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Influence du cartsianisme
Ren Descartes est mathmaticien, physicien et philosophe franais qui a marqu le
XVII sicle comme linventeur du rationalisme et qui est considr comme lun des
fondateurs de la philosophie moderne cest-a-dire la philosophie de lpoque moderne (de
Renaissance a Lumires). De point de vue daujourdhui les philosophes dits modernes sont
en fait loin davoir rompu avec lAntiquit, mais ils sont innovateurs qui sefforcent
damliorer la pense des Anciens a laquelle ils se souvent opposent. Outre Descartes, ce sont
Spinoza, Pascal, plus tard Leibnitz, Montesquieu etc.
Descartes soppose la scolastique, il refuse les autorits et il prne la libert de
jugement et lindpendance de la pense. Son criture est claire et ses mtaphores sont
simples. Par exemple, il dcrit la lecture dun livre des Anciens comme une conversation
avec les gens les plus sages du passe. Donc, comme dans une conversation, chacun doit
couter lautre, mais en gardant lesprit critique au lieu de croire tout sans lexaminer.
Dailleurs, les temps changent et on ne peut pas appliquer les vieilles rgles la vie moderne.
Descartes prsente cette volution de la raison individuelle comme un chemin vers la lumire.
Sa doctrine est dbarrasse de la langue des rudits et ainsi rendue comprhensible a tous ce
processus, appel la vulgarisation des sciences influencera plus tard Fontenelle qui crira sur
lastronomie sous une forme attractive de dialogue entre lui-mme et une dame.
Linfluence de Descartes sur les philosophes du XVII sicle fut norme : tous
dveloppent leur pense par rapport a la sienne soit en acceptant sa doctrine (comme
Arnauld ou Malebranche), soit en sy opposant (comme Pascal, Spinoza ou Leibnitz). Pascal,
par exemple, garde quelques ides de Descartes, mais il pense que lhomme ne peut saisir la
vrit en sappuyant seulement sur sa raison. Donc, dun cote il y a le je pense, donc je
suis cartsien, cest-a-dire, la doute mne la vrit incontestable semblable a une certitude
mathmatique. Mais, Pascal soppose cet ide et dit que le cur a ses raisons que la raison
ne connat point . Cette citation, trs mal interprte aujourdhui, souvent utilise pour
justifier les irrationalits de lhomme amoureux, signifie en fait que la raison est limite est
que laccs a Dieu et a la vrit est donne par le cur (cest-a-dire linstinct, la sensibilit).
Mais, la philosophie cartsienne a exerc une grande influence sur Bossuet et Fnelon,
les deux plus grands esprits de lEglise de France, aussi bien que sur les savants prtres de
lOratoire. Quant laristocratie, les lettres de Madame de Sevigne tmoignent que la haute
aristocratie tait trs attire par le cartsianisme.
Bien sur, Descartes avait des ennemis aussi, particulirement parmi les cercles
thologiques, les Jsuites. La philosophie nouvelle sopposant a la scolastique et imposant les
rgles fondes sur la doute tait dangereuse pour le dogmatisme religieux. Mais quelques
sanctions ne purent pas empcher le cartsianisme de devenir la philosophie dominante.
La premire uvre philosophique de Descartes est Le Discours de la mthode pour
bien conduire sa raison et chercher la vrit dans les sciences, publie en 1637. Il y propose
une mthode compose de quatre rgles que lon doit suivre afin dviter des erreurs. Ce
sont : lintuition ou la dduction, analyse, synthse et vrification. Mais le doute qui
caractrise louvrage nest pas issu du scepticisme de Montaigne. Chez Descartes il sagit en
fait dune amnsie volontaire qui permet lhomme de redcouvre tout sous lumire de la
raison et sans prjugs. Cest ce quon appelle la table rase (tabula rasa en latin) Descartes
dveloppe cette conception en sinspirant de Francis Bacon, un philosophe anglais.
Descartes a beaucoup influence la philosophie et la littrature franaises du XVII
sicle a propos des passions aussi. Apres le modle aristotlicien qui considre lme le
moteur du corps, et le modle stocien et chrtien qui regarde les passions comme des
maladies dme, Descartes prsente un dualisme substantiel entre substance pensante (qui est

lme) et substance tendue (qui est le corps), relativement indpendantes lune de lautre,
mais lies dune faon inconcevable et inexplicable.
Pour Descartes, toutes les passions sont bonnes de nature, mais il faut viter leurs
mauvais usages. Dans son dernier ouvrage, le Traite des passions dme (1649) il analyse la
gloire et dfinit la gnrosit comme le prototype de la passion bonne. Cette conception est
pareille celle du dramaturge Pierre Corneille, mais il nest pas clair si lun tait sous
linfluence de lautre, parce quils crivaient au mme temps. Plusieurs historiens ont tudie
les similarits entre ces deux auteurs et certains ont conclu quils regardent les rapports du
moi et du monde de la mme faon. Ainsi Corneille, contrairement a Racine, par exemple, a
une vision plutt positive de lhomme qui peut maitriser ses sentiments.
Descartes considre Dieu comme crateur et rvlateur des vrits, mais,
contrairement a Pascal qui met accent sur le cur, il croit que cest la raison permet lhomme
de saisir ces vrits divines. Il compare la philosophie avec un arbre dont le racine est la
mtaphysique, le tronc est la physique et les branches sont les autres sciences.
Il faut ajouter que Descartes considre les animaux comme des tres non-pensants,
donc des corps dpourvus dme et cette thorie radicale sera trs critique a lpoque de
Lumires par Voltaire, Diderot, et particulirement par Jean Jacques Rousseau, qui estime les
animaux des tres pensants et lhomme un animal dou de libert de choix.