entretanto, manifest una amistosa neutralidad para con Rusia, y el Kaiser
lleg a prometerle al zar que Rusia podra contar con la ayuda alemana, si Inglaterra acuda en
ayuda de los japoneses.
Sin embargo, los japoneses se las arreglaban muy bien solos. Como internas rebeliones
paralizaban el esfuerzo blico ruso, el gobierno del zar jug su ltima carta enviando la flota rusa
del Bltico a las aguas del Lejano Oriente para restablecer su dominio naval. Lleg a los
estrechos de Tsushima en mayo de 1905, y fue totalmente destruida por los japoneses. Desde la
batalla de Trafalgar, librada cien aos antes, el mundo no haba conocido un desastre naval tan
aplastante. Los rusos haban perdido ahora todas las batallas de la guerra. Hicieron la paz en
septiembre de 1905, en Portsmouth, Nueva Hampshire, despus de que el presidente Theodore
Roosevelt ofreci su mediacin para precipitar este resultado. Las fuerzas rusas y japonesas se
retiraron de Manchuria, que se le devolvi a China, pero los japoneses obtuvieron la posesin
virtual de Corea, se anexaron la mitad meridional de la isla de Sajalin y se quedaron con el
arrendamiento ruso de la pennsula de Liaotung.
La amenaza de revolucin en el interior de Rusia hizo que la paz fuese una necesidad para el
agobiado gobierno del zar. Si la guerra hubiese continuado, el resultado quiz hubiese sido
menos desigual, porque los rusos haban concentrado un ejrcito de un milln de hombres en
Manchuria, las lneas japonesas estaban muy extendidas y el peso econmico de una gran guerra
estaba agotando los recursos japoneses. En Tokio se sinti un amargo desengao cuando las
condiciones de paz no comprendieron una indemnizacin en dinero.

En Europa, la revelacin de la debilidad rusa dio origen a una peligrosa oscilacin en el


equilibrio del poder. Los franceses, con su nico aliado seguro transitoriamente debilitado, se
sintieron gravemente amenazados por el podero de Alemania. En Berln, el miedo a una guerra
en dos frentes se disip cuando se hizo evidente que Rusia necesitaba varios aos de
recuperacin. Los consejeros que rodeaban a Guillermo II creyeron que el momento era propicio
para que Alemania tomase una audaz postura, para conseguir concesiones de Francia en el campo
colonial y apresurar el avance austroalemn por el Oriente. Desde 1905 hasta 1914 la tensin en
Europa ascendi constantemente y las cuestiones que evidenciaron esta tensin pueden resumirse
diciendo que fueron el problema colonial, el problema naval y la cuestin balcnica.
La primera accin alemana, emprendida en 1905, tuvo relacin con el problema colonial y
podra calificarse de exploratoria. Tena como objeto probar la efectividad de la Entente
anglofrancesa. A los franceses se les hizo una severa advertencia desde Berln en el sentido de
que los intereses alemanes en Marruecos haban sido pasados por alto y que se les deba dar
compensacin. Delcass confi en el apoyo ingls y quiso desafiar el reto alemn. Pero sus
colegas del gabinete francs carecan de su confianza; Delcass fue obligado a renunciar al cargo
de Ministro de Relaciones Exteriores que haba desempeado durante siete aos. Y Francia cedi
ante las demandas alemanas de una conferencia internacional para resolver el problema de
Marruecos. Representantes diplomticos de todas las grandes potencias se reunieron en
Algeciras en enero de 1906, pero slo los austriacos apoyaron a los alemanes. La conferencia
declar que Marruecos era un sultanato independiente, pero tambin reconoci el derecho de los
franceses a ejercer poder de polica en la zona. Esta ambigua concesin dej el camino abierto
a la expansin de la influencia francesa, que sigui propagndose (como sealaron los
diplomticos alemanes) como una mancha de aceite.
Algeciras fue un desaire para Alemania. Inclusive los italianos dejaron de ceirse a la Triple
Alianza porque, antes de su cada, Delcass logr reconciliar los intereses franceses e italianos
en el Mediterrneo. En vez de debilitar la Entente anglofrancesa, la disputa por Marruecos la
fortaleci. Mientras seguan las sesiones de la conferencia, expertos militares franceses e
ingleses estudiaron planes secretos para el desembarco de 100 mil soldados ingleses en Francia,
si estallaba la guerra.
En realidad, las disputas coloniales eran menos peligrosas de lo que parecan, principalmente
porque ninguna cuestin colonial poda afectar a los vitales intereses de todas las grandes
potencias. No era probable que Rusia corriera el riesgo de una guerra por apoyar las
pretensiones francesas en el Congo, ni que Austria se movilizara para defender el comercio
alemn en Marruecos. Este hecho nos lleva a comprender por qu los problemas marroques se
resolvieron pacficamente, no una vez, sino tres. En 1908, surgi una segunda disputa cuando los
franceses capturaron a tres desertores alemanes de su Legin Extranjera, despus de invadir el
consulado alemn en Casablanca para detener a los fugitivos. Este asunto de Casablanca se
someti a una junta de arbitraje. En 1911, cuando las tropas francesas de Marruecos avanzaron
hacia Fez, los alemanes protestaron de nuevo. Pero Inglaterra apoy a Francia; la crisis pas, y
Francia sali de ella con un virtual protectorado sobre Marruecos, despus de sobornar a

Alemania con la cesin de 100 000 millas cuadradas del Congo Francs.
El esfuerzo haba robustecido a la Entente anglofrancesa. Desde 1906 hasta 1909, la poltica
francesa fue dirigida por el decidido e irascible Georges Clemenceau, que conserv la poltica
de Delcass de cooperacin con Inglaterra. Adems, la desconfianza que Inglaterra senta por
Rusia se disip, en gran parte, en virtud del resultado de la guerra ruso-japonesa, y la mediacin
de Clemenceau apresur un acuerdo angloruso, que se concert en 1907. La rivalidad entre las
dos potencias en el Medio Oriente, se redujo estableciendo esferas conjuntas de influencia en
Persia, en tanto que Rusia reconoci los intereses preponderantes de los ingleses en el Golfo
Prsico y en Afganistn. Todava no haba una alianza formal que ligara a Inglaterra, Francia y
Rusia, pero evidentemente se estaban acercando. El resurgimiento de Rusia como potencia
militar fue acelerado por el gobierno francs, que autoriz emprstitos de varios miles de
millones de francos para ayudar al zar y acelerar el rearme uso. Los aos de 1906-07, por lo
tanto, dieron la primera indicacin clara de que Europa se estaba dividiendo en dos grandes
sistemas de alianzas, cada uno de los cuales contaba con tres grandes potencias. Estaba naciendo
una Triple Entente para compensar el peso de la Triple Alianza.
En esos mismos aos de 1906-07 se agrav la segunda gran cuestin, el problema naval,
porque Inglaterra bot el primer acorazado pesado (Dreadnought) en 1907. Las caractersticas
revolucionarias de este nuevo buque de guerra hicieron caer en desuso a todas las armadas
existentes (sin exceptuar a la inglesa). Hasta 1900, el alcance efectivo de la artillera naval haba
sido de unas 2000 yardas, o un poco ms de kilmetro y medio. En realidad, la invencin de la
plvora sin humo mejor la trayectoria de tiro, y aparatos ms exactos para apuntar los caones
hicieron posible su efectividad a una distancia cuatro o cinco veces mayor. Los expertos navales
ingleses haban estado estudiando estas nuevas posibilidades cuando la guerra ruso-japonesa les
proporcion demostraciones prcticas de la artillera de largo alcance. Entonces construyeron el
acorazado (Dreadnought) que estaba protegido por una plancha de acero de 11 pulgadas de
espesor, llevaba 10 caones de 12 pulgadas y estaba equipado con motores de turbina con una
velocidad de 21 nudos. Estaba mejor protegido, era ms rpido y llevaba el doble de armamento
que cualquier barco anterior, y su aparicin inaugur una nueva poca en la competencia naval.
Los constructores navales y los estrategas se dieron cuenta de que las flotas de guerra del mundo
tendran que reconstruirse y en esta nueva carrera las ingleses llevaban solamente un ao de
ventaja, porque el acorazado pesado haba sido construido en doce meses. Slo un acuerdo
general entre las principales potencias para limitar sus programas de reconstruccin podra
evitar una carrera mortal y costosa. Pero, a pesar de las conversaciones en materia de limitacin
de las armadas, en la Conferencia de Paz de La Haya, en 1907, en la Conferencia naval de
Londres, de 1908, y en la de Berln de 1912, no se pudo encontrar una solucin aceptable para
alemanes e ingleses. Sin tal acuerdo, Inglaterra y Alemania, en cuanto principales potencias del
mundo, estaban condenadas a vigilar los presupuestos de la armada del otro y tratar de
superarlos. Fue esta rivalidad naval, ms que cualquier otro factor, la que concentr la atencin
inglesa sobre Alemania en calidad de enemigo predestinado.
El tercer problema internacional antes mencionado, la cuestin balcnica, estaba menos

definido, pero era mucho ms peligroso. Todas las grandes potencias estaban interesadas en los
asuntos del Cercano Oriente, y para los austracos y los rusos la pennsula balcnica y los
estrechos eran zonas vitales. La influencia austroalemana haba venido aumentando all desde
1900; pero, en 1908, Austria se adelant al anexarse Bosnia y Herzegovina, que todava eran
parte nominal del Imperio del sultn, pero estaban sujetas a la administracin austraca desde el
Congreso de Berln de 1878. Las protestas rusas no sirvieron de nada, y a los serbios, que
estaban dispuestos a iniciar una guerra por causa de esta absorcin austraca de sus congneres
eslavos, se les advirti que respetaran la paz. La crisis balcnica de 1908 pas, porque ni
Francia, ni Inglaterra estaban dispuestas a respaldar a Rusia para contener a los austracos. Pero
en Pars y en Londres despert gran preocupacin el Drang nach Osten, el avance austroalemn
por el oriente. La construccin de un ferrocarril a travs de los Balcanes hasta Constantinopla y
de all hasta Bagdad amenazaba con hacer ingresar a Turqua y al Golfo Prsico en la esfera del
imperialismo alemn. Ni Inglaterra ni Rusia podan permitir que Constantinopla y los estrechos
pasaran a dominio alemn, y Francia tambin tena intereses que proteger en el Levante.
El Imperio otomano estaba a punto de despedazarse y las potencias no haban hecho planes
para un reparto pacfico del legado del sultn. Los ingleses ya haban ocupado Egipto; los
franceses se haban establecido en Argelia, Tnez y Marruecos. En 1911 los italianos invadieron
Trpoli y se lo anexaron; haban obtenido la aprobacin francesa e inglesa en virtud de sus
promesas tcitas de no respetar la Triple Alianza en caso de una guerra general, y luego
recibieron el consentimiento de los alemanes y austracos para su aventura al renovar la alianza
antes de que expirara. Durante un ao, el gobierno otomano de Constantinopla se neg a admitir
la prdida de Trpoli, pero los acontecimientos lo obligaron a hacer la paz con Italia en octubre
de 1912. Haba surgido un nuevo peligro. La evidente debilidad de Turqua haba incitado a los
Estados balcnicos, Serbia, Grecia y Bulgaria, a desatar un franco ataque contra el Imperio del
sultn, anunciando orgullosamente que se proponan arrojar a los turcos de su ltimo pedazo de
tierra en Europa.
La primera guerra balcnica de 1912 proporcion rpidas victorias a los aliados; fuerzas
serbias ocuparon la mayor parte de Albania, en tanto que los blgaros avanzaron sobre
Constantinopla. Entonces, las grandes potencias ordenaron un alto. Austria no permitira que los
serbios se quedaran con Albania y Rusia se opona a las pretensiones blgaras sobre Tracia. Un
acuerdo transitorio, formulado en Londres en mayo de 1913, se deshizo inmediatamente porque
Bulgaria atac a su antiguo aliado, Serbia, y fue atacada a su vez por Grecia, Rumana y Turqua.
En el plazo de unos pocos meses, Bulgaria fue despojada de casi todas sus recientes conquistas.
Las grandes potencias, interviniendo una vez ms, obligaron a los serbios y a los griegos a
abandonar Albania, que se convirti en principado independiente. La oposicin austraca se
haba colocado en la balanza contra la creacin de una gran Serbia, con salida al mar Adritico,
porque el gobierno austraco se senta inseguro. La mitad de los habitantes del imperio
Habsburgo eran eslavos; muchos estaban descontentos; y la aparicin de un Estado paneslavo, o
de una confederacin eslava en los Balcanes habra derrumbado las ruinosas fronteras del reino
austrohngaro. El sueo paneslavo, con Rusia en el fondo, era una pesadilla para los

diplomticos de Viena y de Budapest.


En torno del polvorn balcnico, como jugadores que han apostado a sus favoritos ms de lo
que pueden perder, las grandes potencias observaron y rieron a lo largo de las luchas de 1912 y
1913. Con cada cambio de fortuna, los riesgos aumentaban; los archivos de Europa nos cuentan
framente la historia de esos ltimos aos de tensin. Desde 1871, los pueblos europeos haban
vivido en una paz armada que era cada vez ms costosa de mantener. Los gastos militares y
navales se duplicaron entre 1880 y 1900, luego se duplicaron de nuevo entre 1900 y 1910.
Durante el periodo de diecisis aos transcurrido desde 1898 hasta 1914 el periodo abarcado
en este captulo el gasto anual en armamento de las grandes potencias se elev en un 140%.
Los ejrcitos permanentes aumentaron despus de cada crisis y Alemania dio la pauta, por ser la
principal potencia militar. Cuando Francia y Rusia se hicieron aliadas en 1894, las fuerzas
alemanas se elevaron de 487 000, a 557 000 hombres. Cuando Francia e Inglaterra concertaron
su Entente en 1904, el ejrcito permanente alemn se elev a 605 000 hombres. En 1910, era de
617 000; en 1911, de 631 000; en 1912, de 666 000; en 1913, de 761 000; en 1914, de 820 000.
Los franceses replicaron, en 1913, ampliando el periodo de servicio militar, y la fuerza de su
ejrcito regular, en tiempo de paz, se elev hasta los 750 000 hombres. Rusia sigui la tendencia
en ese mismo ao y plane un aumento de sus efectivos desde 1 300 000 hombres hasta
1 800 000. Inglaterra, que careca de un sistema de conscripcin militar, tena menos de 300 000
hombres en el ejrcito regular, y de estos, 110 000 se hallaban situados en las colonias y los
protectorados. Adems de esto, contaba con una fuerza voluntaria, la de los territoriales, cuyos
miembros haban recibido breves periodos de entrenamiento y podan movilizarse para la
defensa nacional. Era un ejrcito pequeo para una gran potencia, pero los ingleses confiaban en
la armada real como escudo del Imperio y de su isla.
En el mar, las naciones de la Entente, Inglaterra, Francia y Rusia posean una indudable
superioridad. La armada rusa era la menos poderosa de las tres y slo poda servir para la
defensa local en los mares Bltico y Negro. Los acorazados franceses, por acuerdo con los
ingleses, se concentraron en el Mediterrneo, donde podan superar a cualquier posible
combinacin de fuerzas austracas e italianas. En el Mar del Norte, la Grand Fleet inglesa se
enfrentaba a la flota de alta mar alemana con un decisivo margen en todas las principales
categoras. Los ingleses tenan 64 acorazados por 40 de los alemanes, 10 cruceros de combate
por 4 y una ventaja de 2 a 1 en cruceros ligeros, buques torpederos y destructores.
La carrera por alcanzar el podero naval, iniciada en 1898, haba producido hacia 1914 la
segunda armada ms poderosa del mundo. Pero los ingleses haban aprovechado al mximo sus
recursos para conservar su predominio, y podan salir al paso del reto alemn con confianza. Si
estallaba la guerra entre la Triple Alianza y la Triple Entente, las potencias de esta ltima
podran dominar los mares del mundo con la ayuda inglesa. Pero podan contar con la ayuda
inglesa? Ningn tratado formal ligaba a Inglaterra con Francia o con Rusia; sin embargo, los
franceses haban dejado su costa del Mar del Norte casi indefensa por un acuerdo con Inglaterra,
porque suponan que la armada britnica poda defenderla. Estos acuerdos navales y la
distribucin de las flotas francesa e inglesa, se basaban en la realidad de una alianza

anglofrancesa; lo que constitua una ficcin era negar que tal alianza exista. El pueblo ingls
todava prefera creer que, si estallaba una guerra general en el continente, estaran en libertad de
proclamar su neutralidad, pero esta neutralidad estaba comprometida ya casi sin remedio.
Hacia 1914, todos los diplomticos saban que la paz estaba a merced de un accidente.
Todo lo que representaban las alianzas interconectadas, el impulso irresistible que se recibira en
cuanto las grandes potencias movilizaran sus fuerzas, era evidente para los generales y los
estadistas. La movilizacin, se recordaban unos a otros fatalmente, significaba la guerra. Pero
cuarenta aos de paz en Europa haban hecho que los pueblos anhelaran un falso sueo de
seguridad; vivan sus vidas en feliz ignorancia, mientras el coro de yunques aceleraba su ritmo y
por el continente se oan los ecos de la marcha de millones de hombres armados que realizaban
sus maniobras anuales. Cada ao trajo su crisis diplomtica; cada ao, los ministros de
Relaciones Exteriores estallaron, disimularon y transaron; y tambin cada ao, la crisis pas. Los
diplomticos saban cuan cerca estaban de la vorgine de la guerra, pero se hallaban atrapados
en su movimiento y no tenan una poltica que viera ms all del momento. Salieron al paso de
cada contingencia a medida que se fue presentando, improvisando soluciones mientras el tiempo
transcurra y se acercaba la hora en que sera imposible improvisar una nueva solucin.
El 28 de junio de 1914, el archiduque Francisco Fernando, sobrino del emperador Francisco
Jos, y heredero del trono de Austria, fue asesinado mientras realizaba un viaje de inspeccin en
Sarajevo, Bosnia. El asesino fue un joven de Bosnia que haba recibido armas y ayuda de la
sociedad serbia Unin o muerte, organizacin terrorista formada para agitar contra Austria.
Oficiales del servicio de inteligencia militar serbio haban fomentado la conspiracin y los
rumores de la misma haban llegado a odos de algunos miembros del gabinete serbio que no
tomaron medidas en su contra, o no supieron advertir al gobierno austraco. Convencidos de que
estaban comprometidos en el asunto oficiales serbios, aunque todava no disponan de pruebas
concluyentes de esto, los estadistas de Viena decidieron darles una leccin a los serbios, que les
habra de humillar y hacerlos desistir de seguir conspirando. Despus de esperar cuatro semanas
para terminar sus preparativos, y de obtener de Berln la seguridad de que Alemania lo apoyara
firmemente, el gobierno austrohngaro envi un ultimtum a Serbia el 23 de julio. Los serbios
aceptaron la mayor parte de las condiciones en el plazo de 48 horas que se les concedi, pero
simultneamente comenzaron la movilizacin. Rusia los apoy, Francia apoy a Rusia y 10 das
despus Europa arda en guerra. Se haba producido la crisis para la que no poda improvisarse
una solucin pacifica.

BIBLIOGRAFA
Tres volmenes (X-XII) de The Cambridge Modern History (Cambridge y Nueva York, 1902-12) tratan de Europa despus de
1815. Una reimpresin, en que se omiten las bibliografas, se public en 1934. Esta valiosa y autorizada obra est cediendo ahora
prioridad a The New Cambridge Modern History, con doce volmenes de texto (Cambridge y Nueva York, 1957). The Rise of
Modern Europe (Nueva York, 1934), planeada en veinte volmenes, tiene cinco (13-17) dedicados al siglo 1814-1914. Estos
conjuntos abarcan la historia general de Europa desde fines de la Edad Media. The Oxford History of Modern Europe (Oxford y
Nueva York, 1945) trata todos los aspectos de la historia europea durante un periodo ms breve, 1789-1945, en diecisis volmenes.
El primero en aparecer, The Struggle for Mastery in Europe, 1848-1918, de A. J. P. Taylor, se public en 1954.
La mayora de estas obras llevan bibliografas pertinentes, pero The New Cambridge Modern History las ha concentrado en
un volumen aparte. Hay una til Select List of Books on European History, 1815-1914 recopilada por A. L. C. Bullock y A. J. P.
Taylor (Oxford, 1949; 2. edicin, 1957). Los lectores que deseen reseas crticas de obras nuevas e importantes acerca del periodo
las encontrarn en The English Historical Review, en History y, frecuentemente, en The Times Literary Supplement. The
American Historical Review y The Journal of Modern History proporcionan informacin semejante.
Uno de los atlas histricos ms tiles y fciles de encontrar, con cerca de 50 mapas de los acontecimientos del siglo XIX, es el
que acompaa a la original Cambridge Modern History (1921; 2. ed. 1926).

NOTAS

[1] El Capital, trad. espaola de W. Roces, Mxico, F. C. E., 1959. <<