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Mohammed Arkoun

Lecture de la sourate 18
In: Annales. conomies, Socits, Civilisations. 35e anne, N. 3-4, 1980. pp. 418-435.

Abstract
Reading surah 18M. Arkoun In this article, the author analyses the methods and evaluates the results of the classical exegesis as
applied to surah 18 of the Qur'an. He then proposes new strategies for approaching quranic speech.

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Arkoun Mohammed. Lecture de la sourate 18. In: Annales. conomies, Socits, Civilisations. 35e anne, N. 3-4, 1980. pp.
418-435.
doi : 10.3406/ahess.1980.282644
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/ahess_0395-2649_1980_num_35_3_282644

LECTURE DE LA SOURATE 18

Wa idh qara'ta-1-qur'n ja'aln baynaka wa bayna-lladhina l yminna bi-l-khirati hijban mastran.


(Coran, 1 7, 45)
Wa idh quri'a-l-qur'n fa-stami' lahu wa ansit
la'allakum turhamna.
(Coran, 7, 204)
Un langage est d'abord une catgorisation, une cration
d'objets et de relations entre ces objets.
(. Benvniste, PLG, I, p. 83)
L'activit scientifique n'est pas une accumulation aveugle
de vrits ; la science est slective et recherche les vrits qui
comptent le plus soit par leur intrt intrinsque, soit comme
outils pour affronter le monde.
(W. Van 0. Quine, Mthodes de logique, p. 1 1)

Ces quatre citations dfinissent trs exactement le sens de notre entreprise


ainsi que les principes pistmologiques de sa ralisation. Le verset 17, 45* parle
un voile invisible donc une sparation entre le Prophte rcitant la
Prdication ( = la Parole rvle) et ceux qui ne croient pas en l'Autre vie ; le
verset 7, 204 nous apprend que la Prdication est rcite (non lue) et qu'elle doit
tre coute attentivement dans le silence. La porte religieuse de ces indications
ne nous intresse pas ici ; il s'agit attirer l'attention, ds le dpart, sur les
oprations arbitraires qu'entrane toute dcision de lire un nonc qui se prsente
explicitement comme une parole destine l'coute d'une assemble dans des
conditions extrieures et des dispositions intrieures trs prcises.
Il reste que, parole ou texte, nous avons recevoir un langage, c'est--dire
dchiffrer une catgorisation, une cration d'objets et de relations entre ces
objets . C'est ce qu'a fait l'exgse musulmane depuis que la Prdication a t
* Le premier chiffre dsigne la sourate, et le second le verset.
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consigne dans un texte canonique appel Mushaf. Cependant, l'activit


exgtique est reste enferme, durant sa phase la plus productive (ne-vie/vniexne sicles), dans l'espace pistmique mdival ; mme dans la priode
contemporaine, l'exgse musulmane demeure sous la dpendance stricte de
l'a priori thologique du Coran, Parole incre de Dieu. En outre, aujourd'hui
comme hier, cet a priori recouvre aussi un impratif politique : les classes
dirigeantes ont toujours recherch dans l'autorit transcendante du Coran une
lgitimation que n'assurent ni le principe dynastique, ni le suffrage populaire trop
grossirement manipul.
Cela veut dire qu'une lecture du Coran, aujourd'hui, ne peut tre un exercice
intellectuel plus soucieux de construction formelle ou d'accumulation aveugle
de vrits que de clarification d'une situation culturelle domine par les
idologies militantes. On visera simultanment un intrt thorique en
contribuant une typologie du discours religieux et un intrt pratique en
forgeant, pour la pense islamique contemporaine, des outils plus efficaces que
ceux qu'elle croit devoir rechercher encore dans sa tradition classique.
On commencera par rassembler les caractristiques irrductibles du texte ; on
pourra ainsi mieux situer la mthode et les donnes de l'exgse classique ; en
soulignant les insuffisances de celle-ci, on espre ouvrir la voie la lecture
plurielle qui sera propose.
/. Le texte
On sait que les sourates constituent rarement des units textuelles homognes.
Elles sont le plus souvent une juxtaposition de versets dont les dates, les situations
de discours, les contenus, les formes diffrent plus ou moins nettement. Cela
n'exclut pas la possibilit de trouver une ide centrale, mme dans une unit
particulirement longue comme la Baqara (sourate 2). La situation se complique
lorsqu'il y a des dplacements, des insertions de versets dans une unit narrative,
ainsi qu'on va le voir avec notre sourate.
Un premier examen permet de reprer, dans la sourate 18, les lments
constitutifs suivants :
1. Une suite de 8 versets qui ne peuvent tre considrs comme une
introduction ', car ils voquent des motifs diffrents, souvent repris dans le
Coran : ce titre, ils renforcent l'unit du corpus global, plus qu'ils ne s'articulent
au corpus partiel que constitue notre sourate. Chronologiquement, ces versets
appartiendraient la priode mdinoise, alors que l'ensemble de la sourate
(hormis 26-31 et 83-101) est rattach la fin de la priode mekkoise 2.
2. Les versets 9-25 forment une premire unit narrative : c'est le fameux rcit
des Sept Dormants appels ici les gens de la caverne (ahl al-kahj). Une
particule disjunctive {am = ou) suggre un lien avec la partie antcdente (en fait
absente) de l'alternative : ou penses-tu... Les traducteurs ont gnralement nglig
cette particule -, le commentateur Rz propose une articulation avec le verset
prcdent, mais avec la formule restrictive Dieu sait mieux .
Tel qu'il est transmis, le texte de ce rcit a subi des transformations.
R. Blachre a bien mis en vidence, par une disposition typographique, deux
versions parallles des versets 9 16. En outre, le verset 25 trouverait plutt sa
place aprs 1 1 s'il ne se terminait par une rime en 'a, alors que l'ensemble du rcit
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comporte des versets rimant en d. On a relev aussi, dans ce mme verset, une
anomalie syntaxique (sinina au lieu de sana aprs 300 [ans]) qui suggre bien des
hypothses sur les conditions de fixation du texte (R. Blachre).
3. Les versets 27-59 ne se rattachent au rcit prcdent et celui qui leur fait suite
(60-98) que par les marques de renonciation (cf. infra) communes tout le
discours coranique. Comme les versets 1-8, ils reprennent des thmes courants de
la prdication adresse tantt au Prophte personnellement, tantt aux hommes
(croyants/ incrdules) par l'intermdiaire du Prophte. On y relvera un noyau de
12 versets (32-44) qui dveloppent la parabole du matre des jardins, corrobore
par l'image de la vie immdiate aussi phmre que l'eau descendue du ciel (4546).
4. On retrouve le discours narratif des versets 60 98. Deux rcits puisant des
lments dans une source commune Le Roman d'Alexandre y sont articuls
par le verset 82 et ils t'interrogeront sur Dh-1-Qarnayn . Cette unit narrative
relativement longue est indpendante du reste du texte ; seule l'assonance et
certaines marques de renonciation l'y relient.
5. La sourate s'achve avec les versets 99-110 qui ramnent ce que nous
appellerons le discours prdicatif.
Dire que nous avons l une juxtaposition d'noncs disparates, c'est affirmer
implicitement la primaut des normes rhtoriques et logiques qui, dans la
tradition de l'criture drive d'Aristote et parfaitement connue des Arabomusulmans , ont command toute composition textuelle. On se gardera de
perptuer un tel prjug ; on cherchera plutt remdier aux insuffisances de
l'analyse philologique qui a eu, cependant, le mrite d'ouvrir un champ d'enqute
refus ou ignor par l'esprit d'orthodoxie ; on fera valoir les donnes particulires
du Discours coranique pour poser des problmes escamots par les rcentes
mthodologies linguistiques et smiotiques. Avant d'appliquer celles-ci des
segments choisis pour faire fonctionner la mcanique analytique et l'appareil
conceptuel prns par telle cole, il faudra rflchir sur les enjeux cognitifs des
multiples dcisions qu'implique la lecture d'un discours au statut mal dfini. Pour
prparer une telle rflexion, il est ncessaire d'valuer les procds et les
donnes de l'exgse classique : que convient-il d'en retenir et que faut-il ranger
dans une pratique culturelle dsute ?
//. L'exgse classique
On peut distinguer trois lignes de force dans l'exgse de la sourate 1 8 :
l'exgse
l'exgsegrammaticale
analytique et
et historico-mythique
statique de l'orientalisme
des commentateurs
, selon l'expression
classiquesde;
L. Massignon ; l'expansion symbolique des thmes spirituels archtypiques de
la sourate dans l'imaginaire collectif, en milieu ch'ite et mystique notamment.
On s'arrtera ici la premire tendance qui a recueilli les rcits de la plus
ancienne tradition et a fix le cadre, les procds, les principales explications de
toute l'activit exgtique jusqu' nos jours. Ainsi, l'rudition orientaliste et le
travail de l'imaginaire collectif sont rests dpendants des donnes runies par les
grands commentateurs. Prcisons qu'il ne s'agit pas seulement de la dpendance
l'gard de la documentation fournie par les sources anciennes, riges souvent
tort comme on va le voir en sources de premire main ; les trois tendances
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peuvent tre qualifies de classiques dans la mesure o elles ont russi imposer
jusqu' maintenant leurs modles cognitifs respectifs et o ces modles
contraignants rfrent soit la thmatique historico-transcendantale de la
connaissance, l'intrieur des limites reconnues par tous les peuples du Livre
(ahl al-kitb) comme dit le Coran 3, soit la mthodologie historiciste et
philologique plus ou moins domine par le postulat positiviste. Notre intervention
se distinguera des prcdentes par une double vise : travailler en historien
l'laboration d'une histoire exhaustive histoire profonde de pistm et
histoire de surface des uvres des socits produites sous l'emprise plus ou
moins directe des normes rectrices du Discours coranique 4 ; soumettre les
rsultats de cette anthropologie du pass 5 une rflexion philosophique
critique en relation avec les problmes poss dans la vie quotidienne des socits
encore in-formes par le phnomne du Livre rvl.
Il se trouve que la sourate 18 qui rassemble trois rcits profondment
enracins dans la vieille mmoire collective du Proche-Orient, permet de
rcapituler les traits essentiels de l'exgse classique. Parmi les trs nombreux
commentaires composs depuis le nie/ixe sicle, ceux de Tabar (m. 31 1/923) et
de F. D. Rz (m. 606/ 1 209) jouissent d'une autorit incomparable tant parmi les
musulmans que parmi les islamologues. Le premier a recueilli dans un
monumental ouvrage en 30 tomes un nombre impressionnant akhbr ( = la
fois rcits, traditions, informations) diffuss dans l'aire islamise du Proche-Orient
durant les trois premiers sicles de l'Hgire. Ce document de premire importance
pour l'histoire n'a encore fait l'objet d'aucune monographie qui mette fin l'image
d'un Tabar compilateur glouton , objectif par indiffrence aux contenus
des traditions rapportes 6. En fait, il a slectionn et ordonn ses informations en
fonction de ses positions politiques et religieuses : il a vis rconcilier les
musulmans sur la base d'un zaydisme modr qui se traduit par un effort pour
lgitimer le pouvoir abbaside, disqualifier les Omeyyades et le ch'isme politique.
Cela explique l'insistance du commentateur pour harmoniser les variantes du
texte coranique (qir 't), paraphraser les versets dans une langue simple et claire,
trancher les points controverss avec une prudence calcule. Grce ces
procds, la fois clarificateurs et conciliateurs, les explications de Tabar se sont
imposes avec une telle constance la tradition exgtique qu'elles ont clips les
courants et les positions peu ou pas consacrs dans la source-modle.
Cette influence indiscute est atteste mme chez F. D. Rz qui est pourtant
un esprit de grande envergure ; son commentaire galement monumental, t
moigne
d'une pntration religieuse, d'une culture scientifique et philosophique
peu communes. Il ajoute ainsi aux explications orthodoxes de son prdcess
eur,
des proccupations de cohrence entre le Discours coranique et les enseigne
mentsdes disciplines philosophiques et scientifiques qui, au vie/xne sicle,
occupaient une grande place dans la culture arabe. C'est ce dernier titre que Rz
est devenu l'initiateur d'un autre courant exgtique qui a connu, depuis le xixe
sicle, un regain d'actualit sous le nom de concordisme 7.
Comment ces deux auteurs ont-ils lu la sourate 1 8 ? Quels sont les
principes de leur exgse, les procds de leur exposition et les rsultats obtenus ?

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//-/. Les principes


Les principes dont il va tre question ne sont pas des postulats arbitraires
surimposs de l'extrieur au Discours coranique ; ils constituent l'armature
logico-smantique inscrite dans la forme linguistique de ce Discours. Sans doute,
cette armature va-t-elle fonctionner comme un ensemble de postulats thologiques qui entraneront un immense travail d'amplification, de mythologisation,
de transcendantalisation des noncs coraniques ; mais il n'en reste pas moins que
chacun des cinq principes que nous allons exposer, a une base linguistique
explicite dans le Coran.
Le premier principe est que la totalit du Discours coranique runi dans le
corpus canonique (Mushaf) est la Parole de Dieu adresse au Prophte
personnellement ou diverses cratures par l'intermdiaire du Prophtetransmetteur. La sourate 1 8 commence par ce verset : Louange Dieu qui fit
descendre sur Son serviteur le Livre et n'y mit point de tortuosit.
Tabar commente :
Abu Ja'far dit : Dieu que Sa mention soit exalte : Louange Dieu
qui confia Sa Mission Muhammad en particulier, le choisit pour la transmettre
partir de Lui ; il le chargea ainsi auprs de Ses cratures de la fonction de
prophte-envoy, il fit descendre sur lui Son Livre bien ordonn auquel II
n'attacha aucune tortuosit... (Tafsr, XV, 117).
Le fonctionnement du Discours coranique, mme dans ses units narratives,
est command par une structure invariable des relations de personne : le locuteurauteur-destinateur ( =? Allah) adresse un message un destinataire premier
( = Muhammad), lui-mme nonciateur (mais non locuteur-auteur) du message,
l'intention d'un destinataire second ( = les tres humains). Ce rseau de la
communication est rappel par le commentateur qui introduit l'explication de
chaque verset par la formule : le Trs-Haut dit Son Prophte Muhammad... La
contrainte structurelle des relations de personne s'exerce avec une telle force que
le statut du narrateur par rapport celui du locuteur-auteur est souvent discut.
A propos du verset 25 (et ils sjournrent dans leur caverne 300 ans et en ajou
trent 9), Tabar commente : Les interprtes divergent sur la signification de ' ils
sjournrent '... ; pour les uns, c'est une information rapporte par le Trs-Haut
d'aprs les peuples du Livre qui narrent cela sous cette forme ; l'appui de cette
interprtation, ils invoquent l'nonc de Dieu : Dieu sait mieux le temps qu'ils
demeurrent (verset 26) ; si, ajoutent-ils, il s'agissait d'une information de Dieu
sur le temps de leur sjour dans la caverne, la proposition Dieu sait mieux...
n'aurait point de sens (ibid., XV, 141).
Le second principe qui dcoule du prcdent, c'est que le Coran n'est pas un
document qu'interroge l'historien, mais une parole de vie : les noncs
dterminent les conduites rituelles, thiques, juridiques des croyants ; ils
dlimitent le champ de leur activit intellectuelle et imaginaire -, ils engendrent et
nourrissent les formes de leur sensibilit. Voil pourquoi, l'exgse du discours
prescriptif qui a permis l'laboration de la Loi religieuse (char'a)aeu la priorit et
a impos ses mthodes (cf. la science des sources-fondements de la Loi = usl
al-fiqh) l'analyse des autres types de discours. La place prise par la sourate 1 8
dans la mditation populaire, la diffusion exceptionnelle de ses thmes spirituels,
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mises en relief par l'exgse, illustrent la force structurante et suscitatrice du


Discours coranique en tant que parole de vie : c'est ce qu'on nommera la fonction
existentiale du Discours coranique, fonction qu'on aura garde d'vacuer ou de
rduire lorsqu'on s'intressera au discours narratif notamment 8. On se
demandera si la fonction existentiale est assure par l'organisation narrative du
Discours coranique ou par le cadre narratif labor au cours des deux premiers
sicles de l'Hgire 9 pour donner une cohrence formelle aux corpus disparates
que sont la plupart des sourates et une assise existentielle concrte ( = la vie du
prophte ou sira) aux versets trop allusifs, ou trop gnraux. On donnera un
exemple prcis de ce procd dans le prochain paragraphe.
Le troisime principe est que la totalit des noncs consigns dans le corpus
canonique sont rigoureusement authentiques : il ne s'y mle aucune parole non
divine. Dans Tabar, qui est encore proche de la priode des divergences dans la
transmission des formes textuelles, on trouve de frquentes mentions de
lectures diffrentes, mais avec deux soucis constants : les carts trop difficiles
concilier avec les normes thologiques orthodoxes sont rejets ; les autres sont
intgrs dans l'conomie smantique du Discours coranique. En d'autres termes,
le travail de Tabar se prsente comme un effort d'harmonisation, de
rationalisation, de stabilisation littraire d'un corpus transmis la fois oralement
et graphiquement pendant trois sicles 10. Aprs Tabar, les variantes sont si
intgres qu'elles sont rapportes anonymement avec la forme passive quri'a
(on a lu).
Ce troisime principe en engendre un quatrime qui a maintenu l'exgse
classique dans des difficults qu'elle n'a pu surmonter : les noncs recueillis dans
le corpus canonique constituent un espace linguistique irrductible aucun autre,
bien qu'il soit manifest dans une langue humaine : l'arabe. Tous ces noncs sont
normatifs tant sur le plan de la forme que de la substance de l'expression. Il en
rsulte toute une linguistique asservie, en droit, un acte de foi, ouverte, en fait,
aux enseignements des ralisations profanes du systme de la langue arabe. Pour
toute discussion smantique, Tabar invoque explicitement l'autorit des
spcialistes de la langue arabe (ahl al-'ilm bi-kalmi-l-'arab, ahl al-'arabiyya)
distingus des spcialistes de l'interprtation (ahl al-ta'wil). Selon une pratique
gnralise dans la littrature philologique et lexicographique durant les trois
premiers sicles de l'Hgire, un grand nombre de termes du Discours divin sont
clairs, ou fixs smantiquement l'aide de vers puiss dans la posie archaque
avec, souvent, la simple indication comme a dit un pote . Cela veut dire que
pour stabiliser la forme et le contenu normatifs de la Rvlation, l'exgse
classique a puis sans discernement dans un complexe de donnes linguistiques,
littraires, historiques, hagiographiques, mythiques, rassembles pendant trois
sicles d'intense activit pluridisciplinaire (grammaire, philologie, lexicographie,
biographies, histoires rgionales, lgislation, anthologies...). La recherche actuelle
s'oriente heureusement vers la clarification historique d'une priode particulir
ement
embrouille o le Coran tait la fois un enjeu ultime, une autorit absolue,
une arme de combat, une source d'esprance, un refuge irremplaable dans les
moments adversit.

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L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI

II- 2. Les procds


II y a une troite dpendance fonctionnelle entre les principes cognitifs qu'on
vient de dfinir et l'ensemble des procds d'exposition communs toute la
littrature exgtique : les principes entranent une mthode dont ils reoivent, en
retour, une consistance et une confirmation. Les procds les plus caractristiques
apparatront clairement dans deux passages que nous emprunterons Tabar et
un dveloppement de Rz.
Le premier passage est un rcit-cadre o sont exposes les circonstances
immdiates qui ont motiv la rvlation de toute la sourate 1 8. Tabar donne ce
rcit classique ds le verset 1 ; avant lui, Muqtil b. Sulaymn (m. 150/767),
contemporain d'Ibn Ishq (m. 151/768), a rapport le mme rcit propos du
verset 9 ; Rz suit l'exemple de Muqtil et rapporte, comme Tabar, la version
d'Ibn Ishq.
Abu Kurayb nous a rapport d'aprs Ynus b. Bakr, d'aprs Muhammad b.
Ishq qui a dit : un matre venu d'Egypte il y a quelque 40 ans, nous a rapport
d'aprs 'Ikrima, d'aprs Ibn 'Abbs qui a dit (recension d'Ab Ja'far al-Tabar 12) :
Quraych dpcha auprs des rabbins juifs de Mdine Al-Nadr b.al-Hrith et
'Uqba b. Ab Mu'ayt avec la mission suivante : Interrogez-les au sujet de
Muhammad ( = le Prophte) ; dcrivez-leur le personnage et rapportez-leur ses
propos ; ils sont, en effet, les dpositaires du premier Livre (rvl) et ils ont une
science des prophtes que nous n'avons pas.
Ils se rendirent donc tous deux jusqu' Mdine et interrogrent les rabbins
juifs au sujet de l'Envoy de Dieu ; ils les mirent au courant de ce que celui-ci
faisait et disait et ajoutrent : Vous tes les dpositaires de la Thora et nous
venons nous informer auprs de vous au sujet de notre homme.
Les rabbins juifs, poursuit le narrateur, rpondirent : Nous vous
demanderons de lui poser trois questions ; s'il rpond aux trois, c'est qu'il est un
Prophte- Envoy ; s'il ne rpond pas, c'est que l'homme est un menteur, jugez-le
comme bon vous semble.
Interrogez-le au sujet de jeunes gens disparus au Temps inaugural (al-dahr
al-awwal) -. que sont-ils devenus ? Ils ont eu une histoire merveilleuse. Interrogezle, ensuite, au sujet d'un grand voyageur qui est all jusqu'aux confins est et ouest
de la terre : quelle a t son histoire ? Et interrogez-le au sujet de l'Esprit (al-rh) :
qu'est-ce exactement ? S'il vous informe sur tout cela, c'est qu'il est un Prophte...
De retour La Mekke, Al-Nadr et 'Uqba se rendirent auprs des Quraychites
et leur dirent : Quraychites ! nous vous apportons la solution dcisive du
diffrend entre vous et Muhammad : les rabbins juifs nous ont demand de
l'interroger sur les points suivants... Les Quraychites allrent trouver l'Envoy
de Dieu et lui dirent : Informe-nous, Muhammad ; et ils lui posrent les
questions qu'on leur avait demand de poser.
Je rpondrai demain vos questions, dit l'Envoy de Dieu, sans ajouter la
formule restrictive si Dieu veut . Ils le quittrent. L'Envoy de Dieu attendit
1 5 nuits sans que Dieu lui ft une rvlation, ni que Gabriel lui rendt visite. Les
Mekkois finirent par s'impatienter ; Muhammad nous avait renvoys au
lendemain ; 1 5 jours se sont couls et il n'a encore donn aucune rponse nos
questions ! L'arrt de la rvlation finit par chagriner l'Envoy de Dieu et les
propos des Mekkois le peinrent. Gabriel vint enfin de la part de Dieu avec la
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LECTURE D'UNE SOURATE

sourate des gens de la caverne o Dieu reproche Muhammad de s'tre afflig


pour les Quraychites et o se trouvent les rponses aux questions poses sur le
sort des jeunes gens, sur le grand voyageur, ainsi que la Parole du Trs-Haut :
Ils t'interrogeront au sujet de l'Esprit... (verset 85).
Ibn Ishq ajoute :
II m'est parvenu que l'Envoy de Dieu a commenc la sourate en disant :
Louange Dieu qui a fait descendre sur Son serviteur le Livre... , ce qui veut
dire : Muhammad, tu es mon Envoy... (Tabar, XV, 118-119).
Le second exemple porte sur les significations proposes pour les mots raqim
et kahf dans le verset 9.
Pour al- raqim, les exgtes ont diverg au sujet de sa signification ; les uns y
ont vu le nom d'un village ou d'une valle, chacun ajoutant des prcisions
diffrentes... comme al- raqim est une valle entre 'Asfn et Eilat en basse
Palestine et tout prs Eilat... ; d'autres ont dit al-raqim, c'est le Livre... ; c'est
une tablette en pierre sur laquelle a t crite l'histoire des gens de la caverne et
qui a t pose sur le seuil de celle-ci... D'autres encore ont dit : al-raqim, c'est un
livre ; ce livre a une histoire ; Dieu n'en a pas parl et n'a rien dit sur son
contenu ; et l'on a cit (pour tablir cette explication) le verset : Et qui te fera
savoir ce qu'est 'Illiyynl Un crit marqu (marqm)... (83, 1 9)... On a dit : alraqim, c'est la montagne sur laquelle se trouve la caverne et l'on a prcis que le
nom de cette montagne est Banjals... le nom de la caverne est Hayzum et celui
du chien Hamrn...
La plus vraisemblable de ces indications propos al-raqim est qu'il dsigne
une tablette, ou une pierre ou quelque support d'un texte crit. Les chroniqueurs
ont indiqu qu'il s'agit d'une tablette sur laquelle ont t consigns les noms et
l'histoire des gens de la caverne lorsqu'ils s'y rfugirent ; cette tablette, a-t-on
ajout, a t conserve dans la bibliothque du roi, ou, selon une autre version,
place sur le seuil de la caverne... (suit une explication morpho-smantique de
raqim) {ibid., XV, 122).
Voici, maintenant, comment Rz traite le problme de Mose dans le second
rcit (verset 60 ss) :
La plupart des savants sont d'accord pour considrer que Mose cit dans ce
verset est bien Mose b. 'Imrn, auquel sont attachs des miracles clatants et la
Thora... Al-Qaffl a soutenu cette thse selon laquelle ce Mose est bien celui de la
Thora, en indiquant que Dieu ne mentionne Mose dans Son Livre, que pour
dsigner le dpositaire de la Thora... S'il avait vis un autre personnage portant le
mme nom, II l'aurait ncessairement dfini par un trait qui l'aurait distingu et
aurait lev l'ambigut. Ceux qui ont soutenu que ce Mose est autre que celui de
la Thora, avancent l'argument suivant : il est inconcevable que le Trs-Haut,
aprs lui avoir rvl la Thora, aprs lui avoir parl sans intermdiaire et
confondu ses adversaires par des miracles impressionnants et grandioses qu'il n'a
pas t donn un grand nombre de prophtes d'accomplir ; il est inconcevable
qu'aprs tout cela, II envoie ce mme Mose pour recevoir une leon...
On a diverg au sujet du serviteur (fat) de Mose ; beaucoup considrent
qu'il s'agit de Ycha' b. Nn (compagnon et hritier spirituel de Mose)... ;
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L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI
autres disent que c'est le frre de Ycha'... ; une autre position veut que lorsque
Mose reut les Tables et la communication de Dieu, il demanda : Qui m'est
suprieur et est plus savant que moi ? Un serviteur Cabd) de Dieu qui habite
les les de la mer et se nomme Al-Khidr, lui fut-il rpondu... (Rz, V, 492).
Le procd le plus constant et le plus riche de consquences, utilis dans
l'exgse classique, est le rcit. C'est qu'il correspond parfaitement aux cadres
sociaux de la connaissance durant les trois premiers sicles de l'Hgire o il fallait
transmettre oralement et, progressivement, par crit, les tmoignages vivants sur
le Temps inaugural et l'Espace sacral de la Mission prophtique. Il suffit de
rappeler la diffusion et les significations du terme technique akhbr, pi. de khabar
( = traditions rapportes, rcits, informations, connaissances) 13 pour mesurer
l'importance du rcit dans l'laboration de la vision historico-mythique que les
premires gnrations de musulmans ont eue d'elles-mmes et ont lgue la
conscience islamique jusqu' nos jours 14.
Place devant la masse considrable des akhbr mis par crit tardivement 15
par rapport aux dates relles de leur premire mise en circulation, l'rudition
moderne y a surtout considr l'aspect documentaire pour crire une histoire
positive , factuelle, objective . Dans ce contexte, la sparation de
l'authentique et de l'apocryphe est l'opration premire ; mais la valeur
documentaire de apocryphe pour crire une histoire de la conscience
islamique a pratiquement t nglige 16. Voil pourquoi nous tentons d'imposer
la notion de rcit-cadre comme espace d'mergence et d'expansion de cette
conscience.
Qu'est-ce qu'un rcit-cadre ? C'est toute relation plus ou moins littrarise
d'un pisode vcu ou imagin de la vie du Prophte en tant qu'elle constitue le
cadre spatio-temporel de la manifestation du fait coranique. Chaque rcit est une
mise en scne existentielle d'un dit ou d'une action de Muhammad en tant que
prophte inspir ; d'un verset, d'un groupe de versets ou d'une sourate noncs
par lui en tant que prophte-envoy. Muhammad et le fait coranique sont deux
actants majeurs de tout rcit-cadre ; ils assurent celui-ci une base historique
concrte que n'ont pas les contes populaires et la production romanesque soumis
l'analyse structurale depuis V. Propp. Cependant, le rcit-cadre remplit
largement la fonction de tout discours narratif qui est d'articuler les donnes de
l'activit humaine en vue d'en imposer la (ou les) signification(s).
Le rcit-cadre rapport par Tabar est, lui seul, une unit narrative
autonome ; en mme temps, il encadre tous les noncs juxtaposs de la sourate
18 en les prsentant comme une rponse globale de Dieu au dfi de deux
protagonistes les Juifs et les Mekkois polythistes qui apparaissent dans tout
le Discours coranique comme deux actants opposants face l'actant adjuvant 17
reprsent par les fidles. Outre les trois rcits qui rpondent aux deux premires
questions poses par les rabbins juifs, il y a les versets o Dieu affermit la
confiance du Prophte port se consumer de chagrin... s'ils ne croient point en
ce discours (verset 6), ou lui ritre un enseignement oubli (versets 23-24 sur
l'oubli qui entrana l'arrt de la Rvlation) ; il y a les dveloppements
antithtiques o sont prsentes les attitudes des opposants et des adjuvants et les
sanctions qui leur seront appliques au Jour du Jugement. Ainsi, les noncs
coraniques trouvent leurs motivations existentielles immdiates et dvoilent leurs
vises dans le rcit-cadre ; inversement, celui-ci reoit de ceux-l une valeur
426

M. ARKOUN

LECTURE D'UNE SOURATE

singulire qui le place au-dessus de tous les rcits profanes : il est contamin par la
transcendance. Par l'action conjugue des deux discours, histoire humaine et
transcendance divine s'articulent dans l'esprit de l'auditeur (ou du lecteur) : cela
explique l'autorit que les croyants attachent l'exgse classique et leur
mfiance, au contraire, l'gard des analyses intellectualistes des modernes.
On pourrait, pourtant, penser que l'exgse classique banalise l'excs un
texte allusif, suggestif, mtaphorique, symbolique en le transcrivant dans un
commentaire raliste o s'accumulent les noms propres de personnes et de lieux,
les relations mticuleuses d'vnements, les identifications des tres et des
situations mme surnaturels. Ainsi, l'expression ahl al- kahf 'rfre, selon Tabar,
huit jeunes hommes libres, fils de l'aristocratie byzantine... ; il y avait
Maximilien, le plus g qui parla au roi au nom des autres... (suivent les autres
noms grecs mal transcrits en arabe) (XV, 1 25) ; la caverne, le chien, les
habitants du village, le roi, etc., tout est nomm, dcrit. De mme, fatan,
multaq-l-bahrayn, sakhra, dh-l-qarnayn,... et tous les termes rares extraits de
leur contexte ancien, reoivent des explications dtailles. Les paraboles, les
mtaphores sont aplaties en un langage difiant ; les vocations eschatologiques
sont rduites aux ralits familires des dlices et des chtiments.
L'esprit et le fonctionnement de toute une culture se rvlent dans cette
lecture du langage religieux. L'esprit est celui qu'exige le verset, souvent rpt
dans le Coran, propos de tous les rcits : Nous, Nous te raconterons leur
histoire avec vrit (bi-l-haqqi) (18, 13). Signalons une vidence statistique : le
concept de haqq intervient 287 fois dans le Coran avec une nette prdominance
de la forme haqq. Son oppos btil = faux, vain, apparat 60 fois dans le sens du
verset 21 , 1 8 : Bien au contraire, Nous lanons le Rel-vrai ( = al-haqq) contre
le Faux (al-btil) ; il l'atteint la tte et le voici terre ! Et malheur vous, cause
de ce que vous dbitez ! Le Rel-vrai, c'est Dieu et tout ce qui s'inscrit dans Sa
Volont cratrice et Sa Puissance ordonnatrice ; tout ce qui tente d'chapper, de
s'opposer celles-ci, est un rel faux, trompeur, phmre. Raconter une histoire
avec vrit, c'est donc ncessairement l'inscrire dans l'espace ontologique du Relvrai : les personnages, les conduites, les lieux, les propos changs sont tous vrais
la lettre. Dieu ne peut se servir de fables ou de fictions 18 pour dvoiler Ses
mystres et enseigner Ses volonts. L'exgte soumis l'Absolu du haqq, ne peut
que s'ouvrir aux donnes historiques et gographiques en circulation dans
la tradition proche-orientale. Cependant, mesure que le ralisme de la science
aristotlicienne, la pratique conomique et administrative poussrent la culture
arabo-islamique vers la rationalisation, la vrification des faits, la connaissance
directe Ciyn), on a -ressenti le besoin de trier plus svrement les matriaux
vhiculs par une mmoire collective foisonnante. A la dispersion, aux
jaillissements isols de celle-ci durant les deux premiers sicles de l'Hgire, va
s'opposer un travail de rationalisation, d'harmonisation, de slection dj sensible
chez Tabar, mais qui culminera dans la scolastique systmatique de Suyt
(m. 911/1505).
Il n'est pas anachronique de parler d'une exgse historiciste, scientiste et
mme matrialiste au sens o chaque mot du Discours coranique a
ncessairement un rfrent objectif. Il est vrai que pour tablir le haqq de chaque
mot, de chaque verset, des rcits mythologiques sont intgrs comme des donnes
historiques, gographiques ou cosmologiques ; des hros piques comme
Gilgamesh, sont reconnus comme des personnages rels (cf. la discussion sur
427

L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI
Mose), des tres invisibles (djinns, anges) sont matrialiss par des conduites et
des discours ordinaires. Avec Rz, la dmarche scientiste, qui consiste vrifier
la validit objective des versets par les enseignements des sciences philosophiques
et exprimentales, vient complter celle de l'historien 19.
Ce que Ton dcouvre, finalement, en tudiant les procds et les fonctions de
l'exgse classique, c'est le processus d'organisation du pensable sous la pression
d'un Discours reu et trait comme transcendant tous les discours humains. Ce
qui ne s'inscrit pas l'intrieur de ce Discours ou n'est pas requis par lui, est soit
admis comme une pratique utile (cf. les discussions des docteurs de la Loi sur les
mtiers, les sciences, les innovations, etc.), soit rejet dans le domaine de
Y impensable qui se traduit, dans une longue tradition de pense, par
l'accumulation d'un impens. Je prcise que ces concepts de pensable/
impensable l 'impens doivent tre travaills historiquement et sociologiquement et
non plus seulement par quelques philosophes ; ils permettent de montrer les
insuffisances d'une histoire- rcit des ides et, pour ce qui concerne l'exemple
islamique, ils servent disqualifier les nombreux usages mythologiques et
idologiques que la pense actuelle fait du pass 20. Ce que nous dirons
ultrieurement de la sourate 1 8 permettra de mesurer l'ampleur de V impens
engendr par une limitation stricte du pensable, ainsi que l'a montr l'exemple de
Rz rpugnant admettre que le Mose du second rcit ne soit pas l'illustre
Prophte.
I-3. Les rsultats
Des longs dveloppements consacrs par Tabar, Rz et bien d'autres la
sourate 1 8, on peut retenir un certain nombre de rsultats qui ont nourri, au long
des sicles, la mditation et l'imaginaire des musulmans. On retiendra les traits
saillants et communs qui permettront ensuite de mieux diffrencier le plan et les
vises de notre lecture.
1 . L'ensemble de la sourate a t rvl dans les circonstances et pour les raisons
rcapitules dans le rcit-cadre.
2. L'histoire des Ahl al-kahf s'est effectivement droule au temps de la
perscution des chrtiens par l'empereur Dcius. Trois, cinq ou huit jeunes gens
(sept dans la lgende chrtienne) soumis Dieu dans la religion de Jsus fils de
Marie se rfugirent dans une caverne prs d'Eilat pour n'avoir pas adorer
l'idole impose par Dcius (249-251). Celui-ci ordonna de sceller l'entre de la
caverne ; mais Dieu fit mourir les mes des jeunes gens de la mort du sommeil
et leur chien demeura sur le seuil (Tabar, XV, 1 26). Une autre version signale
que l'histoire a eu lieu avant le christianisme. Ils furent rveills 309 ans plus tard
et leur existence fut rvle au village par un berger.
3. Dans le second rcit, Mose est identifi au Prophte et son serviteur (fathu)
Ysha' ; les deux mers dans l'expression confluent des deux mers sont la mer
des Perses l'est et la mer des Byzantins l'ouest 21 ; le poisson ressuscit qui
trouva son chemin vers la mer est le sujet de nombreuses amplifications
surnaturelles rendues possibles par l'emploi de 'ajaban - de faon merveilleuse,
miraculeuse, dans le Coran 22. Revenant sur leurs pas vers le rocher (sakhra) qui
se trouve en aval de la rivire du loup , Mose et son compagnon rencontrent
un serviteur de Dieu Cabd) qui est, lui, identifi Al-Khidr. Dieu a voulu prouver
Mose qu'il y a plus savant que lui en mettant sur sa route un de Ses lus. Ce
428

M. ARKOUN

LECTURE D'UNE SOURATE

thme de la Science infinie de Dieu et du savoir partiel dvoil aux prophtes y


compris Mose est mis en scne dans un rcit-cadre o Mose prtendit devant
le peuple d'Isral tre le plus savant aprs Dieu ! Les pripties du voyage de
Mose et d'Al-Khidr donnent lieu, chez Tabar, des discussions surtout
philologiques ; Rz a des dveloppements philosophiques et thologiques sur les
types, les degrs et les modes de savoir partir du thme central du rcit : Un de
Nos serviteurs... qui Nous avons accord une Science venant directement de
Nous (verset 65). Le ralisme garde toujours sa primaut quand, par exemple, le
village qui refusa l'hospitalit Mose et Al-Khidr, est identifi Antioche ou
Eilat. De mme, les pisodes du rcit (brche pratique dans le vaisseau pour
noyer ses occupants, adolescent tu, hospitalit refuse, mur tay sans salaire) ne
sont pas lus comme de simples segments narratifs , mais comme des situations
vcues dont le thologien et le juriste tirent des normes pour la conduite des
musulmans dans la cit terrestre. Ainsi, propos de la brche pratique dans le
vaisseau, la question se pose de savoir si "un tranger a le droit d'intervenir dans
le bien d'autrui dans un but semblable" ; un tel comportement tait peut-tre
admis dans la Loi implique dans le rcit, rpond Rz ; et dans notre Loi
religieuse, un tel jugement n'est pas inconcevable (p. 502).
4. Pour identifier Dh-1-Qarnayn, le hros du troisime rcit, Tabar rfre un
rcit-cadre indpendant du prcdent et selon lequel, des gens du Livre sont
venus interroger le Prophte sur ce que le Livre dit de Dh-1-Qarnayn. Le
Prophte les reut en prsence de quelques Compagnons (ashbi) et leur dit :
C'tait un jeune homme d'origine byzantine (rm) qui vint difier la ville
d'Alexandrie... (XVI, 6-7). Plusieurs traditions sont cites pour expliquer
l'appellation Dh-1-Qarnayn, le Bi-cornu. Rz s'en tient au premier rcit-cadre et
explique qu'il s'agit d'Alexandre, fils de Philippe le Grec, en donnant pour
preuves les versets 85-86, 94 o il est dit que le hros est all jusqu'au couchant et
au levant du soleil, puis jusqu'aux deux digues, c'est--dire l'extrme nord o
habite le peuple turc de Gog et Magog. On dit aussi que les deux digues sont deux
montagnes entre l'Armnie et Azerbadjan. Des etymologies arabes fantaisistes
font driver Yjj wa Mjj de 'ajjaja ( = flamboyer), ou mawj ( = vague), ou ajja
( - marcher prcipitamment), etc. D'autres termes des hapax dans le Coran
comme sadafayn, qitr, zubar al-hadd... sont traits avec les procds habituels de
la lexicographie arabe 23.
Tous ces rsultats composent le savoir des musulmans sur les rcits et la
signification globale de la sourate 18. Ils ne sont qu'une conscration par l'criture
au sens de graphie et de code d'articulation du sens et le jugement des
savants Culam % d'une vieille culture populaire demeure vivante en ProcheOrient, grce la transmission orale dont Tabar reflte encore la forme et les
procds. L'intervention de l'exgte n'a fait que renforcer, grce la productivit
smiotique du Discours coranique, un certain nombre de reprsentations, de
formulations, d'explications qui, cependant, n'empcheront pas les conteurs
populaires d'exercer leur verve inventive sur les mmes canevas. Car, dans tout le
domaine islamique, la culture populaire a toujours continu faonner la
sensibilit et l'identit collectives en se laissant guider plus ou moins par la culture
religieuse savante, elle-mme souvent conue pour rpondre une demande
populaire 24.
En conclusion, l'exgse a construit un espace homogne de reprsentation, de
projection, d'expression et d'existence l'aide un Discours tuteur le Coran
429

L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI
et un discours social ancien 25 qui demeure la tradition vivante gnralise
aux peuples touchs par le phnomne du Livre rvl. Il semble que dans le
processus d'organisation et de reproduction de cet espace, le rcit a jou un rle
prpondrant. A l'exception des dveloppements grammaticaux, lexicographiques et thico-juridiques 26, tout le discours exgtique fonctionne comme un
rcit continu, soutenu par une logique interne, assimile et reproduite par
auditeur-lecteur. On se contentera de retenir ici que cette logique repose ellemme sur 1 ) une articulation actantielle du Discours coranique ; 2) une logique
transtextuelle l'intrieur du Discours coranique ; 3) une logique intertextuelle
qui rgle les rapports entre le Discours coranique et. le discours social ancien
du Proche-Orient ; 4) une logique des Figures symboliques idales (prophtes et
lus de Dieu) ; 5) une logique des rapports entre la smantique coranique et la
smantique changeante de l'action historique, ou tension entre Rvlation, Vrit
et Histoire 27.
Nous en avons assez dit pour aborder l'tape la plus prilleuse de notre
lecture.
///. Les dcisions
Que faire, que dcider en tant qu'historien devant cet espace homogne o se
meuvent encore aujourd'hui des millions de musulmans ? Suffit-il de dcou
per
un secteur littraire, philosophique, thologique, conomique, voire
smiotique... et de l'investir selon les mthodes et les problmatiques reconnues
par les spcialistes ? Je reconnais l'utilit et la ncessit des monographies ; je
mesure les limites du regard humain quand il se veut synoptique ; mais je trouve
que la recherche universitaire, cause, peut-tre, de la prolifration du genre
thse de doctorat , dveloppe l'attentisme, la timidit intellectuelle devant les
entreprises toujours juges prmatures, trop ambitieuses, comme le remembre
ment
du sens dans une tradition culturelle donne 28. Rares sont ceux qui,
s'appuyant sur des monographies solides, tentent de dvoiler quelques liens entre
des instances de l'existence humaine spares par les exigences de l'analyse.
C'est ici le lieu de dgager la signification de l'importante intervention de
L. Massignon propos de la sourate 1 8. Il s'agit de la premire tentative moderne
visant rcapituler dans la perspective des structures anthropologiques de
l'imaginaire 29, trois instances de la ralit habituellement spares: Oies
donnes de l'histoire matrielle telles qu'elles sont tablies par l'historien positif ;
2) le Coran rduit par l'exgse philologique et historiciste aux influences de
sources textuelles antrieures ; 3) les expansions mythologiques engendres par la
mditation et les conduites populaires dans les socits islamiques, sur la base des
Figures, des thmes et des mots inducteurs mentionns dans le Coran.
L'accent a t mis sur l'histoire des Sept Dormants d'phse parce qu'elle
illustre un puissant trait d'union entre la Chrtient et le monde islamique : thme
cher au grand islamologue. Le monde spirituel de la Chrtient primitive a reu
phse une structure interne indniable o Marie se retrouve avec Jean,
Madeleine et les Sept Dormants relis, l, ensemble, dans une mme perspective
de dormition et de rsurrection 30. Sept corps auraient t effectivement
retrouvs selon l'histoire locale d'phse, patrie d'Heraclite, et Artmidore dont le
Livre des songes suggre l'importance du rve pour la consultation du destin 31.
430

M. ARKOUN

LECTURE D'UNE SOURATE

La lgende s'est propage en Occident latin dans trois documents : latin, celtique
et vieil anglais ; la sourate 1 8 lui a assur une diffusion plus large encore en Islam,
puisque le culte populaire a localis la caverne Najrn, Amman, Qoo, Tolde,
Cordoue, Loja, Tbessa, Cap Matifou (en Algrie), Muqattam (en Egypte)...
Au Moyen Age, on n'a pas manqu de rapprocher les 7 Imms ism'iliens des
7 Dormants ; les 309 ans mentionns dans le Coran de 309, date de la
manifestation du Mahdi ftimide, 'Ubayd Allah, en Ifrqiya ; les califes abbasides
al-Saffh, al-Mu'tasim, al-Wthiq ont envoy des ambassades pour vrifier sur
quel ct de leur corps, les 7 Dormants venaient d'tre retourns 32...
L. Massignon affirme l'unit de cette symbolique rcurrente en la rattachant
des lignes de force spirituelle qui maintiennent une topique dynamique de
l'imagination cratrice 33. Celle-ci est mue par les vnements concrets de la vie
quotidienne qu'elle transforme en intersignes sous la pression des archtypes
psychiques dfinis par G. Jung. Contre l'apologtique chrtienne et le
positivisme historiciste et philologique, qui, pour des raisons diffrentes, tendent
rduire la sourate 1 8 une sorte de compilation de rcits anciens, L. Massignon
veut corroborer une thse centrale de son uvre : la topique dynamique de
l'imagination cratrice explique l'inspiration commune (c'est moi qui souligne) des
critures, y compris le Coran 34.
Cette intervention ne peut que laisser perplexe : doit-on y reconnatre
l'aspiration cumnique d'un grand tmoin de l'Esprit, ou les hypothses
sduisantes d'un savant pris de la religion d'Abraham, ou les cohrences
aventureuses d'un explorateur audacieux du psychisme humain, ou tout cela
la fois ? Prcisons, en tout cas, que l'auteur ne s'en est pas tenu aux
reconstitutions erudites et aux elaborations thoriques ; durant 24 ans, il a
ranim le culte des Sept Dormants Vieux-March, un petit hameau des Ctesdu-Nord en Bretagne. De ce tmoignage, la fois scientifique et vcu, on
retiendra la ncessit de retrouver la vise axiale, l'intention signifiante qui
s'affirment travers la diversit des personnes et des lieux, des rincarnations
cycliques de hros civilisateurs, des rcurrences symboliques, des rutilisations
smiotiques ou discursives. Ce sera notre premire dcision : elle nous vitera de
rtrcir ou d'abolir des voies pragmatiques de la connaissance, ouvertes avant le
triomphe de la rationalit abstraite et rductrice.
La seconde dcision introduira une tension ducative avec la prcdente : on
renoncera, en effet, aux questions imposes par une scolastique sculaire pour
introduire une critique de la raison islamique. Plutt que de rechercher des
conciliations illusoires entre des catgories mtaphysiques comme foi et raison,
foi et religion, Rvlation et science, etc., on ouvrira les dbats suivants :
1 . La premire recherche absolument neuve en ce qui concerne le Coran est la
dfinition du statut smiotique du Discours coranique. Si par smiotique on
entend la thorie des signes et du sens et de leur circulation en socit (Robert),
on aperoit immdiatement l'immensit et les difficults de la tche. La premire
difficult consiste remettre en chantier le dogme thologique de Vi'jz d'aprs
lequel le Discours coranique utilise des signes linguistiques selon des normes
grammaticales, smantiques et rhtoriques qui produisent des modes de signifier
irrductibles tout autre manifestation smiotique dans une langue naturelle. Les
particularits des modes de signifier tiennent-elles effectivement aux structures de
la signification immanentes au Discours coranique, ou aux effets de connaissance
produits par ce Discours lorsqu'il circule en socit ? Question dcisive qui
431

L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI
prescrit deux enqutes solidaires : une dfinition synchronique des structures
immanentes de la signification par rfrence au systme de la langue arabe acoranique = non affect par le fait linguistique coranique 35 ; une dfinition
structuraliste gntique qui suit l'expansion smiotique du Discours coranique
dans les systmes smiotiques seconds et, en premier lieu, les discours seconds
qui caractrisent toutes les cultures islamiques ; on peut dj dire que dans ce
devenir qui exprime la dialectique propre aux socits islamises, le Discours
coranique fonctionne comme un systme linguistiquement stabilis partir du
ive/xe sicle, mais smiotiquement dynamique, tandis que les discours seconds
interviennent comme des systmes linguistiquement changeants , mais
smiotiquement redondants.
2. La seconde direction d'investigation portera sur la transcendantalisation en
tant que pratique culturelle commune toutes les socits du Livre. Le thologien
et le philosophe classiques ont construit un espace mtaphysique l'aide de
catgories abstraites, traites comme des couples d'opposs : transcendance et
immanence, surnature et nature, sacr et profane, cleste et terrestre, spirituel et
temporel ou sculier... Il appartient l'historien de reconstituer les processus de
production de ces catgories qui, une fois mises en place dans une aire socialehistorique, fonctionnent comme un systme de lgitimation des conduites
individuelles et collectives. L'analyse psycho-socio-historique doit faire apparatre
dans chaque uvre et dans chaque poque, les divers niveaux de la
transcendantalisation qui peut tre une mythification, une mythologisation, une
mystification, une idologisation 37. Dans la sourate 18 et, plus gnralement,
dans les rcits bibliques, vangliques et coraniques, il est facile de montrer
comment l'organisation narrative se dveloppe comme une ample mtaphore qui
scrte de la transcendance (ou du spirituel) l'aide de points d'appui physiques :
la caverne, le chien, les Sept Dormants, les 309 ans, le poisson, le rocher, le
confluent des deux mers, le soleil couchant et levant, le vaisseau, le mur, le village
inhospitalier, etc. Le processus est diffrent, comme on le verra, dans les discours
seconds. Plus ceux-ci se tourneront vers la codification des hirarchies sociales,
ou vers la fixation des tats subjectifs (mystiques), plus ils transformeront
l'encodage spirituel de l'environnement physique, de la temporalit naturelle en
un systme normatif idologique ou mystificateur 38.
3. Au-del de l'exemple coranique et islamique, le but de toute la lecture est le
suivant : contribuer librer la connaissance historique du cadre et des
procdures du rcit pour la faire accder la fonction de dvoilement des enjeux
rels de l'historicit. Jusqu'ici, le passage de l'historicit brute vcue par chaque
groupe ou communaut, l'histoire, s'est fait, dans l'aire grco-smitique, l'aide
de quatre concepts organiss en un bloc de relations circulaires... : a) le concept
du temps universel et public auquel se rapportent les vnements, les
changements et les permanences; b)le concept du cours des choses... ordre
dense, sinon continu (ou imagin tel), sans trous, ni lacunes ; c) le concept du
rcitant qui inscrit et nonce, emplissant de sa parole ( la manire de l'tat civil)
les trous de la mmoire, retenant la fuite des origines ; d) le concept de ce que
nous nommons Aujourd'hui : l'tat dit prsent du cours des choses, le
maintenant historique dont nous sommes informs et qui est pour nous le
monde mme o nous nous savons vivre et travailler, en commun, croyonsnous 39.
On conoit aisment pourquoi la mise en uvre de tout ce programme
432

M. ARKOUN

LECTURE D'UNE SOURATE

demandera du temps. On commence peine entrevoir la possibilit des


cheminements qu'on vient de tracer ; certaines voies acces, comme la typologie
du Discours coranique ou ce que j'ai appel la langue arabe a-coranique,
demeurent obstrues. Voil pourquoi, ce point de notre itinraire, il nous
semble ncessaire, mthodologiquement, de laisser en suspens la lecture de la
sourate 1 8 et de revenir des explorations pralables. Ainsi, notre prochaine
tape consistera tudier la structure mtaphorique du Discours coranique.
Mohammed Arkoun
Sorbonn Nouvelle
(Paris III)

NOTES
1 . R. Blachre parle souvent d'introduction et de conclusion, ce qui implique une projection de
normes rhtoriques aristotliciennes sur un discours dont il reste justement dfinir la rhtorique.
Le texte de la sourate est trop long pour tre cit entirement ; il est indispensable que le lecteur
en prenne connaissance de prfrence dans l'original arabe et, pour les non-arabisants, dans la
traduction de R. Blachre, t. I, p. 327 ss, qui comporte d'utiles indications sur la chronologie.
2. Sur les problmes de chronologie, cf. R. Blachre, Introduction au Coran, 2e d., Paris,
1 959 et Traduction selon un essai de reclassement des sourates, t. I et II, Paris, 1 949. Deux ouvrages
rcents ont repris la discussion de ces problmes : J. Wansbrough, Qur'nic studies. Sources and
methods of scriptural interpretation, Oxford University Press, 1977 et J. Burton, The collection of
the Qur'n, Cambridge University Press, 1977.
3. Nous reprenons cette heureuse expression non pas dans son sens thologique, d'ailleurs
jamais admis par les juifs et les chrtiens, mais en tant que concept socio-culturel.
4. Nous pensons non seulement aux normes thico-juridiques et rituelles, mais toutes les
ralisations culturelles qui caractrisent le climat de vie islamique.
5. Expression de G. Duby.
6. Une nouvelle dition du Tafsir est en cours de publication au Caire grce Mahmd
Muhammad Chkir (1 6 vols parus depuis 1 954). L'diteur annonce dans le volume 1 6, un ouvrage
d'ensemble sur l'histoire du Mushaf d'aprs, notamment, une exploitation minutieuse des chanes
de garants (isnd) utilises par jabar : cf. t. 16, pp. 452-454. Dj, par les abondantes notes qui
accompagnent le texte dans les 1 6 volumes parus, on peut se faire une ide de la mthode de Tabar.
Le commentaire de la sourate 18 se trouve dans la vieille dition de Blq, t. 15 et 16, 195.
7. De 'Abd al-Rahmn al-Kawkib (1849-1902) notre contemporain Mustaf Mahmd, la
liste est longue des auteurs qui dmontrent que les dcouvertes scientifiques modernes sont
toutes annonces dans le Coran. Rcemment, un mdecin franais a obtenu un grand succs de
librairie en jouant sur cette corde trs sensible du public musulman : cf. M. Bucaille, La Bible, le
Coran et la science, Seghers, 1976.
8. Retenons dj deux traits qui maintiennent la fonction rvlante pour l'existence du discours
narratif : le locuteur-auteur rapparat explicitement en tant que narrateur pour attester la vracit
et l'exemplarit des choses racontes ; de ce fait, les vnements choisis ne sont pas de simples
pripties ordonnes par la logique interne du rcit : ils rvlent une transcendance, la trace de Dieu
dans l'histoire du Salut. Et cela est confirm par les enseignements que les exgtes en tirent pour
l'thique du comportement, l'organisation du culte, le droit.
9. Sur l'importance de ce cadre, cf. J. Wansbrough, op. cit., p. 1 19 ss.
433

L'ORIENTALISME AUJOURD'HUI
1 0. L'utilisation liturgique du texte coranique a srement contribu assez tt sa stabilisation ;
mais cette utilisation a elle-mme une histoire qui nous chappe.
11. Cf. le texte de Muqtil cit par J. Wansbrough, op. cit., p. 122.
12. Cette indication, si elle n'est pas due au copiste, souligne l'intervention de l'auteur.
1 3. L'uvre de Jhiz (m. 256/869) reprsente une des premires interventions critiques dans la
littrature des akhbr .- cf. L. Souami, La critique des traditions (akhbr) chez Jhiz, thse de 3e
cycle indite, Paris IV, 1977.
14. Cf. M. Arkoun, Profil de la conscience islamique , dans Cultures, UNESCO, 1977, IV,
I, p. 67 ss.
15. Rptons que la mise par crit ne signifie pas ncessairement la fin de la transmission
orale : cf. supra, note 12.
16. Il s'agit de tout le territoire que les historiens commencent prospecter sous le nom de
psychologie historique ; pour celle-ci, la documentation est incomparablement plus riche que pour
l'histoire sociale et conomique.
1 7. Cette opposition, mise en vidence par l'analyse du rcit, est dj exprime par les termes
arabes utiliss par une vieille tradition : les partisans de Muhammad Mdine sont nomms
ansr = auxiliaires, ses opposants mekkois sont des a'd' = ennemis.
18. La distinction entre fables, contes gratuits et histoires vraies ou exemples levs de conduite
est prsente dans le Coran o les Mekkois traitent de contes des Anciens = astr al-awwalin les
rcits comme ceux de la sourate 1 8 ; quels que soient l'origine et le sens du pluriel astr,
l'expression contes des Anciens est utilise 9 fois pour disqualifier le Prophte et la Rvlation.
Cette attitude explique l'insistance du Coran sur la vracit et l'exemplarit des rcits (qissa) et des
Exemples ou paraboles (amthl). Cf. M. Arkoun, Peut-on parler de merveilleux dans le
Coran ? , dans L'trange et le merveilleux dans l'Islam mdival, Paris, Jeune Afrique, 1978,
pp. 1-24.
19. Il en va diffremment pour le ta'wl ou interprtation qui, chez les ch'ites notamment, se
dveloppe en une gnose initiatique : cf. H. Corbin, Avicenne et le rcit visionnaire, t. I, ThranParis, 1954.
20. Pour une premire mise en uvre de ces concepts, cf. M. Arkoun, Modes de prsence de
la pense arabe en Occident musulman , dans Diogne, 1976/93. Il va de soi que le Discours
coranique n'est pas le seul facteur qui pesa sur le rapport pensable/impensable/impens ; il
intervient dans le jeu complexe des facteurs qui ont produit les socits dites musulmanes.
21 . Cf. A. Miquel, La gographie humaine du monde musulman jusqu'au milieu du IIe sicle,
t. II, Paris-La Haye, 1975, index s.v. mer.
22. Sur le vocabulaire du merveilleux dans le Coran, cf. M. Arkoun, Peut-on parler... ,
op. cit.
23. La lecture philologique et historiciste a dj corrig les fausses identifications et
explications de l'exgse classique en rfrant, notamment, l'pope de Gilgamesh et au roman
d'Alexandre dont les diffrentes recensions ont t nommes le Pseudo-Callisthne : cf. A. Abel,
Le Roman d'Alexandre, Bruxelles, 1955 et Encyclopdie de l'Islam, 2e d., s.v. Khadir. En fait, le
Coran ne puise pas directement dans la vieille combinaison de mythes msopotamiens, hittites,
anatoliens, ugaritiques, cananens et gyptiens, comme ce fut le cas pour l'Ancien Testament ;
comme me l'crit F. Smith-Florentin, il faut plutt penser une autre mouture de l'hritage
moyen-oriental que reprsentait la conjugaison d'un judasme un peu fantaisiste... qui s'exprimait
dans le Midrash " sauvage " des relectures populaires de la Loi prise comme une histoire, et de cet
trange vocabulaire chrtien lui aussi bientt " scolaris " de la pit monastique... .
Ajoutons que la reconstitution la plus fine des influences ne parviendra pas rendre compte du
fonctionnement smiotique du Discours coranique qui utilise des noms propres, des pisodes, des
mots rares pour mettre en place un nouveau dpart de code logico-smantique en langue arabe.
Nous y reviendrons.
24. Ds les dbuts de l'expansion islamique, les sermonnaires populaires (qss, qusss) ont jou
un rle de premier plan dans la diffusion des croyances et des connaissances religieuses ; partir
du xie-xne sicle, les marabouts-missionnaires, les chefs de confrries ont renforc et largi l'action
des qusss .- cf. Encyclopdie islamique, 2e dition, s.v. Kss.
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M. ARKOUN

LECTURE D'UNE SOURATE

25. La pense mythique btit ses palais idologiques avec les gravats d'un discours social
ancien , Cl. Lvi-Strauss, La pense sauvage, Paris, Pion, 1962, p. 32.
26. On notera que mme ces dveloppements sont prsents dans le cadre narratif de l'isnd on
chane de garants.
27. Cf. M. Arkoun, Rvlation, Vrit et Histoire d'aprs l'uvre de Ghazl , dans Essais
sur la pense islamique, Paris, 1977, p. 233 ss.
28. Cf. M. Arkoun, Pour un remembrement de la conscience islamique , dans Mlanges
H. Corbin, Thran, 1977, p. 191 ss.
29. Titre de la thse de G. Durand, 2e dition, Paris, PUF, 1968.
30. K. Gschwind, cit par L. Massignon, Le culte liturgique et populaire des vu Dormants,
martyrs d'phse : trait d'union Orient-Occident entre l'islam et la chrtient , dans Opera minora,
Beyrouth, 1963, t. III, p. 117.
3 1 . Cf. l'dition du Livre des songes par T. Fahd, Damas, 1 964.
32. Cf. L. Massignon Les ' Sept Dormants ', apocalypse de l'islam , op. cit., pp. 111-112.
33. Ibid., p. 115.
34. Cf. nos rflexions sur l'aire culturelle grco-smitique dans L 'Islam, hier, demain, BuchetChastel, 1978, p. 120ss.
35. Sur les origines de l'arabe classique , cf. la discussion en cours dans J. Wansbrough,
op. cit., p. 85 ss.
36. Je vise les diffrents discours manifests dans les multiples langues islamiques et d'abord,
l'arabe classique : discours juridique, thologique, thique, philosophique, mystique, historiographique...
37. Il serait intressant d'interroger, sous cet angle, les uvres de Jhiz, Ibn Qutayba, Tawhd,
Ghazl, Ibn al-Jawz, Suyt... Il reste beaucoup faire pour sortir de la confusion et rendre tant
soit peu opratoires ces quatre concepts si souvent employs de nos jours. Les interrogations
introduites par J.-P. Vernant pour la pense grecque y aideraient considrablement travers
l'exemple de la pense islamique. Malheureusement, les islamologues restent gnralement
l'cart de telles curiosits historiques et pistmologiques.
38. C'est tout le passage de la mtaphore vive la dnotation rigide, du symbole au signe et
au signal qu'il faudrait suivre dans le dveloppement de la culture islamique jusqu' nos jours.
39. J. T. Desanti, Le concept de temps et le temps dans l'histoire, communication indite au
colloque sur Nature et fonction de l'histoire en relation avec la diversit des cultures , Dakar,
UNESCO, 1978.

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