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AUX SOURCES

DU MODLE LIBRAL FRANAIS


Sous la direction de
ALAIN MADELIN

AUX SOURCES
DU MODLE LIBRAL
FRANAIS

IlS
~
PERRIN
Association d'Histoire de l'Entreprise
Librairie Acadmique Perrin/Association d'Histoire de l'Entreprise, 1997
ISBN: 2262-01206-7
Prface

LE MODLE LIBRAL FRANAIS

par Alain MADELIN

Il existe un modle libral franais; le libralisme n'est pas un pro-


duit import d'origine anglo-saxonne. Il fut un produit d'exportation. Il
y a dans notre histoire conomique non seulement des moments forts
de libralisme, mais une dynamique puissante et continue. Tel est le fil
directeur des travaux rassembls dans cet ouvrage que j'ai le plaisir de
prfacer.
C'est avec enthousiasme que j'ai accueilli, il y a maintenant un peu
plus de trois ans, la suggestion: de Christian Stoffaes, dans le cadre du
programme pour l'Histoire de l'Entreprise, d'organiser en collabora-
tion avec l'Institut EURO 92 une srie de confrences sur les
dynamiques librales de l'histoire conomique de la France .
Depuis la dernire guerre, l'historiographie officielle a pris l'ha-
bitude de prsenter l'histoire conomique de la France depuis la
Rvolution comme une sorte de monte continue vers toujours plus
d'tat; un tat dont les interventions croissantes seraient rendues
ncessaires par les insuffisances et les dfaillances des mcanismes de
rgulation libraux.
En ralit, il n'en est rien. Certes, nous sommes aujourd'hui bien
tous convaincus qu'il y a trop d'tat dans notre pays, et que l'avenir ne
se fera pas sans la rintroduction d'une forte dose de rformes lib-
rales. Mais cette tatisation a plus t le fruit d'un mouvement sinuso-
dal o ont altern des phases successives d'tatisme et de libralisme,
que le rsultat d'une monte constante et progressive vers un dirigisme
rpondant une sorte de ncessit historique de long terme.
Le but de ces confrences est de nous rappeler ce que furent ces
moments libraux de l'histoire de France; de montrer que toute notre
histoire conomique ne se rsume pas en un schma mcanique
d'accroissement de la part de l'tat dans la vie de nos concitoyens,
mais qu'on y retrouve aussi la permanence d'un certain nombre de
dynamiques librales.
II AUX SOURCES DU MODLE LffiRAL FRANAIS

C'est donc avec plaisir que je n'ai pas hsit accorder mon patro-
nage ce programme de confrences. D'autant que j'y retrouvais une
autre proccupation qui m'est chre: rparer l'ignorance de tous ceux
qui croient pouvoir dnigrer la valeur des ides librales et prsentent
le libralisme comme une idologie d'importation, trangre pour
l'essentiel l'esprit de notre culture.

Une formidable amnsie


Par formation, par tradition, le Franais ne serait pas fait pour un
libralisme qui, par nature, nous dit-on, correspond beaucoup mieux
aux particularits historiques et sociologiques du monde anglo-saxon
qu'au ntre.
Tout cela n'est que sottise, je n'hsite pas l'affirmer haut et fort. Si
j'apprcie le contenu de ce recueil de confrences - et si j'en
recommande instamment la lecture - c'est notamment parce qu'il fait
clairement apparatre quel point cette attitude, cette ide reue, est le
fruit d'une formidable amnsie collective. Nous avons perdu de vue le
rle central jou par les auteurs libraux franais des XVIIIe et
XIXe sicles dans la formation, la conceptualisation et la diffusion des
ides librales. Sans leurs apports, le libralisme serait sans doute rest
une pense inacheve. Ces confrences sont pour moi une faon de
leur rendre aujourd'hui justice.
Rien n'est plus habituel, par exemple, que de faire remonter les
sources de la pense conomique librale Adam Smith. Le philo-
sophe cossais serait non seulement le fondateur de la science cono-
mique, mais plus encore le vritable inventeur, le dcouvreur du
libralisme conomique. Prsenter les choses ainsi occulte tous les
apports d'une tradition franaise qui, tout au long du XVIIIe sicle, a
produit des uvres essentielles. Elle minimise notamment le rle fon-
damental de Turgot dans la formation des concepts de base de la pen-
se conomique librale moderne. Des travaux scientifiques ont
rcemment rvl l'ampleur des emprunts qu'Adam Smith avait
raliss auprs de son illustre contemporain franais. ,
De mme, on oublie que la grande littrature librale des Etats-Unis
s'inscrit directement dans la tradition d'une cole d'conomie politique
amricaine fonde au dbut du XIXe sicle par l'ancien prsident
Thomas Jefferson sur la base d'un manuel qui n'tait autre que la tra-
duction ralise par lui d'un ouvrage d'un auteur franais, le comte
Destutt de Tracy. Ainsi, bien des ides qui nous reviennent aujourd'hui
d'outre-Atlantique ne sont en fait que des reformulations et dve-
loppements moderniss de concepts ou d'analyses dont les prmisses
ont gnralement t poses par des auteurs bien franais: par
exemple toute l'analyse moderne des mcanismes de la croissance de
PRFACE III
l'tat que l'on retrouve dj anticipe chez les auteurs libraux de la
Restauration (Charles Comte, Charles Dunoyer, Augustin Thierry), et
plus encore chez Bastiat et les collaborateurs du Journal des
Economistes.
Sur un plan scientifique, beaucoup d'conomistes seront sans doute
tonns d'apprendre qu'il existe actuellement un courant anglo-saxon
qui vise rhabiliter l'uvre de ces conomistes franais du XIXe sicle
en dmontrant que leurs jugements se fondaient sur une dmarche
scientifique incomparablement suprieure celle de leurs rivaux bri-
tanniques, les fameux Manchestriens (Ricardo, Malthus ... ) prsents
dans tous les cours d'universit comme les fondateurs, la suite
d'Adam Smith, de la vraie science conomique. Alors que ces derniers
prouvaient encore beaucoup de mal rsoudre le problme des ori-
gines de la valeur - et contribuaient ainsi entretenir les germes de ce
qui allait plus tard former le cur de la doctrine marxiste -, les cono-
mistes franais rejetaient dj rsolument les ambiguts de la thorie
de la valeur-travail pour adopter (malheureusement sans tre encore
en mesure de l'expliciter clairement) une conception subjective et
trs moderne de la valeur.
Enfin, il est la mode d'accuser les libraux contemporains du pch
d'conomicisme, et de leur reprocher de ne plus accorder suffisamment
d'attention aux vraies valeurs de l'humanisme europen. En faisant le
procs de l'tat-touffe-tout, en appelant la rgression des dpenses
publiques, en condamnant les nationalisations et les excs de l'cono-
mie administre, en dnonant les abus de la protection socialise, en
se faisant les dfenseurs de la proprit, les libraux l'anglo-
saxonne trahiraient les idaux humanistes de leur tradition. Le lib-
ralisme prsenterait le dfaut rdhibitoire de conduire la victoire des
comportements individualistes, au dtriment de tout ce qui peut incar-
ner la prsence de valeurs de solidarit ou d'identits collectives.
Ce procs de l'individualisme n'a rien de nouveau. C'tait dj ce
que socialistes et conservateurs reprochaient de concert aux libraux
franais du XIXe sicle. Les travaux de ces derniers prouvent pourtant
quel point ce reproche est infond, et rsulte plus de fantasmes idolo-
giques et politiques que d'une analyse relle de la pense de ceux qui
taient concerns.
Que Benjamin Constant ou Alexis de Tocqueville chappent gn-
ralement cette opprobe n'empche pas que les autres partageaient le
plus souvent la mme conviction sur l'importance du rle des tradi-
tions, du respect des valeurs et des solidarits communautaires, mais
que c'tait prcisment au nom de la prservation de celles-ci qu'ils
s'attaquaient au monopole de l'tat moderne avec une virulence trs
souvent bien au-del de ce que l'on trouve aujourd'hui dans la pense
librale, mme la plus agressive. E~cellents prophtes de ce qui allait
s'enchaner avec l'avnement des Etats-providence contemporains, et
IV AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

en raison mme des leons qu'ils avaient eux-mmes tires de leur


exprience rvolutionnaire, les libraux franais du XIXe sicle ont t
les premiers comprendre que c'est l'excs d'tat qui conduisait para-
doxalement l'anomie sociale aujourd'hui si frquemment mise au
dbit du libralisme. Il s'agit l de messages qu'il n'est pas inutile de
redcouvrir dans le climat actuel, o la mode est nouveau de mettre
tous les pchs du monde sur le dos d'un libralisme qui, en ralit, ne
correspond en rien aux pratiques actuelles du pouvoir.

Les vrais contours du libralisme


Ces remarques sur l'histoire de la pense librale dans notre pays me
conduisent tout naturellement profiter de cette prface pour prciser
une nouvelle fois les contours et limites de cette pense librale dont je
me rclame, ainsi que les contributions qu'elle apporte, tant au progrs
social qu'au progrs conomique.
Ainsi que je l'ai dj voqu, la pense librale est trs souvent assi-
mile un certain nombre de recettes conomiques qui asservissent
l'homme et le mettraient au service exclusif des chiffres. En ralit,
cela n'a aucun sens. La pense librale, avant d'tre une pense cono-
mique, est pour moi une pense philosophique, juridique et politique
de la libration de l'homme.

1. Un libralisme philosophique et politique


Le libralisme correspond d'abord et avant tout l'ide que
l'homme est un tre moral, un tre de conscience, un tre libre, libre de
faire le bien comme le mal. Et c'est prcisment cette libert de choisir
en conscience de faire l'un ou l'autre, l'un plutt que l'autre, qui fonde
sa responsabilit; responsabilit vis--vis de Dieu son Crateur pour
les uns, vis--vis des exigences de sa raison pour les autres. A son tour,
c'est parce que le libralisme voit d'abord et avant tout dans chaque
tre individuel ce qu'il y a de responsable, qu'il en conclut que tous les
hommes sont moralement gaux, et qu'il pose ainsi le principe de
l'gale dignit de tous les tres humains.
Dfini de cette faon, le libralisme est le produit d'une longue his-
toire philosophique qui dbute en Grce il y a vingt-cinq sicles, puis
porte par le grand souffle du christianisme et finalement consacre
par les Dclarations des droits de l'homme et du citoyen de 1789, vri-
table charte des liberts individuelles. C'est une doctrine qui, par
construction, se dclare l'ennemie irrductible de toutes les thses qui
prnent l'ingalit des hommes ou des races.
Concrtement, cela veut dire que pour les libraux il existe au-
dessus de tout pouvoir humain, qu'il soit d'essence autocratique ou
dmocratique, une autre loi, fruit de la nature de l'homme, de son his-
PRFACE v
toire et de notre civilisation, qui s'impose lui comme tous les autres
hommes, et qui limite ce qu'il peut naturellement faire - par exemple
violer les droits des autres. Au nom de ce principe essentiel, je suis de
ceux qui considrent que si 51 % des Franais, ou mme 99 % votaient
la suppression des Droits de l'homme, cela n'empcherait pas ceux-ci
de continuer exister, et donc de s'imposer tous comme un devoir
moral.
Pour moi, c'est d'abord cela tre libral. C'est un refus farouche de
la loi du plus fort; et donc de ramener le droit la simple expression
du choix des plus forts, ou des plus nombreux.

2. Un libralisme juridique
Il s'ensuit qu'aux yeux d'un libral la dmocratie ne peut se rduire
l'exercice du seul principe majoritaire. La loi de la majorit doit se
trouver quilibre par un principe de limitation du pouvoir qui protge
les droits des minorits - commencer par ceux de la plus petite de ces
minorits, l'individu.
C'est ainsi que la conception librale de la dmocratie repose sur la
prsence de limites constitutionnelles dlimitant les pouvoirs du lgis-
lateur et du gouvernement. Dans la dmocratie librale, la loi ne sau-
rait se rduire la volont et aux caprices d'une majorit d'un jour. La
loi ne peut tre que le produit de procdures complexes o s'inscrit
l'hritage accumul d'une longue histoire juridique et culturelle.
Le libralisme est donc une approche des relations humaines et poli-
tiques fonde sur la priorit de l'ordre juridique.
Il existe deux mthodes pour assurer l'ordre social: la premire
consiste donner des ordres, en user et en abuser, en tendant
indfiniment le pouvoir des contraintes de l'tat. La seconde cherche
non pas commander les hommes au moyen d'une autorit dite sup-
rieure, mais tablir les droits et les obligations rciproques des indivi-
dus. C'est la mthode juridique, la mthode librale.
Bien souvent au lieu de rclamer moins d'tat , nous devrions en
fait demander plus de droit . Telle est la vraie dmarche librale.

3. Un libralisme conomique
Le libralisme conomique est bien videmment indissociable des
deux caractristiques prcdentes. C'est l'ordre juridique d'une socit
d'hommes libres, citoyens d'un tat soumis au droit -l'tat de droit -,
qui est la source de la croissance et de la prosprit conomique.
L'essor des disciplines macro-conomiques nous a habitus raison-
ner en termes de demande , de capital , d'investissement , de
productivit ... Mais manier les quations de plus en plus
complexes, nous en sommes arrivs perdre de vue l'essentiel:
savoir qu' il n'y a de richesse que d'hommes .
Pour le libral que je suis, la croissance, l'emploi n'ont en dfinitive
VI AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

d'autre origine que l'homme, sa libert et sa crativit. Ce n'est pas


dans l'tude de la macro-conomique que se trouve le secret de la
prosprit conomique, mais dans les institutions et la manire dont
elles stimulent sa crativit en faisant appel sa libert et son sens de
la responsabilit.
A cet gard, la rfrence du libralisme au laissez-faire est la
source d'immenses malentendus. Ce n'est pas le libralisme en soi,
mais la trahison des grands principes de droit par des tats qui ne
conservent plus que les apparences de l'ordre libral qui est la cause
des grands drglements conomiques et sociaux.
Historiquement, le laissez-faire, laissez-passer constituait une
raction contre le colbertisme, son dirigisme touffant et ses privilges
sclrosants. C'tait, prioritairement, une revendication de responsabi-
lits. Laissez-faire, laissez-passer , c'tait une faon de permettre
l'ascension des individus, la libert d'panouissement des originalits
personnelles.
C'est ainsi une erreur que de laisser croire que la pense librale
rduit l'homme au rle de simple agent conomique dont la seule fonc-
tion serait de produire, de consommer ou d'investir. Pour un libral,
l'conomie est d'abord et avant tout faite d'hommes et de femmes plus
ou moins incits faire preuve d'initiative, entreprendre, innover,
travailler, faire preuve de responsabilit dans des structures sociales
qui favorisent plus ou moins le meilleur de chacun.

4. La dimension sociale du libralisme


Celle-ci est encore plus mal connue. L'tiquette librale a trop servi
dans le pass couvrir des marchandises frelates et diverses formes
de conservatisme qui n'avaient rien voir avec le libralisme.
C'est ainsi que le libralisme est trop souvent identifi une absence
de gnrosit sociale, une loi de la jungle o le fort triompherait
aisment des faibles. Ce n'est pas exact.
Certes, pour les libraux, la confiance dans les liberts conomiques
est le plus sr moyen pour conduire la prosprit. Mais les libraux
sont les premiers reconnatre que s'il y a dans l'homme un besoin de
libert, il y existe aussi bien entendu un besoin de scurit.
Cette vrit d'vidence, vous la retrouverez trs clairement
exprime chez les libraux franais du XIXe sicle. Chez Frdric Bas-
tiat par exemple, qui a consacr de trs belles pages montrer que le
besoin de scurit est fondamental dans l'me humaine, et qu'il faut
travailler donner aux hommes les moyens d'assurer leur scurit car
cela ne se fait pas tout seul.
C'est pourquoi les libraux du XIXe sicle furent les initiateurs de
nombreuses institutions de protection sociale sous forme d'assurances
ou de socits de secours mutuels; institutions destines prvenir la
maladie, le chmage, ou la vieillesse, permettre aux ouvriers de se
PRFACE VII
crer un patrimoine au travers de caisses d'pargne. C'est un libral,
l'conomiste Gustave de Molinari, qui, joignant l'acte la parole, tenta
par exemple le premier en France de crer des Bourses du travail .
Bien des expriences et ralisations, qui ont marqu l'volution de
notre socit et de son environnement social la fin du XIXe sicle,
furent en fait le produit d'initiatives librales.
La grande diffrence avec la pense sociale contemporaine est que
les libraux mettent l'accent sur le rle prioritaire des associations et
du monde associatif. La pense librale est une pense d'quilibre, une
pense qui considre que si l'on veut viter l'oppression des fai~les par
les forts il existe une autre voie que le recours la loi ou l'Etat: la
libre association. Le libral est quelqu'un qui, une intervention de
l'tat, prfre, chaque fois que cela est possible, une intervention des
intresss eux-mmes, spontanment associs.
C'est ainsi, l encore, qu'au XIXe sicle, ce sont les libraux qui, en
France, demandaient la libert des syndicats, syndicats libres et libre
entreprise tant leurs yeux deux formes complmentaires d'un mme
ordre social. Pour autant toutefois que ces synlicats respectent eux-
mmes le jeu des liberts, et n'utilisent pas l'Etat pour passer d'un
ordre de contrats volontaires un nouvel ordre d'essence rgle-
mentaire construit sur une pyramide d'alibis quasi contractuels.

La pense du XXl e sicle


Pour terminer, je voudrais montrer que ces ides, bien qu'elles
soient - dans les confrences regroupes dans ce livre - illustres par la
pense de gens d'hier, sont en ralit plus actuelles que jamais.
A la veille de notre entre dans le XXl e sicle, nous sommes en effet
confronts un formidable changement. Aprs la rvolution agricole,
puis la rvolution industrielle, voici que se profile la troisime grande
vague de changement dans l'histoire de l'Humanit.
La mondialisation de l'conomie, la rduction des distances et l'acc-
lration du temps, la rvolution des technologies de l'information et de
la communication annoncent une nouvelle civilisation. A la civilisation
de l'usine va succder celle du savoir et de l'panouissement personnel.
Nous vivons la rvolution d'une conomie globale o capitaux et
informations ne connaissent plus de frontires. Une conomie o ce ne
sont plus seulement les matires premires ou les sources d'nergie qui
comptent, mais, de plus en plus, le savoir, le travail, l'organisation.
Nous entrons dans un monde o, plus que jamais ce sont les talents, les
capacits d'imagination et de crativit des hommes qui vont compter.
Le xxe sicle a t le sicle des tats avec ses deux guerres mon-
diales, puis celui de l'tat-providence et du pouvoir montant des
bureaucraties. Depuis le grand vnement que fut la chute du mur de
VIII AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Berlin, le XXl e sicle apporte au contraire avec lui la promesse d'un


monde qui fera davantage confiance l'homme, d'un monde qui remet
l'homme au cur de la socit.
Les nouveaux horizons de la science apportent non seulement de
nouvelles chances de prosprit, d'emplois et de croissance, mais
encore une croissance d'un type nouveau: une croissance plus sou-
cieuse de l'homme et de son environnement, lui offrant de nouvelles
possibilits d'tre et d'apprendre. Une croissance cratrice de nou-
veaux produits de nouveaux services, donc de nouveaux mtiers, et
porteuse d'une culture plus accessible.
Simultanment, cette plus grande ouverture au monde suscite un
besoin de proximit, la ncessit de repres scurisants et d'espaces
taille humaine, et la possibilit de s'panouir au sein de multiples
communauts - dont la plus naturelle reste la famille -, d'associations
volontaires, de solidarits professionnelles et culturelles.
J'en tire personnellement la conclusion: ce XXl e sicle sera un sicle
de citoyens plus libres et plus responsables, plus autonomes mais aussi
plus solidaires au sein d'une socit de plus grande harmonie; un sicle
donnant davantage de place une socit civile infiniment plus riche.
Bien videmment, je ne dis pas que cette mutation ira sans pro-
blme. J'en dduis nanmoins que ce sicle sera marqu par un grand
choix libral, un retour en force de systmes de valeurs et de cohsion
socitale beaucoup plus proches des valeurs librales auxquelles
j'adhre, et que cela n'a jamais t le cas depuis bien longtemps.
Les chrtiens-dmocrates et les libraux allemands, les libraux et
les travaillistes hollandais, les conservateurs... et mme les travaillistes
britanniques sont en train de prendre le grand virage libral du
XXI e sicle. Ils ont compris. Serons-nous les derniers saisir le sens du
nouveau monde dans lequel nous entrons, et rpondre l'appel?
Voil pourquoi il est si important aujourd'hui de renouer avec les
racines historiques et intellectuelles du libralisme et notamment du
libralisme franais, sans doute le plus riche de tous. Voil pourquoi je
me flicite encore une fois de l'initiative qui a t prise, malgr son
htrognit, de rassembler ces confrences en un ouvrage disponible
pour le grand public. Mon souhait est que ces confrences se pour-
suivent, et qu'elles permettent aux libraux franais d'aller encore plus
dans l'exploration et la connaissance de leur grand pass pour prparer
l'avenir.
Prsentation

LES DYNAMIQUES LIBRALES


DE L'HISTOIRE CONOMIQUE DE LA FRANCE
par Christian STOFFAS et Henri LEPAGE

1 - L'exception franaise: une dmocratie librale


Au dictionnaire franais des ides reues, la rubrique libralisme
on peut lire: ultra; capitalisme: froce; concurrence: sauvage.
L'ide reue n'est-elle pas, au contraire, celle d'une France viscrale-
ment antilibrale?
Il est gnralement admis que les Franais seraient irrductiblement
hostiles au libralisme. Les ides librales - mme si on en vient
reconnatre qu'elles prosprent dans le monde entier - ne seraient-ils
pas de chez nous. Notre vieux fonds latin, catholique, rural mpriserait
congnitalement le commerce et l'argent. Le libralisme serait un pro-
duit import, en provenance de nations qui n~ partagent ni notre
culture, ni nos valeurs -les pays anglo-saxons. L'Etat-nation centralis
dans ses mtamorphoses successives - de la monarchie d'Ancien Rgime
au jacobinisme rpublicain et l'tat-Providence socialis - serait le
point focal de la socit franaise travers les ges. Les porte-parole des
ides librales seraient une secte d'intellectuels utopistes, sans prise sur
la socit, mal enracins dans le concret. En somme, la France serait en
quelque sorte gntiquement antilibrale, ou a-librale ...
Quant l'histoire conomique de la France, elle se lirait comme une
monte constante de l'intervention de l'tat dans l'conomie, pour
suppler aux insuffisances d'un capitalisme priv pusillanime, qui pr-
frerait systmatiquement les placements fonciers, en or et en rente
d'tat aux risques de l'entreprise industrielle et commerciale. Le sens
de l'histoire serait ainsi clairement trac conduisant, dans une ligne
continue, du colbertisme mercantiliste de la monarchie au saint-
simonisme de la rvolution industrielle, de la planification de la
Reconstruction aux grands projets industriels du gaullisme et aux
nationalisations de 1981, en rponse aux dficiences de l'esprit
d'entreprise.
X AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Celui qui contrle le pass commande au prsent: c'est pourquoi


le pass appartient au Parti. La maxime pourrait tre de Lnine: elle
est de George Orwell, incomparable analyste de la mthode marxiste
de prise du pouvoir intellectuel qui, selon Gramsci, prcde la victoire
politique. L'interprtation de l'histoire est en effet une puissante arme
idologique: c'est elle qui donne le sens, elle qui trace la ligne direc-
trice, elle qui tablit la cohrence de la vision politique. Il est bien vrai
qu'il y a un magistre historien.
Mais l'histoire n'est pas que propagande au service d'une idologie:
elle est, aussi, scientifique - avec sa dfinition du vrai et du faux, ses
mthodes de recherches et ses preuves, son exploitation des sources
originelles. Il existe des vrits historiques - comme il existe aussi des
erreurs et des manipulations historiques. Ce qui ne veut pas dire qu'on
ne trouve pas dans la pense historique des rvolutions conceptuelles,
des changements de points de vues, des rvisions de sens - tout comme
il existe des rvolutions coperniciennes dans les sciences dites exactes.
Ce changement de paradigme - au sens de Thomas Kuhn - a eu lieu
dans les sciences conomiques: sous l'influence de l'cole de Chicago,
la gnralisation libral-montariste succda, il y a vingt ans, la gn-
ration keynsienne.
Concernant les rapports de la France et du libralisme, le moment
de cette relecture n'est-il pas venu aussi en histoire?
Cet ouvrage rassemble les contributions prsentes depuis trois ans
au sminaire sur les Dynamiques librales de l'histoire conomique de
la France organis chaque mois la Sorbonne sous l'gide d'Alain
Madelin qui en eut l'initiative en 1994 lorsqu'il tait ministre des
Entreprises.
La thse centrale dveloppe dans le cadre de ces travaux de
recherche est qu'il n'y a pas de prdisposition antilibrale fatale et que,
tout au contraire, vit dans notre pays une tradition librale ancienne et
vivace, trois niveaux:
- tant dans la pense conomique - les uvres intellectuelles, les
mouvements de pense, etc.;
- que dans les politiques conomiques - les lois et rglements,
l'action conomique, financire, sociale de l'tat;
- et dans l'conomie relle - la production, les entreprises, les
marchs.
Le libralisme n'est pas ce qu'on veut faire croire.
Le libralisme en France n'est pas technocratique et marginal: il est
au contraire profondment enracin dans la socit. Le libralisme
n'est pas import de contres trangres: il a t, et demeure, un pro-
duit d'exportation. Le libralisme n'est pas conservateur: il est une
force de progrs et de mouvement et fut longtemps identifi la
gauche de l'chiquier politique face aux forces du conservatisme et de
la raction. Les tendances antilibrales sont de tous les bords, l'inclina-
PRSENTATION XI

tion corporatiste de certaines fractions patronales autant que la sympa-


thie des syndicats l'gard des monopoles d'tat. Il ne s'agit pas sim-
plement de moments de libralisme - priodes isoles dans une
mare montante historique de dirigisme et de socialisation de l'cono-
mie. Il s'agit d'une dynamique - c'est--dire d'un mouvement constant,
d'un rayonnement international, d'une ligne de force - tant dans
l'conomie productive que dans la pense. Enfin, alors que le libra-
lisme avait longtemps paru tre, dans la vision marxiste, contraire au
sens de l'histoire, il se retrouve au contraire, l'ore du XXIe sicle, en
plein dans la dynamique historique mondiale.
Le propos de cet ouvrage n'est pas de prtendre dmontrer que la
France a toujours t championne du monde des libralismes. Son
ambition - plus modeste et plus raliste - est de faire justice de l'image
d'une France irrductiblement hostile au libralisme conomique. Elle
est de rappeler qu'il existe une force librale historique et puissante,
profondment enracine dans la socit et dans les comportements
conomiques, ct et en concurrence d'autres tendances tatistes
- dirigistes, interventionnistes - qui sont trop frquemment et complai-
samment mises en avant jusqu' sembler occuper tout l'espace du
caractre franais.
Certes, la France parat aujourd'hui - malgr les quelques rformes
conduites ces dernires annes - tre en retard de rformes librales,
lorsqu'on les mesure l'aune du puissant mouvement mondial de lib-
ralisation conomique et de globalisation du, libre-change. A l'heure
o mme Moscou et Pkin privatisent, l'Etat en France demeure
hypertrophi et l'conomie franaise emptre dans un tissu de rgle-
mentations, de contraintes et de prlvements obligatoires. Le pro-
gramme des partis politiques franais qui se rclament du libralisme
fait ple figure ct de ceux des partis sociaux-dmocrates scandi-
naves, du Parti travailliste britannique, du Parti socialiste ouvrier espa-
gnol, du Parti de la gauche dmocratique (ex-communiste) italien...
Mais la culture conomique d'un pays et les mentalits collectives ne
se jugent pas simplement sur une priode de quelques annes. Depuis
trois sicles, il faut le souligner, la force librale a t trs souvent
dominante en France - par exemple au Sicle des lumires, sous la
monarchie de Juillet, durant le Second Empire, pendant les premires
dcennies de la Ille Rpublique, avec le plan de 1958 et ces dernires
annes, avec la construction europenne. Elle a certes quelquefois
cd le pas d'autres tendances - dirigistes, tatistes, socialistes, cor-
poratistes - pour des priodes temporaires, et le plus souvent dans des
circonstances de drame pour le pays. Mais l'exception n'est pas l o
on le pense gnralement: il ne s'agit pas seulement de moments
libraux isols; la continuit franaise est librale. D'ailleurs, ces
luttes d'influence permanente entre idologies adverses ne sont-elles
pas le signe clatant d'une dmocratie librale vivace?
XII AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

En dfinitive, sur la longue priode, le fonds culturel franais


- catholique, galitaire, rural, militaire, centralisateur, jacobin,
administratif - ne doit pas faire oublier que la fille ane de l'glise est
aussi - et surtout - la patrie des Droits de l'homme et du citoyen, la
protectrice du libre arbitre et de la lacit, le lieu de naissance de la
rvolution industrielle et de l'entreprise, une conomie ouverte et
exportatrice - c'est--dire une dmocratie librale et une conomie
librale.
Dans la perspective historique longue, la France se situe dans le
groupe de tte des nations librales - derrire l'Amrique certes, mais
peu prs pied d'galit~ avec l'Angleterre qui est alle beaucoup
plus loin qu'elle dans l'Etat-Providence, avant la rvolution that-
chrienne. Les rgimes forts de l'entre-deux-guerres ne classaient-
ils d'ailleurs pas la France dans le mme sac - celui des dmocraties
librales - que les Anglos-Saxons?
La rvolution librale franaise date de 1789, suivant de quelques
annes seulement l'indpendance amricaine: mais le libralisme fran-
ais, alors en gestation, a marqu les esprits et l'conomie tout au long
du Sicle des lumires. Rappelons que, pendant ce temps et jusque fort
avant dans le xxe sicle, la plupart des pays d'Europe occidentale
demeuraient prisonniers de structures politiques, religieuses et cono-
miques hrites du Moyen Age. Alors que la Rvolution privatise les
biens nationaux et assure l'galit des enfants entre eux dans leur droit
hriter de leurs parents - mesure d'quit librale fondamentale dans
le contexte de l'poque -, la plupart des pays europens n'abolissent,
eux, le droit d'anesse et ne dispersent les grandes proprits seigneu-
riales ou collectives que tard dans le xxe sicle. Pour ne pas parler de la
situation del'Europe orientale ou des zones non europennes, o le
libralisme conomique tout autant que politique est encore dans les
limbes ...
Dans la continuit librale de l'expansion conomique franaise,
depuis les origines de la rvolution industrielle, on observe certes des
priodes noires - de croissance ralentie, de difficults industrielles, de
stagnation de l'investissement, de protectionnisme, de corporatisme et
de dirigisme. Davantage qu' une impuissance congnitale des entre-
prises franaises ou une irrductible pusillanimit du capitalisme
national, ces phases antilibrales apparaissent lies des vnements
dramatiques - en particulier les guerres, qui affaiblissent le pays, mobi-
lisent les ressources des fins militaires, l'pargne et les nergies
cratrices dans la reconstruction du pays ou les dpenses d'armement.
Ce sont donc ces priodes antilibrales qui apparaissent, dans cette
analy,se, comme des moments temporaires. Alors, le rle conomique
de l'Etat prend en effet le dessus pendant quelque temps - pour grer
la pnurie, pour conduire l'conomie de guerre au service des besoins
de l'Arme - avant de s'effacer derrire la dynamique librale, une fois
les conditions normales rtablies. Ainsi en est-il des guerres de la
PRSENTATION XIII
Rvolution et de l'Empire; de la Premire et la Deuxime Guerre
mondiale, etc. qui affaiblirent durablement les forces conomiques du
pays et dbouchrent sur une prise en main par l'tat de l'conomie de
guerre. Les phases prolonges de rcession conomique et de stagna-
tion de l'investissement productif - comme les priodes 1870-1895 et
1920-1950 - correspondent des cycles dpressifs observables dans
l'ensemble de l'conomie mondiale. Mais elles sont aggraves, en
France, par les consquences des guerres: en l'occurrence l'affaiblisse-
ment conscutif respectivement d'une part la dfaite de 1870, au
paiement des rparations, l'obsession du rarmement pour faire face
la menace allemande, d'autre part la guerre de 1914-1918 laissant la
France exsangue et puise, impuissante maintenir son statut de
grande puissance europenne, dbouchant sur l'effondrement de 1940
et l'Occupation.
L'intervention de l'tat dans l'conomie ne serait donc pas - contrai-
rement l'ide reue - une caractristique intrinsque de la culture
conomique franaise, ni n'obirait une quelconque tendance inexo-
rable : mais elle est, au contraire, circonstancielle, passagre et cons-
quence d'vnements exognes la sphre conomique et sociale. Sans
nier les penchants tatistes et dirigistes de l'exception franaise ni la
force des fractions antilibrales de la socit, il convient donc de les
relativiser - distinguer ce qui est essentiel de ce qui est accessoire.
Le libralisme n'est pas un catalogue de recettes: c'est une philo-
sophie, un systme de valeurs, une vision d'ensemble. Le libralisme
est un bloc, les liberts sont indissociables - qu'il s'agisse de la dmo-
cratie reprsentative des liberts civiles, de pense, conomiques.
Quand on confisque l'une, les autres sont en pril - comme l'ont
prouv, entre autres, les drives de l'conomie centralement planifie.
Or la France est une dmocratie librale: il n'yen a pas encore telle-
ment de par le monde pour que cette caractristique culturelle ne soit
pas souligne. Et c'est une des plus anciennes avec l'Angleterre et
l'Amrique: donc une des plus enracines dans les mentalits. Et sur-
tout notre culture nationale est fondamentalement humaniste, plaant
donc l'individu au premier rang - c'est--dire la libert: le libralisme
est un humanisme. Mme s'il faut relativiser les approches simplifica-
trices fondes sur la mentalit des peuples - elle est bien plus indi-
vidualiste que collectiviste, marque d'une aspiration l'quit et la
justice plus qu' l'galit. L'individualisme galitaire - c'est--dire la
citoyennet rpublicaine, l'galit des chances - n'est-ce pas la dfini-
tion d'un fonds culturel fondamentalement libral? Les hommes
naissent libres et gaux en droit et les droits naturels et imprescrip-
tibles sont [dans l'ordre] la libert, la proprit, la sftret et la rsis-
tance l'oppression nonce la maxime fondamentale de notre bloc
constitutionnel, la Dclaration des droits de l'homme et du citoyen du
26 aoftt 1789: c'est--dire galit au dpart, quit l'arrive - et non
pas l'galitarisme comme une fin en soi.
XIV AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Le monde de la production exprime aussi la dynamique librale. Les


Franais sont individualistes, cratifs, entreprenants, profondment
attachs aux liberts conomiques comme aux liberts civiles. C'est en
France, aussi, que la notion d'entreprise et d'entrepreneur est la plus
ancienne: de la manufacture des origines jusqu' la grande firme mul-
tinationale diversifie contemporaine, la France a toujours t la
pointe de la modernisation des entreprises. Pour la rvolution indus-
trielle elle rivalisa pour la premire place avec l'Angleterre jusqu' ce
que, la fin du XIXe sicle, elles soient toutes deux rattrapes par
l'Amrique et l'Allemagne - et avant qu'elle n'entame son brillant
rtablissement au milieu du xxe sicle surclassant cette fois l'Angle-
terre. Au fond, entre toutes les nations, la France est celle qui se sera le
plus constamment maintenue dans le peloton de tte de la prosprit
conomique.
Quant la pense librale franaise, elle apparat tout aussi dyna-
mique que le sont les forces entrepreneuriales. Au XVIIIe sicle, la
France dominait l'univers intellectuel de l'Europe, en conomie
comme dans les autres disciplines: l'apport d'Adam Smith, gnrale-
ment considr comme l'inventeur du libralisme conomique, est pr-
cd d'une tradition librale franaise extrmement vivace, de
Quesnay Turgot; au XIXe sicle, les Jean-Baptiste Say et Frdric
Bastiat n'ont rien envier en termes de notorit internationale et de
rayonnement intellectuel leurs homologues anglais. Les anglo-saxons
n'ont pas le monopole du libralisme.
Ces vrits historiques ont certes t quelque peu occultes par les
conceptions dominantes qui tinrent le haut du pav dans notre pays ces
dernires dcennies. Il serait intressant de s'interroger sur les causes
de cette occultation: mais ce n'est pas le propos de cet ouvrage, dont
l'objet est de drouler le fil de la continuit librale.

II - Repenser 1789,' la rvolution librale


Si l'on veut illustrer le relativisme de l'interprtation historique, on
ne saurait trouver de meilleur exemple que l'analyse des images suc-
cessives de la Rvolution franaise: il vaut qu'on s'y arrte pour illus-
trer le propos de cet ouvrage. La Rvolution vit dans l'esprit de chaque
Franais. Aujourd'hui encore, la vision - ou plutt les visions - de la
Rvolution occupent une place singulire dans les mentalits de notre
pays: ses grands acteurs, ses dates-clefs, ses esprance et ses drames
hantent nos rfrences politiques. Plus que toute autre tape histo-
rique, elle est, par son message universel, l'vnement-fondateur de la
France moderne, la marque essentielle de son identit distinctive,
l'horizon indpassable de sa culture politique. Elle structure l'espace
politique et idologique, chaque parti, chaque mouvement de pense
s'tant dfini, se dfinissant encore par sa vision de la Rvolution.
PRSENTATION xv
A chaque poque sa vision. Tout au long du XIXe sicle - o les rvo-
lutions se succdent peu prs tous les vingt ans - les principales
forces politiques - lgitimistes, orlanistes, bonapartistes, rpublicains
- se dfinissent par leur vision de la mre des rvolutions . Le
xxe sicle ne sera pas en reste - o les socialistes, les communistes, les
ptainistes, les gaullistes, les libraux, etc. dveloppent chacun leur
propre interprtation.
Chaque gnration, donc, s'interroge sur le sens de cet immense
vnement: la manire dont les intellectuels et les historiens ont
faonn, une poque donne, l'image de la Rvolution, l'utilisation
qu'en ont faite dans leurs combats les partis ou factions politiques et
les mouvements sociaux organiss dmontrent la fonction idologique
minente de l'interprtation historique de cette grande rupture.
Depuis deux sicles, nous dit Franois Furet, l'analyste des passions
rvolutionnaires, brillant auteur de Penser la Rvolution franaise, les
Franais ne cessent - consciemment ou inconsciemment - de rejouer la
mme pice, dans le jeu dialectique de l'action et de la raction poli-
tiques. Ainsi la rupture de 1789, le paroxysme de 1793, suivis du
9 Thermidor, du 18 Brumaire, de la tentative de retour l'ordre ancien
de la Restauration de 1815; les journes de 1830 et celles de 1848, sui-
vies du coup d'tat de 1851; la Commune de 1871 et l'avnement de la
Rpublique; 1936 et le Front populaire, suivis de 1940 et de la Rvolu-
tion nationale de Vichy; 1946 et la Libration; la srie pourrait sans
nul doute se prolonger jusqu'en 1958 et en 1981...
Les mises en scne de la Grande Rvolution accompagnent chacune
de ces ruptures politiques: en mme temps que se prennent ces grands
tournants de l'histoire de France se succdent les interprtations de
1789, de ses causes et de ses consquences. Mais les visions de l'histoire
se mtamorphosent chaque gnration d'historiens. Ainsi furent-elles
successivement librale, galitaire, ractionnaire, bourgeoise, roman-
tique, populaire, dmocrate, rpublicaine, socialiste, communiste. A
chaque poque, la lecture dominante de la Rvolution - gnralement
construite sur une uvre historique succs - devient une arme
politique essentielle.
C'est alors mme que se droulait la Rvolution franaise qu'on a
commenc d'en raconter l'histoire: Barnave, qui en fut un des acteurs
essentiels; Rabaud Saint-tienne ds 1792; Necker en l'an V;
Molleville en l'an IX; Lacretelle en 1806, etc. Ds le Consulat et
l'Empire, alors que s'clipsent les traumatismes de la Terreur et de la
Raction thermidorienne, on cherche avec Mme de Stal renouer
avec les esprances librales des dbuts de la Rvolution. La descrip-
tion hroque met en scne les grandes journes rvolutionnaires et fait
dfiler ses hommes illustres - Mirabeau, Robespierre, Danton, etc. :
chacun choisit son hros.
Si la description vnementielle ne cherche pas interprter, l'cole
XVI AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

historique franaise s'affirme avec clat sous la Restauration, alors que


les reprsentants de la bourgeoisie librale sigent la gauche de la
Chambre introuvable et s'opposent frontalement la raction ultra.
Chateaubriand et bien d'autres conservateurs s'illustrent dans la philo-
sophie de la Rvolution. Les nostalgiques de l'Ancien Rgime privil-
gient la thorie du complot, fustigeant les francs-maons, l'or anglais,
les tyrans sanguinaires et les monstres de la Rvolution. Alors
qu'ils appellent l'expiation des fautes qui ont caus la fin du monde
disparu, L'Histoire de la Rvolution franaise d'Adolphe Thiers parait
en 1823, celle d'Auguste Mignet en 1824. Pour eux, la Rvolution fut la
consquence logique des blocages de l'ancien systme: Lorsqu'une
rforme est devenue ncessaire et que le moment de l'accomplir est
venu, rien ne l'empche et tout la sert. Ou encore: Les tats gnraux
ne firent que dcrter une rvolution dj faite. La drive dicta-
toriale de l'an II, leurs yeux, fut cause par l'alliance de la contre-
rvolution de Coblence et de la Vende avec la coalition des rgimes
monarchiques menacs: Les privilgis ont voulu empcher la Rvo-
lution; l'Europe a tent de la soumettre; la rsistance intrieure a
conduit la souverainet de la multitude; l'agression du dehors la
domination militaire. Benjamin Constant tablit le caractre indis-
sociable des libralismes philosophiques, politiques, conomiques
- liberts en tout . Pour les historiens libraux, il s'agit alors, face
la raction nobiliaire, de sauvegarder l'uvre de 1789 consacre par la
charte de 1814.
La rvolution de 1830 assoit dfinitivement le rgne du libralisme,
rattachant sans retour notre ordre social au grand mouvement de
1789 . Sous la monarchie de Juillet, l'axe des proccupations des his-
toriens se dplace pour se fixer non plus sur la rvolution bourgeoise
de 1789 mais sur la rvolution populaire de 1793 . Face la
bourgeoisie, la critique socialiste commence alors de prendre forme
cohrente, alors que gonflent les effectifs des ouvriers au service des
manufactures et que s'amplifie la contestation du capitalisme bour-
geois. Utopie socialiste, romantisme populaire: aux thories sociales
de Proudhon et autres Saint-Simon, rpond l'historiographie rvolu-
tionnaire populaire. La Rvolution, ds lors, n'est plus seulement vue
d'en haut - travers ses Assembles rvolutionnaires, ses partis, ses
lites, et ses grands hommes - mais d'en bas - travers le mouve-
ment des masses et les structures sociales.
Jules Michelet fait entrer le peuple sur la scne en publiant L'His-
toire de la Rvolution franaise en quatre volumes de 1847 1853.
uvre d'histoire scientifique, s'appuyant sur des sources puises aux
dpts des archives, c'est aussi une uvre partisane, crite dans le
contexte de la Rvolution de 1848 et de l'opposition rpublicaine au
Coup d'tat du Second Empire. Le peuple souverain s'avance pour
substituer la volont gnrale au bon plaisir . Pour lui, c'est l'aspira-
PRSENTATION XVII

tion l'galit plus qu' la libert qui est l'essentiel. Qu'est-ce que la
Rvolution, interroge-t-il? La raction de l'quit, l'avnement tardif
de la justice ternelle. Le talent littraire de Michelet n'est pas pour
rien dans le succs populaire de son uvre: mais c'est le contexte poli-
tique qui assure son triomphe, car elle fournit une arme intellectuelle
dcisive aux adversaires du libralisme, alors dominant dans la socit
bourgeoise et install aux commandes du pouvoir. La plume ardente
de Michelet ressuscite dans de vastes fresques les grandes journes du
Paris rvolutionnaire, fait revivre les profondeurs du peuple parisien,
souligne l'immense rayonnement des croyants de l'avenir dans
l'Europe entire. Nul mieux que lui n'a dcrit la grande lumire ne
de l'clair du 14 juillet , l'lan patriotique de 1792, le drame de la
guerre civile de 1793. Romantique, Michelet sait rendre l'lan gn-
reux, la ferveur dsintresse et l'enthousiasme rvolutionnaire. Pour-
tant, en crivant au cur mme de Paris, dans les noires et profondes
rues ouvrires, fermentait le socialisme, une rvolution sous la Rvolu-
tion , Michelet transpose l'vidence la fin du XVIIIe sicle ses incli-
nations politiques d'homme du XIXe sicle qui sera chass des Archives
et du Collge de France par Napolon III: la propagande politique
perce sous l'uvre de science et sous le talent littraire. Il s'interdit de
maudire 1793 au nom de 1789, ou de mpriser 1789 au nom de 1793,
comme le font beaucoup de ses contemporains: dj on s'carte de la
vision librale.
L'inspiration dmocrate, rpublicaine, sociale et nationale marque
tout autant La Rvolution d'Edgard Quinet, parue en 1865, et celle de
Louis Blanc, en douze volumes, publis jusqu'en 1862. Pour Quinet,
l'histoire tant la ralisation des ides, il lie la Rvolution au pass
national - le legs fatal de l'histoire de France .
Dans L'Ancien Rgime et la Rvolution paru en 1856, Alexis de
Tocqueville, hobereau provincial, catholique et conservateur - tout
autant que Quinet est partisan dclar de la Rvolution - s'attache
retracer le caractre fatal de celle-ci dans les institutions et la socit
d'Ancien Rgime: Il n'y eut jamais d'vnements plus grands,
conduits de plus loin, mieux prpars et moins prvus. Observateur
attentif de La Dmocratie en Amrique, Tocqueville s'attache la
comparaison des mentalits collectives et aux comportements sociaux,
mettant l'accent sur les deux passions principales des Franais au
XVIIIe sicle: L'une venant de loin, la haine violente et inextinguible
de l'ingalit; l'autre plus rcente et moins enracine, celle de vivre
non seulement gaux mais libres. Alors qu'il marque sa sensibilit
l'essor de la bour-
geoisie et ses revendications, Tocqueville s'intresse peu au peuple. Il
nglige aussi les aspirations la dcentralisation des pouvoirs, thme
qui eut drang la ligne essentielle de l'ouvrage qui r~mne tout le
cours de l'histoire de France aux progrs continus de l'Etat centralis.
La gnration nouvelle d'historiens qui suit la dfaite de 1870 et la
XVIII AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

chute de l'Empire est marque par le conservatisme. Obsds par le


drame de la Commune, ils s'effraient des progrs de la rvolution
sociale. Dans Les Origines de la France contemporaine, paru en 1875,
Hypolite Taine reporte sa peur des communards sur le peuple de 1793.
Soucieux de dfendre l'ordre social menac, il prend le parti de la
noblesse contre la bourgeoisie, de la bourgeoisie contre le peuple ne
voyant qu'envie cupide ici, qu'instinct sanguinaire l. Dans son pessi-
misme fondamental, Taine carte de son propos la guerre et ses cons-
quences pour n'observer, dans le cours de la Rvolution, qu'imbrication
de forces sociales, d'intrts personnels et de passions collectives.
A l'inverse, l'essor du mouvement ouvrier et des ides socialistes
engendre une tradition historiographique toute diffrente - inaugure
par la publication par Jean Jaurs de 1901 1904, et significativement
intitule Histoire socialiste de la Rvolution franaise: on ne saurait
mieux traduire le caractre minemment politique de la vision de l'his-
toire. L'attention des historiens se porte alors sur les classes populaires,
pour tudier avec mthode leurs conditions d'existence, pour
comprendre les mobiles de leurs comportements. Exalt par Michelet,
caricatur par Taine, le peuple est dsormais resitu scientifiquement
son rle historique. Pratiquant l'analyse marxiste, Jaurs dresse un
vaste tableau de la socit franaise de la fin de l'Ancien Rgime et des
causes conomiques et sociales de la Rvolution. En permettant l'essor
de la bourgeoisie, la Rvolution a prpar indirectement l'avnement
du proltariat et donc du socialisme. Les conditions conomiques,
la forme de la production et de la proprit sont le fonds mme de
l'histoire. A chaque priode, la structure conomique de la socit
dtermine les formes politiques, les murs sociales et mme la direc-
tion gnrale de la pense . L'inspiration de Jaurs est donc la fois
matrialiste avec Marx et mystique avec Michelet . Son uvre peut
tre considre comme fondatrice du socialisme la franaise , mar-
que la fois par la dialectique marxiste, par la gnrosit romantique
et par un humanisme profond. Car Jaurs n'a garde d'oublier la
haute dignit de l'esprit libre , l'homme force pensante et agissante
qui ne se laisse pas rduire brutalement, mcaniquement une formule
conomique .
Le monument lev par Jaurs la Rvolution franaise - uvre de
foi idologique, uvre de combat politique, uvre scientifique aussi,
puise dans les sources et les textes originaux - marquera toute l'histo-
riographie rvolutionnaire du xxe sicle - Aulard, avec son Histoire
politique de la Rvolution franaise de 1901, et sa Rvolution franaise
et le Rgime fodal de 1919; Mathiez avec La Vie chre et le mouve-
ment social sous la Terreur de 1927, etc. Les masses paysannes trouvent
aussi leur historien avec la thse sur Les Paysans du Nord pendant la
Rvolution franaise - o est souligne l'existence, ct des mouve-
ments citadins sur lesquels s'est fixe jusqu'alors l'attention des histo-
PRSENTATION XIX

riens, d'un mouvement rural autonome et puissant: les luttes contre


l'exploitation seigneuriale, la crise agraire, les jacqueries antifodales,
la Grande Peur de 1789.
Les masses urbaines, autour du mouvement sans-culotte sont mises
au centre de l'analyse par l'historiographie d'inspiration communiste,
qui s'impose aux lendemains de la Libration. Dans La Lutte de classes
sous la Premire Rpublique, publi en 1946, Daniel Gurin identifie
dans la sans-culotterie parisienne l'avant-garde de la Rvolution
proltarienne du xxe sicle. Albert Soboul - qui influencera de sa
vision toute une gnration d'historiens - met galement le proltariat
urbain en exergue dans Les Sans-Culottes parisiens en l'an II. Avec
Robespierre et Saint-Just, les principaux hros rvolutionnaires de
l'historiographie communiste sont Hbert et les hbertistes, Babeuf et
son Mouvement des gaux, qu'touffera le ractionnaire Directoire:
la Rvolution franaise est une tape de la lutte des classes, annoncia-
trice de la Commune, des guerres sociales du xxe sicle et de la Rvolu-
tion russe.
Toutefois, au sein mme de ce qui fut interprtation dominante de la
pense franaise du milieu du xxe sicle, nombreux sont les historiens
qui dveloppent d'autres conceptions - par exemple la vision librale -
de Franois Furet Franois Crouzet admirateur de l'Angleterre.
Une page, dsormais, est tourne. La rfrence marxiste a perdu de
son attrait - c'est peu dire - aprs l'effondrement de l'URSS. Alors
que la France contemporaine est gagne - comme l'Europe entire,
comme le monde entier - par les ides librales, n'est-il pas temps de
remettre au premier plan l'interprtation librale de la Rvolution
franaise - celle-l mme qui prdominait, rappelons-le, pour ses
contemporains?
Il faut dpasser les interprtations guides par les circonstances
politiques du moment pour revenir aux sources, pour se rappeler l'v-
nement rvolutionnaire tel qu'il se situait dans l'poque. La fin de
l'Ancien Rgime est une socit bloque - la fois par l'organisation
conomique et sociale hrite des temps fodaux et par l'absolutisme
monarchique gui en termes conomiques, s'incarne en mercantilisme,
monopoles d'Etat, taxes crasantes, etc. L'ide fondamentale du pro-
grs, face aux conservatismes, c'est le libralisme: les libraux, c'est la
Gauche. Les liberts forment alors un tout insparable: libert de pen-
se, face au carcan de l'obscurantisme et du clricalisme; liberts
politiques et civiles, face l'absolutisme monarchique; liberts cono-
miques, face aux privilges seigneuriaux, aux protectionnismes, aux
corporatismes, au poids des taxes, aux monopoles colbertistes et aux
rglementations mercantilistes. La Rvolution franaise s'inscrit dans
un cadre commun aux nations occidentales riveraines de l'Ocan
Atlantique, ce moment de leur histoire, un sicle aprs la Rvolution
librale anglaise, une dcennie aprs la guerre d'Indpendance amri-
xx AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

caine, quelques annes avant des mouvements analogues qui trans-


formeront progressivement toutes les nations de l'Europe occidentale.
Rvolution occidentale donc. La Rforme et le jansnisme ont pr-
par le terrain au libralisme de pense, avant que la Rvocation de
l'dit de Nantes - acte antilibral s'il en fut - ne fasse migrer de
nombreux protestants et ne prive la France de grands talents
d'entrepreneurs et de professionnels. La raction contre l'absolutisme
du Roi-Soleil, la ngation des Ijberts politiques, l'asservissement de
l'conomie aux besoins de l'Etat et aux ncessits de la guerre
commence ds la Rgence. Les rgnes de Louis :xv et de Louis XVI
glorifient les producteurs et les savants. Les intellectuels du Sicle des
lumires ont prpar le terrain - qu'ils soient philosophes, cono-
mistes, scientifiques. Dans l'conomie, les arts et mtiers et les inven-
tions fleurissent en France, annonant la rvolution industrielle. Mais
la socit bloque de l'Ancien Rgime freine les tentatives de
rformes: alors mme que tout le monde savait ce qu'il fallait faire,
tabous et lthargies rsistent aux rformateurs. Les forces vives de la
socit civile sont librales: la socit d'tat ne l'est pas.
Mais la Rvolution franaise n'est pas que librale. C'est avec la
dclaration de guerre de l'Assemble lgislative l'empereur
d'Autriche que prend fin sa phase d'ouverture. Pour quelles raisons?
Cette drive tait-elle fatale, intrinsquement lie la dynamique
rvolutionnaire dvoreuse de ses propres enfants? La Rpublique, gra-
vement menace par la guerre extrieure comme par la guerre civile,
assige par la lutte des factions politiques, par la trahison, par la cor-
ruption engendre alors la dictature et le rgime de Terreur. L'cono-
mie de guerre dbouche sur l'inflation des assignats, sur la vie chre,
sur la taxation des prix, sur l'conomie dirige.
Le marxisme n'ignorait pas la dimension librale de la Rvolution de
1789, dnomme bourgeoise: mais sa drive devait obir un encha-
nement fatal. La guerre de 1792 fut, jusqu' un certain point, une
guerre conomique (Mathiez); La guerre voulue par les Girondins
n'tait conforme qu'aux intrts de la nation bourgeoise (Soboul).
Dans cette vision, la Rvolution franaise n'est qu'une tape dans le
mouvement historique de la lutte des classes, inacheve, annonant les
futures rvolutions proltariennes: 93 tait en germe dans 89. Dans
l'inexorable mcanique de la lutte des classes, la rvolution bour-
geoise de 1789 portait en elle la rvolution populaire de l'an II , la
conqute des liberts dbouchant fatalement sur l'aspiration galitaire,
la libration des forces sociales tant l'antichambre naturelle de la dic-
tature populaire de la Terreur, la dmocratie formelle de 1789-1791
prcdant l'esquisse de dmocratie sociale du rgime d'Assemble de
la Convention montagnarde - jusqu' ce que s'enclenche le cycle de la
raction des classes dominantes menaces, de Thermidor Brumaire,
de l'Empire la Restauration.
PRSENTATION XXI

L'histoire a davantage retenu de la Rvolution franaise les priodes


dramatiques de la Terreur que les rformes librales de la Consti-
tuante; les figures hautes en couleur de Saint-Just et de Robespierre
que celles des modrs; la flamboyance de la Convention montagnarde
que la masse anonyme des Feuillants.
Maintenant que le libralisme parait avoir marqu des points dcisifs
dans le monde entier - tel point qu'on a pu saluer la fin de l'his-
toire - la rvolution librale franaise doit tre vue pour ce qu'elle
fut. Il serait abusif de rechercher, dans la rupture de l'an II, des causes
prtendument conomiques et sociales: le tournant de la Rvolution
fut provoqu par des causes principalement politiques et extrieures.
L'vidence historique s'impose: 1789 fut une rvolution librale s'ins-
crivant dans un mouvement gnral de libralisation commun aux
nations occidentales. Il est temps de revenir aux sources.

III - Culte de l'tat, rejet du libralisme: confusions de sens


Lorsqu'on assimile le penchant bien connu des Franais pour l'tat
un irrductible rejet du libralisme, on commet une confusion de sens.
Pour dpasser les ides reues, il convient d'abord d'tre prcis sur les
concepts: se garder des contresens tout autant que des amalgames. tat!
nation; j}lstice/quit/galit ; tatisme/dirigisme/collectivisme/corpora-
tisme/; Etat centralislEtat fdralltat libral; conomie de march/
conomie dirige/conomie administre/conomie planifie; centra-
lisme/fdralisme; libralismelbourgeoisie/grand capital, etc. : c'est la
nature mme des mots d'tre polysmiques. 4s Franais sont-ils atta-
chs l'galit ou la justice? Adorent-ils l'Etat ou bien l'identit et
l'unit de la nation? Analysons les mots pour viter les contresens.
,Lorsqu'on voque un suppos attachement congnital des Franais
l'Etat, on pense gnralement une notion d;tat qui serait radicale-
ment antinomique du libralisme - savoir l'Etat redistributeur, l'tat
corporatiste, l'Etat dirigiste. Certes il est bien vrai qu' partir du milieu
du xxe sicle l'tat, en France comme dans d'autres pays, s'est mis
intervenir dans tous les domaines de la vie en socit, prlevant une
part sans cesse croissante de la richesse afin de la recycler dans
l'immense mcanique redistributive et interventionniste de l'tat-
providence. Mais il faut se garder des amalgames: l'tat keynsien et
pIaniste est jeune l'chelle de l'histoire longue. Les racines profondes
du culte de l'tat dans les mentalits franaises concernent d'abord son
rle rgalien de gardien de la scurit nationale, de garant de l'ordre et
de la loi, de protecteur des liberts. C'est la nation et la justice que
les Franais apparaissent en vrit si puissamment attachs: c'est--
dire la protection de leurs liberts. En ce sens, l'tat auquel les Fran-
ais sont culturellement attachs n'est pas antilibral. Aujourd'hui,
XXII AUX SOURCES DU MODLE LffiRAL FRANAIS

alors que le pays est devenu contempteur de l'tat-Lviathan et insa-


tisfait de, l'Etat-providence, il doit retrouver son sens historique de
l'tat, l'Etat gardien du libralisme.
La nation: en Occident, c'est la France qui a invent l'tat-nation et
qui en est le plus ancien modle. Ds le Moyen Age, le sentiment
national s'affirme, dans le sillage de l'ambition des rois de France ten-
dant le champ de leur autorit face leurs puissants voisins. Avec la
Rpublique, le sentiment national s'mancipe de la monarchie pour
devenir une adhsion libre et citoyenne - un plbiscite de tous les
jours , selon Renan. Cette identit distinctive si puissamment ressen-
tie par les Franais, ce sentiment messianique de dtenir un message
universel- successivement l'hritage de la Rome lgiste, la Chrtient,
les Droits de l'homme, le principe des nationalits, etc. - avaient
besoin d'une incarnation pour se dfendre contre l'emprise de la domi-
nation extrieure et de tout imprialisme prtention mondialiste. Il
n'y- aurait pas eu de nation franaise sans l'Etat; il n'y aurait pas eu
d'Etat sans pouvoir central; il n'y aurait pas eu de pouvoir fort sans
l'Administration.
,C'est cela le sens profond de l'attachement historique des Franais
l'Etat - bien davantage qu'un quelconque goftt immodr pour le diri-
gisme ou le collectivisme. Il n'est pas contradictoire du libralisme;
sauf lorsque la nation menace dit rassembler toutes ses forces - y
compris conomigues - derrire l'Etat, afin de rsister l'annihilation.
Alors en effet l'Etat envahit tout mais ce sont comme des exceptions
historiques plutt que des tendances lourdes.
L'unit: l'tat c'est aussi l'aspiration l'unit du pays. La France,
hritire des tribus gauloises, est une socit querelleuse, divise en
groupes rivaux, en partis opposs, en corporations qui se dchirent.
C'est prcisment parce qu'ils se sentent toujours sous la menace de
l'anarchie que, selon Andr Siegfried, les Franais ont 1' me gouver-
nementale . Sous l'Ancien Rgime, la monarchie tait l'indispensable
force centripte - qui s'est affirme avec difficult -;; face aux forces
centrifuges - fodalits locales, provinces et villes, Eglise, influences
trangres. Le jacobinisme rvolutionnaire impose les principes rpu-
blicains contre les ordres de la socit, les pouvoirs provinciaux et les
corps intermdiaires. C'est quand elle se sent, menace de dsordre et
de morcellement que la France fait appel l'Etat fort, incarn dans un
homme fort: la guerre civile engendre Robespierre, le Directoire
Bonaparte, la dfaite de 1940 Ptain, la Libration et l'Algrie Charles
de Gaulle.
La justice: de mme, quand on souligne que les Franais sont plus
attachs l'galit qu' la libert, ne comme~-on pas une erreur de
sens analogue celle qui consiste confondre Etat et nation? Scurit
intrieure, scurit extrieure: la lutte contre l'injustice constitue le
but et la justification de l'tat tout autant que la protection de l'iden-
PRSENTATION XXIII

tit et de la souverainet nationales. En ce sens l'tat, bien loin d'en


tre antinomique, est le garant indispensable des liberts. En effet, la
libert apprhende non seulement comme pouvoir formel d'agir,
comme absence d'interdiction, mais encore comme pouvoir concret et
effectif de faire telle ou telle chose, de concrtiser tel ou tel projet, bref
d'entreprendre, a besoin de l'tat. C'est l'tat qui produit des rgles
applicables d'une faon identique tO}ls, assurant la dimension
juridique de l'galit des chances. C'est l'Et31t, travers la justice, qui
sanctionne les atteintes aux liberts. C'est l'Etat qui, par l'action admi-
nistrative, assure l'galit et la libert concrtes, en ce qu'il peut
compenser des ingalits et des entraves prexistantes. Ainsi, l'Etat,
par une sorte de remise niveaux des chances concrtes de chacun par
rapport celles des autres, est celui qui non seulement garantit mais
institue les liberts effectives. En France, c'est la passion pour les liber-
ts qui a engendr celle de l'~tat : la Rvolution les liait intimement.
En cela, la tche confie l'Etat d'assurer l'effectivit des liberts de
toutes natures, d'instituer l'galit des chances et d'imposer l'unifor-
mit des rgles aplicables tous a t le contrepoids ncessaire une
tendance franaise nfaste: celle qui pousse la division, la querelle et
la revendication de multiples statuts particuliers. La passion franaise
de l'uniformit et de l'quit des rgles apparat ainsi comme le nces-
saire contrepoids d'une autre passion non moins enracine - celle de la
fragmentation de la socit en une multitude de groupes querelleurs.
Le droit romain - avec ses rgles fixes dans le marbre, gales pour
tous - est-il moins libral que le droit anglo-saxon - volutif et
jurisprudentiel, pouvoir des juges, droit du plus fort?
L'administration royale tait la protection contre les potentats
locaux, le recours contre l'arbitraire des fodaux. La Rvolution fran-
aise abolit la vnalit des charges judiciaires, que la monarchie avait
laiss s'instaurer. Les parlements, tout au long du XVIIIe sicle, s'taient
opposs au roi, bloquant toute vellit de rforme, dfendant les privi-
lges sous l'argument de la lutte contre l'absolutisme. En l'absence de
codification dans de larges domaines - o us et coutumes locaux proli-
fraient - les juges d'Ancien Rgime craient le droit, allant jusqu'
refuser l'enregistrement des dits royaux. La France des parlements
contribua puissamment abattre la monarchie. Mais la Rpublique,
consciente des risques d'une magistrature trop indpendante, ne mani-
festa qu'ingratitude envers la noblesse de robe: la prrogative de la loi
fut rserve aux assembles lues; le rle des juges circonscrit l'appli-
cation de celle-ci.
Dans u9- mouvement continu qui va de l'Ancien Rgime la Rpu-
blique, l'Etat central a ainsi uniformis la rgle de droit dans toutes
les provinces; rduit les coutumes et les particularismes rgionaux;
instaur l'unit des impts et taxes, des obligations citoyennes, des
corps de fonctionnaires chargs de l'application de la loi commune.
XXN AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

Ce qu'on appelle la centralisation jacobine, ce n'est pas l'anti-


libralisme: c'est l'idologie de l'quit citoyenne, de la justice gale
pour tous - c'est--dire l'uniformisation et la dmocratisation des
rgles du droit - c'est--dire en dfinitive le fondement des liberts,
conomiques comme politiques.
L'unification des rgles et des procdures, on le voit, n'a rien voir
avec le collectivisme: il faut se garder de confondre avec l'galitarisme
la justice gale pour tous, la loi impersonnelle traitant chaque citoyen
de faon gale. Cette rflexion ne s'applique pas qu'au XVIIIe sicle:
a~x origines de la ye Rpublique, c'est parce qu'il rtablit l'autorit de
l'Etat sur les factions politiques et les corporations conomiques que
de Gaulle peut imposer au pays la rvolution librale du plan de 1958
qui permet la France de fonder l'Europe et lui assure quinze annes
d'expansion.
L'tat-passion: la relation des Franais l'tat est par ailleurs ambi-
gu - faite d'amour immodr comme de haine irrationnelle. Les Fran-
ais sont rtifs au joug de l'autorit et hassent l'oppression: c'est le
fondement de leur culture essentiellement librale. Lorsque l'tat joue
son rle de protection, voire d'institution des liberts et de l'galit, il
est accept car, se faisant serviteur des liberts, il n'exerce pas pro-
prement parler de contrainte. Mais si l'Etat protecteur des liberts, de
la justice et de la nation, se fait oppresseur, alors son pouvoir de
contrainte est contest, les Franais se rvoltent contre lui. C'est donc
sur le fondement constant du libralisme que l'intervention de l'tat
est soit accepte, voire demande, soit refuse.
La centralisation: l'tat en France, c'est aussi la prminence de
Paris sur les provinces. Tout le mouvement de l'histoire - y compris la
rvolution librale de 1781 - a bnfici Paris, la centralisation des
administrations: le dessin en toile des grands rseaux d'infrastruc-
tures, la localisation des centres financiers et des siges sociaux, la
concentration des universits et des centres de recherche. Mais il faut,
l aussi, se garder des amalgames simplificateurs: il ne faut pas oppo-
ser centralisation administrative et libralisme; dcentralisation et
fdralisme ne sont pas synonymes de libralisme. Pouvoirs fodax,
favoritisme et npotisme hier, mafia et anarchie aujourd'hui: ce n'est
pas parce que l'autorit centrale de l'ex-Union sovitique a clat en
une multitude de pouvoirs publics locaux qu'elle en est devenue plus
librale. Ce n'est pas parce que Londres regroupe dans son champ
urbain l'essentiel des forces vives de l'Angleterre - tout comme Paris
en France - que le Royaume-Uni mrite d'tre tax d'antilibralisme
congnital.
Le libralisme explosion: les Franais ont la rputation de ne pas
tre rformistes mais rvolutionnaires. Les chocs politiques, les rup-
tures brutales - voire les violences civiles - parsment notre histoire.
Entre 1789 et 1802, la France a ainsi chang six fois de rgime politique
PRSENTATION xxv
puis cinq fois nouveau de 1815 1871; au xxe sicle, elle a chang
trois fois de Constitution. L'excs idologique, les promesses irra-
listes, la dmagogie imprcatoire semblent la rendre inapte au rfor-
misme, auquel elle prfre le thtre des grands soirs et autres
tables rases. Aujourd'hui encore, la France est un des pays o
rgnent le plus la langue de bois et les interdits idologiques; o la
question sociale demeure la plus controverse; o le rgime politique
est le moins stabilis; o les conqutes sociales sont systmatique-
ment prsentes comme rvolutionnaires: 1793, 1936, 1946, 1981 - pas
moins d'ailleurs que les rformes librales: 1789, 1830, 1958, 1986...
Cette caractristique politique fut maintes fois dplore: elle coftta
cher au pays que la brutalit rvolutionnaire laissa exsangue
plusieurs tapes de son histoire. Mais elle a aussi ses bnfices: la des-
truction cratrice, selon Schumpeter, n'est-elle pas le moteur de l'inno-
vation et de la croissance conomique? Si la France nouvelle de
l'aprs-guerre se releva si brillamment, c'est aussi parce qu'elle purgea
d'un coup les forces d'immobilisme de l'ancienne France - contraire-
ment l'Angleterre rformiste qui ne sut pas, la mme poque,
rnover ses structures sociales et industrielles.
La lecture marxiste a impos l'amalgame libralismelbourgeoisie/
grand capital ainsi que la distinction dmocratie formelle/dmocratie
relle - opposant la dmocratie populaire et son parti unique la
dmocratie librale pluraliste. Pourtant, il ne faut pas identifier le lib-
ralisme la domination de la classe bourgeoise. Libralisme n'est pas
synonyme de bourgeoisie: le libralisme est fondamentalement popu-
laire, lorsqu'il s'agit d'assurer l'galit des chances, de rcompenser
l'initiative cratrice et le travail, de garantir la mobilit sociale de susci-
ter le tissu vivant des crateurs d'entreprises et des PME. La politique
de concurrence lutte contre les abus de position dominante, les
ententes, les conflits d'intrts, prohibe les collusions de la haute
banque et de la grande industrie, les cartels et les trusts - c'est--dire
les excs de pouvoir du grand capital.
La France de Jules Mline, certes, est protectionniste. Mais son
protectionnisme - essentiellement agricole - est autrement plus
modeste que l'Amrique du tarif! et que l'Allemagne du Zollverein,
pays neufs construisant tous deux leur industrie naissante la fin du
XIXe sicle l'abri de puissantes barrires douanires - politique thori-
se par l'conomiste allemand Friedrich List. De mme, n'est-ce pas la
France qui a invent le Welfare State mais l'Angleterre - en mettant en
place au lendemain de la Deuxime Guerre mondiale un systme de
protection autrement plus puissant et redistributif que notre Scurit
sociale. La thorisation des ides conomiques antilibrales ne s'est
pas labore en France: Keynes n'est-il pas un conomiste anglais;
Marx un philosophe allemand?
XXVI AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

IV - Chronologie librale
Chacun connait l'importance en histoire du dcoupage chrono-
logique. C'est en effet la slection des dates-csures et la caractris-
tique identitaire de chacune des priodes retenues dans le choix d'une
chronologie qui donnent au rcit historique tout son sens. Une chrono-
logie recle toujours quelque arbitraire: fondement de l'interprtation
historique, elle est en ce sens un instrument idologique. Aussi ne
faut-il pas s'tonner que l'option retenue pour prsenter cette histoire
conomique librale de la France ne corresponde pas aux priodicits
gnralement usites.
Par exemple, il est gnralement entendu - on vient de le rappe-
ler - que la Rvolution franaise est un bloc - selon le mot de
Clemenceau - c'est--dire qu'elle formerait un tout indissociable dont
les parties s'enchanent mcaniquement: 89 et 93 vont ensemble, l'une
tant la consquence de l'autre. Toute diffrente est la chronologie
propose ici pour cette priode: elle propose au contraire de rassem-
bler dans une mme vision unitaire la priode 1750-1791 - de la Socit
bloque de la fin de l'Ancien Rgime la Rvolution librale - savoir
l'Assemble constituante et l'Assemble lgislative jusqu'au dclen-
chement de la guerre contre l'Europe coalise au dbut de 1792. La
continuit s'impose en effet, si l'on y rflchit, entre le Sicle des
lumires et les grandes rformes conomiques et sociales librales que
les trois premires annes de la Rvolution apportent la socit
franaise: l'instauration de la libert du commerce et d'tablissement
- accompagnant, dans une cohrence remarquable, les grandes
rformes librales politiques et institutionnelles - les liberts civiles; la
Dclaration des droits de l'homme; l'Assemble lue et la Monarchie
constitutionnelle; l'abrogation des privilges seigneuriaux; le dman-
tlement de l'tat colbertiste, de ses compagnies charte et de ses
monopoles mercantilistes; la rforme fiscale; l'affirmation du droit de
proprit prive; la dpartementalisation; les poids et mesures; la dis-
solution des ordres de l'Ancien Rgime; la constitution civile du
clerg; l'abolition de l'esclavage; l'mancipation des Juifs et la citoyen-
net des minorits confessionnelles, etc.
Nombreux sont les rformateurs qui, avant la Rvolution, inspirs
par les Physiocrates, se sont essays sans succs - ou avec des succs
relatifs - la tche des rformes librales: Turgot, Calonne, Necker
entre autres. La fin de l'Ancien Rgime, c'est une socit bloque qui
n'arrive pas accoucher de ses rformes. Et pourtant, tout le monde
sait ce qu'il faut faire: les exemples de la Rvolution librale anglaise
et de l'Indpendance amricaine sont prsents tous les esprits. Face
aux conversatismes, aux corporatismes, l'absolutisme, le progrs a
pour nom libert, dans tous les domaines: politique, avec la dmocra-
PRSENTATION XXVII

tie parlementaire lective; philosophique, avec la libert de conscience


et de culte; conomique, avec la matrise des dpenses et des prlve-
ments de l'tat, le droit de proprit, la libert du commerce et de
l'entreprise. La rupture de 1789 permet, en quelques semaines, en
quelques mois, de mettre en pratique les ides de la socit civile des
Philosophes et des Encyclopdistes. Cette rapidit dans les rformes,
cette unit d'action veut dire que tout tait prt: la continuit librale
est ici vidente.
A la suite de la priode de troubles qui va de 1792 la fin du Direc-
toire - mise entre parenthses de notre point de vue, celui de l'histoire
librale - la seconde priode retenue couvre la Naissance des liberts
conomiques: 1800-1840. C'est alors que se stabilise autour de
Napolon le rgime politique - compromis entre la raction conserva-
trice et la prservation des acquis de la Rvolution - qu'apparat la
notion de libralisme, par exemple dans la dclaration de Madame de
Stal au 18 Brumaire qui vise renouer avec l'inspiration des esp-
rances librales des dbuts de la Rvolution. L'uvre lgislative et
conomique du Consulat et de l'Empire - le code civil et le code de
commerce, la monnaie et la Banque de France, les institutions adminis-
tratives - consolide le rgime de libert conomique. La Restauration
voit ensuite s'affronter les tentatives des ultras pour revenir
l'Ancien Rgime et la contestation librale, qui se bat pour maintenir
les conqutes de 1789 consolides par la charte de 1814. La monarchie
de Juillet tablit la victoire des liberts conomiques, cette fois forte-
ment consolides et dfinitivement ancres dans la socit franaise.
De Guizot Thiers, de Benjamin Constant Frdric Bastiat, la
pense librale rgne sans partage - dans la presse, l'Universit, au
Parlement et au gouvernement - pendant que s'panouissent les entre-
preneurs, les manufactures et la prosprit conomique.
La troisime priode - les Dynamiques librales de l're indus-
trielle: 1840-1914 - couvre la phase d'industrialisation de l'conomie
franaise - qui dbute avec la construction des chemins de fer et se
poursuit avec la seconde rvolution industrielle entame partir
de la fin du XIXe sicle. Contrairement l'ide reue, ce n'est pas un
retour en force du colbertisme : mme si progressent les ides socia-
listes, le Second Empire est fondamentalement libral, tout comme
l'est la Ille Rpublique radicale. C'est l're de la technique et des
ingnieurs, clbre par les saint-simoniens. C'est aussi l're du mar-
ch: le transport ferroviaire ouvre la libert des changes et de la
concurrence, en crant un espace conomique national, en dsen-
clavant les conomies rgionales et locales jadis autarciques, en
permettant la spcialisation des productions en grandes sries des
manufactures, en entranant le dveloppement des industries lourdes
du charbon et de la mtallurgie. C'est l're de l'urbanisation, avec
l'amnagement des grandes villes.
XXVIII AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

C'est enfin la naissance des grandes entreprises: le rgime libral


des concessions de chemins de fer - qui fait appel aux capitaux pri-
~s pour exploiter cette immense innovation technologique - mobi-
lise des ressources financires considrables, ncessitant l'appel
l'pargne publique: l'conomie capitaliste s'enracine, avec le statut
juridique des socits par actions responsabilit limite, l'activit
de la banque d'affaires et de la Bourse des valeurs. L'alliance de la
technique, de l'esprit d'entreprise et du capital transforme profond-
ment l'conomie: nombreux sont les ingnieurs-entrepreneurs, les
ngociants, les banquiers qui se lancent dans l'aventure industrielle
pour exploiter les grandes dcouvertes techniques - le mtier tisser,
la vapeur, la fonte, les matriaux de construction pour la premire
industrialisation; le charbon, l'acier, la mcanique, l'lectricit, la
chimie pour la seconde industrialisation, partir de la fin du sicle.
L'apoge de cette grande priode librale de l'histoire cono-
mique, c'est le Trait de commerce franco-britannique de 1860 qui
runit dans une vaste zone de libre-change les principales puis-
sances industrielles de l'poque. Aprs la croissance conomique
rapide du Second Empire, les dbuts de la Ille Rpublique sont mar-
qus par un ralentissement prononc de l'activit conomique - une
longue phase de rcession qui engendre des faillites et des ractions
protectionnistes, mercantilistes et malthusiennes en mme temps que
progressent l'emprise des ides socialistes et la formation des syndi-
cats. C'est aussi au chapitre des ides conomiques le dbut de la
contestation sociale du capitalisme. Soulignons, toutefois, que ce
mouvement de protectionnisme et de mise en cause du libralisme
conomique n'est pas propre la France, et que notre pays ne se
trouve pas sa tte. Avec la reprise de l'conomie mondiale, le lib-
ralisme regagne du !errain. L'expansion coloniale ouvre de nouveaux
marchs. La Belle Epoque des premires annes du xxe sicle verra
nouveau l'conomie franaise participer pleinement la reprise
mondiale, avant la rupture de la Premire Guerre mondiale.
La quatrime priode - Crises, expansion, Europe: de la France
dirigiste la France librale: de 1919 nos jours - peut elle-mme se
subdiviser, du point de vue de l'histoire conomique librale, en deux
phases:
- De la fin de la Premire Guerre mondiale la Reconstruction,
entre 1919 et 1950 - les guerres et les crises -, o alternent phases de
rcession, mercantilisme conomique, conomie de guerre et de pnu-
rie et dirigisme industriel - du Front populaire la Reconstruction en
passant par Vichy jusqu'au plan Pinay et au Trait de la CECA, qui
ouvre la perspective du march europen;
- De 1951 nos jours, o les progrs du libre-change mondial et de
l'intgration conomique communautaire sont la force motrice de la
croissance et o l'conomie franaise redevient librale.
PRSENTATION XXIX

La premire priode est marque, en France comme en Europe et


dans le monde entier, par les consquences conomiques et sociales de
la Premire Guerre, qui a profondment transform les quilibres tra-
ditionnels : troubles gopolitiques, avec la Rvolution russe, la destruc-
turation des tats d'Europe centrale, la rivalit des imprialismes, la
course aux armements; troubles conomiques, avec les dficits publics
et l'inflation conscutifs la guerre, les dvaluations en chane, le
krach de Wall Street, la Grande Dpression et le chmage; troubles
politico-idologiques, avec la monte du communisme, du fascisme, de
la social-dmocratie, la contestation extrme de la dmocratie librale
et du capitalisme.
Pour corriger ces troubles, pour rpondre aux impratifs de la lutte
contre le chmage, du rarmement puis de l'conomie de guerre,
l'conomie dirige et le protectionnisme s'imposent, en France comme
dans la plupart des pays dvelopps. La Seconde Guerre mondiale ren-
force encore la contestation du libralisme conomique, avec la gestion
de l'conomie de pnurie, les nationalisations de la Libration, la pla-
nification centralise de la Reconstruction et le financement public des
investissements. Sous l'influence des ides keynsiennes, l'tat-
Providence s'impose en France comme en Europe, dans le cadre de la
politique macroconomique et du plein emploi.
A partir du dbut des annes 1950, mesure que se rtablissent les
quilibres de l'conomie mondiale, la dynamique librale reprend ses
droits avec le plan de stabilisation Pinay de 1951, la Communaut
Charbon-Acier, le trait de Rome enfin. 1958, c'est la fois le rta-
blissement de l'autorit de l'tat et des institutions, en mme temps
que l'ouverture librale avec le Plan Rueff: l'conomie franaise se
libre des multiples entraves hrites de l'conomie dirige et malthu-
sienne pour entrer avec succs dans le March commun. Il s'ensuivra
quinze annes de prosprit - jusqu'au choc ptrolier de 1973 qui
ouvre une priode prolonge de rcession inflationniste o rivalisent
les mthodes librales -la libration des prix de 1978, les privatisations
de 1986, etc. et les mthodes dirigistes - les aides systmatiques aux
industries en difficult, les nationalisations de 1981, etc. pour tenter de
lutter contre la monte du chmage.
Mais l'impratif de la construction europenne impose progressive-
ment le principe libral: compter du plan de rigueur de 1983 et du
trait du March unique de 1985, et sous l'influence de la rvolution
no-librale mondiale, la dynamique librale l'emporte nouveau en
France - avec la rhabilitation de l'entreprise et du march, la drgle-
mentation des marchs financiers, les privatisations, l'ouverture la
concurrence des services publics, le trait de Maastricht et la marche
vers la Monnaie unique.

c. S.
xxx AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

v- Les libraux du x/r sicle

. Une priode.entr~ toutes marque l'apoge de la pense conomique


lIbrale franaIse: Il vaut qu'on s'y arrte dans cette prsentation.
Il est en effet tonnant de voir quel point le courant libral franais
au XIXe sicle reste aujourd'hui encore mal connu, mme de grands
auteurs libraux contemporains.
Cette srie de confrences rpondait au double souci, d'une part, de
contester l'image d'une France irrductiblement hostile au libralisme,
d'autre part, de faire redcouvrir ce que le libralisme, en tant que
doctrine politique et conomique, doit aux apports de penseurs et
d'auteurs franais.
Comment identifier les priodes librales de la socit franaise?
La tendance la plus naturelle consiste partir de l'ide que le libra-
lisme, c'est, d'abord, un progrs des liberts civiles et politiques - donc
un mouvement qui est fondamentalement li au processus de dmo-
cratisation des institutions et de vie politique du pays, ensuite, un
progrs des liberts conomiques - donc une doctrine dont le succs se
mesure la place croissante que les mcanismes de rgulation capita-
listes occupent dans la socit.
C'est ce double titre, par exemple, que la monarchie de Juillet
passe pour l'un des temps forts de l'avnement du libralisme en
France. Et que, ct des grands crivains libraux du XIXe sicle
- Benjamin Constant, Alexis de Tocqueville -, on retrouve le plus
souvent cits des hommes politiques - comme Guizot ou Thiers. Il en
va de mme pour la ur Rpublique - au moins jusqu'au grand
retournement protectionniste de la fin du sicle.
Ma thse est qu'une telle approche conduit faire l'amalgame entre
des personnalits qui, s'ils partagent certaines options librales , ou
du moins certaines proclivits la libralisation de la vie cono-
mique ou politique, s'opposent en ralit trs profondment ds qu'il
est question de choix philosophiques et thiques fondamentaux.
Prenons Guizot ou Thiers. Qu'ils aient contribu la modernisation
librale de l'conomie franaise, et donc au processus d'industrialisation
et de dveloppement qui marque leur poque, est incontestable. De
mme pour leur apport la mise en place progressive des lments
d'une dmocratie moderne. Mais cette action est loin d'en faire des
libraux part entire - au sens de Jean-Baptiste Say, de Frdric
Bastiat, ou mme de Benjamin Constant.
Ces hommes restent fondamentalement des conservateurs - c'est-
-dire des individus pour lesquels la libralisation de la vie conomique
ne peut pas se concevoir sans le maintient d'un tat fort et trs
prsent, garant de la continuit d'une certaine morale et de certains
comportements conomiques et sociaux.
PRSENTATION XXXI
Avec le dveloppement de l'idologie saint-simonienne, l'affirma-
tion de la prminence des grandes coles et la puissance montante des
confrries d'ingnieurs issus de l'cole polytechnique, des Mines, et
des Ponts et Chausses, la monarchie de Juillet, tout en tant une
priode favorable l'essor d'une nouvelle bourgeoisie librale , est
loin d'avoir le moindre rapport avec l'idal de dpolitisation et de
retrait de l'tat formul aux dbuts de la Restauration par des auteurs
libraux aujourd'hui bien oublis, mais fort la mode l'poque,
comme Charles Comte, Charles Dunoyer et Augustin Thiry (qui se
posaient la question de savoir comment une rvolution faite pour la
libert avait pu se retourner contre elle).
Si le commerce et la libert du commerce se dveloppent - notam-
ment avec le grand trait franco-anglais sous le Second Empire - c'est
moins sous l'impulsion d'hommes d'tats conduits par l'ambition de
crer une vritable socit de libert (ce qui tait la vision des auteurs
de la Constitution amricaine), que sous celle d'ingnieurs et de ban-
quiers mens par une idologie industrialiste qui n'hsitent pas
sacrifier le droit, tel qu'on l'entendait encore au dbut du sicle (et que
l'entendent notamment encore les vrais libraux de l'poque) aux
exigences d'intrts conomiques et industriels sectoriels.
A bien y regarder, c'est l, dans cette connivence entre une
bourgeoisie naissante capitaliste et soi-disant librale - parce
qu'elle est favorable l'largissement des franchise~ politiques dont
elle est la premire bnficiaire - et l'appareil d'un Etat qui continue
en ralit se mler de beaucoup de choses (cf. la manire dont
l'Administration, la diffrence de l'Angleterre, encadre troitement
le dveloppement des chemins de fer), que rside en ralit la vritable
continuit franaise, avec certes des hauts et des bas plus ou moins
prononcs (voir par exemple l'pisode de Vichy), mais qui ne changent
gure la nature du phnomne.
Les vrais libraux du XIXe sicle ne se trouvent pas dans l'Adminis-
tration, chez les hommes politiques, ni mme les grands entrepreneurs
de l'poque (qui sont saint-simoniens) : ils sont ailleurs. Ce sont des
journalistes, des intellectuels, des professeurs, des magistrats. Leurs
univers, c'est l'Universit, et en particulier les facults de droit. S'ils ont
progressivement sombr dans un long oubli, dont certains commencent
tout juste r merger, c'est parce qu'ils s'inscrivent dans une tradition
intellectuelle radicalement diffrente de l'idologie rpublicaine
qui normalise la pense franaise de la seconde partie du XIXe , et que
l'historiographie contemporaine, cause de sa focalisation sur les ph-
nomnes politiques, considre comme spcifiquement reprsentative
de ce que serait la forme franaise du libralisme.
Pour comprendre ce qu'est la pense de ces hommes, il faut tout
simplement relire les passages crits par Hayek propos des deux
libralismes .
XXXII AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Que nous dit-il? Qu'il faut soigneusement distinguer - et non


confondre, comme la plupart des gens le font - les deux notions de
d,!lOCratie et de libralisme. Toute doctrine politique, explique-t-il,
dOIt rpondre deux questions fort diffrentes qui ont donn lieu des
traditions distinctes en ce qui concerne l'histoire du concept de libert
en Occident: d'une part, qui doit dtenir le pouvoir politique; d'autre
part, quelles doivent tre les limites du pouvoir, quels que soient ceux
qui le dtiennent.
La premire question est rsolue par l'invention du concept de
dmocratie: la dmocratie est le systme institutionnel en vertu duquel
la question de l'identit des dtenteurs du pouvoir est rsolue paci-
fiquement, de manire pluraliste, grce un mcanisme qui permet
aux gouverns de changer leurs gouvernants au terme d'une procdure
pacifique.
La seconde est d'une tout autre nature, et c'est elle qui conduit la
vritable notion de libralisme; tout pouvoir politique n'est lgitime
que pour autant qu'il respecte un droit et un sens de la justice qui lui
prexistent, qui sont le fruit d'une longue volution historique, et qui
seuls permettent ce fragile miracle qu'est une coopration humaine de
longue dure efficiente et sans conflit majeur.
Partant de l, explique Hayek, les Anglo-Saxons ont dvelopp une
version philosophique et politique du libralisme dont l'ide centrale
est que, s'il est bien d'accepter la rgle de la majorit comme mthode
de dcision, celle-ci n'est pas pour autant une source d'autorit suffi-
sante pour admettre ce que doit tre le contenu mme de la dcision,
c'est--dire le droit.
Les continentaux, de leur ct, sous l'influence du rationalisme
constructiviste franais (Voltaire, Rousseau, Condorcet...), ont cultiv
une autre vision considre elle aussi comme un progrs du libralisme
- et pourtant totalement oppose - o il suffit que la majorit veuille
quelque chose pour considrer que cette chose est bonne en soi et
s'impose comme source de droit.
Cette opposition entre deux formes de libralismes que propose
Hayek correspond, dans le domaine des ides, une ralit historique:
d'un ct, la dmocratie l'amricaine , avec le contrle juridictionnel
des lois qui fait l'admiration de Tocqueville lors de son voyage aux
USA; de l'autre, la dmocratie la franaise , avec l'omnipotence
du pouvoir lgislatif dont le souvenir hante tout au long du XIXe sicle
les rpublicains et les partisans de la rvolution sociale.
Mais comme toutes les oppositions, elle est trop simplificatrice,
trop rductrice. En plaant sans autre forme de procs les intellec-
tuels franais dans le camp des dmocrates doctrinaires , Hayek
commet une profonde injustice l'gard de tout le courant libral
qui a marqu la scne intellectuelle et universitaire franaise depuis
Mercier de la Rivire, Turgot et les Physiocrates jusqu'aux auteurs
PRSENTATION XXXIII
du Journal des conomistes et leurs hritiers de la fin du xOC' sicle,
en passant par les idologues de la Rvolution et de l'Empire, le
comte Destutt de Tracy, Jean-Baptiste Say, son fils Hugo Say, les
journalistes de la Restauration - Frdric Bastiat, Gustave de Moli-
nari, Frdric Passy, Yves Guyot - et mme au dbut de ce sicle le
Pr Louis Leroy Beaulieu.
Pourquoi? Parce que, lorsqu'on regarde de prs la structure de leur
pense et de leurs crits, il est clair qu'ils appartiennent prcisment au
mme univers philosophique lockien, naturaliste et propritariste
(anti-hobbsien) que celui que Hayek dcrit comme incarnant la vri-
table tradition librale, en le plaant sous l'tiquette anglo-sax:onne. Et
que cet univers philosophique est aussi celui qui, jusque vers la fin de la
premire moiti de ce sicle, malgr l'invention du code civil, continue
d'imprgner trs majoritairement la culture et la pratique des magis-
trats et milieux juridiques franais - jusqu' ce qu'il soit supplant par
l'mergence des doctrines du droit positif, qui reprsentent pour les
juristes la traduction de ce que le dogmatisme dmocratique est au
niveau de la pense politique.
S'il est vrai que l'organisation de cette srie de confrences rpon-
dait d'abord au souci de contester l'image d'une France irrductible-
ment hostile au libralisme, il nous a sembl que ces rendez-vous
taient aussi une excellente occasion pour faire redcouvrir par le
public franais le vritable visage d'une tradition philosophique et poli-
tique reste trop longtemps victime d'un authentique phnomne
d'amnsie collective slective.

H.L.

Hier et demain
La France a la rputation, parmi les pays d'conomie de march qui
ont russi, de constituer le systme conomique et social qui reste le
plus proche du modle tatis - avec sa rvrence pour le plan; pour
les fonctionnaires et la haute technocratie; avec l'organisation si parti-
culire de son oligopole social, ses grands services publics, sa Scurit
sociale et son systme d'enseignement, son secteur nationalis tendu.
Le modle tatique a t imit par le secteur priv: on peut dire qu'il
imprgne la socit tout entire.
Il faut aujourd'hui dissiper le charme sous lequel est pris notre pays
depuis un demi-sicle, qui l'empche aujourd'hui de voir le monde tel
qu'il est, pour s'adapter pleinement la socit d'information et Il
:XXXIV AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

l'conomie globale du xx{ sicle. Lorsqu'il s'agit de modernisation, on


prfre parler d'Europe, d'Internet, de mondialisation plutt que de
s'avouer libral, comme si le mot corchait la bouche: trange rti-
cence. Pour que les yeux s'ouvrent, pour rendre possibles les indispen-
sables rformes, il faut prendre conscience des racines librales de
notre pays.
Au XVIIIe sicle comme au XIX e la France se reconnaissait librale.
Les guerres et les crises provoquent la scission - il est bien vrai qu'au
xxe sicle, dans la pense franaise, le libralisme n'est plus un bloc
indissociable: l'conomie de march et le capitalisme sont prsents
sous un jour vritablement inhumain, l'individualisme libral comme
ennemi du lien social. Mais les vnements de cette fin de xxe sicle
viennent rhabiliter le vieux principe libral: les liberts sont inspa-
rables; rejeter le libralisme conomique au nom des liberts relles
mne la dictature; l'Amrique a gagn; le systme sovitique ne
laisse pas vraiment le souvenir d'un humanisme.
Alors que s'approche l'an 2000, la confiance dans l'homme et dans le
progrs est revenue. Le XXI e sicle, alors, n'aura-t-il t qu'une paren-
thse? Une antithse plutt: le sicle des crises et des guerres mon-
diales, des grandes inflations et des grandes dpressions, des idologies
et des totalitarismes. Un sicle de pessimisme - raction peut-tre au
sicle du progrs et de l'humanisme qui avait rompu peut-tre trop
brutalement un millnaire d'conomie et de socit immobiles.
Les ides librales, aujourd'hui, sont nouveau solidement implan-
tes dans les mentalits franaises, consolides par l'adhsion la
construction europenne, par l'effondrement de l'autre modle
-l'conomie planifie sovitique - et par les succs remports dans le
monde entier par la rvolution 'no-librale et par l'conomie de mar-
ch. Le moment est venu de se souvenir que ces ides sont - aussi - des
ides franaises.
cs.
1

L'Ancien Rgime:
de la socit bloque
la rvolution librale
1750-1791
Prsentation

par Christian STOFFAS

La Rvolution franaise, contrairement une ide reue, est d'abord


d'inspiration librale. En quelques mois, les tats gnraux de 1789 puis
l'Assemble constituante abolissent les privilges fodaux et les corpora-
tions de mtiers, affirment le droit de proprit, tablissent la libert du
commerce, du travail et de l'entreprise en votant la loi Le Chapelier,
dmantlent l'tat mercantiliste de l'Ancien Rgime, organisent la priva-
tisation de la proprit collective et des biens nationaux. Ainsi les dcrets
d'Allarde vots les 2 et 17 mars 1791 stipulent-ils: Il sera libre toute
personne de faire tel ngoce ou d'exercer telle profession, art ou mtier
qu'il trouvera bon.
Au sicle des Lumires, les trois libralismes - philosophique, politique,
conomique - forment un tout indissociable. Le libralisme c'est le
combat librateur contre les pouvoirs et les systmes qui subordonnent
leurs propres finalits l'panouissement de l'invididu. La libert de
conscience s'oppose au carcan de la religion d'tat et du clricalisme: le
libre arbitre, la lacit sont en germe dans la Rforme. La libert poli-
tique et les liberts civiles s'incarnent dans la dmocratie reprsentative
-la monarchie constitutionnelle ou l'tat rpublicain - face l'autocratie,
au despotisme, l'absolutisme monarchique: la rvolution parle-
mentaire anglaise, l'indpendance amricaine ont montr la voie. La
libert conomique, insparable des prcdentes, c'est l'ouverture des
changes et la libration des initiatives individuelles cratives contre le
corporatisme, l'tatisme et le dirigisme, face aux rglementations profes-
sionnelles des corporations, communauts de mtiers, matrises et
jurandes; contre les privilges seigneuriaux, droits de chasse, de pche,
de moulins et autres fours banaux hrits de la fodalit mdivale; en
raction contre le poids des tailles, aides, gabelles, dmes, papiers
timbrs, pages, octrois et autres droits de douane; contre les monopoles
d'tat, les eompagnies charte, les manufactures royales, les corps
d'inspection, concessions et fermes gnrales du colbertisme; prenant
10 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

rsolument le contre-pied de la conception mercantiliste qui voit dans


l'conomie une arme de la guerre, le prolongement de la souverainet.
Dans la conception d'Ancien Rgime, l'conomie est en effet subor-
donne au carcan immuable de l'organisation sociale ancienne, o la
Noblesse et le Clerg occupent les places dominantes; le tiers-tat
- comme son nom l'indique - tant infrieur aux deux autres; les profes-
sions sont organises en corporations de mtiers ou en charges royales;
le commerce extrieur est un instrument de souverainet nationale, troi-
tement soumis l'tat; le monde de la production est essentiellement
considr comme une source fiscale, taillable et corvable merci ,
pour sa capacit contributive aux besoins de l'tat.
Pour la pense progressiste de l'poque, les trois liberts forment un
tout indissociable et sont l'incarnation du progrs humain,' on sait d'ail-
leurs qu'aujourd'hui encore, dans le monde anglo-saxon, le parti libral
est gauche. Depuis la Renaissance et la Rforme, depuis l'dit de
Nantes, sa Rvocation et l'migration des protestants, le libralisme fran-
ais se cherche. Sans la Rvocation, nul doute que la rvolution librale
et clos plus tt des forces vives du pays. L'exemple de la grande rvo-
lution librale anglaise du XVIf sicle inspire le Mouvement des lumires,
qui avec ses philosophes et ses encyclopdistes, dmontre la vigueur des
ides librales dans notre pays.
Le XVIIf sicle cherchera rompre avec le systme absolutiste o
l'conomie est subordonne l'tat. Sous le Roi-Soleil lui-mme, de
nombreuses voix se font entendre - Vauban, Boisguilbert, etc. - pour
dnoncer l'appauvrissement du Royaume, cras sous les taxes et le
poids de l'conomie de guerre. Ds la fin du XVIf sicle, nombreuses
sont les revendications qui rclament la libert du commerce. La
libert cre la prosprit selon Le Dtail de la France de Pierre le
Pesant de Boisguilbert, paru en 1695. La libert est ce qu'il y a de plus
essentiel dans le commerce , crit Jean-Franois Melon en 1735 dans
son Essai politique sur le commerce. Le relais ides librales dans la
politique conomique du royaume est pris par de grands commis de
l'tat - tels Silhouette, Maurepas, d'Argenson. L'cole des physiocrates
- qui ne le cde en rien en crativit l'cole classique anglaise - atteste
le rayonnement des conomistes libraux franais qui avec Quesnay et
Lemercier de la Rivire, proclament l'efficacit de l'ordre naturel qui
s'tablit par la proprit et la libert, sans le secours d'aucune loi . La
publication en 1758 du Tableau conomique de Franois Quesnay, sui-
vie en 1760 des Maximes gnrales du gouvernement conomique d'un
royaume agricole prnant la libert du commerce des grains soulvent
l'enthousiasme gnral et suscite une vritable cole, suivie au ministre
par Bertin, Trudaine, d'Ormesson. Vincent de Gournay, intendant du
Commerce, applique les ides librales l'industrie en faisant reculer
l'interventionnisme d'tat. La Monarchie claire clbre la France des
laboureurs et des artisans, dveloppe les grands travaux. Les ministres
L'ANCIEN RGIME 11

rformateurs de Louis XV et de Louis XVI - Calonne, Turgot, Necker,


etc. - se heurtent toutefois, dans leurs tentatives de changement, la
socit bloque de l'Ancien Rgime - non seulement l'Administration
mais surtout les particularismes provinciaux, l'hritage fodal et le
pouvoir des Parlements. Mais leurs ides sont massivement soutenues par
la socit civile: tabous, lthargies, crispation des intrts catgoriels, c'est
la socit d'tat- non la socit civile - qui manifeste son impuissance
la Rforme.
S'il ne s'coula que trois semaines entre la journe du 14 juillet et la
nuit du 4 aot, c'est videmment parce que tout tait prt: c'est que tout
le monde savait ce qu'il fallait faire mais que personne n'osait le faire.
Partie intgrante d'un grand mouvement de la civilisation occidentale
commun l'Angleterre, aux tats-Unis et une partie de l'ouest de
l'Europe - la rvolution Atlantique -, la Rvolution franaise dtruit
en quelques semaines l'difice vermoulu du rgime fodal et les ordres
privilgis qui entravaient les liberts conomiques fondamentales, abolit
les particularismes locaux et provinciaux, unifie le march national, fait
clore l'conomie capitaliste qui tait en gestation dans les cadres de
l'Ancien Rgime.
Traduisons en termes d'aujourd'hui les grandes rformes de la Rvo-
lution. Qu'est-ce que la runion des tats gnraux - l'application du
principe dmocratique pas de taxation sans reprsentation - sinon
une rvolte fiscale contre le poids crasant des taxes, l'inefficacit de
l'impt et de sa collecte, la gabegie financire et les dpenses inutiles de
la Monarchie, qui s'est rvle incapable de matriser les dficits et les
dpenses publiques? Qu'est-ce que l'uvre lgislative de l'Assemble
constituante, sinon une drglementation gnrale de l'conomie et
l'tablissement des liberts conomiques fondamentales - notamment
travers la loi Le Chapelier et les dcrets d'Allarde? Qu'est-ce que la nuit
du 4 aot, sinon la suppression des privilges et rglements hrits du
Moyen Age et l'abolition des entraves aux liberts conomiques?
Qu'est-ce que la Dclaration des droits de l'homme et du citoyen sinon
une charte des liberts - civiles tout autant qu'conomiques? Qu'est-ce
que la vente des biens nationaux sinon une opration de privatisation
sans prcdent de biens collectifs, ecclsiastiques et seigneuriaux, qui n'a
rien envier la rvolution des enclosures britanniques?
Le peuple de Paris - l'acteur des grandes journes rvolutionnaires
- est constitu de boutiquiers, d'artisans, de commerants - c'est--dire
de forces conomiques productives et librales: c'est lui qui a fait la
Rvolution, tout autant que les intellectuels - philosophes, encyclo-
pdistes et physiocrates - tout autant que les Parlements de province,
les gens de robe et la bourgeoisie d'affaires.
L'esprit d'entreprise, le gnie inventif scientifique et technique des
producteurs sont vivaces: tout autant que l'Angleterre, ce fut la France
de cette poque - premire puissance conomique en Europe, grce la
12 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

prosprit de son agriculture - qui engendra la rvolution industrielle,


expression qui dsigne la constellation d'inventions techniques qui, la
fin du XVIIf sicle, bouleversa la manire de produire - la mcanisation,
les manufactures - en particulier avec la machine vapeur et le mtier
tisser. James Watt et Arkwright, certes, sont anglais. Leurs figures,
hautement et justement clbres ne doivent pas dissimuler qu'une
rvolution industrielle est avant tout un mouvement de socit.
Dans la France du XVIIf sicle, les arts et mtiers s'panouissent dans
les provinces et Paris tout autant qu'outre-Manche. Les inventeurs
transfrent l'conomie les dcouvertes des sciences, qui font l'objet
d'un engouement gnral, sous l'influence des Encyclopdistes. Mais les
producteurs sont entravs par les rglementations archaques et par le
poids de l'conomie d'tat. Ils rclament la libert du commerce et
d'tablissement. La Monarchie dveloppe les grands travaux d'amnage-
ment et les infrastructures de transport afin d'accompagner le dvelop-
pement de l'conomie. Certes, le colbertisme a dvelopp les arsenaux
d'tat - pour la marine et pour l'artillerie, qui sont la base de l'industrie
moderne - et les manufactures royales oprant sous un rgime de
monopole. Certes l'inspection des manufactures et la lgislation des
mtiers jurs encadrent l'activit conomique d'un faisceau de rgle-
mentations. Mais, au XVIIf sicle, l'conomie de l're absolutiste est en
rgression, le secteur libre se dveloppe rapidement, particulirement
Paris.
La France est le plus grand pays textilier, notamment dans les secteurs
de la laine et de la soie. A partir de 1760, l'entreprise familiale - souvent
venue du ngoce des textiles - multiplie les filatures de coton, adoptant
les mthodes et les machines venues d'Angleterre. Comme en Angleterre,
le capital foncier s'investit dans l'industrie - par exemple avec les mines
d'Anzin. La production de fonte au coke l'usine du Creusot dbute en
1785: ses hauts fourneaux sont les plus avancs de l'poque. Les rfor-
mateurs de l'tat d'Ancien Rgime encouragent l'introduction des
inventions: mais ce sont les rformes librales de la Rvolution qui
crent le cadre favorable l'panouissement de l'activit conomique,
jusqu' ce que les troubles de la drive de la Rvolution partir de l'an
II ne viennent briser, temporairement, cet lan.
La difficile mergence
d'une conomie librale

par

Jean MEYER
La spcificit des XVIIe et XVIIIe sicles franais tient ce que j'appel-
lerai les valses-hsitations du pouvoir face aux ralits conomiques ou
encore des pouvoirs conomiques face au pouvoir politique.
Le petit texte qui suit constitue cependant une surprise par rapport
aux ides reues:

Si le Roi n'est pas persuad que la plus grande richesse d'un prince est
d'avoir des sujets riches, et si pour les rendre tels il n'emploie pas toute
son industrie,[au sens du XVIf sicle du terme], et s'il ne fait pas tous ses
efforts pour faire fleurir le commerce, lequel ne peut se faire sans une
grande protection contre toutes sortes de vexations d'impts, et des
entreprises des personnes puissantes qui ne voient pas que les autres
passent leur volont, s'il ne permet pas tout le monde de s'en mler sa
fantaisie sans tre contraint de suivre celle des autres. (... ) Grande pro-
tection, entire libert et peu d'impts sont les trois grands secrets d'atti-
rer et de maintenir le commerce dans un Royaume.

Ceci est le texte d'une maxime du duc de Montausier, ducateur


principal, gouverneur de Monseigneur, le propre fils de Louis XIV, et
date probablement des annes 1669 et 1670. Cet enseignement de la
libert au propre fils du Roi est un fait tout de mme surprenant et
nous change de certaines habitudes d'interprtations du pouvoir royal.
Les textes de ce genre-l sont cependant nombreux car il existe, au sein
mme du pouvoir politique franais de la monarchie dite d'Ancien
Rgime, tout un courant, parfois souterrain, parfois un peu plus visible,
mais qui enfin merge la fin du XVIIIe sicle sans russir s'imposer,
pour lequel la libert du commerce est pratiquement un dogme auquel
on se rfre constamment.
Cela ne rpond videmment pas tout fait aux visions classiques des
doctrines politiques. Ceci tant, ce texte mriterait une exgse, parce
16 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

qu'il contient des lments parfaitement contradictoires, dont, au fond,


les idologies politiques de l'poque de Louis XIV et du XVIIIe sicle ne
rendent pas compte. D'un ct, on proclame la libert entire du
commerce et la ncessaire diminution des impts, mais de l'autre, ce
libralisme avant la lettre ne pouvant s'imposer, il doit tre favoris
par des mesures de type monopolistique. Et c'est l, me semble-t-il,
l'une des contradictions fondamentales et l'une des raisons, parmi
beaucoup d'autres, de l'chec de cette difficile naissance du libra-
lisme, de ce va-et-vient perptuel entre le protectionnisme et l'ouver-
ture l'extrieur. Nous retrouverons d'ailleurs pratiquement les
mmes phnomnes dans le monde commercial dont il sera question
plus loin. '
Le moindre des paradoxes est dj d'voquer une chose qui n'a pas
encore de nom. Reprenons cela tout d'abord: le mot libralisme est
apparu dans des conditions obscures qui ont d'ailleurs intrigu Littr;
Littr en crivant son article Libral - Libralisme dans le sens qui
est celui de la politique et de l'conomie au XVIIIe sicle, hsitait entre
diffrentes versions: il citait en particulier La Vieille Fille de Balzac
(1837) o la description du hros Dubousquier, nonce qu'il avait
fait le sacrifice de ses opinions librales, mot qui venait d'tre cr
par l'empereur Alexandre et qui procdait, je crois, de Mme de Stal
par Benjamin Constant . Naissance complique et trop tardive; la
date littraire la plus prcoce est 1802 avec Le Gnie du christianisme,
o Chateaubriand crit dans le chapitre de comparaison entre Bossuet,
Pascal et les auteurs et philosophes du XVIIIe sicle: Si le sicle de
Louis XIV a conu toutes les ides librales, pourquoi donc n'en a-t-il
pas fait le mme usage que nous? , ce qui est, finalement, toujours le
fond du problme.
Mme de Stal emploie pour la premire fois le mot en 1807 dans
Corinne, un livre qui est le manifeste fministe par excellence: Les
Florentins, crit-elle, qui ont possd la libert ou des princes d'un
caractre libral. Mais ici l'usage du mot est encore ambigu, cheval
la fois sur la dfinition traditionnelle (<< sont clairs et doux) et le
sens nouveau.
En fait, il faut bien distinguer le domaine littraire, qui est trs
souvent un simple haut-parleur, et d'autre part le phnomne poli-
tique, qui, ici, est privilgi. Dans le manifeste de Bonaparte du
15 Brumaire, on trouve les mots les ides librales, le libra-
lisme , etc. Ce qui atteste de la tendance de la fin du Directoire, o en
effet le mot libral prend son sens la fois politique et conomique.
Passons rapidement la chronologie de l'histoire des ides,au passage
du mercantilisme la physiocratie, avec ses orthodoxes comme
Dupont de Nemours, face aux htrodoxes, qui sont dj des semi-
libraux, comme par exemple Turgot et le passage aux ides librales
qui finissent par l'emporter un petit peu timidement pour aboutir au
LA DIFFICILE MERGENCE D'UNE CONOMIE LIBRALE 17
trait de libre-change de 1786 entre la France et l'Angleterre. Tout
cela est bien connu.

Des prises de dcision lentes et complexes


Occupons-nous plutt de la ralit du pouvoir, de l'action du pou-
voir. Comment fonctionne le pouvoir de l'Ancien Rgime? On voit le
roi, on voit les ministres, mais qu'y a-t-il derrire? Les tudes rcentes,
en particulier allemandes et anglaises, auxquelles je me suis joint, font
apparatre un phnomne extrmement curieux: on savait dj que
dans la pratique le nombre des dcideurs tait trs restreint, mais on
dcouvre qu'il est peu prs en nombre gal en Prusse, en Angleterre
et en France.
Comment cela fonctionne-t-il? C'est essentiellement grce aux cor-
respondances des premiers commis que l'on peut tracer une premire
bauche de la prise de dcision la fin du rgne de Louis XIV pour
l'opposer ensuite aux prises de dcisions commerciales. Cette prise de
dcision est le fait d'un nombre trs restreint de gens; une minorit de
gens, mais une minorit influente, qui prend les neuf diximes des dci-
sions. Les habitudes administratives franaises d'Ancien Rgime sont
d'ailleurs cet gard remarquables d'efficacit. La page est divise en
deux: les propositions des bureaux, c'est--dire des premiers commis
droite, et les annotation~ marginales gauche, soit de la plume du
ministre, du secrtaire d'Etat ou du chancelier, soit du roi en personne,
avec une correspondance souvent trs directe du roi avec les premiers
commis, court-circuitant les ministres.
Nous avons donc une prise de dcision complexe; comment fonc-
tionne-t-elle en matire commerciale? Elle a t mise au point par
Colbert et par son entourage: pratiquement aucune dcision concer-
nant le commerce et l'industrie, au sens actuel du terme, n'est prise
sans une enqute pralable. Les grandes enqutes de l'Ancien Rgime
surabondent, et on doit dire qu'au niveau historique, elles ont t trop
peu exploites. On forme un projet; le premier commis l'envoie tous
les intendants, qui les envoie en rgle gnrale ce que nous appelons
son chef de cabinet, lequel les rpercute aux instances intresses,
c'est--dire aux gens de commerce ou aux grands ngociants. Ceux-ci
annotent les textes, disent leurs refus, disent leurs propositions, et tout
cela remonte la filire.
C'est donc une prise de position lente, complique, qui se retrouve
dans peu prs tous les domaines. C'est l un des aspects les plus igno-
rs d'un rgime qui fonctionnait beaucoup plus dmocratiquement
qu'on ne le suppose, en particulier avec le Conseil du commerce, dont
un historien amricain rcent pouvait dire que c'tait somme toute le
rgime le plus dmocratique de l'Europe d'Ancien Rgime, l'Angle-
18 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

terre tant bien entendue excepte. Ce qui fait que les rticences, les
volte-face du pouvoir en matire de dcision politique sont trs
souvent le reflet (et parfois mot mot) des hsitations du commerce
lui-mme. Il faut donc mettre en parallle les variations du pouvoir
politique, avec les variations de l'opinion ngociante, puisque c'est
cette opinion qui, en fin de compte, l'emporte.

Une opinion commerante hsitante et contradictoire


Pour observer les variations de l'opinion commerante, partons par
exemple d'une priode de crise militaire, de la guerre de Trente Ans,
dans les annes 1640. On peut distinguer deux groupes de ngociants:
les ngociants portuaires (en tte les Nantais, beaucoup moins les Bor-
delais, qui sont en retrait) demandent une mesure de protectionnisme
outrance face aux Hollandais. Et le grand rapport adress au Conseil
royal en 1640 par les Nantais contient quelques descriptions vrai dire
assez pittoresques de l'affaire. En face, il yale lobby des marchands
merciers de Paris, qui sont des puissances, et des grands ngociants
lyonnais, qui sont en partie d'origine italienne, et d'autre part des
grands ngociants de la rgion de Troyes, et un peu moins de la rgion
de Reims.
Ce qui nous fait observer un autre paradoxe: le mercantilisme col-
bertien est issu d'un milieu qui est l'exact oppos des opinions de
Colbert. Celui-ci a arbitr la situation pour aboutir finalement un
mercantilisme dont il est pertinent de se demander si c'est un vrai mer-
cantilisme. Il me semble que Colbert (qui n'tait pas trs intelligent, et
trs peu port vers les choses abstraites, disons le brutalement) a pla-
qu ce qu'il avait compris des thories mercantilistes sur des mesures
toutes opportunistes. En particulier les ides concernant les corpora-
tions sont purement et simplement des dits bursaux) destins faire
rentrer le plus d'argent possible dans les caisses de l'Etat et qui finale-
ment contredisent les principes mmes de la politique colbertienne.
Or, cette situation va voluer et aboutir des crises de conscience et
des prises de position totalement contradictoires avec ce que je viens
de vous dcrire: le milieu ngociant atlantique va de plus en plus vo-
luer prcisment vers l'ouverture sur l'extrieur.
Dans les annes 1690, Descazeaux du Hallay, grand ngociant nan-
tais, dans son trs remarquable mmoire au Conseil du commerce de
1702, dit trs clairement pourquoi. Les ngociants ont, par la guerre de
course, pendant la ligue d'Augsbourg, et surtout grce aux normes
bnfices raliss dans le commerce des mers du Sud aux temps de la
guerre de Succession d'Espagne, mesur l'exacte importance de
l'conomie mondiale. C'est peu prs en ces termes que s'exprime
Descazeaux du Hallay, qui est un basque. Le capital basque, tant espa-
LA DIFFICILE MERGENCE D'UNE CONOMIE LIBRALE 19

gnol que franais, a jou un certain rle dans le dveloppement


commercial nantais et bordelais. Nous avons de ce fait partir des
annes 1690 la formation d'une premire grande strate de ngociants
d'envergure internationale dans lequel l'tranger reprsente peu prs
10 % des ngociants, et peu prs 15 % du capital: essentiellement
des Irlandais, des Anglais jacobites, ou des Allemands du Nord, en par-
ticulier des villes hansates. Ce qui nous explique que les huguenots
vont se rfugier trs souvent dans les villes hansates o certains ban-
quiers hambourgeois sont encore des descendants de ces huguenots.
En face de ce groupe, le pouvoir ne sait pas trop quoi faire, puisque
cette opposition est devenue une opposition librale-commerciale, qui
a tendance se rpercuter sur le plan politique, dans une critique de
plus en plus virulente du pouvoir du gouvernement de la monarchie
absolue (on voit Boisguillebert et Vauban annoncer le libralisme
conomique). Ainsi on assiste au renversement des fronts: c'est le
pouvoir qui dsormais se rigidifie, alors que le commerce, lui, se dve-
loppe.
Intervient un troisime lment au dbut du XVIIIe sicle, dont on
peut souligner la puissance, ce sont les grands planteurs des Antilles.
Ils ont fort mauvaise rputation, cause de l'esclavage, mais on doit
cependant souligner que ce milieu de grands planteurs, trs li la
Cour, est compos souvent de gens politiquement trs volus, souhai-
tant l'indpendance, la semi-indpendance ou l'autonomie des colonies,
et pratiquant une ouverture massive vers la Hollande, et l'Angleterre,
contraire toute la thorie de l'Exclusif sur lequel reposent le
commerce colonial anglais et franais. Il semble ici que l'exutoire pra-
tique qui a permis la machine de ne pas sauter est l'intensit, l'nor-
mit de la contrebande; contrebande aux colonies, contrebande entre
la France et l'Angleterre, contrebande terrestre, qui est tout simple-
ment le moyen de tourner les rglementations. C'est le mme phno-
mne que les effets de la grande gabelle sur les bandes de Mandrins.
Tout cela suscite videmment le mouvement politique, et le mouve-
ment de rflexion politico-conomique; et c'est ainsi qu'apparaissent
finalement partir des annes 1740, les ides qui vont aboutir un
code de doctrines relativement antimercantilistes, anticommerciales,
qui conduit avec Quesnay la naissance de la physiocratie. Ceci consti-
tue une premire tape relative de libration de souhait, de libration
efficace avec Silhouette, le premier contrleur gnral (1759) avoir
supprim les corves, le premier avoir pens supprimer les corpora-
tions, et videmment, le mouvement li Turgot.
Mais dans le mme temps nous assistons une autre volution tout
fait parallle et d'une norme influence. Mettons-nous un instant la
place d'un Louis XIII ou d'un Richelieu, (qui dans ce domaine avait
d'ailleurs des ides fort originales) : quelles taient les consquences
prvisibles des mesures politiques ou des mesures conomiques, faute
20 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

de statistique, faute de connaissances pratiques, voire gographiques


(Rappelons-nous que c'est en 1676 que la nouvelle carte de France
fonde par les Cassini permet d'tablir la superficie exacte du
Royaume en le diminuant de un tiers de ce que l'on pensait tre, et la
population franaise n'tait pas connue). Ces politiques conomiques,
ces penseurs, taient donc obligs de penser dans le vague, dans un
brouillard dont tous les tats europens tentent de sortir et ici la
France est un peu victime de sa superficie et de son normit relative.
Un ordre donn Versailles et transmis Marseille met trois semaines
pour y parvenir, et trois semaines videmment pour un accus de
rception.
Or il se produit un trs grand mouvement qui se traduit par ce que
les Anglais ont appel les mathmatiques politiques (King, Petty,
Davenant), mais aussi par le trs grand mouvement camraliste alle-
mand. Le camralisme allemand est singulirement sous-estim par les
historiens franais et il constitue, par l'accumulation des ouvrages
d'rudition universitaire de la fin du XVIIe et surtout du XVIIIe, une mine
de connaissances conomiques peu prs inpuisable. En d'autres
termes, il se produit quelque chose de semblable l'une des multiples
redcouvertes de l'Antiquit du XVIe, c'est la dcouverte des possibili-
ts relles des tats. Dans ces conditions, il ne pouvait pas tre ques-
tion de mettre au point une thorie conomique avant que ces donnes
soient relativement fiables; vous avez l-dessus un admirable article de
l'un de nos collgues allemands qui enseigne maintenant aux Etats
Unis, M. Kossleck, sur la prvisibilit de la politique de Frdric II le
Grand, qui me parat tre l'une des mthodes de rflexion possible 1.
Disons que l'on ne parvient avoir une ide de la balance du
commerce qu' partir de 1715.
Le dernier lment c'est la dsacralisation de la politique. La poli-
tique est considre comme un secret, et les Franais ne pouvaient pas
connatre l'tat des finances de la France, avant le grand ouvrage de
Necker, qui est d'une fausset parfaite, mais qui est la premire grande
rvlation et qui, de ce fait, battra tous les records de tirage de
l'Ancien Rgime (plus de 100 000 exemplaires) 2. A titre de comparai-
son, une dition moyenne compte entre 1 000 et 1 500 exemplaires.
C'est dans ce contexte qu'il faut se placer pour apprcier les ides
politiques, les ides conomiques, la difficile naissance du libralisme.
Qu'il faille libraliser le commerce, pratiquement tout le monde, au
XVIIe, moins au XVIIIe, en tait d'accord; car nous assistions effective-
ment, la fin du XVIIIe sicle, une renaissance assez paradoxale du
colbertisme principalement dans les bureaux du secrtariat d'tat la
marine (et, au fond, si nous connaissons Colbert, c'est cette cole
mercantiliste, no-mercantiliste, que nous le devons). L encore il fau-
drait peut-tre nuancer un certain nombre de choses: Quel est le but
de Colbert? Lorsqu'il parle des manufactures d'tat, de quoi est-il
LA DIFFICILE MERGENCE D'UNE CONOMIE LIBRALE 21
question? Voici une phrase colbertienne assez typique: Une entre-
prise qui est soutenue par l'tat, si elle ne fait pas de bnfices au bout
de cinq ans, doit tre abandonne.
Colbert n'a appliqu ceci qu'en petite partie pour une raison trs
simple: son but tait de faire de la force militaire franaise la force la
plus importante d'Europe, et par consquent de crer une industrie de
guerre, des arsenaux, terrestres et maritimes, de manire assurer une
indpendance totale vis--vis de l'tranger. En 1661, la France impor-
tait la quasi-totalit de son armement lger et lourd et en 1690 pra-
tiquement tous les besoins sont couverts. La grande russite de Colbert
et de ses successeurs rside prcisment dans la mise en place de cette
industrie lourde. D'ailleurs, l aussi il faudrait combattre les ides
reues: de 1660 1670, l'industrie textile, le taux de croissance de
l'industrie de la laine est de l'ordre de 0,5 % par an et partir de 1670
de 1 % par an: cela n'est pas ngligeable pour une conomie prindus-
trielle!
Les ides mercantilistes rigidifient les structures et tout ce qui pr-
cde et concerne la lente consultation de l'Ancien Rgime est, videm-
ment facteur de rigidification: distances gographiques, longues
consultations pralables, et longue rflexion personnelle du souverain
aprs. D'o l'effort sur les routes et l'efficacit des routes royales,
mme si celles-ci, avec le problme de la corve taient d'abord et
avant tout destines permettre l'arrive des canons aux frontires ou
aux arsenaux. De mme l'urbanisme franais du XVIIIe sicle est en par-
tie un urbanisme d'origine militaire, comme d'ailleurs les grandes
coles, les Ponts et Chausses, qui est avec l'cole des diplomates de
Strasbourg la plus ancienne des coles franaises (ce n'est pas la Rvo-
lution qui les a cres). L encore, l'Ancien Rgime n'a pas su trancher
un certain nombre de dbats. Les corporations ont fait l'enjeu
d'innombrables enqutes, et en particulier les deux grandes enqutes
de 1758 et de 1763 qui prsentent des difficults de consultation consi-
drables puisqu'elles se trouvent dissmines dans les archives des
intendances de province et n'ont pas t runies.
Pour la France du Nord, les corporations reprsentent peu prs la
moiti des gens occups dans les diffrents mtiers. Pour le reste, les
mtiers libres, il y a l'intrieur de Paris des zones trs vastes comme
le faubourg Saint-Antoine, o le travail est libre et protg, et
l'enceinte du Temple. Le faubourg Saint-Antoine reposait sur les privi-
lges de l'Abbaye royale de Saint-Antoine rserve aux filles de
France, mais aussi et avant tout servait de protection aux rfugis; il
s'tait accru par les rfugis de la guerre de Trente Ans. On ne pouvait
pas les rembourser de leurs, pertes, donc on les remboursait par cette
libert du travail protg. Evidemment, les heurts entre corporations
parisiennes et le Faubourg sont innombrables et encombrent les juri-
dictions.
22 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La monarchie d'avant 1789 connat encore trs mal les ralits


conomiques; elle essaie de les comprendre mais il faut d'abord se
faire obir et se faire obir est trs difficile. (<< Nous avons les meil-
leures lois du monde, mais nous ne les appliquons pas , crit Saint-
Simon).
En face, les ncessits du commerce, l'ouverture sur le monde atlan-
tique se fait de plus en plus grande, et le monde des ngociants est, lui,
international; doublement international, par son origine, mais surtout
tranger par la constitution de ses socits. Les socits maritimes sont
en grande partie des socits internationales familiales entre, en parti-
culier l'Irlande, la France, l'Espagne et les Antilles. Que disent ces
ngociants? Terminons par deux citations: Face aux pays nouvelle-
ment entrs d~ns le circuit conomique, un ngociant nantais envoie au
secrtariat d'Etat la Marine un long mmoire sur les dangers de la
concurrence de l'Inde:

Aux Indes, dans le Bengale, pratiquement un ouvrier travaille pour un


bol de riz et une tasse d'eau par jour; nous n'arriverons jamais forcer
les ouvriers se contenter de pareil rgime. Par consquent il n'y a
qu'une solution, de faire le travail par les machines.

En 1792 on constate que l'emploi des machines substitues aux


hommes permet l'Angleterre de l'emporter sur les marchs de
l'Europe sur les autres pays .

La deuxime citation date du 26 septembre 1716:

Les ngociants n'tant chargs que de leurs affaires particulires, ne


sont point obligs de se rgler sur l'intrt gnral; tous les sujets du Roy
doivent attendre uniquement de l'attention et de la sagesse du Conseilles
moyens qui peuvent oprer leur soulagement.

NOTES

1. L'Avenir du pass.
2. De l'administration des finances de la France, Paris, 1784.
March politique et droits de proprit
Les origines institutionnelles
du retard franais

par

Hilton ROOT
L'histoire nous apprend que participer un march, c'tait autrefois
bnficier d'un droit concd pour des raisons politiques: l'origine
de nombreux marchs, on trouve frquemment des privilges qui ont
t accords certains membres de la hirarchie politique car, pour
ouvrir un march ou y intervenir, il fallait tre un homme de poids. En
effet, dans leur qute perptuelle de ressources financires, les gouver-
nants mdivaux avaient interdit toute activit de profit, ce qui leur
permettait de vendre des exemptions ces mmes interdictions. Au
cur de la politique mdivale, on bute constamment sur les rivalits
que suscite l'obtention de monopoles exclusifs 1.
Lorsqu'un droit de proprit - savoir le droit d'intervenir sur un
march - est clairement dtermin, peu importe au fond qui il fut
concd l'origine. Nous sommes l au cur mme de la pense
conomique, qui repose sur l'ide qu'en conomie de march, les utili-
sateurs qui prtendront l'acquisition d'un droit de proprit sont
ceux-l mmes qui seront mme d'en faire l'usage le plus efficace.
Autrement dit, le systme sera efficient tant qu'il existera des marchs
sur lesquels les utilisateurs susceptibles d'exploiter codt rduit un
droit de proprit pourront l'acqurir au dtriment de celui, moins per-
formant, auquel il a t primitivement attribu. TI y a un seul cas dans
lequel l'attribution antrieure du droit de proprit joue au dtriment
de l'efficience conomique: lorsque les codts de transaction que sup-
poserait le transfert de ce droit excdent les bnfices qui en seraient
attendus 2.
Lorsqu'on observe l'volution des marchs au cours de l'histoire, on
comprend pourquoi les privilges et franchises innombrables qui
taient ingalement distribus parmi les populations de l'poque
moderne ne pouvaient s'changer librement comme le suppose la tho-
rie. En effet, droits d'usage, exemptions d'impt, prrogatives juri-
diques, monopoles de fabrication, emplois publics possds titre
26 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

priv, droits de vendre ou acheter tous types de produits ou services,


droit d'accs l'conomie internationale - tous ces droits taient distri-
bus des individus ou des groupes comme autant de proprits par
des gouvernants en qute de revenus 3. Ceux-ci rigrent des coOts de
transaction comme autant de barrires pour ne donner accs toute la
gamme des cha!lges possibles qu' ceux-l qui taient producteurs de
revenus pour l'Etat et ses clients.
Aussi de nombreux marchs de droits de proprit thoriquement
envisageables ne purent-ils tre effectivement crs: ce fut le cas en
particulier lorsque l'initiateur ventuel de tel ou tel march, qui en
aurait support le coOt, n'tait pas assur d'en capter le bnfice. Or il
y avait des coOts - ceux qu'impliquent le contrle et la gestion du mar-
ch, ainsi que ceux de la collecte d'information sur vendeurs et ache-
teurs ventuels 4. Et ces coOts s'accroissaient, par exemple les coOts
salariaux, mesure que les marchs, traitant des produits et services
plus nombreux sur une aire gographique plus large, devenaient plus
complexes. Plus de produits, plus de gens concerns, plus de capital
immobilis - cela implique des systmes d'information plus amples,
cela implique aussi de se donner les moyens de contrler la qualit des
produits et la bonne excution des contrats. Il peut tre fort coOteux
pour un vendeur de faire la promotion de la qualit amliore d'un
produit (on donne souvent en exemple le contrle de la teneur du lait
en crme ou le contrle vtrinaire des btes abattre) ; par contre, le
march de ce produit s'largira d'autant plus que le transitaire, sur la
place du march, pourra assurer au vendeur un coOt rduit pour la pro-
motion de la qualit de ce produit. Pour le transitaire - celui qui fait le
march -, mettre en vidence la qualit du produit a l'avantage de
rduire, chez l'acheteur comme chez le vendeur, la tentation de trom-
perie sur la marchandise 5. Rduire les diffrences de qualit entre les
produits de diffrents vendeurs, c'est crer les conditions d'une aug-
mentation de la demande.
Bien que les services d'un tel gestionnaire de march soient souvent
indispensables pour mettre en rapport acheteurs et vendeurs, il n'en
reste pas moins qu'il n'existera de gestionnaire que s'il est assur de
tirer un certain flux de bnfices de son intervention 6. S'il ne se cre
pas autant de marchs de droits de proprit qu'il serait concevable,
c'est parce que les avantages en attendre ne peuvent pas toujours
tre capts par celui qui en supporterait le coOt, c'est--dire celui qui
gre le march. L'histoire de la banque de placement au xx e sicle
nous montre de plus que, lorsque la collecte d'information, comme sa
distribution ultrieure, est coOteuse, la rputation de l'organisateur de
march joue un rle essentiel 7
Ajoutons cela que les transferts de droits de proprit impliquent
des contrats souvent fort dlicats rdiger, dont, en outre, il n'est pas
toujours facile de garantir la bonne excution venir: si le propritaire
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 27
d'un droit a accept de transfrer une partie du revenu que ce droit lui
procure, il faut trouver des garanties pour le maintien des dispositions
contractuelles l'avenir. Dans l'Ancien Rgime comme de notre
temps, un seul exercice financier ne pouvait suffire donner pleine
compensation au propritaire pour l'abandon de son droit. En cas de
transfert de la gestion d'un march local, de transfert d'une redevance
fodale ou de compensation donner au propritaire d'esclaves pour
qu'il consente leur affranchissement, il fallait trouver des montages
propres garantir la continuit des paiements 8. La rdaction de
contrats destins dsintresser des dtenteurs de droits pouvait s'av-
rer fort pineuse 9.

Les droits de proprit soumis la loyaut politique


Sous l'Ancien Rgime, des individus se sont souvent vu ouvrir
l'accs un systme de droits de proprit en contrepartie d'un enga-
gement de loyaut politique. Autoriser la mise aux enchres de tels
droits aurait videmment ruin ce systme de clientle. C'est pourquoi
les gouvernants ont gnralement rserv l'accs un tel march au
petit cercle de leur clientle sans se proccuper de l'efficience cono-
mique de l'attribution de ces droits ni de leur gestion ultrieure. Le
favoritisme persiste dans les rgimes autocratiques parce que les gou-
vernants sont la fois ceux qui allouent les droits et ceux qui les font
respecter 10. S'il n'y a pas de distinction entre le systme juridique et le
systme politique, il se peut que le respect des contrats ne soit pas
assur; aussi les producteurs qui pourraient tre plus efficients que les
favoris du pouvoir ne sont-ils gure tents de racheter les droits de ces
derniers.
Parce qu'elle tait la grande dispensatrice de ces droits, la Couronne
franaise pensait pouvoir compter sur la loyaut d'une ample clien-
tle 11. De fait, l'allocation de droits de proprit en contrepartie de
loyaut au rgime a contribu donner celui-ci une assise sociale;
mais il en est rsult des inefficiences conomiques 12. En effet, de tels
droits de proprit - impliquant loyaut au rgime - ne pouvaient
avoir de valeur que pour des acqureurs ventuels favorables au roi, le
danger de voir ces droits rcuss tant sans parade pour les autres.
C'tait donc restreindre le nombre des enfants intresss l'change,
et la liquidit de ces droits en ptissait: il tait bien difficile d'estimer
la valeur d'un bien dont la valeur dpendait de la qualit des rapports
de son dtenteur avec le pouvoir royal - et tout aussi difficile de le
mettre sur le march. Bref, les blocages l'entre de ces droits, et la
sortie, rduisaient la valeur conomique de ces biens assis sur la
loyaut.
Comme les gouvernants d'avant 1789 taient ports allouer des
28 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

droits aux oprateurs avec lesquels ils entretenaient des relations mul-
tiples et rciproques, ils disposaient des moyens de sanctionner tout
drapage de la diffusion de ces droits de caractre conomique, tels:
interdire toute poursuite d'activit au dtenteur primitif du droit; refu-
ser d'accorder son acheteur, dtenteur secondaire, tout droit driv;
ou encore lui refuser l'accs des informations ou produits essentiels
pour lui; ou encore refuser d'acheter produits ou services un opra-
teur qui se serait insr dans le circuit contre leur vu.
Quoiqu'il en fIlt, la productivit souffrait de ce que la plus grande
partie des ressources conomiques du royaume tait soustraite la
concurrence. Les carences de ces droits assis sur la loyaut appa-
raissent nettement au cours des priodes de mutation conomique
brusque 13: dans ces moments o les fortunes changent de mains, ne
refltant plus l'quilibre existant l'poque de l'allocation des droits,
ceux qui bnficient de ces mutations n'ont aucun moyen de faire
valoir la nouvelle capacit qu'ils ont acquise 14.

Une activit conomique prcaire et dissimule


Dans une monarchie absolue, les dtenteurs de droits ne sauraient
chapper la crainte de se les voir confisquer. Dans la France
d'Ancien Rgime, une bonne partie de l'activit conomique de rou-
tine se dveloppait la marge de la loi, les droits de proprit taient
prcaires et les monopoles s'talaient. L'arbitraire des bureaux, les
entraves l'accs au march et une lgislation hostile au profit contrai-
gnaient les acteurs conomiques enfreindre la loi. Pour traiter en
confiance, il fallait chercher ses partenaires en affaires parmi des
membres de sa famille ou parmi des amis auxquels on tait dj li par
de nombreux engagements rciproques 15. Parce que la crainte d'une
confiscation tait relle, il fallait dissimuler ses profits: les contempo-
rains pouvaient bien savoir qui tait dtenteur d'un droit, mais ils igno-
raient le montant de la rente susceptible d'en tre extraite 16. En
revanche cette rtention d'information rduisait les possibilits de cr-
dit - aujourd'hui, par exemple, une banque ne consent de crdits taux
privilgis qu'au vu du bilan de l'emprunteur. Le march des droits de
proprit en tait rduit d'autant.
Il existait bien en France des manufactures rurales, indpendantes et
frmissantes d'activit; elles vivaient dans la part d'ombre de la loi. Il
n'tait pas admis que des artisans indpendants pussent concurrencer
par leurs produits ceux des corporations urbaines; ce qui tait produit
la campagne pouvait tre confisqu. Quant au march des grains,
l'extrme confusion des rglements et des juridictions le rendait parti-
culirement incertain: les ngociants en grains taient invitablement
amens transgresser tel rglement de tel parlement local ou de telle
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 29
municipalit; en priode de disette, ils taient mis sur la sellette, facile-
ment expropris et emprisonns. Quant prjuger l'attitude que
prendraient ce sujet les reprsentants du pouvoir royal, c'tait impos-
sible: leur raction tait imprvisible.
Les inventeurs de nouveaux produits ou de mthodes de production
innovantes avaient donc compter avec conflits et sanctions. Ils ne
pouvaient pas faire appel des capitaux s'ils ne disposaient pas d'une
charte royale leur garantissant un monopole, seule mme de les pro-
tger contre les inquisitions des inspecteurs des corporations. Inven-
teurs, marchands et artisans risquaient constamment de voir leurs mar-
chandises confisques, au motif qu'ils avaient empit sur les droits de
proprit d'une autre partie. Quant ceux qui finanaient l'tat, ils
couraient les plus grands risques, aussi prenaient-ils toutes prcautions
pour ne rien laisser transpirer de leurs activits dans le public et pour
chapper la censure des parlements et des publicistes. Les nobles qui
investissaient dans la ferme des impts le faisaient en gnral sous un
nom d'emprunt. Comme il tait vital pour les financiers de garder leurs
comptes secrets, ils ne pouvaient compter que sur leur rputation per-
sonnelle pour obtenir des crdits, non sur les actifs dont aurait tmoi-
gn leur bilan. Un tel tat de choses ne pouvait que rduire la liquidit
et la consistance des marchs financiers.
L'instabilit gouvernementale tait galement porteuse de toute une
srie de risques: une nouvelle nomination au Conseil du Roi pouvait
signifier expropriation pour les favoris du ministre dchu qui voyaient
leurs droits et profits passer la cohorte de favoris du successeur. Une
confiscation tait facile justifier car certaines pratiques courantes
dans le monde des affaires - tels les prts plus de 5 % - taient tout
simplement illgales. Les acteurs conomiques ne pouvaient jamais
tre srs qu'ils ne violaient aucun rglement administratif, aucun
dcret. En priode d'agitation sociale, accuss d'accaparement, de sp-
culation ou d'usure, ces capitalistes pouvaient se trouver condamns
des amendes, l'emprisonnement et mme la peine capitale 17. Pers-
cution et confiscation ont t le lot des financiers du roi de France pen-
dant la Rvolution. Beaucoup se retrouvrent en prison, vingt furent
guillotins. Les corporations royales furent supprimes. Mme les
rserves de grains des paysans furent confisques.
Sous de nombreux aspects, l'tat des choses que l'on observe en
matire sociale et conomique, dans la France d'Ancien Rgime, est
un dfi aux critres d'efficience qui fondent la thorie conomique de
notre temps. Les paysans riches ne pouvaient pas traiter leurs pro-
prit et production part de celles du village; il tait impossible de
riches seigneurs d'acqurir les droits de proprit qui leur auraient per-
mis de crer de vastes domaines (en clturant leurs terres ou en met-
tant la main sur les communaux); les ngociants en grains ne pouvaient
obtenir le droit de les exporter; une nombreuse population rurale, avec
30 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sa tte une lite de nobles autrefois puissants, devait vendre son grain
aux conditions dictes par les autorits des municipalits urbaines.
tant donn que les demandeurs au prix le plus lev doivent nces-
sairement racheter les droits de ceux qui leur barrent le chemin (mme
s'il faut tenir compte des codts de transaction), les conomistes se
demanderont pourquoi ceux qui en supportaient les codts n'ont pas
rachet les droits de ceux qui en tiraient bnfice. Pourquoi, par
exemple, n'y eut-il jamais de transactions destines augmenter l'effi-
cience conomique, alors qu'elles auraient rduit, pour le secteur rural,
le codt de la politique frumentaire mene par la Couronne? Pourquoi
des membres puissants et bien informs de l'lite traditionnelle ont-ils
t incapables d'accder des marchs sur lesquels l'importance de
leur production et leur accs privilgi l'information leur auraient
donn un avantage relatif? Ce sont des questions que se posaient dj
les conomistes rformateurs franais du XVIIIe sicle.
Dans ce qui suit, je comparerai leur quivalent dans l'Angleterre
des George certains types de redistribution propres la France de
l'Ancien Rgime. Peut-tre pourra-t-on mieux comprendre ainsi pour-
quoi certains des arrangements anglais propres rduire l'inefficience
conomique n'apparurent pas en France.
Pourquoi la socit franaise d'Ancien Rgime n'a-t-elle pas su
dvelopper une activit conomique qui aurait la fois contribu au
bien-tre gnral et favoris la fortune de groupes puissants? Les his-
toriens ont souvent prtendu que les membres de la socit d'Ancien
Rgime taient incapables de formuler leurs intrts en termes cono-
miques. On nous dit qu'ils obissaient des valeurs pr- ou anti- capi-
talistes; que, par exemple, ils taient anims par une idologie de la
prouesse quand ce n'tait pas par le dsir d'assurer leur salut - toutes
attitudes opposes l'esprit de profit.
Nous suggrerons une autre explication: la France d'Ancien Rgime
n'a pas su faire natre les marchs politiques qui auraient facilit
l'change de droits de proprit entre dtenteurs de biens et de ser-
vices. Le march politique, c'est celui qui dtermine la structure de la
place de march, ainsi que la qualit de ceux qui procdent des
changes sur cette place. Ce march se situe ainsi au-dessus des mar-
chs de biens et de services 18. L'efficience des marchs politiques se
mesure leur capacit de faire traiter au grand jour un maximum de
droits de proprit comme de simples marchandises.
n n'y eut pas de transactions susceptibles de rduire les inefficiences,
dans la France d'Ancien Rgime, parce qu'il n'y avait pas de march
intermdiaire o les traiter. En monopolisant l'information sur les dci-
sions politiques et sur leurs consquences pour l'activit conomique,
le roi et ses agents, en fait, interdisaient toute transaction indpen-
dante de ce genre. C'est le roi qui rglementait l'accs au march,
c'est--dire le droit de commercer dans le cadre de la nation ou vers
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 31
l'extrieur. Le roi n'octroyait des droits de proprit et ne les prot-
geait que dans la mesure o ils contribuaient au revenu royal. Si la
vente d'un droit tait profitable au roi, l'exercice de ce droit avait de
bonnes chances d'tre protg par les tribunaux et la force arme;
sinon, la protection royale, selon toute probabilit, allait tre fort pas-
sive. En tous cas, le roi n'tait pas dispos prendre en charge le coftt
d'une innovation institutionnelle, en particulier la cration et la protec-
tion des droits de proprit qu'elle impliquait, sauf s'il tait en mesure
d'en capter le bnfice. Par exemple, le roi pouvait ne consentir
dfendre contre la piraterie que les marchands qui avaient achet une
charte royale leur donnant l'exclusivit de droits de commerce. Si telle
ou telle innovation institutionnelle remettait en question les intrts du
roi, par exemple son revenu, la mise au placard tait l'issue la plus vrai-
semblable. C'est ce qui s'est pass pour les propositions de rforme
agricole 19.
Pourquoi le roi n'a-t-il pas tout bonnement remplac les droits de
proprit existants par les droits les plus efficients, tant donn le pro-
grs de la technologie industrielle alors, ce qui lui aurait permis de col-
lecter un surplus de revenu additionnel, effet de la productivit accrue
de ses sujets 20? On ne saurait rpondre sans prendre en compte les
deux constatations suivantes: d'une part la collecte des revenus royaux
tait assortie de forts coftts de transaction, d'autre part le roi avait bien
peu de moyens de contrler la fortune de ses sujets; aussi le bnfice
qu'il pouvait escompter de l'allocation de droits de proprit plus effi-
cients se ramenait-il souvent peu de chose 21. En outre, abolir certains
types de droits aurait t plus coftteux que leur simple rforme: par
exemple, dans le cas de droits servant de nantissement pour des
emprunts, la difficult de trouver des garanties de remplacement suffi-
sait rendre leur abolition impossible.
La Couronne ne pouvait pas effacer d'un coup d'ponge les droits
inefficients sans mettre en pril son assise politique et financire. Les
dtenteurs de droits fonds sur la loyaut, qui composaient cette assise,
taient dans l'impossibilit de s'adapter une nouvelle donne cono-
mique : leur actif tait constitu de droits non rengociables. Mais cet
actif, prcisment, leur permettait d'exercer une pression politique suf-
fisante pour empcher la Couronne de procder tout ajustement de
la structure des droits de proprit dans le royaume. Les droits de
proprit garants de l'assise sociale du rgime taient donc un carcan
limitant le montant des revenus que le systme pouvait crer, et se tra-
duisirent finalement par une perte de pouvoir du roi: l'incapacit de la
France d'Ancien Rgime faire clore les marchs politiques qui
auraient t ncessaires pour susciter d'autres formes de rapports
sociaux et conomiques a t une des causes profondes de l'effondre-
ment du rgime en 1789.
L'conomie franaise aurait t globalement plus efficiente s'il avait
32 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

t plus facile de ngocier des arrangements, mais cela aurait impliqu


une redfinition du rle du roi: il tait l'acteur principal de tout arran-
gement et il avait le monopole de la dfinition des droits politiques; la
rigidit institutionnelle de l'Ancien Rgime tient en grande partie
cela. Voyons par exemple comment fonctionne le march des privi-
lges: de nombreux individus qui dtenaient des privilges cono-
miques considrables les devaient aux relations particulires qu'ils
entretenaient avec les dispensateurs de pouvoir du rgime. Ils ne pou-
vaient pas les ngocier puisque leur valeur tenait la seule faveur du
roi. Au lieu de faire remonter l'allocation des privilges au roi, on
aurait pu imaginer de crer un corps reprsentatif dont la fonction
aurait t de dterminer comment partager le gteau conomique 22.
Cette fonction existait d'ailleurs l'tat embryonnaire dans la constitu-
tion de l'Ancien Rgime: elle devait tre assure par les tats gn-
raux. Mais ceux-ci ne furent pas convoqus entre 1614 et 1789.
, Pourquoi l'administration franaise s'est-elle refuse convoquer les
Etats gnraux, ce qui aurait t la solution vidente? Il Y a une
rponse parmi d'autres: la convocation d'une assemble de la nation
charge de procder l'change de droits conomiques de dfinition
politique aurait srieusement branl l'autorit du roi en tant que
source de tout arrangement. Une fois vendeur et acheteur mis en pr-
sence l'un de l'autre, l'intermdiaire devient inutile. L'exemple de la
France nous enseigne qu'un gouvernant peut choisir de ne pas crer un
march de droits parce que, ce faisant, il amoindrirait son pouvoir et,
en fait, cesserait de dominer. Le dsir d'exercer une pleine autorit
peut en dfinitive l'emporter sur celui de dvelopper ses affaires et de
rester solvable: Colbert avait averti Louis XIV que la guerre de Hol-
lande affecterait lourdement les finances de l'tat. Les dettes de
l'Ancien Rgime tiennent essentiellement l'attitude du roi, prt
payer n'importe quel prix la satisfaction de ses ambitions politiques
et diplomatiques. Autrement dit, on ne peut pas mesurer en termes
montaires le dsir des hommes de pouvoir de rester aux
commandes 23.
Les marchs politiques de l'Ancien Rgime consistaient en arrange-
ments ou placements de caractre priv, autrement dit reposaient sur
le favoritisme, seule fin de prserver le pouvoir discrtionnaire des
agents du roi. Mais les arrangements fonds sur le favoritisme ne sont
pas ngociables puisque les droits que dtiennent les favoris tiennent
leurs relations personnelles avec un reprsentant du rgime. La valeur
qu'ils reprsentaient ne pouvait d'aucune faon - achat rgulier ou
paiement illicite - tre mise en vidence par ceux qui auraient pu faire
usage de tels droits ou privilges. Pour accder la rente produite par
ces droits de proprit, les groupes exclus ne pouvaient que s'efforcer
de gagner la faveur des politiques. Or gagner cette faveur, dans la
France d'Ancien Rgime, n'allait pas autrement que gagner du pouvoir
MARCH POLffiQUE ET DROITS DE PROPRIT... 33

dans un rgime parti unique. Si l'excutif est la source de tout privi-


lge conomique - ce qui quivaut, un systme o toutes les entre-
prises ou affaires appartiennent l'Etat -, il faut tre membre du parti
au pouvoir pour se voir allouer des droits, et donc la rente qu'ils
reclent 24. Comme ces droits taient le monopole d'un seul parti, celui
du roi, dans la France d'Ancien Rgime, ceux qui en taient exclus
(disons: l'opposition) devaient renverser le gouvernement pour y avoir
accs. On voit ainsi pourquoi l'instabilit politique est iI!vitable
lorsque tous les droits conomiques sont la proprit de l'Etat. Au
contraire, dans un systme parlementaire, l'opposition n'a pas prner
la rvolution pour gagner du pouvoir.
Les transformations spectaculaires que connut l'Angleterre la
mme poque illustrent bien, a contrario, quel point les institutions
politiques franaises ont mal russi repousser les frontires du statu
quo conomique et social. On relve en Angleterre des ajustements
remarquables: l'expansion de vastes domaines agricoles grce la cl-
ture, grce aussi une politique de soutien des prix qui se traduisit par
un cours lev des grains; le dclin des corporations et des monopoles
de commerce urbains; la cration d'une administration fort efficiente
pour la perception des taxes indirectes 25 ; la dlocalisation de manufac-
tures dotes d'un solide capital vers la campagne 26 ou vers des rgions
o le pouvoir coercitif des corporations tait faible 27 (on notera ce
sujet que les marchands franais ont eu recours eux aussi au travail des
paysans pour profiter de la faiblesse du contrle que les corporations
taient en mesure d'exercer la campagne, mais le risque de confisca-
tion leur interdisait d'y investir beaucoup en machines ou en ateliers).
Aussi vnale qu'elle ait t, l'administration anglaise a contribu
orienter l'conomie vers des allocations de ressources plus efficientes,
puisque la corruption elle-mme avait pour effet de transfrer les res-
sources vers ceux qui pouvaient en tirer le plus de valeur 28. Le Parle-
ment joua un rle essentiel dans ces mutations, qui n'taient que la
consquence d'arrangements politiques ngocis dans la perspective
d'intrts conomiques privs.
La capacit du Parlement britannique conclure des arrangements
est manifeste quand on l'examine du point de vue o nous nous pla-
ons. Le Parlement tait en fait un march pour les droits de contrle
sur l'conomie. Ces droits pouvaient y tre ngocis et changs, de
sorte que le demandeur au prix le plus lev pouvait les y racheter
ceux auxquels ils avaient t traditionnellement allous. Dans l'Angle-
terre d'aprs 1688, ce furent les parties dont les intrts taient repr-
sents au Parlement, non plus le roi et ses agents, qui devinrent les
auteurs de ces arrangements 29. L'Angleterre du XVIIIe sicle satisfaisait
donc plus que la France d'Ancien Rgime l'idal des conomistes -
un march grce auquel l'allocation des ressources trouve sa pleine
efficience -, ce qui suppose qu'il n'y a aucune entrave aux changes.
34 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Mais la thorie ne prend pas en compte le rle dcisif des institutions


grce auxquelles les hypothses des conomistes deviennent plau-
sibles 30.
Au Parlement britannique, les groupes marchandaient entre eux,
anims par leurs propres intrts, pour un profit souvent refus aux
groupes qui n'taient pas reprsents, telle la paysannerie qui fut fina-
lement dpossde parce qu'elle se trouvait exclue de l'appareil qui
prsidait aux arrangements. Au contraire, ceux qui participaient ces
marchandages pouvaient faire obstacle des arrangements qui
auraient t leur dsavantage. Un parlement compos de joueurs
n'octroiera jamais un de ses membres le monopole de la fabrication
des cartes jouer; au contraire, si aucun joueur n'y sige, il pourrait
consentir crer ce monopole car cela ne lserait les intrts d'aucun
de ses membres. Il n'en allait pas autrement pour le Parlement britan-
nique, un parlement de propritaires fonciers: il ne consentit pas la
cration de monopoles industriels parce que, selon la doctrine cono-
mique de ce temps, il ne pouvait y avoir de profit industriel qu'au dtri-
ment de la rente foncire. De fait, Ricardo enseignera qu'il n'y a de
prix lev des biens manufacturs qu'au dtriment de la rente. S'il est
vrai que les membres de ce Parlement, domin par les intrts fonciers,
taient persuads qu'ils collecteraient des rentes plus leves si les pro-
duits manufacturs taient bas prix, il n'est nullement besoin d'invo-
quer leur attachement au libre-change pour expliquer pourquoi ils
s'opposrent la cration de monopoles industriels 31.
Il ne sera sans doute pas inutile de nous rfrer au comportement
des lgislatures contemporaines pour mieux illustrer les traits spci-
fiques des parlements de cette poque. Les tudes concernant les choix
publics nous apprennent pourquoi, de nos jours, les groupes d'intrt
ne se neutralisent pas les uns les autres au sein du Congrs amricain:
ce sont les comits, non l'assemble plnire, qui arrtent l'agenda, de
faon obtenir les voix ncessaires pour que telle ou telle loi soit
vote. Ce sont des textes de loi dj rdigs qui sont soumis aux repr-
sentants, de sorte que ceux-ci n'ont pas choisir entre plusieurs pro-
jets. Mais des lments de ces projets peuvent tre adjoints aux textes
s'il le faut pour recueillir le nombre de voix indispensable. Alliances
politiques de circonstance et lgislation fourre-tout permettent aux
comits de boucler un texte qui plaise autant de snateurs qu'il en
faut pour qu'il soit adopt. Sans ce systme de comits, une bonne par-
tie du travail de redistribution du Congrs amricain disparatrait 32.
De nombreuses thories conomiques reposent sur l'ide que les
changes s'achveront une fois que toutes les possibilits de gain
seront puises. Nous suggrons quelque chose de diffrent: atteindre
le point o tous les changes possibles seront puiss suppose qu'il
existe des institutions aptes maximiser la liquidit de tous les droits et
actifs conomiques. Cela suppose que tous privilges et droits de pro-
MARCH POLmQUE ET DROITS DE PROPRIT... 35
prit sont des marchandises changeables. Mais il arrive rarement que
les socits humaines voient s'panouir des marchs politiques sur les-
quels tous les actifs conomiques et sociaux seraient parfaitement
liquides et pourraient faire l'objet de libre-changes. Ce qu'crivent les
conomistes revient supposer qu'il est possible aux dtenteurs de res-
sources de trouver vendre leurs droits tous les niveaux du systme
politique; or l'histoire conomique de la France et de l'Angleterre
nous donne penser que l'allocation des droits intervenir sur un mar-
ch constitue une variable essentielle, dont le jeu explique les dif-
frences de performance conomique et politique entre rgimes 33.
L'histoire des deux nations nous montre quel rsultat a souvent
abouti le pouvoir de marchandage de groupes constitutifs qui met-
taient le systme politique au service de leur intrt conomique:
l'instauration de coftts de transaction. Les groupes d'intrt accommo-
daient dlibrment les imperfections du march afin d'en tirer profit.

Marchs politiques et socit rurale


La France d'Ancien Rgime n'a pas su crer un march pour toutes
les formes de droit de proprit, et son potentiel conomique en a subi
les consquences. La socit rurale a sans doute t la plus grande vic-
time de cette carence. Les seigneurs limitaient l'accs des paysans aux
marchs locaux, et eux-mmes se voyaient souvent refuser l'accs aux
marchs internationaux pour leurs surplus de grains. Les paysans aiss
aspiraient chapper aux pratiques agricoles restrictives de leur
communaut villageoise, tandis que les pauvres, en gnral, souhai-
taient voir partager les communaux. Tous, riches et pauvres, deman-
daient ne plus tre soumis aux redevances fodales. Tous taient pri-
sonniers de structures de droits de proprit auxquelles ils ne
pouvaient se soustraire. Au cours du XVIIIe sicle, les termes de
l'change et les rapports de force s'taient modifis, cependant le
contrat ne fut pas rengoci. Ceux qui supportaient le coftt de l'ineffi-
cience des droits ne disposaient pas d'un forum o ils auraient pu
racheter les droits de ceux qui profitaient de l'arrangement existant. La
structure politique de l'Ancien Rgime qui accordait au roi seul la
capacit de redfinir les droits de proprit limitait les possibilits de
marchandage entre les groupes qui dtenaient les droits conomiques.
Comme il n'y avait pas de possibilit de les ngocier de l'acheteur au
vendeur ventuels, les seuls lieux possibles d'une rengociation des
droits de proprit agraire taient l'action auprs des tribunaux et la
dsobissance civique.
36 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La politique d'approvisionnement
Dans la France d'Ancien Rgime, les ngociants en grains ne pou-
vaient obtenir les droits l'exportation, alors que les propritaires ter-
riens, conduits par l'lite seigneuriale ancienne, devaient vendre leur
grain sous les conditions fixes par les agents de la Couronne. Il en
rsulta l'interdiction d'exporter, une rglementation limitant les moda-
lits et le lieu de vente et l'imposition possible de confiscations et de
contrle des prix en temps de disette. Pourquoi des lments aussi
puissants de la socit d'Ancien Rgime ne parvinrent-ils pas se
mettre d'accord afin d'obtenir la reconnaissance des droits de pro-
prit qui auraient augment leur prosprit aussi bien que celle de la
socit en gnral 34? Les administrateurs du roi savaient que la rgle-
mentation inefficiente des marchs frumentaires mettaient en danger
la productivit de l'agriculture franaise. Pourtant, il n'y a pas eu
d'changes visant rduire les coftts de la politique royale supports
par les paysans.
Les droits de proprit qui gouvernaient la distribution de grains,
comme ceux dterminant l'accs des paysans aux marchs, refltaient
le cadre institutionnel dans lequel les dcisions taient prises. Il n'y
avait pas de point de rencontre permettant de runir les propritaires
terriens, premiers bnficiaires d'un prix plus lev, et les consomma-
teurs citadins qui paieraient un prix faible. La tradition franaise
d'autonomie des villes empchait le dveloppement d'institutions per-
mettant de concilier les intrts des lites urbaines et rurales. Par
contraste, l'Angleterre tait dote de marchs politiques - un Parle-
ment national - au sein desquels les seigneurs et les ngociants
pouvaient se rencontrer pour ngocier et changer des droits 35. Les
marchs politiques, qui permettaient d'amener les dtenteurs de res-
sources concerns la table de ngociation, furent l'une des innova-
tions institutionnelles responsables de la transformation des droits de
proprit agraires d'Angleterre et de l'expansion de l'exportation de
grains.

Industrie et commerce
Le secteur proto-industriel des campagnes tait peut-tre le plus
dynamique de l'conomie franaise. En dpit de sa vigueur, les produc-
teurs proto-industriels devaient se battre contre les codes industriels
limitant leur accs au capital, aux marchs et aux innovations tech-
nologiques 36. A la fois les consommateurs et les membres du gouver-
nement royal soucieux du dveloppement conomique critiquaient la
domination exerce par les corporations sur le tissu industriel du pays.
Le secteur informel, ou proto-industriel, tait incapable d'obtenir les
MARCH POLmQUE ET DROITS DE PROPRIT... 37
droits dont jouissait le secteur formel de l'conomie. La rgle-
mentation franaise, en favorisant la production des corporations, cri-
minalisait la recherche de profits des artisans ruraux en qute de mar-
chs pour couler leurs produits dans les villes. Une corporation ne
pouvait procder des changes de droits avec une autre corporation
dont la production et l'expertise se recoupaient avec la sienne. Cette
absence de marchs d'change de droits de proprit industrielle ngo-
ciables fut un chec du march politique. Une fois de plus, la France
offre un exemple - mis en valeur par un contre-exemple anglais - de ce
que des changes visant rduire des inefficiences clairement identi-
fies par ceux qui en supportent les collts, ne sont pas raliss.
La structure des corporations, centralises sous le contrle de la
monarchie, limitait l'information que celles-ci pouvaient recueillir
propos d'ventuelles stratgies de production conjointes. TI nous serait
donn plus frquemment de constater des fusions de corporations ou
un partage d'informations entre elles ou en leur sein si la monarchie
n'avait pas impos une structure verticale de contrle par le canal de
ses agents. Soumis un tel rgime de contrle royal, les diffrents
mtiers n'taient aucunement incits partager des informations sur
les possibilits qu'offraient les marchs ou sur des perspectives nou-
velles de production; ils n'en avaient pas non plus les moyens. Les
diverses barrires qui se dressaient entre les mtiers tant dfinies une
fois pour toutes, ceux-ci n'taient gure incits explorer d'autres
emplois de leur capital ou de leur force de travail. Si par suite de
l'apparition de nouvelles techniques, une corporation tait en mesure
de s'engager avec plus d'efficacit dans tel ou tel type de production
qui, jusque-l, relevait d'une autre corporation, il leur aurait t trs
collteux toutes deux de ngocier entre elles pour dterminer com-
ment adopter ces nouveaux procds. Dans cette hirarchie indus-
trielle, les agents royaux taient seuls en position de coordonner une
telle rengociation des responsabilits et des actifs de chacun. Or ces
agents ne disposaient nullement de l'information ncessaire pour
dterminer la structure optimale de l'activit de production 37.
Les diffrences entre l'Angleterre et la France en matire d'organi-
sation industrielle et de rythme d'innovation industrielle peuvent aussi
tre attribues aux diffrences de fonctionnement de leurs marchs
politiques respectifs. Le collt lev du partage de l'information, celui
tout aussi lev de la ngociation d'un nouveau partage des droits
entre corporations et en leur sein, ne pouvaient que dcourager l'inno-
vation, tant dans le domaine de la technologie que dans celui de l'orga-
nisation. En Angleterre en revanche, les industries taient libres
d'accrotre leur savoir technologique puisque les dtenteurs de res-
sources pouvaient changer droits et privilges avec l'appui du systme
judiciaire. L'indpendance du systme juridique anglais par rapport au
pouvoir politique autorisait de mettre en uvre des modifications des
38 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

droits de proprit sans l'intervention de l'excutif 38. Les groupes


ayant une reprsentation au Parlement pouvaient empcher la cration
de privilges leur dpens et il tait peu probable que le pouvoir judi-
ciaire indpendant accde aux ambitions de monopolistes potentiels.
Nous voyons une fois encore que les diffrences au niveau institution-
nel dterminant les choix politiques sont susceptibles de produire des
diffrences au niveau des rsultats de la politique conomique.

Finances publiques
Sous l'Ancien Rgime, le roi franais vendait des offices qui repr-
sentaient la cration d'autant de titres de la dette publique. Le roi ven-
dait ces titres afin de ne pas tre oblig d'en faire des actionnaires, en
leur offrant le droit de participer au systme politique. La vente
d'offices a permis d'accrotre la capacit fiscale de la Couronne par
l'augmentation de la liquidit du royaume, tout en prservant au roi
son rle de joueur principal du pays 39.
A l'poque o il les a faits, bon nombre des vastes consquences
politiques des efforts du roi franais pour rester matre du jeu politique
taient imprvues. Par rapport son homologue britannique, il sem-
blait aux observateurs de l'poque que le roi franais occupait une
position de force enviable dans la ngociation. Une comparaison des
systmes financiers suggre cependant une conclusion diffrente.
La mise sur pied d'institutions fmancires spcialises dans l'valua-
tion du crdit fut ncessaire afin de rduire le niveau de risque,
puisque ni la Couronne franaise, ni la Couronne anglaise ne pou-
vaient montiser leur dette sur les marchs financiers. Les gouverne-
ments des deux pays ont fait appel aux intermdiaires financiers en
tant que substituts aux marchs non existants. Les intermdiaires ont
mis au point des portefeuilles diversifis de prts, fonds sur la diversi-
fication et des valuations du crdit, rduisant ainsi les coftts de surveil-
lance de la Couronne. Des formes ou des instruments de dette taux
d'intrt fixe ont t mis au point, garantis par les biens propres des
intermdiaires. Le systme tait dot de sanctions de banqueroute,
puisque les intermdiaires pouvaient tre tenus pour responsables de
leurs dettes.
Ici s'arrte la ressemblance entre les rgimes anglais et franais des
finances publiques. En Angleterre se dveloppait un systme dans
lequel les cranciers du roi devinrent actionnaires de l'tat. En France,
les titres de la dette taient vendus par des intermdiaires qui proc-
daient des changes sur la base d'informations de nature exclusive et
prive. Les intermdiaires franais taient des agents privs ngociant
des renseignements privs; leurs biens propres et ceux de leurs clients
taient secrets 40.
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 39

La sphre prive tait un lment essentiel de leur capacit de


joueurs. En tant que vendeurs d'informations, les fermiers des impts
du roi exeraient un rle indispensable palliant l'insuffisance des
marchs financiers. En tant qu'intermdiaires du roi, ils taient censs
dtenir des informations sur les dcisions politiques leur permettant de
renforcer considrablement leur crdibilit en tant qu'agents transi-
taires. Or ces mmes conditions d'asymtrie et de limitation de l'infor-
mation exposaient le systme financier dans son ensemble des risques
importants.
La comptition diplomatique opposant la France l'Angleterre a
rvl l'tendue de ces risques. En Angleterre, l'existence d'informa-
tions accessibles au public limitait les problmes d'asymtrie de l'infor-
mation, rduisant ainsi le niveau des taux d'intrt 41. En revanche,
l'absence d'informations diminuait le taux de liquidit et poussait les
taux d'intrt franais au-dessus des taux anglais. De plus, tout signe
d'instabilit tait susceptible de dclencher un effet de spirale, puisque
les bons du Trsor franais s'changaient sur le march priv. Ainsi, ce
fut une spirale de dfaut qui dclencha la Rvolution franaise. La soli-
dit incertaine de certains banquiers du roi se rpercuta rapidement
sur l'ensemble du systme financier. Cet effet de spirale tait lui-mme
le rsultat de marchs financiers dfaillants et de l'information limite
et asymtriquement distribue sur l'actif et le passif du royaume.
En fait, nous pouvons considrer que le roi d'Ancien Rgime, en
France, a su crer le systme le plus efficient possible, compte tenu de
son souci premier de n'abandonner que le minimum de son autorit.
Vue comme une entreprise, la monarchie ne pouvait se financer que
par l'mission d'emprunts ou d'actions. Si elle contractait des dettes
sans faire banqueroute, elle gardai! la matrise de la situation. Passer
par un parlement pour financer l'Etat quivalait crer des actions,
mais c'tait cder le contrle de l'entreprise aux actionnaires: c'est
effectivement ce qui arrive en Angleterre, o le roi perd le contrle de
l'Etat au profit de ses actionnaires, qui lui versent un salaire 42. tant
donn les contraintes institutionnelles auxquelles elle avait t force
de se plier, la monarchie anglaise avait atteint, au dbut du XVIIe sicle,
les limites de sa capacit lever des fonds; la crise constitutionnelle et
la dfaite dans la guerre civile qui suivit ne lui laissrent pas d'autre
solution que d'largir l'actionnariat.
Le roi franais rencontra plus de succs puisqu'il n'eut pas convo-
quer un corps reprsentatif: il put augmenter sa dette plutt que son
actionnariat et rester ainsi le propritaire de son entreprise. Pour les
observateurs de l'poque, mme les mieux informs et les plus avertis,
les rois de France semblaient en bien meilleure situation que leurs
homologues anglais. Les financiers franais cultivrent toutes les appa-
rences de la solidit et de la permanence. Ils se firent construire les
htels les plus somptueux, dans les quartiers les plus chics de la capi-
40 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tale; ils se comportrent comme s'ils taient d'aussi ancienne ligne


que la monarchie en s'alliant aux familles de la noblesse la plus vieille
et la plus titre. Mais le rival, qui matrisait toutes les ressources d'une
nouvelle technologie financire, parvint rapidement modifier le ter-
rain mme sur lequel reposait un des difices les plus durables en appa-
rence de toute l'Europe - l'tablissement financier franais.
La lutte pour la suprmatie entre la France et les autres tats euro-
pens eut un effet dterminant en ce qu'elle acclra le mouvement
vers une rforme institutionnelle en France. Cette concurrence entre
tats europens donna des avantages spectaculaires aux nations qui se
distinguaient par leurs heureuses innovations en matire d'organisa-
tion; elle pnalisa tout aussi spectaculairement celles dont l'organisa-
tion, dans ses structures, tait sclrose. En voyant le jour, la technique
britannique de garantie de la dette publique ouvrait toute une srie de
choix d'organisation qui finirent par enlever toute validit au systme
franais. Comme il n'existait pas d'autorit centrale qui pat imposer un
mode uniforme d'administration publique, rien ne pouvait empcher
un franc-tireur d'introduire une mthode de financement public plus
performante, au prix de la dislocation de la totalit du systme inter-
national. La diffusion, parmi les tats europens rivaux, d'institutions
financires d'espce diffrente, signifia le glas de la splendide structure
btie par les rois d'Ancien Rgime: elle dut tre dmantele parce
qu'un nouveau riche, qui l'origine semblait peine digne de consid-
ration, en exposait la vacuit.

Parlement et stabilit
Les capacits de marchandage du Parlement allaient avoir des
consquences imprvues quant aux moyens de l'Angleterre de s'adap-
ter aux opportunits conomiques. La facilit avec laquelle s'tablis-
saient des accords politiques devait son tour influencer directement
la gouvernabilit. Le rgime juridique anglais, plus unifi, confrait aux
contrats ngocis au Parlement une valeur objective de march, en
partie parce que ces contrats bnficiaient de l'appui du systme lgal.
En revanche, les titres de la dette qui rsultaient du favoritisme taient
largement non ngociables, puisque la confiance faite aux portefeuilles
privs et la stabilit des gouvernants constituait la base des contrats.
De plus, il tait toujours possible de faire appel aux tribunaux locaux
en France pour contester les droits acquis au prix de marchandages
avec les agents du roi. L'incapacit pour les diffrents groupes d'chan-
ger droits et privilges bloquait les rformes ncessaires au bon fonc-
tionnement du rgime franais des droits de proprit. Les diffrences
au niveau du systme de redistribution entre la France et l'Angleterre
-la ngociation et la mise en uvre des contrats politiques pour rpar-
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 41

tir les parts du gteau national - ont produit des rsultats radicalement
diffrents sur la stabilit politique des deux pays.

Favoritisme et corruption
La corruption et le favoritisme furent deux exemples d'imperfections
des marchs bnficiant du soutien du pouvoir politique. Les deux
phnomnes constituaient des contrats informels apparus sur le mar-
ch politique et qui dterminaient l'volution des marchs cono-
miques dans le temps.
La corruption est un mode d'action accessible aux mcanismes du
march; il en ressort indirectement une allocation de ressources obis-
sant un critre d'efficience que l'on ne retrouve pas dans le favori-
tisme 43. Je me rfre ici la dfinition conomique traditionnelle de
l'efficience: une ressource est utilise de faon efficiente lorsqu'elle est
alloue un utilisateur qui en a le plus grand dsir marginal et qui est
capable de la payer. De sorte que le producteur le plus efficient dans
un monde exempt de corruption serait galement le plus efficient dans
un environnement corrompu. La corruption fournit des informations
sur l'efficience relative des diverses rglementations existantes. Ce
qu'il y a de plus inefficient dans la corruption, ce sont les coftts de tran-
saction que suppose tout arrangement entre le corrupteur et le cor-
rompu.
Compare au favoritisme, la corruption est moins discriminatoire,
puisqu'on peut agir sur le march de la corruption sans se heurter des
barrires autres que celle du prix payer. Le favoritisme, lui, distingue
plus entre les gens puisqu'il suppose un traitement particulier pour
chacun, et puisque les droits de proprit y sont allous selon des cri-
tres qui ne sont pas ceux du march. En consquence, il y a plus
grande probabilit que les ressources soient mal alloues. Le favori-
tisme peut mme aboutir ce que les coftts, pour le producteur non
efficient, tombent au-dessous du niveau de ceux que supporte le pro-
ducteur efficient. Ainsi peut-il arriver que les producteurs inefficients
chassent du march ceux qui sont efficients puisque ceux-ci voient leur
avantage confisqu.
En somme, la corruption engendre une plus grande efficience parce
qu'elle met des ressources la disposition de ceux qui en ont la plus
grande valeur d'usage, tandis que le favoritisme exclut un bon nombre
de ces utilisateurs potentiels ou les prive de tout moyen de faire
connatre leurs besoins. Le favoritisme rduit ainsi les possibilits de
production et contrarie l'ajustement indispensable aux mcanismes du
march. On peut voir dans la corruption l'quivalent d'un march aux
enchres pour les rentes et les faveurs politiques. Puisque les rentes
pouvaient tre vendues l'enchrisseur le mieux disant, la liquidit
42 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sociale s'en trouvait augmente: il se constituait comme un march


pour les privilges. En France, c'tait intuiti personae que se distri-
buaient les privilges ou les possibilits d'extraire une rente. Dans ces
conditions, aucun march public de ces avantages ne pouvait se crer,
non plus que quelque transaction entre chercheurs de rente.
Le secret tait la cl du favoritisme : la monarchie se rendait indis-
pensable en gardant le monopole de l'information sur les rglements
politiques et sur leurs effets. Un march priv des privilges ainsi que
des arrangements privs entre chercheurs de rente taient impossibles
tant que la monarchie contrlait ainsi l'information. Les faveurs poli-
tiques ou conomiques que dispensait le souverain n'avaient aucune
liquidit, elles ne pouvaient faire l'objet d'changes: en dehors du
cercle troit des gouvernants, personne n'en connaissait la valeur
relle. En outre, leur effet cessait d'tre garanti ds qu'elles quittaient
les mains du groupe des favoris. Ces faveurs ou privilges perdant leur
valeur pour quiconque n'avait pas ses entres auprs de tel ou tel
ministre, leur march public n'aurait eu aucun sens.
Le favoritisme tait instable par nature: la fiabilit des contrats qu'il
suscitait ne tenait pas la rputation d'institutions bien assises, mais
la qualit des individus ou des relations prives qu'ils entretenaient. Ce
qui faisait la base de tels contrats, c'taient les interactions secrtes,
mais continues qui jouaient entre leurs titulaires et les personnes au
pouvoir 44. Toutefois, mesure que le sicle avanait, il devint de plus
en plus difficile pour la monarchie de garder le secret autour de ses
transactions. Plus le favoritisme devenait connu, plus ces informations
sapaient le soutien du rgime. L'opinion publique, nourrie par la
presse souterraine florissante, grignotait progressivement le secret qui
tait la condition mme du favoritisme.

Marchs politiques et histoire


La tutelle des marchs a souvent t, l'origine, des concessions
octroyes par le roi la noblesse ou aux villes en change de leur
loyaut ou de revenus. Les institutions politiques qui auraient t
requises pour soutenir l'change de ces droits de proprit ne se dve-
lopprent jamais, car les lites n'allaient pas abandonner leurs droits,
une fois acquis, sans qu'il y ellt compensation, en contrepartie, pour la
valeur de la rente qu'elles en attendaient pour les temps venir. Aussi
les phnomnes de collusion persistrent-ils, de mme que le pouvoir
monopolistique des lites auxquelles les droits de proprit avaient t
allous l'origine 45. Cet quilibre eut des consquences en matire de
distribution, et en particulier le transfert de revenu des paysans vers les
lites urbaines ou seigneuriales. Il y eut aussi des pertes d'efficience
lies la rpugnance des paysans participer au jeu des marchs: si la
MARCH POLmQUE ET DROITS DE PROPRIT... 43

production paysanne avait pu s'intgrer compltement au systme de


march, la socit en serait devenue plus riche. Elle s'appauvrit au
contraire parce qu'il n'y avait pas, pour les contrats politiques, de mar-
ch qui aurait permis aux lites de ngocier la liquidation de leurs
droits de proprit sur la tutelle des marchs.
Les Enclosure Acts (lgislation du droit de clture) du Parlement
britannique sont un bon exemple d'une telle ngociation: les droits de
proprit traditionnels furent liquids de telle sorte que les gains pro-
venant de l'expansion des relations de march purent tre capts: les
seigneurs terriens en retirrent une rente plus leve, que le roi fut
alors en mesure de taxer. Le coftt d'une ngociation locale destine
permettre la clture de faon contractuelle aurait t trop lev: elle
aurait suppos des harmonisations de procdure dont il aurait fallu
dterminer l'avance la normalisation et la mise en application. En
Angleterre, cela put se faire par initiative parlementaire parce que les
droits de proprit du roi n'en taient aucunement affects. En France,
il y aurait fallu le consentement du roi et sa participation effective,
puisque, selon sa doctrine, les biens et droits communaux taient en
dernire analyse concds par le roi et appartenaient autant aux gn-
rations futures qu' la gnration en vie. En outre, les revenus attachs
ces droits relevaient de la collecte des impts royaux. En France, il
n'aurait pas t facile pour le roi de capter les gains en efficience
qu'aurait apports la clture des communaux, puisque les seigneurs
terriens (ceux qui en auraient profit le plus), pouvaient le plus
souvent revendiquer l'exemption d'impt 46.
L'Ancien Rgime n'a pas produit les institutions politiques qui
auraient t susceptibles de capter et de rallouer les gains en effi-
cience que l'on pouvait attendre d'une redfinition des droits de pro-
prit ou de l'abolition des privilges. Il aurait fallu une institution, ou
une rglementation, pour fournir aux lites privilgies une part qui-
table de ces gains en efficience lis une rforme des droits de pro-
prit, et pour les assurer rtroactivement que ces droits ne seraient ni
viols, ni confisqus. Si une telle rglementation n'a pu voir le jour
dans la France d'Ancien Rgime, cela tient au rle central imparti au
roi, de qui dpendait en dfinitive la cration de cette institution. Or le
roi ne pouvait tre partie des changements institutionnels qui
auraient eu pour effet, mme temporairement, de rduire le flux des
revenus dans les coffres de la Couronne.

Conclusion
Il y a une leon simple mais forte retenir de cette dfaillance poli-
tique de l'Ancien Rgime: pour qu'un rgime soit susceptible de sur-
vivre, il est essentiel que se forment des marchs politiques sur lesquels
44 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tous les biens sociaux, tous les droits de proprit puissent tre ngo-
cis, transfrs ou convertis en liquidits 47. Le systme de l'change
conomique dpend en dfinitive de la plus ou moins grande facilit
avec laquelle les droits de proprit issus d'un contrat politique
peuvent tre ngocis, de telle sorte que la socit soit en mesure de
capter les gains que procurent les nouvelles techniques et les mar-
chs 48.
L'histoire des gouvernements franais et anglais de l'poque repr-
sente deux voies diffrentes vers la modernisation conomique et poli-
tique. Le grand succs de l'absolutisme franais fut l'unification de la
nation franaise politiquement fragmente. La libration des forces du
march fut la grande russite du rgime parlementaire anglais. Cette
libration se produisit parce que des marchs politiques se dvelop-
prent au sein desquels les inefficiences dans l'allocation originelle des
droits de proprit pouvaient tre corriges par l'change plutt que
par la rvolution. L o l'change n'tait pas possible, la corruption
permettait ceux dont la valeur d'usage tait suprieure surenchrir
les dtenteurs de droits de proprit inefficients. Ainsi, la corruption
permit un march d'enchres pour la ngociation de droits de pro-
prit lorsque l'change politique au Parlement chouait. Le rgime
franais de contrle centralis eut pour rsultat d'institutionnaliser le
favoritisme, ce qui rduisait la fois la corruption et l'change
commercial. Le favoritisme fournissait nanmoins une scurit suffi-
sante aux droits de proprit pour permettre un niveau d'investisse-
ment susceptible de soutenir la croissance conomique.
Le favoritisme entravait la capacit de la royaut franaise mobili-
ser le soutien populaire ncessaire pour s'adapter au dveloppement
conomique. Les corporations avaient le pouvoir d'empcher l'innova-
tion organisationnelle et l'adaptation de nouvelles technologies. Plus
gnralement, la vitalit de l'conomie informelle nourrissait l'opposi-
tion aux privilges et au rgime. Les consommateurs citadins de grains,
susceptibles de faire pression sur les autorits locales pour qu'elles
subventionnent le prix de bl, limitaient galement la capacit du roi
de s'adapter au changement. Les investissements pour amliorer la
productivit agricole se faisaient attendre, puisque la politique fru-
mentaire modifiait les conditions commerciales au profit du consom-
mateur citadin.
Les lites financires servaient de garants au systme de privilges
tout en bnficiant d'une participation l'conomie internationale et
au systme fiscal. Leur rsistance la rforme obligea la monarchie
convoquer les reprsentants des tats gnraux du royaume. L'objectif
du roi fut d'octroyer des concessions visant largir la base fiscale. A
la place, une rvolution politique et sociale s'est produite.
L'incapacit de la Couronne agir avec succs pour librer l'cono-
mie franaise tait due aux assises sociales sur lesquelles reposait son
MARCH POLffiQUE ET DROITS DE PROPRIT... 45
autorit politique. La Couronne n'tait pas en mesure de convaincre
ces groupes que la rforme leur serait bnfique, et elle tait incapable
de trouver un soutien social alternatif pour appuyer les rformes
qu'elle esprait faire avancer.

NOTES:

1. A.R. Bridbury, Markets and Freedom in the Middle Ages , in B.L.


Anderson et A.J.H. Latham, The Market in History, London: Croon Helm
(1986) : 79-121, et Henry Clifford Darby, An Historical Geography of England
Before A.D. 1800, Cambridge University Press, (1936): 79-119.
2. Ce caveat se rfre aux cots de ngociation et de surveillance d'un
change.
3. Les droits de proprit servent dterminer l'utilisation des ressources
et attribuer les cots et bnfices qui en rsultent. Ce sont les droits de pro-
prit - ou ce que les gens considrent tre les rgles du jeu - qui dterminent
le fonctionnement de l'offre et de la demande.
4. Douglass North a observ que les cots que reprsentent la mesure
des dimensions de l'input et de l'output vont dicter la structure des diffrents
rgimes de proprit. L'existence de droits de proprit exclusifs implique la
capacit de mesurer les dimensions - quantit et qualit - du bien ou du ser-
vice faisant l'objet d'un change . A Framework for Analyzing the State in
Economic History , Explorations in Economie History 161979: 254.
5. Les spcialistes du dveloppement font souvent remarquer que les insti-
tutions du march voluent plus lentement que la demande de biens et de ser-
vices. Pour une discussion du rle jou par les tiers pour rduire l'asymtrie
de l'information, voir Robert Klitgaard, Adjusting to Reality : Beyond State
Versus Market in Economie Development, ICS Press, San Francisco, Cali-
fornia, 1991: 29-63.
6. Pour expliquer les origines des droits, nous devons chercher les moti-
vations propres des dtenteurs aussi bien que celles des requrants. William
H. Riker, Civil Rights and Property Rights , in Liberty, Property and the
Future of Constitutional Development, Ellen Frankel Paul et Howard Dick-
man (rd.) State University of New York Press, Albany (1990): 49-64.
7. De Long, J. Bradford, Did J.P. Morgan's Men Add Value? in Inside
the Business Enterprise, sous la rdaction de Peter Temin, 206-36. National
Bureau of Economic Research. Chicago: University of Chicago Press, 1991.
8. On aurait peut-tre pu viter la Rvolution franaise s'il avait t pos-
sible de rdiger des contrats crdibles susceptibles d'tre appuys juridique-
ment, permettant la monarchie de racheter les exemptions fiscales accordes
certains individus privilgis. De mme, on aurait pu viter la guerre civile
amricaine s'il y avait eu un contrat autorisant le Nord indemniser le Sud
pour l'affranchissement des esclaves.
9. Le Japon, Tawan et la Core, trois grandes russites de l'histoire
conomique contemporaine, offrent des exemples o les droits des lites
anciennes sont rachets plutt que confisqus. Les lites traditionnelles ont
bnfici de titres de participation au nouveau rgime, de manire mobiliser
leur coopration au profit de l'conomie moderne.
10. Le systme de Common Law est depuis toujours une composante
importante de la structure institutionnelle de l'Angleterre qui fournit des inci-
46 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tations favorables aux investissements long terme. Cf. RM. Hartwell, The
Industrial Revolution and Economic Growth, Methuen and Co., London
(1971) : 244-261. Ni les monopoles d'tat, ni les cartels n'taient sanctionns
par la Common Law; la concurrence - l'entre de nouveaux producteurs
d'une branche industrielle - n'tait pas non plus considre comme un dlit
civil. La libert contractuelle dans le cadre de la Common Law sanctionne
tout change dont les termes sont mutuellement avantageux et conformes aux
exigences de considration, de consentement mutuel et l'absence de fraude,
d'incapacit ou de coercition. En outre, la Common Law est tenue par la juris-
prudence, de sorte qu' la diffrence du droit administratif, ni une assemble
lgislative, ni un parti politique ou encore un roi ne sauraient dfaire les lois
d'un prdcesseur. Le droit commercial britannique s'est dvelopp au sein de
cette tradition de la Common Law.
11. Les biens publics ncessaires pour soutenir le commerce comprennent
les institutions susceptibles d'appuyer les contrats par un tiers tel qu'un sys-
tme judiciaire qui soit indpendant de l'autorit politique.
12. Ronald Wintrobe: The Tinpot and the Totalitarian : An Economic
Theory of Dictatorship , American Political Science Review, vol. 84 no. 3,
septembre 1990: 849-871. Cf. pp. 866-867 pour une analyse de la proprit
fonde sur la loyaut et les dictatures.
13. Par exemple, le choc ptrolier des annes 1970 ou la crise financire la
fin de l'Ancien Rgime.
14. Dans la mme veine, les privilges dont bnficiaient les membres de la
nomenclature en URSS taient crateurs de rentes qui ne pouvaient tre
rachetes puisque les droits ne pouvaient tre dtenus que par d'autres
membres du parti. De mme, les biens donns en change d'un acte de
loyaut ont cr des rentes qui n'taient pas dissipes, parce que les favoris du
roi avaient accs aux droits. Nanmoins, le man9ue de droits appuys par le
systme juridique a gonfl la valeur de ces biens hs la loyaut du dtenteur
par rapport au rgime.
15. Lorsque le cadre juridique appuyant le droit contractuel fait dfaut, les
rseaux de rapports personnels se substitueront aux contrats afin d'assurer la
ralisation de promesses et de coordonner les faveurs rciproques. R Cooter
et J. Landa, Personal Versus Impersonal Trade and the Optimal Size of
Clubs . International Review of Law and Economics 4, 1984: 15-22.
16. Aujourd'hui, une banque ne va pas accorder un taux d'intrt favorable
une firme avant d'avoir jet un coup d'il sur ses rsultats. Des institutions
comme la Securities Exchange Commission (NDT : en France, la Commission
des Oprations en Bourse) ont t cres afin de rendre l'information large-
ment accessible, permettant ainsi l'existence d'un march forte liquidit. Il
n'y avait pas d'quivalent de la COB au temps de l'Ancien Rgime.
17. Aujourd'hui, dans bon nombre de pays en voie de dveloppement, il
existe des groupes ethniques vivant sous la menace de confiscation ou d'expul-
sion. A l'instar des Juifs dans l'Europe d'Ancien Rgime, les minorits
indiennes ou chinoises en Afrique et en Asie ne sont pas libres de dvoiler la
valeur de leurs entreprises et se voient contraints de confier leur patrimoine
des banques trangres.
18. Notons que la supposition ici n'est pas de mettre sur un pied d'galit
gouvernements et marchs, ni de dire que le prix d'quilibre d'une politique
donne se fix<;! par rapport l'offre et la demande de celle-ci. Pour une
approche des Etats comme tant des marchs politiques, voir Robert H. Bates
A Critique by Political Scientists , PoUtics and Policy Making in Developing
Countries: Perspectives on the New PoUtical Economy. Gerald M. Meier
(rd.) (International Center for Economic Growth, San Francisco 1991) : 261-
MARCH POLITIQUE ET DROITS DE PROPRIT... 47
272. Parmi les rfrences primordiales de la littrature sur le march politique,
voir James Buchanan et Gordon S. Tullock, The Calculus of Consent (Ann
Arbor : University of Michigan Press, 1962); George Stigler, The Theory of
Economic Regulation , Bell Journal of Economics and Management Science 2
(Spring 1971): 211-240; Richard Posner, Theories of Economic Regula-
tion Bell Journal of Economics and Management Science 2 (Spring 1971):
3-21; Sam Peltzman, Toward a More General Theory of Regulation, 19 Jour-
nal of Law and Economics 211 (1976); Gary S. Becker, A Theory of Compe-
tition among Pressure Groups for Political Influence , 98 Quarterly Journal
of Economics 371 (1983).
19. Les ngociations relatives aux transitaires se distinguent de celles appli-
cables aux agents travaillant sur les marchs. Les biens publics reprsentent
des marchs obissant des conditions relativement libres, alors que les gens
oprant au sein des marchs sont impliqus dans l'change de biens et de ser-
vices privs.
20. Dans le langage des conomistes, il s'agit de savoir pourquoi le roi ne se
considrait pas comme l'ayant-droit de l'ensemble des revenus excdentaires
engendrs par ses sujets? On s'attendrait alors ce que le roi cre les droits
de proprit les plus efficients, sachant qu'il pouvait lui-mme prtendre
une partie des revenus.
21. On enseigne aux tudiants de premire anne en conomie que les dif-
frents taux d'imposition provoqueront des investissements visant capturer
les bnfices crs par une imposition ingale. Si certaines activits sont plus
imposes que d'autres, le cot social marginal de cette politique sera dif-
frente des bnfices marginaux qu'en tirent les individus. Le rsultat sera
inefficace, mais les raisons expliquant pourquoi l'imposition uniforme ne sera
pas tente sont souvent attribuables aux cots administratifs de la collecte des
impts. Par exemple, il est plus facile d'imposer les grandes entreprises. Les
privilges monopolistiques dtenus ear un groupe donn seront la cible vi-
dente du fisc; ainsi, le roi est susceptIble d'accorder un droit monopolistique
un groupe afin de pouvoir ensuite l'imposer.
22. Une alternative aurait t la cration de conseils de dcision au sein
desquels l'ensemble des groupes de pression concerns auraient pu s'asseoir
la mme table de ngociation avec les agents du roi afin d'tablir en commun
la politique. Si les dcisions avaient t le rsultat de telles dlibrations, les
essais de capturer la rente par des groupes indpendants auraient pu tre li-
mins.
23. Colbert a prvenu Louis XIV qu'une guerre contre les Nerlandais
mettrait en danger les finances publiques franaises. Les dettes de l'Ancien
Rgime trouvent essentiellement leur origine dans la volont du roi de payer
n'importe quel prix pour atteindre ses objectifs diplomatiques et politIques.
24. La monarchie franaise d'Ancien Rgime tait en ralit un rgime
Parti unique (si l'on veut bien substituer au Parti la clientle ou le rseau de
clans).
25. Ces innovations sont bien dcrites dans l'ouvrage de John Brewer, The
Sinews of Power: War, Money and the English State, 1688-1783. New York:
Alfred A. Knopf, 1989.
26. Les ngociants franais faisaient travailler les paysans pour profiter du
laxisme des corporations la campagne, mais puisque les manufactures
rurales risquaient la confiscation, il n'y a pas eu d'mvestissements massifs en
machines ou dans les installations industrielles. La juridiction des corporations
anglaises ne s'tendait pas jusqu' la campagne, sans doute parce que les tri-
bunaux de la Common Law ne reconnaissaient pas leurs droits.
27. Ceci est discut dans Barry R. Weingast, The Economic Role of Poli-
48 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tical Institutions MS Stanford University (1992), et T.S. Ashton, An Econo-


mic History of England,' The 18th Century. London, Methuan and Co. (1955) :
94.
28. La rivalit interrgionale y a aussi contribu, puisque les autorits
locales dans le Nord de l'Angleterre attiraient du capital et de la main-
d'uvre par la non-application des rglementations restrictives.
29. Le Parlement bnficie d'un accs plus direct l'information relative
aux opportunits conomiques que les ministres de la structure centralise de
commandement du roi franais.
30. y oram Barzel met comme hypothse, par exemple, que la structure
des droits est conue pour impartir la proprit d'attributs individuels parmi
les parties de telle manire que celles qui gagnent un avantage comparatif
grer ces attributs ... vont acqurir les droits y affrant . Il pense que les
gens choisissent d'exercer des droits partir du moment o ils estiment que
les gains en seront plus levs que les cots . Yoram Barzel, Economic Ana-
lysis of Property Rights, Cambndge: Cambridge University Press (1989): 49,
65. Ceci ignore le lien entre la dfinition des droits et le rgIme politique. Il est
imposssible de dfinir un droit quelconque si le systme politique et Judiciaire
n'est pas prt appuyer cette dfinition. Barzel prsuppose l'existence d'un
march de droits de proprit, alors qu'il est souvent ncessaire de crer un
tel march. L'intrt de l'individu rclamant des droits peut ne pas suffire
pour supporter les cots de cration d'un march pour ces mmes droits.
31. En ralit, Ricardo enseignait que des prix levs pour les biens manu-
facturs se faisaient aux dpens de la rente.
32. Mayhew, David. Congress,' The Electoral Connection. New Haven, CT :
Yale University Press, 1974. Les Comits du Congrs amricain sont capables
de contrler l'agenda, ils disposent d'un pouvoir de veto et des ressources
ncessaires pour laborer des contre-propositions celles soumises par l'ex-
cutif. Ainsi, le Congrs est susceptible de contribuer de faon positive au pro-
cessus politique dans une plus large mesure que le Parlement britanniCJ.ue. Cf.
Kenneth Shepsle, Representation and Govemance : The Great LegIslative
Trade-Off. Po/itical Science Quarterly 103 :3 (1988) : 461-484. L'Angleterre
de l'aprs-1688 n'avait pas une structure des comits parlementaires facilitant
la formation de majorits de circonstance. Mme aujourd'hui, les Britan-
ni9,ues tentent de rduire la lgislation en faveur de ~roupes d'intrts parti-
culIers en mettant les parlementaires dans les comIts au hasard.
33. Les effets de redistribution dramatiques de la lgislation n'taient pas
motivs par le souci d'une justice sociale accrue; ce souci n'explique pas non
plus les diffrences entre le r~ime anglais et le rgime franais. Dans les deux
cas, la rente constituait la motIvation institutionnelle. Les rsultats de la redis-
tribution parlementaire n'taient pas ncessairement les plus efficients cono-
miquement. La diffrence principale entre les deux rgimes est que la
transformation sociale et conomique fut accomplie sans rvolution, Le sys-
tme anglais de contrle parlementaire sur la distribution de la rente dbou-
cha sur un systme bipartite permettant de diffuser les pressions militant pour
un changement radical, voire rvolutionnaire. Selon Mark Gallagher, le
rgime parlementaire a conduit augmenter les sommes dpenses par des
groupes privs afin de capter la rente. Rent-Seeking and Economic Growth in
Africa. Boulder: Westview Press, 1991.
34. Sur l'chec de la rforme agricole en France, voir Hilton Root, Peasants
and King in Burgundy,' Agrarian Foundations of French Absolutism, cha-
pitre 4.
35. Sur les politiques frumentaires de l'Angleterre, voir Ormrod, David.
English Grain Exports and the Structure of Agrarian Capitalism, 1700-1760.
MARCH POLffiQUE ET DROITS DE PROPRIT... 49
Hull: Hull University Press, 1985. Outhwaite, R.B. Dearth and Government
Intervention in English Grain Markets, 1590-1700 . Economic History
Review 34 (1981): 389-406.
36. Voir Sonnenscher, Michael. Work and Wages: Natural Law, Politics
and the Eighteenth-Century French Trades. Cambridge: Cambridge University
Press, 1989. Kaplan, Steven Laurence. Les corporations, les "Faux
Ouvriers" et le faubourg Saint-Antoine au xvnr sicle . Annales E.S.C. 43
(1988): 353-378.
37. L'analyse par Jan Winiecki des diffrents dysfonctionnements endo-
gnes aux systmes centraliss de gestion semble sous certains rapports ana-
logue aux problmes d'organisation de la France d'Ancien Rgime. Dvelop-
per et introduire les nouvelles technologies qui allaient tre dcisives au dbut
de la Rvolution industrielle, exigeait des liaisions voluant sans coordination
centralise, o les entreprises agissaient la fois comme fournisseurs et clients
les unes pour les autres. Le dbut de la Rvolution industrielle fut le rsultat
des performances des liaisons non linaires entre industries et en leur sein qui
se dveloppaient spontanment, sans planification centralise. Voir Jan
Winiecki, Are Soviet-Type Economies Entering an Era of Longterm
Decline? Soviet Studies 38 No. 3: 325-348, et Soviet-Type Economies:
Considerations for the Future? Soviet Studies 38 No. 4: 543-561.
38. Voir Heckscher, Eli F. Mercantilism. New York: Macmillan, 1955.
39. Sur la vente d'offices, voir David Bien, The Secrtaires du Roi: Abso-
lutism, Corporations and Privilege under the Ancien Rgime . Vom Ancien
Rgime zur Franzsischen Revolution: Forschungen und Perspektivenl De
l'Ancien Rgime la Rvolution franaise: Recherches et Perspectives. Ed.
E. Hinrichs. Gttingen; Vandenhoeck und Ruprecht, 1978. Root, Tying the
King's Hands: Credible Commitments and Royal Fiscal Policy During the
Old Regime , Rationality and Society, vol. 1 no. 2, octobre 1989: 240-258.
40. Bosher, J.F. French Finances, 1770-1795: From Business to Bureau-
cracy. Cambridge: Cambridge University Press, 1970.
41. North, Douglass et Weingast, Barry. Constitutions and Commit-
ments : The Evolution of Institutions Governing Public Choice in 171h Century
England . Journal of Economic History 49 (dcembre 1989): 803-832.
42. Il existe une littrature abondante sur la rvolution anglaise, mais l'ana-
lyse des auteurs classiques (Trevelyn, Humes et Gardiner) reste indispensable.
Pour une perspective rvisionniste, voir par exemple Clark, J.C.D. Revolution
and Rebellion: State and Society in England in the Seventeenth and Eighteenth
Centuries. New York: Cambridge University Press, 1986.
43. Sur la corruption en Angleterre, voir Peck, Linda Levy. Corruption
and Political Development in Early Modem Britain . Political Corruption: A
Handbook. Eds. Arnold J. Heidenheimer, Michael Johnston et Victor T.
Levine. New Brunswick, NJ: Transaction Publishers, 1989. 'Le favoritisme
limite l'entre et la sortie du march; la corruption non. En ce sens, le favori-
tisme peut tre assimil au rationnement du crdit qui limite les fonds aux
clients prfrs et empche certaines entreprises d'obtenir des fonds
n'importe quel prix. La corruption, en revanche, cre des difficults gales
pour toutes les parties concernes.
44. Sous le rgime de Suharto en Indonsie, les firmes se sentent obliges
de mettre un reprsentant de la famille du prsident au conseil d'administra-
tion. Il est ncessaire d'avoir un membre de la famille du prsident avant de
pouvoir raliser la valeur d'une firme et vendre ses actions. De mme, afin de
compenser l'absence d'un march, de nombreuses firmes reconnaissaient que
la participation de J.P. Morgan tait essentielle pour la vente d'actions. Les
junk bonds ne pouvaient tre diffuss sans l'implication personnelle de
50 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Michael Milken. Ces individus ont exploit leur rputation personnelle en tant
que transitaires, faute de quoi il n'y aurait peut-tre pas eu de march pour
leurs produits.
45. L'influence politique et la formation de cartels ont procur aux lites du
dbut de l're moderne des avantages qu'elles auraient t incapables de reti-
rer de stratgies de r.roduction concurrentielles. Les primes anglaises aux
grains du XVIIIe sicle (les grain bounties) qui ont protg les grandes exploita-
tions britanniques en une priode de prix la baisse, nous fournissent un
excellent exemple de la faon dont les lites ont su assurer leur domination,
non parce qu'elles produisaient de manire plus efficiente, mais parce ,que
leurs intrts conomiques s'appuyaient sur l'autorit coercitive de l'Etat.
46. Le roi dfendait les communaux des villages puisqu'ils permettaient aux
communauts de supporter les cots de l'administration locale. Leur limina-
tion aurait pu conduire rendre insolvables certains villages, donc moins
capables de payer les impts royaux. Voir Root, Peasants and King in Bur-
gundy, chap.4. Le roi de Prusse, en revanche, favorisait le droit de clture,
puisqu'il en tirait directement bnfice en tant que propritaire d'environ
25 pour cent des terres du royaume.
47. Barry Weingast soutient, dans le mme esprit, que la guerre de Sces-
sion aurait pu tre vite en Amrique si le Nord avait su imaginer des
compensations pour les propritaires terriens sudistes qui perdaient leurs
esclaves. Cette incapacit pourvoir un contrat tel que son application
rtroactive aurait t garantie a interdit toute solution pacifique du conflit.
48. Vouloir tout traiter en biens conomiques se heurte bien_ sr des
limites sociales et normatives. Il incombe la Constitution de dterminer ce
qui peut et ce qui ne peut pas faire l'objet d'une transaction commerciale. Les
marchs politiques doivent tre dlimits par une Constitution dfinissant les
droits fondamentaux et inalinables de chacun.
La vitalit de la pense librale
la fin de l'Ancien Rgime

par

Jacques GARELLO
L'an pass la session de juin j'ai donn comme sujet mes tu-
diants 1776. Tous les tudiants savent que c'est la date de parution
de La Richesse des nations, qui est un peu le bulletin de naissance de la
science conomique, puisque mon grand maitre, qui lui tait un vri-
table historien, Georges-Henri Bousquet, spcialiste de la pense
d'Adam Smith, a qualifi Adam Smith de vritable pre de l'cono-
mie politique. 1776, c'est donc l'acte de naissance de la science
conomique contemporaine.
Les tudiants savent aussi que 1776 est la date de l'dit de Turgot sur
les corporations. On supprime les corporations; pas pour trs long-
temps, ainsi qu'on le verra.
Ce que l'on sait moins, c'est que 1776 est aussi la date de publication
d'un ouvrage de Condillac, qui s'intitule Le Commerce et les gouverne-
ments considrs relativement l'un l'autre. Condillac est un auteur que
l'on a oubli souvent, du moins chez les conomistes; cependant, il y a
un assez grand intrt s'interroger sur ce qu'il a pu dire.
Quelques tudiants savent galement qu'en 1776, David Hume tait
en train de rendre son dernier soupir; David Hume, c'est important,
c'est Turgot, c'est Adam Smith surtout. Et puis accessoirement, quel-
ques esprits plus ouverts savaient qu'en 1776, le 4 juillet, il y a eut une
dclaration d'indpendance amricaine.
C'est dire qu'autour de cette anne 1776, il va y avoir des vne-
ments, des ides, des courants d'opinion assez multiples. Est-ce que
tout cela donne un mouvement des ides conomiques? Je me conten-
terai ici de parler des ides .
Il aurait t tout aussi intressant peut-tre de parler des insttutions.
C'est Douglass North, dont je ne sais pas s'il est un historien cono-
miste ou un conomiste historien (mais dont j'ai la certitude qu'il est le
prix Nobel d'conomie le plus rcent), qui nous dit que l'on s'intresse
beaucoup trop l'volution des faits et des ides, pas assez celle des
54 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

institutions. Et il est vrai qu'il est intressant de noter, comme cela a


t esquiss dans une autre confrence par M. Meyer, les changements
profonds de structures de la socit europenne avec notamment trois
volutions institutionnelles majeures:
- un changement dans l'organisation du droit de proprit (en
Angleterre les enclosures en particulier);
- l'avnement du parlementarisme;
- et enfin, et non le moindre, l'apparition d'une nouvelle organisa-
tion de l'entreprise qui rompt avec le schma productif artisanal pour
entrer dans la logique de la manufacture ou de l'usine telles qu'on les
conoit aujourd'hui, avec pour base un contrat de travail tel que nous
le pratiquons quotidiennement.
Je laisserai de ct ce mouvement des institutions, bien qu'il mrite
sans doute davantage notre attention, pour me concentrer sur le mou-
vement des ides, et des ides conomiques . Car on vient juste de
commencer d'riger la science conomique en une science autonome.
C'est une autonomie toute relative d'ailleurs, et les premiers cono-
mistes - Adam Smith, Hume, Condillac, les physiocrates, Turgot - sont
en mme temps des philosophes, des juristes, des historiens, des littra-
teurs, et ainsi de suite. C'est une science conomique qui vient d'mer-
ger, mais qui, pour remplir son office, doit dj tre pluridisciplinaire.
Voici dj ce que disait David Hume concernant les phnomnes
conomiques: Il faut les envisager dans toute leur complexit, les
examiner successivement par tous les points de vue; la simplicit n'est
pas dans la nature de la socit humaine. On ne peut pntrer les
causes des vnements qu'en en abordant toutes les raisons dont la
diversit est infinie. Pour lui, il ne doit pas y avoir de sparation entre
la science conomique naissante d'un ct, et les autres sciences
morales et politiques de l'autre.
Ainsi, lorsqu'on parle de science conomique cette poque c'est de
philosophie, de morale, de politique, d'histoire, de droit, de tout ce
qu'un conomiste devrait connatre.
Nous sommes dans le bouillonnement des ides de l'Ancien Rgime,
et c'est une banalit de rappeler que la fin de l'Ancien Rgime c'est la
priode des Lumires (bien que Voltaire ait situ le Sicle des lumires
plutt comme celui de Louis XIV). A part Voltaire, la plupart des gens
estiment que le Sicle des lumires c'est bien le XVIIIe, et c'est bien la
philosophie des Lumires qui claire, d'une faon parfois suspecte il
est vrai, les dernires annes de l'Ancien Rgime. Nous ne sommes
d'ailleurs pas trs clairs sur cette philosophie des Lumires; elle est
elle-mme un amalgame assez ambigu, entre des influences fort
diverses, et je vais citer deux grands courants, au risque de caricaturer:
d'une part le courant rationaliste franais et d'autre part le courant
juridique anglais.
Le courant rationaliste franais est celui qui remonte Descartes.
LA VlTALll DE LA PENSE LIBRALE... 55
C'est un genre d'orgueil de la raison, d'orgueil de la science, qui va
conduire des positions extrmement fortes d'un point de vue intellec-
tuel : les hommes sont capables de comprendre tous les phnomnes,
non seulement les phnomnes de la nature inerte, mais aussi les ph-
nomnes de la socit humaine vivante. C'est donc une prtention la
connaissance scientifique absolue, on n'admet pas de limites la
connaissance; pas de limites pour la raison des hommes. Cet absolu-
tisme peut aller jusqu' l'utopie; dans leur matrise de la connaissance,
les hommes ne connatraient-ils pas aussi les plans de la socit par-
faite? N'accderaient-ils pas aux secrets de ce lieu de nulle part, uto-
pia , qui reprsente l'obsession constructiviste, c'est--dire la
recherche de la socit o les hommes connaissent coup sftr en
topia , le bonheur, la sant, la longvit. Cela, c'est la premire tradi-
tion, elle est trs forte en France et trs rpandue en Europe.
La deuxime tradition est celle des philosophes et des juristes
anglais: ce sont essentiellement les gens qui ont insist sur les droits
individuels, sur le droit de proprit, sur les droits naturels. On vient
juste de traduire en France deux grands prtres du droit naturel que
sont Grotius et Pufendorf, et on connat les travaux de Locke, de
Hobbes, on va connaJtre David Hume, qui va passer en France trois
ans. L'influence des Ecossais ou des Anglais est telle qu'en 1734 Vol-
taire donne le sous-titre Lettres anglaises l'une des ses uvres. On
parle aussi des anglomaniaques, ces gens qui regardent de l'autre ct
de la Manche pour y prendre de nouvelles ides. Tout cela arrive en
France et se combine dans une alchimie qui n'est pas toujours bien
connue, et les gens ne sont pas toujours trs faciles classer. Par
exemple Montesquieu est plus Franais qu'Anglais, d'un ct il subit
l'influence de Locke, de l'autre ct il est un bon juriste franais tradi-
tionnel, trs attach aux droits des parlements. Il est en fait beaucoup
plus absolutiste qu'on ne le dit en gnral, c'est au fond un haut fonc-
tionnaire, et si l'ENA avait exist l'poque il en serait sftrement sorti.
Il a les rflexes du grand serviteur de l'tat beaucoup plus que du lib-
ral qu'on prsente assez souvent.
A partir de ces influences majeures nous verrons des branches trs
diverses se multiplier, et tout cela donne un mouvement . Car ces
ides s'changent, ces ides bougent, ces ides progressent. Il faut
d'abord se rendre compte que ce mouvement est europen; il n'y a pas
de nationalisme de la pense - il n'y avait pas eu cette poque une loi
interdisant de se rfrer des cultures trangres. La culture tait uni-
verselle, il y a un genre de cosmopolitisme intellectuel, et les gens cir-
culent dans cette Europe. Il est bien connu que Voltaire a prch sa
philosophie du despotisme clair un peu partout, et aussi bien chez
Frdric II de Prusse que chez Catherine ou en Autriche encore. Il y a
aussi des Anglais qui viennent en France - David Hume passe trois ans
en France, Adam Smith fait un voyage de quatre ans avec le duc de
56 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Buccley; c'est ce moment-l qu'il rencontre Turgot, en particulier, et


la plupart des physiocrates, et l'influence de Turgot sur Adam Smith
est absolument ipcontestable. Ces gens-l sont aussi en relation avec
l'Amrique, les Etats-Unis qui sont en train de se forger, de se former,
de se proclamer, et des gens comme Jefferson ont des liens avec les
physiocrates; Jefferson est admiratif de Turgot et dit Pourquoi ne
fait-on pas traduire Turgot en anglais pour que l'on puisse avoir sa
pense fconde sur le nouveau continent?
Au niveau interne aussi le mouvement est trs puissant parce qu'il y
a des cercles de pense trs nombreux; il ne faut pas oublier que le
XVIIIe sicle est domin par la maonnerie, qui cette poque a un style
trs particulier. Ce sont des clubs de pense essentiellement, la dimen-
sion religieuse est peut-tre moins prsente qu'elle ne l'est aujourd'hui
et surtout il y a les esprit clairs, qui veulent connatre les ides du
jour. Alors on dbat, et il est sr que cela va entraner beaucoup de dis-
cussions dans les clubs, et comme nous le savons les clubs vont jouer un
rle dterminant dans la Rvolution, dans son inspiration, et puis
mme dans son droulement (mais, de cela, il appartiendra Franois
Crouzet de parler la prochaine fois).
Il est certain que le mouvement des ides fait que les ides ont t en
mouvement et que ces ides ont t transformes en Rvolution fran-
aise. Voil un mouvement qui intervient dans cette Europe des
Lumires au moment o se forme la science conomique. Dans cet
environnement intellectuel, et aussi dans ce cloisonnement, comment
essayer de voir quelques traits dominants, comment la dynamique lib-
rale va-t-elle se manifester?
Elle se manifeste sous la forme d'un slogan, extrmement puissant,
c'est le fameux Laissez-faire, laissez-passer . La libert, c'est d'abord
cette conclusion. Le mot est-il d un commerant drapier en visite
chez Colbert au XVIIe sicle, ou bien est-il de Vincent de Gournay? En
tous les cas on le trouve chez Vincent de Gournay, un homme trs
important. Turgot crira d'ailleurs un loge Vincent de Gournay.
C'est un super-intendant des finances, et il a dj des ides trs pr-
cises concernant la libert du commerce et la libert d'entreprise. Car
Laissez-faire, laissez-passer: laissez-faire, cela veut dire en finir
avec les rglementations qui psent sur la production; laissez-passer,
cela veut dire en finir avec le protectionnisme interne ou international.
C'est un bon slogan, c'est d'ailleurs, encore aujourd'hui, je crois, le slo-
gan des libraux. Seulement ce n'est qu'un slogan, derrire cela, il y a
une analyse, une conclusion. Quelle est l'analyse? Elle est moins bril-
lante que le slogan; elle est assez contraste, il y a souvent des erreurs
sur la ralit conomique et sociale du moment. Les gens sont en train
de vivre des mutations importantes certes, mais avec un certain
manque de lucidit li au fait qu'il faut un recul pour prendre
conscience de ces priodes d'acclration et de changement.
LA VITALIT DE LA PENSE LIDRALE... 57

Les analyses librales de l'poque sont un peu boiteuses, elles ont un


aspect ngatif qui me parait trs contestable, l'aspect positif me parait
plus assur. L'aspect ngatif c'est la raction contre le changement
organis; le premier point de la pense librale de l'poque, c'est un
rejet de la socit telle que les gens l'observaient et la comprenaient.
L'aspect positif qui me parat plus affirm, c'est la confiance dans
l'ordre spontan progressif. Regardons un peu plus en dtail ces
aspects, le ngatif et le positif.

De la raction contre le changement organis...


Nous sommes incontestablement dans une priode o le monde
change. Sous la forme du capitalisme que Marx analysera trs impar-
faitement, il est certain que les choses commencent bouger trs
srieusement dans cette deuxime moiti du XVIIIe sicle. Le problme
c'est que le changement se fait dans un climat politique trs particulier
qui est celui du mercantilisme. On a parl du mercantilisme au xvnr
sicle, et nous savons que pour l'instant on pense que le progrs cono-
mique passe par l'intervention de l'tat, passe par l'conomie dirige.
Pour certains c'est absolument sans rserve, pour d'autres, si l'Etat
n'intervient pas cela pourrait tre pire encore. Donc qu'il s'agisse d'un
mercantilisme dlibr ou d'un mercantilisme subi, on n'a pas encore
imagin l'poque qu'on puisse faire dcoller une conomie nationale
sans appel l'Etat.
Lorsque je parle de raction contre le changement organis, au fond
cette raction est double: c'est d'abord une raction contre le change-
ment, puis une raction contre le dirigisme. Et c'est de l que va venir
l'ambigut, parce que no~s allons voir des conomistes et des penseurs
qui sont bien sftr contre l'Etat, contre le mercantilisme, mais ne sont-ils
pas en mme temps contre le progrs? Il faut savoir si la raction n'est
pas d'abord contre le changement et ensuite contre le dirigisme.

RACI'ION CONTRE LE CHANGEMENT

C'est la position des physiocrates. Ils sont avant tout des raction-
naires. Ce sont des gens qui ont sous les yeux les diffrentes techniques
industrielles, les nouvelles techniques financires, et ils n'en sont pas
trs heureux. Ils sont contre cette nouvelle mode de tout sacrifier
l'industrie, de tout sacrifier la finance, et prnent donc le retour la
terre. Les physiocrates se font connatre par le fameux article de
l'Encyclopdie, crit par le non moins fameux docteur Quesnay, dont
on sait qu'il est le mdecin du Roi et le protg de Mme de Pompa-
dour; c'est aux deux rubriques fermier et grain , qu'on va trou-
58 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ver l'acte constitutif de ce qu'on va appeler la secte des physiocrates.


Ils croient au pouvoir de la nature, l'existence d'un ordre naturel
mais au-del de la nature-systme ils visent la terre en tant que mre
nourricire et productrice. La terre seule source de richesse: alors que
les contemporains sont en train de poursuivre des chimres et de
rechercher le succs et la russite travers la monnaie, travers les
manipulations financires, voire travers l'industrie. Pour les physio-
crates, l'industrie est purement strile, elle ne fait que transformer les
richesses, elle ne les cre pas; seille l'agriculture est source de produits
nets. Et voici la position de celui qui, aprs Quesnay, sera sans doute le
plus en vue des physiocrates de la premire gnration, il s'agit du
marquis de Mirabeau, le pre du clbre constituant: Dtournez-
vous donc la vue des lieux o l'on cherche les mines et la poudre d'or;
laissez aux aveugles le soin de s'ensevelir dans les entrailles de la terre,
c'est sa surface qu'il faut couvrir et vivifier. Les richesses se trouvent
partout o il y a des hommes. Car ils sont aussi populationnistes, ce
qui signifie pour eux qu'ils ont une conception trs productiviste de la
valeur; la valeur intrinsque, c'est la valeur des facteurs de production,
de la terre qu'on a utilise, et des hommes qui ont fcond cette terre.
Voil o nat la vraie richesse, n'allez pas la chercher du ct de
l'argent, des manipulations financires, tout cela est une hrsie.
Leur refus du changement et leur dsir de retourner la terre est
aussi un refus du dsquilibre. On a beaucoup prsent les physio-
crates comme les anctres de la macro-conomie et en fait Keynes leur
a beaucoup emprunt; aujourd'hui nos agrgats de comptabilit natio-
nale se trouvent dj dans les tableaux en zigzag de Quesnay dans
l'Encyclopdie et tout cela est parfaitement quilibr. La valeur
suprme des physiocrates c'est l'quilibre: regardez comme ce circuit
est parfaitement quilibr. Il est parfaitement quilibr mais il est par-
faitement statique! Il se reproduit l'infini! C'est cinq milliards de
produit net toutes les annes! Il n'y a rien qui permette par exemple la
cration ou l'accumulation de capital! Et voil qui va expliquer les
combats incessants entre Turgot et les physiocrates, car Turgot n'est
pas un physiocrate, il a compris qu'il n'y a pas que la richesse foncire,
il y a aussi la richesse du commerce, de l'industrie, de la finance. Il
n'admet pas non plus cette ide d'un quilibre gnral statique; c'est
un homme de progrs. Ce que l'on a ici, c'est un quilibre macro-
conomique l'tat parfaitement stationnaire et qui exclut l'ide de
changement. Les physiocrates veulent un retour la terre. Pourquoi
pas aussi un retour l'tat de nature? Il y a toute une pense la veille
de la Rvolution, qui est de retourner vers l'ge d'or. Dans un premier
temps l'homme primitif est bon, et grce la raison et la socit nou-
velle, il va retrouver ce qu'il avait au dbut, cet tat naturel, cet tat
d'abondance.
Ce mythe de l'ge d'or, du bon sauvage, on le trouve chez tous les
LA VITALIT DE LA PENSE LIBRALE... 59
utopistes du XVIIIe sicle et videmment chez le plus connu d'entre eux,
Jea~-Jacques .~ousseau. Lorsqu'il prparait la constitution corse (car il
avaIt t solhcIt par Pascal Paoli pour rdiger la constitution corse
indpendante), il dit: Le but de la Constitution sera de rendre les
Corses leur tat primitif. C'est l un objectif d'une haute teneur
thique. Morelly va dcrire quant lui une socit d'harmonie parfaite,
o tous les gens sont parfaitement gaux - le mythe de l'galit, trs
prsent dans ce XVIIIe sicle, jusqu' prendre le dessus sur celui de la
libert - et Morelly nous explique que dans une socit bien consti-
tue, il faut que tout germe de diffrence soit radiqu, que les cos-
tumes soient les mmes; il est mme contre les bijoux, mais il
comprend qu'on n'arrivera pas dcider les femmes les abandonner.
Au moins faut-il arriver persuader les hommes de ne porter aucun
signe distinctif. C'est une raction qui n'est pas du tout dans la dyna-
mique librale; on est compltement ct de la voie royale du libra-
lisme.

RAcrION CONTRE LE DIRIGISME

Celle-ci est beaucoup mieux connue et beaucoup plus conforme aux


vux des libraux. Ici incontestablement les physiocrates font du bon
travail et se trouvent nouveau aux cts de Turgot. Raction contre
le dirigisme: c'est d'abord la libert des grains, la libert de circulation
des produits, car les murs sont curieuses. Cela est rappel notamment
dans le livre d'Hilton Root: il est certain que tout concourt isoler les
provinces les unes des autres, les grains ne peuvent pas circuler, car on
a peur que s'ils circulent cela cre de la disette. Il est donc interdit
d'exporter les grains d'une province vers une autre; il est interdit de
stocker et on va faire des contrles. Turgot, ds 1774, la suite de l'dit
sur les grains, va devoir se fcher contre ces contrles, qui peuvent se
traduire par des descentes de police dans les boulangeries, afin de voir
si le boulanger a des sacs en rserve et quelle est l'anciennet des
grains. videmment, dans ces conditions, il n'y a pas de possibilit
d'amortir les diffrentes fluctuations de la production; par malheur en
plus les annes 1775-1776 sont des annes de mauvaises rcoltes, et la
libert des grains est refuse par tout le monde. Dans le fond on pr-
fre que les grains soient un niveau trs levs et garantissent aux
propritaires fonciers des rentes importantes, plutt que d'abaisser le
prix de la nourriture de la population.
A la fin de l'Ancien Rgime on ne peut exercer pratiquement
aucune activit sans une autorisation. Ou bien on cre des manufac-
tures, et ces manufactures sont souvent assorties de monoples trs int-
ressants, monopoles vendus par le pouvoir royal, ou bien on appartient
des corporations. Mais ces corporations elles-mmes paient un trs
60 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

lourd tribut et ont des dettes trs lourdes, notamment vis--vis du Tr-
sor public, tel point qu'on essaie de venir bout de ce systme.
D'abord, il y a un march noir qui s'est dvelopp paralllement, un
march spontan, et qui est bien utile pour rtablir l'quilibre cono-
mique. Ensuite, en 1776, Turgot essaie de mettre dfinitivement bas
les corporations, il n'y russit pas: c'est une leve de bouclier gnrali-
se, tant est forte la pression de ces diffrents groupes, et Turgot sera
remplac tout de suite par Necker.
Est-ce que cette raction contre l,e dirigisme va plus loin? Est-ce
qu'elle va tre une raction contre l'Etat? Non, il ne semble pas qu'on
aille aussi loin, ni chez les physiocrates ni chez Turgot. On est libral
certes, mais on est toujours proccup de la chose publique, de l'intrt
suprieur, on reste trs Franais. Et d'ailleurs cela est visible chez les
philosophes. Mme des gens comme Voltaire ne sont pas contre le des-
potisme, ce qu'ils demandent simplement c'est que ce despotisme soit
clair.
Donc, on est quand mme assez loin de la pense de Locke, on est
tout de mme dans une logique de pouvoir politique incontest. Il n'y a
pas de lutte vritable contre le despotisme, du moins chez les cono-
mistes que je viens d'voquer.
Voil donc ce qu'est cette raction: c'est une raction certes contre
l'tat, mais elle est mle, surtout chez les physiocrates une raction
contre le changement et le progrs.

...A la dynamique librale


De cette raction contre l'tat vont malgr tout sortir quelques ides
positives et c'est l que nous allons trouver, je crois, la vritable dyna-
mique librale. C'est qu'au fond chez ces penseurs il y a dj le credo
de base du libralisme. Le premier article du credo, c'est que les
hommes sont capables de forger leur propre progrs, autrement dit il y
a un ordre spontan, et cet ordre spontan nous conduit au progrs. Et,
deuxime article du credo, ce progrs est acclr encore par la libert
des changes.
L'ide que l'ordre spontan existe n'est pas toujours trs claire, ni
dans ses racines ni dans sa formulation. Par exemple, il y a de plus en
plus de rfrences l'ordre naturel. Mais quel ordre naturel? Est-ce le
droit naturel qui est celui du droit des gens, du droit individuel, qui
serait en quelque sorte un genre de lacisation du droit canon tradi-
tionnel ? Au fond on a remplac la rfrence Dieu par la rfrence
l'homme cr l'image de Dieu, nature digne, nature consciencieuse,
nature aimante, et cette rfrence l'ordre naturel est videmment
dans la grande tradition librale. On la trouve chez Locke, mais aussi
chez certains thoriciens de l'ordre naturel au XVIIe sicle et au XVIIIe
sicle.
LA VITALIT DE LA PENSE LIBRALE... 61
Mais il Y a aussi l'ordre naturel tel qu'il est inscrit dans la nature des
choses. Ce n'est plus la nature des hommes, c'est la nature des choses.
Une espce d'ordre immanent qui gouvernerait les lois de la socit
dans la mme mesure qu'en physique, les lois de Newton rgnent sur
l'organisation des astres et du monde inerte. Il y a donc deux catgo-
ries d'ordre naturel, l'ordre naturel de la nature et l'ordre naturel des
hommes. C'est dj un point trs important. Lorsqu'il s'agit de la vraie
pense librale, cette poque, il vaut mieux se rfrer des gens
comme Adam Smith ou comme Turgot. Lequel a influenc l'autre?
C'est difficile dire: ils ont discut ensemble, mais Adam Smith
apportait tout de mme quelque chose dans le couple, savoir les
leons de David Hume. Il ne faut pas oublier qu'entre La Thorie des
sentiments moraux et L'Essai sur la richesse des nations, des annes
s'coulent, pendant lesquelles Adam Smith hsite prsenter sa vri-
table thorie conomique, crer la science conomique, et tout cela
donne lieu un dialogue avec David Hume. Au fond c'est un triangle
Turgot-Adam Smith-Hume, qui va poser les vritables bases de ce que
nous appelons aujourd'hui l'ordre spontan.
Qu'est-ce que l'ordre spontan? Il dcoule de la capacit des
hommes s'auto-organiser. A partir de deux postulats. Premier postu-
lat, c'est qu'il y a convergence entre les intrts individuels et l'intrt
gnral. C'est une ide que l'on trouve dj chez Locke aussi bien que
chez Hume, Adam Smith, et Turgot: les intrts individuels se
confondent dans un intrt gnral, par une alchimie qui est d'ailleurs
assez bizarre. Au dpart de cette confusion, il y a l'action humaine.
coutez cette phrase de Turgot: L'ordre conomique est beaucoup
moins rechercher dans un systme ou dans la nature que dans un fait
de psychologie individuelle, le sentiment de l'intrt personnel, la
facult exclusive qu'a chaque individu de connatre ses intrts mieux
que tout autre. Les intrts individuels sont les intrts que chacun
mesure son propre talon (nous parlons aujourd'hui de subjectivit
des choix). Nul ne peut se substituer aux individus pour agir, et chacun
agit dans son intrt, c'est la base de l'ordre spontan. Puis cet ordre
spontan vient se mlanger dans un processus social, dans une alchimie
qu'Adam Smith va appeler la main invisible, et qu' la suite Turgot va
appeler le march. Ide d'ailleurs qu'Adam Smith a semble-t-il
emprunte aux derniers scolastiques. Lorsqu'on a ft le bicentenaire
de La Richesse des nations en 1976, Hayek en a surpris plus de un en
rvlant qu'au fond la filiation d'Adam Smith, c'tait les derniers sco-
lastiques, ce qui le fait remonter au thomisme, et travers le thomisme
l'aristotlicisme. En particulier on trouve chez certains scolastiques
l'ide que le processus de march est un processus tellement compli-
qu, requrant tellement d'informations et d'informations dynamiques,
qu'aucun esprit humain ne saurait le comprendre. Donc le march est
d'essence supranaturelle; le march est d'essence divine. Et nous
62 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

devons respecter les volonts du march parce qu'au fond c'est la


volont de Dieu. Autrement dit la main invisible d'Adam Smith, c'est
une volont providentielle.
Un autre point important de l'ordre spontan, c'est la subjectivit
des choix. C'est aussi le fait que dans leur action en vue de l'intrt
personnel, chaque individu va faire valoir ses droits, mais rencontrer
aussi les droits de l'autre. Autrement dit, les droits de chacun ne
peuvent tre tablis que sur un march. Au fond le march est un pro-
cessus d'change des droits. Locke l'avait dj dcouvert. Ce qui veut
dire que la valeur des activits de chacun ne peut pas tre une valeur
intrinsque. Cela ne peut tre qu'une valeur marchande. Seul le mar-
ch donne la valeur au produit. La subjectivit des choix, des valeurs
subjectives se confrontent dans un march qui n'est pas ncessairement
quilibr, il n'y a pas de rfrence l'quilibre, contrairement ce que
les physiocrates avaient imagin.
Mais le plus important encore, de mon point de vue, c'est que cet
ordre spontan porte en lui-mme les forces de son progrs. Et je
reviens Turgot, dans une enceinte qui a peut-tre t celle o, en
1750, Turgot a prononc deux confrences - il faisait lui-mme des
tudes de thologie la Sorbonne - sur les bienfaits que la religion
chrtienne a confrs l'humanit, et sur le progrs historique de l'esprit
humain.
Turgot va tre en effet le premier imaginer et dire clairement
qu'il y a une volution spontane de la socit qui procde par une ten-
sion permanente de la conscience individuelle et que ce processus est
un processus purement empirique. C'est un processus exprimental
dans lequel on commet normment d'erreurs. Et l on trouve cette
phrase, c'est que pour mille essais malheureux, il y a une vrit; et c'est
cette vrit qui va permettre le progrs. Il propose donc un schma
d'volution de la socit qui est un schma exprimental, un processus
de ttonnement et d'erreurs. Et ce processus est d'autant plus efficace
que les changes sont plus intenses, que l'espace d'change est plus
largi.
Il faut bien comprendre que cela fait du libre-change non pas seule-
ment une recette de prosprit conomique, mais avant tout un moyen
de laisser les hommes mener leur propre progrs. A l'poque les
conomistes avaient dj compris que le libre-change n'tait pas seu-
lement un moyen de maximiser la croissance et de rendre les peuples
heureux, mais, beaucoup plus profondment, que l'change est ce qui
va ouvrir la porte de nouveaux modes de vie, et permettre d'avoir des
expriences plus significatives. Car en tat de socit ferme, les
changes sont limits entre les gens, qui ne peuvent pas innover, qui ne
peuvent pas faire la place l'ide neuve et la technique nouvelle,
alors que l'largissement de l'espace est un facteur d'amlioration des
connaissances gnrales.
LA VITALIT DE LA PENSE LIBRALE... 63
Certes, cela a t occult par Adam Smith et dans le chapitre pre-
mier du Livre Premier intitul de la division du travail , il a vu dans
l'change seulement quelque chose de technique: la spcialisation des
tches, qui deviendra plus tard une spcialisation internationale des
tches. Les conomistes contemporains n'en sont pas persuads;
Hume dit quelque part que l'change ne conduit pas la spcialisation
mais au contraire la diversification. Nous sommes amens faire
beaucoup de choses diffrentes. Et pour lui c'est cela qui est la richesse
des nations. Ce n'est pas lorsque l'un se spcialise dans le drap, l'autre
dans le vin, comme le dira Ricardo au sicle suivant, suivi par Marx
(puisque chaque fois que Ricardo commettait une erreur, Marx ne
pouvait manquer de la rpter et de l'amplifier). Quelqu'un aussi a
bien tudi cette philosophie de l'change, c'est Condillac, avec un
argument: c'est que l'change est un facteur de comprhension pour
les hommes et que la paix est meilleure. Elle est meilleure pour les
finances publiques: regardez dans quel tat se trouve le Trsor royal
aprs Louis XIV, aprs les grandes guerres. Pour Condillac, s'il y a des
changes il y aura moins de guerre, et c'est dj une conomie. Et sur-
tout, les changes amnent les gens reconstituer cette grande famille
humaine, et l on retrouve le thme cosmopolite de la pense librale
de cette poque.
En conclusion, voil les grands thmes de la pense librale: la
croyance dans l'ordre spontan partir des choix individuels, et des
processus de coordination sociale, ensuite le progrs, n de la volont
de l'homme et acclr par les changes. Ces grands thmes de la
libert sont tout fait prsents ds la fin de l'Ancien Rgime, ds ce
milieu du XVIIIe sicle, et la veille de la Rvolution. Qu'est-ce que la
Rvolution va faire de tout cela? Je laisse Franois Crouzet le soin
de nous le dire dans la prochaine sance. Mais il est certain que les
germes de la socit de libert sont l, et la preuve en est que de l'autre
ct de l'Atlantique, cette socit de libert va quand mme se
construire. Peut-tre l'enfantement se fera-t-il dans la douleur, peut-
tre tout n'est-il pas excellent dans la croissance de la socit amri-
caine, il y aura des crises, mais on peut dire que les fondements de la
pense librale sont tellement prsents dans ces annes 1770-1780,
qu'ils inspirent dj une socit concrte qui est la socit amricaine.
Turgot:
Le vrai sens de laissez-faire!

par

Alain LAURENT
Pourquoi un philosophe peut-il tre conduit s'intresser Turgot,
habituellement confin dans son rle historique d'homme d'Etat
auteur de rformes radicales et sa notoire contribution l'mergence
de la science conomique - ce qui est certes dj considrable en soi,
mais ne tmoigne pas ncessairement du dveloppement concomittant
d'une rflexion prtention philosophique? Tout simplement parce
qu'il dcouvre qu'au-del ou plutt en-de de son action politique et
de son uvre d'conomiste, Turgot est aussi l'auteur inspir de tout un
ensemble de textes fondant la lgitimit thorique de ces dernires et
dans lesquels se conceptualise une pense originale, concise et rigou-
reuse. Laquelle nonce les principes directeurs de la logique et de
l'thique de la libert individuelle, de telle sorte que celle-ci gnre un
ordre socital auto-organis. Soit ce qu'on nommera plus tard
modernit et socit ouverte et dont la conception comme l'exa-
men, de Locke Popper, relve proprement de l'activit philo-
sophique.
Dans cet difice intellectuel dont il s'agit de reconstruire la consis-
tance et la cohrence partir de textes 1 parfois bien oublis et en
tous cas trs disperss, le point focal est occup par le thme du lais-
sez-faire en lequel se tient la grande innovation thorique de Turgot
et que l'on comprend communment si mal quand on n'en dnature
pas sciemment la vritable signification. Prenant la fois implicite-
ment appui sur Locke et les physiocrates dont il se dmarque avec
vigueur, il est le premier assigner explicitement un contenu dense et
prcis ce concept subversif, en lgitimer l'usage par une argu-
mentation soutenue et lui confrer un rle stratgique central o
s'articulent le droit de librement agir pour chacun et la coordination
spontane des intrts particuliers en un ordre mergent porteur
de l'intrt gnral.
68 AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

Reconnatre le droit naturel de l'individu


et poser son absolue primaut
La rfrence au Droit naturel constitue la prmisse d'inspiration loc-
kenne (et assurment pas hobbesienne) partir de laquelle se dploie
toute la philosophie laissez-fairienne de Turgot. Le plus souvent
prsent sous forme d'un background allant videmment de soi et
n'ayant donc pas besoin d'tre nomm comme tel, ce jusnaturalisme se
trouve cependant parfois formul de manire tout fait explicite,
comme pour en rappeler avec force la porte fondatrice. Cela inter-
vient tantt sans adjonction du qualificatif naturel , comme si cette
qualit tait inhrente au caractre ngatif de l'nonc ou en
dcoulait logiquement, par exclusion de toute origine ou dpendance
socitale/politique des droits de l'homme individuel: Les citoyens
ont des droits, et des droits sacrs pour le corps mme de la socit; ils
existent indpendamment d'elle (1757), L'individu a aussi ses
droits, que la nation ne peut lui ter que par la violence et par un usage
illgitime de la force gnrale (1778). Tantt l'vocation du caractre
naturel, c'est--dire inhrent la nature humaine et ses impratifs de
survie ou d'panouissement, de ces droits de l'individu est formelle:
elle intervient deux reprises dans l'dit de 1776, en particulier lorsque
sous la signature de... Louis XVI, Turgot dnonce l'atteinte que
l'existence des communauts ... porte au droit naturel .
Avec Rousseau, son contemporain et exacte antithse, Turgot est
l'un des tout premiers en France parler de l'homme en terme
d' individu ou de particulier - ce qui revient au mme. Il marque
ainsi avec vigueur que l'unit humaine de rfrence n'est plus l'homme
en gnral et encore moins le groupe, mais l'tre spar, singulier et
insubsumable, ayant une existence et des intrts qui lui sont propres.
Cet individualisme ontologique et anthropologique le conduit repr-
senter la socit comme une composition d'individus qui en sont les
pivots et la seule ralit, et non comme un tout qui les prcderait,
les engloberait et les instrumentaliserait : La socit est faite pour les
particuliers, elle n'est institue que pour protger les droits de tous ...
crit-il en 1754 dans la Deuxime Lettre un grand vicaire. Il s'ensuit
donc un individualisme thique et politique. Car au contraire de celui
de Rousseau, l'individu selon Turgot ne perd ni ne renonce ses droits
naturels en faisant politiquement socit, puisque celle-ci n'a de raison
d'tre que dans leur harmonisation et leur garantie.
TURGOT: LE VRAI SENS DE LAISSEZ-FAIRE! 69

Le premier droit naturel est le droit individuel


de proprit - justifi par le travail
De par sa nature, l'homme ne peut faire autrement que travailler
afin de produire ce qui satisfera ses besoins et lui permet de survivre et
plus encore de vivre humainement. Mais cette activit productrice
n'aurait aucun sens s'il ne pouvait librement conserver et disposer de
ce qui rsulte de ses efforts. Il doit donc pouvoir se l'approprier et en
tre reconnu lgitime propritaire. La proprit du produit du travail
propre un individu est la consquence logique de la condition
humaine naturelle et a donc statut de droit naturel premier.
Pour Turgot, le droit de se procurer, par son travail et par l'usage
lgitime de ses proprits, les moyens de subsistance... ne peut tre
sans injustice, t personne (1774). Selon lui, droit de proprit et
droit de travailler sont en intime connexion. C'est mme le droit de
travailler qui constitue une proprit naturelle et la premire des
proprits de l'homme individuel. Et c'est ce titre (ce n'est ni un droit
royal ni un droit social) qu'il implique le droit naturel de pro-
prit: Dieu, en donnant l'homme des besoins, en lui rendant
ncessaire la ressource du travail, a fait du droit de travailler la pro-
prit de tout homme, et cette proprit est la premire, la plus sacre
et la plus imprescriptible de toutes (1776). S'il n'est pas en
l'occurrence qualifi de naturel mais quasiment de divin , c'est
que l encore Turgot a prt sa plume au roi... Conclusion: C'est
attaquer le principe fondamental de toute socit (que donner)
atteinte au droit de proprit, dont la jouissance pleine et entire est le
but de toute lgislation ... (1753).
On apprciera au passage la judicieuse prescience smantico-Iogique
de Turgot, qui, tant propos de la proprit que du travail, prend bien
soin de parler de droits de - et non de droits . Par le Droit, l'individu
doit bnficier d'une franche libert d'action, et non pas d'une quel-
conque attribution de crances sur les autres ou la socit .

Le grand et lgitime moteur de l'action


humaine, c'est l'intrt particulier
Pour Turgot, ce qui fait avant tout agir l'individu, c'est la ncessit
de pouvoir disposer de quoi subsister par le biais de la production et
l'change de biens. Ainsi se trouve dfini son intrt: la forte motiva-
tion obtenir ce quoi il tient le plus et la possibilit de librement
dployer des efforts cette fin. Chacun se trouvant naturellement le
premier tre impliqu par la russite de cette action et ayant surtout
des besoins et aspirations propres la singularit de ses talents et pr-
70 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

frences mais aussi de sa situation, l'intrt ne saurait tre que parti-


culier.
Cet intrt particulier prvaut dans l'ordre de la production et de la
distribution des richesses matrielles mais ne s'y rduit pas - tout en
prenant alors un sens franchement ouvert autrui qui n'a rien voir
avec la poursuite d'avantages troitement ou purement gocentrs.
Turgot voque cet gard le cas des parents intresss ce que l'du-
cation prodigue leurs enfants soit la meilleure possible, ou encore le
souci du sort des indigents involontaires, ou enfin la conscience des
obligations envers l'ordre gnral assurant la coexistence pacifique et
quitable des individus.
Se rfrant aussi bien 1' intrt des particuliers (1759) qu'
1' intrt propre , il voit l le plus puissant moteur qui soit pour inci-
ter l'individu agir de la manire la plus performante. L'intrt parti-
culier est ce qui guide et rgle le plus adquatement l'action, car en
gnral, les hommes sont toujours clairs par un intrt prochain et
vident (1759).
La conception qu'un individu a de son intrt particulier peut cepen-
dant devenir nuisible et contre-performante ds lors qu'il cde la ten-
tation de nier l'intrt d'autrui, qui n'est pas moins lgitime que le sien.
C'est ce qui se passe lorsqu'un individu tente de dtourner son seul
profit la protection ou le pouvoir de coercition de la puissance
publique pour obtenir un privilge ou s'accorde avec d'autres per-
sonnes pour constituer un corps particulier (corporation) afin de
disposer d'un monopole. Turgot multiplie ainsi les critiques les plus
froces envers l'alliance contre-nature de 1' esprit monopoleur et de
l'intrt particulier et la facilit du gouvernement se pr ter des
intrts particuliers (1759).
Primaut et lgitimit de l'intrt particulier n'ont de sens que dans
l'adquation de l'individualisme de la fin poursuivie, de l'effort
consenti et de la jouissance obtenue d'une part - et de l'universalit du
droit effectif de le poursuivre sans tre entrav ni entraver quiconque.

L'individu est le meilleur juge de son intrt propre,


ce qu'illustre la figure privilgie de l'entrepreneur
Parce qu'il est seul pouvoir connatre intimement ses aspirations et
besoins singuliers et surtout exprimenter concrtement la particula-
rit du contexte dans lequel s'inscrit son action, l'individu est selon
Turgot par nature le moins mal plac pour dterminer son intrt
propre et la manire la plus approprie de la servir (il n'a pas ... intrt
se tromper).
Il ne faut donc certainement pas entreprendre de faire faire au
gouvernement ce que chacun peut faire et ce que chacun fera beau-
TURGOT: LE VRAI SENS DE LAISSEZ-FAIRE! 71
coup mieux que lUi (1753). Ce qui revient de fait prner l'instaura-
tion du principe de subsidiarit remis l'endroit, c'est--dire qui part
de l'individu et exclut l'intervention de corps intermdiaires cher-
chant le capter leur profit. Chacun est le mieux plac pour exercer
la responsabilit de la conduite de ses propres affaires: c'est lui qui agit
et vit les consquences de son action - et personne d'autre. Il est inu-
tile de prouver que chaque particulier est le seul juge de cet emploi le
plus avantageux de sa tte et ses bras. Il a seulles connaissances locales
sans lesquelles l'homme le plus clair ne raisonne qu' l'aveugle. Il a
seul une exprience d'autant plus silre qu'elle est borne un seul
objet. Il s'instruit par ses essais ritrs, par ses succs, par ses pertes et
acquiert un tact dont la finesse, aiguise par le sentiment du besoin,
passe de bien loin toute la thorie du spculateur indiffrent (1759) :
du Hayek deux sicles avant Hayek, tout le gnie de Turgot est l!
S'il est l'un des tout premiers user du terme entrepreneur pour dsi-
gner et magnifier ainsi l'acteur qui prend le risque calcul d'investir
son capital - financier, mais surtout humain: comptence acquise et
courage - afin d'atteindre son objectif, Turgot en gnralise de fait
l'emploi en suggrant que chaque individu, mme le plus socialement
modeste, est par nature l'entrepreneur responsable de sa propre vie. A
chacun, ds lors, selon son mrite personnel, et certainement pas selon
ses privilges de naissance.

L'intrt gnral n'est pas autre chose que


l'auto-coordination des intrts particuliers
Dans la perspective de Turgot, il n'y a aucune place pour un quel-
conque bien commun surplombant les individus et s'imposant d'en
haut eux pour juguler et dpasser leurs intrts particuliers -
comme un tout soumettant les parties ses exigences propres prten-
dilment suprieures. Pour autant, la proccupation d'un bien public
ou d'un bien gnral n'est pas absente de son propos, tant s'en faut.
Turgot ne cesse en effet d'accorder toute son attention aux conditions
d'mergence d'un intrt gnral qui ne soit ni le retour dguis d'un
bien commun lacis, ni non plus la sommaire addition des intrts
particuliers.
Si le bien gnral doit tre le rsultat des efforts de chaque parti-
culier pour son propre intrt , c'est que chacun d'entre eux poursui-
vant son intrt particulier bien compris (le respect rciproque et la
responsabilit), les individus ont intrt changer, se concurrencer
dans une fructueuse mulation autant qu' cooprer en conjuguant
contractuellement leurs forces et talents respectifs. L'intrt particulier
est donc la matrice d'un lien social actif engageant les individus coor-
donner leurs "efforts et initiatives au moyen de processus permanents et
72 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

spontans d'ajustements mutuels concourrant l'avantage de tous, et


donc l'intrt ... gnral. La satisfaction des lgitimes intrts parti-
culiers ne peut ainsi s'oprer que grce l'auto-organisation induite
par le respect des rgles de droit civil traduisant les rquisits du Droit
naturel en matire de libert. Ds lors, il est impossible que, dans le
commerce abandonn lui-mme, l'intrt particulier ne concoure pas
avec l'intrt gnral (1759).
Pour que cette composition de l'intrt gnral partir du concours
des intrts particuliers puisse s'effectuer de manire convenable,
encore faut-il que n'interfrent pas avec eux rglementations abusives
et monopoles aussi injustes que strilisants: Il est clair que l'intrt
de tous les particuliers, dgag de toute gne, remplit ncessairement
toutes ces vues d'intrt gnral (1759). Et Turgot d'y insister:
L'intrt particulier abandonn lui-mme produira toujours plus
srement le bien gnral que les oprations du gouvernement (1759).
Le processus synergtique de concatnation ,des intrts particuliers ne
peut pleinement jouer que si au niveau de l'Etat, l'on s'abstient d'inter-
venir dans ce qui par nature chappe sa comptence.
D'une certaine faon, Turgot anticipe ainsi la thse de la main invi-
sible dont l'exposition thorise est habituellement attribue Adam
Smith. Et si l'on rappelle que pour lui, les corps particuliers n'existent
pas par eux-mmes (1757) et que les nations, les provinces ne
peuvent avoir des intrts autres que celui des individus (1778), on
peut s'aviser qu'en dnonant ces superstitions holistes, il a galement
dj pos les principes de l'individualisme mthodologique et de ses
vertus dcapantes ...

Il faut laisser faire les intresss


- s'ils sont responsables et respectueux du Droit
Ds lors qu'on a affaire des individus entreprenants puissamment
intresss au rsultat de ce qu'ils font, capables de tirer au mieux parti
de leur exprience, responsables (acceptant de pleinement assumer les
consquences de leurs initiatives) et respectueux du Droit (les rgles
du jeu selon les exigences du droit naturel), il n'y a qu'une chose
faire: les... laisser faire!
Laissez-les faire!: c'est en cette injonction lapidaire que se
condense et se cristallise avec vigueur toute la riche pense rvolution-
naire de Turgot. S'adressant logiquement aux gouvernants toujours
avides d'interventionnisme, elle les invite fermement faire d'abord
confiance aux gens et les laisser en paix en s'abstenant de s'immiscer
dans leurs choix et actions.
Turgot n'est pas lui-mme l'auteur de ce mot d'ordre qui, probable-
ment nonc pour la premire fois en France et au XVIIe sicle, lui par-
TURGOT: LE VRAI SENS DE LAISSEZ-FAIRE! 73
vient via le marquis d'Argenson, Forbonnais, Quesnay et le marquis de
Mirabeau. Il en use plusieurs reprises dans son uvre et sous des for-
mulations varies. A propos des hommes agissants et entreprenants, il
s'crie d'abord: Laissez-les faire, voil le grand, l'unique principe
(1757). Puis il prcise un peu plus tard: L o l'intrt des parti-
culiers est prcisment le mme que l'intrt gnral, ce qu'on peut
faire de mieux est de laisser chaque homme libre de faire ce qu'il
veut - avant de rappeler le clbre prcdent historique: On
connat le mot de M. Legendre Colbert: laissez-nous faire! (1759).
On en trouve enfin trace dans les Rflexions sur un mmoire de Ver-
genne sur la guerre amricaine (1776) : Sage et heureuse la nation qui
la premire, sera convaincue que toute la politique, en fait de
commerce, consiste employer... tous ses bras de la manire la plus
utile l'individu qui travaille, c'est--dire de la manire dont chacun,
guid par son intrt, les emploiera, si on le laisse faire, et que tout le
reste n'est qu'illusion et vanit.
Dans l'esprit de Turgot et comme l'atteste la rfrence au contexte,
laissez-faire , c'est avant tout un appel encourageant au plein et
libre exercice de la responsabilit individuelle. Il vaut en tous domaines
(pas seulement l'conomie, mais aussi pour la presse, la religion, l'du-
cation... ) et pour tous (pas seulement les plus forts, mais aussi les
pauvres - l'poque soumis au joug des corves et la discrimination
des corporations). On est aux antipodes du sens perverti et soigneuse-
ment dnatur qui prvaut en France (o, contrairement aux pays
anglo-saxons, l'on ne sait mme pas orthographier correctement cette
expression!) et qui en fait le symbole emblmatique mais maudit d'une
apologie de la loi de la jungle et de l'anomie laxiste du laisser-aller
- comme s'il s'agissait de laisser faire n'importe quoi n'importe qui
sans autre forme de procs...

Seule, la libre concurrence assure une


prosprit l'avantage de tous
En favorisant les initiatives des individus entreprenants, le laissez-
faire place naturellement ceux-ci en situation de concurrence int-
grale. L o ses compatriotes privilgis et colbertistes voyaient
l'abomination de la dsolation, Turgot discerne, lui, l'instrument
fcond de la prosprit gnrale. D'o ses efforts constants pour lib-
rer le commerce des grains et du vin de tout ce qui l'entravait - et abo-
lir l'univers archaque et clos des corporations pour y substituer la
libert du travail.
En suscitant l'mulation et l'innovation permanentes, la libre
concurrence non seulement propose des biens meilleur march mais
contribue promouvoir des produits de meilleure qualit: c'est le
74 AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

consommateur qui est le vrai gagnant. Ainsi progresse-t-on vers le


but qu'on se propose qui est de procurer au peuple sa subsistance au
plus bas prix possible. Ce but s'atteindrait tout naturellement par la
concurrence, que la libert amnera toujours (1753). Cela exclut
toute intervention perturbatrice d'un magistrat pour fixer auto-
ritairement les prix, c'est--dire ce que la concurrence ferait bien
sftrement que lui (1753). D'une manire gnrale, la libert gn-
rale d'acheter et vendre est donc le seul moyen d'assurer, d'un ct, au
vendeur, un prix capable d'encourager la production; de l'autre, au
consommateur, la meilleure marchandise au plus bas prix (J759). Il
s'agit donc de faciliter le travail tous les membres de l'Etat afin
d'exciter la plus grande concurrence dans la vente, d'o rsulteront
ncessairement la plus grande perfection dans la fabrication et le prix
le plus avantageux l'acheteur (1759).
Tout individu (le pauvre et l'tranger y compris) doit donc pouvoir
entrer sur le march pour y faire librement valoir ses talents - au pre-
mier rang desquels se trouvent le courage et l'imagination anticipatrice
et cratrice: il faut en consquence, abroger ces institutions arbi-
traires qui ne permettent pas l'indigent de vivre de son travail
(1776). Ainsi la libert du commerce procure-t-elle le bien du peuple,
proccupation premire et permanente de Turgot: Les rflexions et
l'exprience prouvent galement que la voie du commerce libre est,
pour fournir aux besoins du peuple, la plus sftre, la plus prompte, la
moins dispendieuse et la moins sujette inconvnients... Plus le
commerce est libre, anim, tendu, plus le peuple est promptement,
efficacement et abondamment pourvu ... (1774). Dans la socit
ouverte la libre concurrence, chacun est assur d'y trouver son
compte.

Le vritable ennemi du peuple, c'est la coalition


de l'esprit monopoleur et de la rglementation
Si le peuple souffre de la faim et du manque de travail, c'est avant
tout le fait de ceux qui ont intrt entraver arbitrairement la libert
d'action de leurs concitoyens en enrayant la libre concurrence - et cela
pour leur plus grand profit personnel.
Au niveau de l'tat et du gouvernement, la cause du mal se situe
dans la traditionnelle et irrpressible tendance vouloir rglementer et
taxer tout ce qu'on ne comprend et ne matrise pas. Tout au long de
son uvre, Turgot n'a eu de cesse de pourfendre la prolifration de
rglements perturbateurs et destructeurs de ce qu'ils prtendent prot-
ger. Dans l'article Foire de l'Encyclopdie, il s'en prend la
manie (de tous les gouvernements) de tout conduire, de tout rgler et
de ne jamais s'en rapporter aux hommes sur leur propre intrt. Il
TURGOT: LE VRAI SENS DE LAISSEZ-FAIRE! 75

s'tonne comme Gournay de voir le gouvernement s'occuper de


rgler le cours de chaque denre, interdire un genre d'industrie pour
en faire fleurir une autre . Si donc, au lieu de s'en rapporter l-
dessus l'intrt particulier, le gouvernement s'ingre de prescrire
chacun ce qu'il doit faire, il est clair que tout ce que les particuliers per-
dront de bnfices par la gne qui leur sera impose sera autant de
retranch la somme du revenu net produit dans l'tat chaque
anne (1759). C'est bien videmment cette inspiration drgle-
mentariste que l'on retrouve activement l'uvre dans la promulga-
tion des dits de 1774 et 1776.
Au niveau des particuliers, les obstacles proviennent de la manire
perverse avec laquelle ils peuvent chercher servir leurs intrts au
dtriment de ceux d'autrui: en se constituant en corps, et tout spciale-
ment en corporations et autres communauts ou compagnonages -
dont l'objet principal est d'exclure les autres citoyens de la possibilit
de librement travailler, entreprendre et changer en interdisant la
concurrence. La source du mal est dans la facult mme accorde aux
artisans d'un mme mtier de s'assembler et de se runir en un corps
(1776), car ceci se fait au prjudice de la socit gnrale . La per-
version foncire de ces coalitions d'intrts particuliers se traduit dans
leur prtention vouloir dtenir des monopoles et obtenir des privi-
lges exclusifs assortis de statuts. Et tenter d'y parvenir en exigeant
de bnficier d'une protection spciale et discriminatoire de la part du
gouvernement. C'est l que les deux maux se coagulent en un seul:
l'esprit monopoleur (l'une des expressions qui, avec celle de privi-
lges exclusifs , revient le plus souvent sous la plume accusatrice de
Turgot), o se conjuguent les intrts des gouvernants et des prda-
teurs privs. Soit tout ce que le Contrleur gnral des finances s'est
vertu tenter d'extirper pendant son trop bref passage au pouvoir...

Le vrai rle de l'tat: liminer les obstacles


la libert - et assurer le respect du Droit

S'il se montre farouchement partisan de la plus grande libert indivi-


duelle possible en matire d'changes, de contrat, d'entreprise et de
travail, si donc il rcuse les interventions par nature illgitimes et nui-
sibles de la puissance publique en ces domaines o les particuliers
savent tous seuls et bien mieux qu'elle ce qu'il faut faire, Turgot n'en
est pas pour autant un an!i-tatiste ou une sorte d'anarcho-capitaliste
avant la lettre. Pour lui, l'Etat doit naturellement toujours assumer ses
responsabilits rgaliennes classiques, mais en outre il lui revient de
veiller activement au bon droulement de la vie civile commune. Sa
fonction consiste alors permettre au laissez-faire et au concours
des intrts particuliers de se dployer harmonieusement en liminant
76 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

les obstacles artificiels qui s'y opposent (ce que les particuliers ne
peuvent pas faire, d'autant qu'ils ont tout autre chose faire) et en
imposant le respect gnral du Droit (ce que les plus faibles et les iso-
ls ne peuvent pas faire non plus).
L'tat n'a donc pas soutenir directement qui ou quoi que ce soit, y
compris les indigents ou les dsuvrs ds lors qu'ils sont valides. Avec
ul!e remarquable prescience, Turgot dlgitime d'avance les excs de
l'Etat-providence: Tout homme sain doit se procurer sa subsistance
par son travail, parce que s'il tait nourri sans travailler, il le serait aux
dpens de ceux qui travaillent... Faut-il accoutumer les hommes tout
demander, tout recevoir, ne rien devoir eux-mmes? (1757).
Dans le domaine conomique, l'intervention d~ l'tat ne peut
qu'tre d'abord par nature ngative : Ce que l'Etat doit chacun
de ses membres, c'est la destruction des obstacles qui les gneraient
dans leur industrie, ou qui les troubleraient dans la jouissance des pro-
duits qui en sont la rcompense ... L'administration doit se proposer en
outre d'carter les obstacles qui retardent les progrs de l'industrie en
diminuant l'tendue ou la certitude de ses profits (1759). Mais cette
mission de facilitateur se double d'une autre, d'essence affirmative:
l'tat est alors le protecteur des particuliers qui le composent, il est
intress ce que personne ne puisse faire un autre un tort consid-
rable, et dont celui-ci ne puisse se garantir ... (Il est) le protecteur des
particuliers auxquels il doit faciliter les moyens de se procurer par le
travail une subsistance aise (1759). Les deux dits de 1774-1776 sont
autant d'expressions de ce souci que doit avoir le pouvoir politique
d'tre au service du libre march et donc des libres citoyens.
Rien m>ins que providence omniprsente ou super-rgulateur omni-
potent, l'Etat selon Turgot est pos en instance discrtement bienveil-
lante et efficace laquelle il appartient de faire la chasse tout ce qui
peut parasiter le libre jeu des intrts particuliers lgitimes et de veiller
au strict respect des rgles de ce jeu que sont les rgles de Droit.

Ainsi clate la surprenante modernit de Turgot, ce prophte inspir


du triptyque privatisation/drglementation/mondialisation qui, repo-
sant sur la confiance dans les vertus du laissez-faire, fonde l'essor de
l'~conomie de libre-change - et, en parallle, du recentrement de
l'Etat sur une vocation non pas minimale mais instrumentalement opti-
misante. L'une comme l'autre de ces inspirations ont depuis largement
administr la preuve empirique de leur validit un peu partout dans le
monde en proposant la seule voie conduisant toujours plus de pros-
prit partage et toujours moins d'ingalits arbitraires.
De manire adjacente s'effondre le mythe faisant du laissez-
fairisme une invention et une spcificit anglo-saxonnes, donc exo-
TURGOT: LE VRAI SENS DE LAISSEZ-FAIRE! 77
gne et suspecte aux cervelles hexagonales. Le laissez-faire bien
compris apparat comme une prcoce tradition intellectuelle nationale
franaise dont Turgot est de fait le Pre fondateur. Qu' partir de la fin
du XIXe sicle, ce soit l'tatisme atavique hrit du colberto-jacobinisme
qui l'ait peu peu supplant et surtout trangement effac des esprits
est une autre histoire. Si le laissez-faire selon Turgot l'avait
emport, nous ne serions certainement pas encore englus dans les
fariboles de 1' exception franaise et les jrmiades de 1' horreur
conomique ...
Que Turgot mrite amplement aussi de se voir reconnu comme le
penseur-phare d'un individualisme libral d'abord identifi en corps de
valeurs substantielles (Libert, proprit, responsabilit) articules sur
le Droit et la civilit n'autorise toutefois pas lui seul l'riger en pen-
seur d'une radicale originalit devant faire date dans l'histoire gnrale
des ides. S'il y a une dimension philosophique singulire et fconde de
sa conception laissez-fairienne de l'action humaine, elle rside dans la
double affirmation principielle d'une confiance dans la vitalit entre-
prenante et innovante spontane de l'individu plac en situation de
libert/responsabilit - et dans l'efficience non moins spontane d'une
logique sociale fonde sur la concordance auto-ajuste des intrts par-
ticuliers lgitimes.
On ne saurait certes s'attendre ce qu'il suffise de poser la validit
thorique de tels principes pour tre assur qu'en s'en inspirant, tout
ira ncessairement pour le mieux dans la meilleure des conomies de
libre march possibles. Ne peut-il malgr tout se faire que s'y dve-
loppent des situations o la protection du Droit se rvle impuissante
viter que la pleine libert n'engendre de nouvelles ingalits arbi-
traires ou des dgnrescences chaotiques? Il appartient cet gard
ceux qui se reconnaissent hritiers intellectuels de Turgot de faire fruc-
tifier ce legs en sachant leur tour l'enrichir en l'adaptant aux condi-
tions d'un contexte infiniment plus complexe que celui du XVIIIe sicle.
Et en accueillant des exigences d'quit plus pointues: il y aurait en
cela pleinement fidlit l'esprit optimiste et progressiste d'un homme
d'tat irrductiblement adversaire des ... hommes de l'tat et des privi-
lgis de toutes castes, mais aussi des plus soucieux du sort des gens
de peu et des moyens de l'amliorer.
C'est dans cette perspective qu'en faisant cho la revendication
subversive du laissez-nous faire des acteurs concerns, l'injonction
mancipatrice du laissez-les faire de Turgot peut devenir emblmatique
d'un libralisme de progrs, ouvert et bnfique tous.
78 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

NOTES

1. En particulier les crits de 1753, l'article Fondation de l'Encyclopdie


(1757), l'loge de Mr de Gournay (1759), l'dit sur la libert de circulation des
grains (1774), l'dit de suppression des jurandes (1776) et la lettre au Dr Price
(1778) - que l'on dsignera en rfrence par les dates de parution respectives
et que l'on pourra retrouver dans le volume 27 de la collection Iconoclastes
intitul Turgot: Laissez-faire! (Les Belles Lettres, 1997).
La logique librale
de la
Rvolution franaise

par

Franois CROUZET
La Rvolution est un bloc . On cite souvent ce mot de
Clemenceau, qui n'tait peut-tre qu'une boutade. Le prsident de la
Rpublique, Franois Mitterrand, l'avait repris, il y a quelques annes,
dans un autre amphithtre de cette maison, lors d'une crmonie en
l'honneur du regrett Robert Maxwell. Pour ma part, je prfre dire
que la Rvolution est une auberge espagnole, o l'on trouve ce que
l'on apporte, en matire d'a priori idologiques, de prjugs, d'inten-
tions polmiques.
Cette conception est particulirement approprie dans le cas de
l'cole qui a domin l'histoire de la Rvolution franaise au xxe sicle,
et que l'on appelle jacobino-marxiste ou jacobino-)niniste, et qui, dans
certains cas, fut carrment jacobino-stalinienne. Ecole dont les grands
prtres ont t successivement Jean Jaurs, Albert Mathiez, Georges
Lefebvre, Albert Soboul, et prsentement Michel Vovelle.
Ces historiens ont en fait cherch dans la Rvolution franaise une
justification du socialisme et surtout de la Rvolution russe, du rgime
bolchevik, voire des purges staliniennes et des procs de Moscou. Ils
ont fait de la Terreur l'lment central de la Rvolution, refltant le
temps des anticipations , selon l'expression d'Ernest Labrousse; et en
particulier, sur le plan conomique et social, une anticipation du socia-
lisme, durant l'phmre et prophtique an II>> (Labrousse). Par
consquent, tout ce qui avait prcd la dictature montagnarde n'tait
vu que comme sa prparation, par la radicalisation progressive du
mouvement rvolutionnaire: et tout ce qui avait suivi la Terreur n'tait
vu que comme la dplorable liquidation d'un grand rve, qui pourtant,
comme l'a dit nouveau Labrousse, laisse sur l'avenir un reflet gran-
diose dont tout le XIXe sicle se trouve illumin .
En fait, ce n'tait l que divagations (inspires chez certains par une
vidente nostalgie de la guillotine), et l'historiographie rcente, depuis
le livre pionnier de Franois Furet et Denis Richet (1965), a ramen
82 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

l'pisode montagnard ses justes proportions. On y voit le rsultat


d'un drapage - le terme est maintenant consacr - de la Rvolu-
tion, qui a commenc en 1792, s'est accentu en 1793 et a pris fin la
chute de Robespierre, le 28 juillet 1794. Dans ces conditions, l'pisode
dirigiste, voire socialisant, n'est plus qu'un bref intermde - il a dur
treize mois - dans une Rvolution dont le principe fondamental sur le
plan conomique est le libralisme.

La Rvolution, fondamentalement librale


Il faut le savoir, il faut le dire et le redire aux hommes de gauche, qui
en tant d'occasions se rclament de la Grande Rvolution et qui ont
utilis son bicentenaire pour se refaire une virginit fort prouve.
N'essayez pas de trouver dans la Rvolution franaise une justification
du socialisme; si vous en voulez une, allez la chercher dans les
grandes ralisations sovitiques , comme l'on disait, voire dans les
goulags staliniens.
La Rvolution a t fille du mouvement des Lumires, qui tait fon-
damentalement libral (l'un de ses sommets n'est-il pas l'uvre
d'Adam Smith ?). Les dputs des assembles rvolutionnaires
n'taient pas dpourvus de culture conomique; nombre d'entre eux
avaient lu les conomistes du XVIIIe sicle - en particulier les physio-
crates, certains avaient lu Adam Smith, qui avait dj t traduit en
franais. Il est vrai qu'ils taient souvent aussi teints de rousseauisme,
ce qui les portait nier l'autonomie du domaine conomique, croire
que la volont gnrale pouvait tre plus forte que les lois cono-
miques.
Nanmoins, leur uvre conomique a t profondment librale, et
mme libratrice, selon une logique que je vais essayer d'analyser.
Certes, cette libration de l'conomie franaise avait t souhaite par
beaucoup de bons esprits depuis le milieu du XVIIIe sicle et mme
avant; de hauts fonctionnaires, des ministres de l'Ancien Rgime
avaient tent de rformer dans ce sens, comme mon collgue et ami
Jean Meyer l'avait bien montr dans la premire de ces confrences.
Mais la Rvolution a accompli en quelques mois une uvre d'une
toute autre ampleur; elle est un moment de rupture librale dcisive
dans l'histoire conomique de la France. Au point qu'il faudra presque
un sicle et demi pour que l'on essaie de revenir sur ce que l'on appelle
ses acquis ou ses conqutes .
Mon intention n'est nullement de faire l'apologie de la Rvolution.
Mais la Rvolution s'est produite, elle est un vnement incontour-
nable et capital de notre histoire. Ayons une pense pour ses victimes,
et pour la destruction de la plus grande partie de notre patrimoine
artistique, mais prsentement considrons ses aspects positifs, et cette
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 83

logique librale qui peut se rsumer en trois mots: libert, galit, bien
entendu, mais aussi et surtout proprit.

La libration de la proprit
Chacun sait que les hommes de 1789 ont voulu donner la libert la
France d'abord, au monde ensuite. Mais les falsificateurs de l'histoire
dont je parlais au dbut ont presque russi dissimuler qu' leurs yeux
libert et proprit taient indissolublement lies. Pourtant l'article 2
de la Dclaration des droits de l'homme et du citoyen dfinit comme
droits naturels et imprescriptibles de l'homme , la libert en pre-
mire position, la proprit en seconde, puis la sftret, la rsistance
l'oppression. L'article 17 pose: La proprit est inviolable et
sacre . Il y a l une liaison qui remonte au Hollandais Grotius,
l'Anglais Locke, puis aux physiocrates franais (ceux-ci voulaient un
code de la nature, et sa base ils plaaient la proprit, premier des
droits naturels). Et c'est par l'intermdiaire de Condorcet et de nom-
breux autres constituants qui avaient lu les physiocrates que cette ide
est passe dans la Dclaration , malgr les disciples de Rousseau qui
soutenaient que la proprit est cre par les lois et n'est donc pas un
droit naturel. En revanche, pour les rdacteurs de la Dclaration,
l'homme est d'abord propritaire de sa personne, et c'est pourquoi il
est libre; le droit la proprit foncire et mobilire est la cons-
quence directe de la proprit de l'individu.
J'ajoute que la Dclaration des droits de juin 1793, celle de la
Constitution montagnarde de 1793, placera nouveau la proprit
parmi les droits de l'homme, et sera mme plus explicite que celle de
1789 : Le droit de proprit est celui qui appartient tout citoyen de
jouir et de disposer de ses biens et de ses revenus, du fruit de son tra-
vail et de son industrie. Et l'article 17 elle dfinit la libert cono-
mique : Nul genre de travail, de culture, de commerce ne peut tre
interdit l'industrie des citoyens. Quant la dclaration, plus bour-
geoise, de l'an III, elle enfonce le clou dans son article 8 : C'est sur le
respect des proprits que reposent la culture des terres, toutes les pro-
ductions, tous moyens de travail et tout l'ordre social.
Bien avant d'ailleurs, l'Assemble constituante avait ralis la lib-
ration de la proprit. Sous l'Ancien Rgime, celle-ci tait souvent par-
tage ou collective; des seigneurs - lacs ou ecclsiastiques - avaient
sur beaucoup de terres une proprit minente , dont l'origine tait
une concession faite un tenancier, titre perptuel et transmissible;
si bien que les descendants ou successeurs du tenancier originel taient
propritaires de fait, mais ils devaient verser au seigneur diverses rede-
vances dites fodales (c'est le terme de l'poque, mais celui de
seigneurial est plus appropri). Par ailleurs, d'autres et vastes ten-
84 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

dues de terres - pturages, landes, forts notamment - dites biens


communaux, appartenaient aux communauts de villages.
La Constituante voulut que la proprit fut entirement libre et indi-
viduelle, et le droit de proprit absolu, quiritaire, comme le disaient
les Romains. Le principe en fut adopt durant la nuit du 4 aoftt 1789 et
les dtails prciss par des dcrets qui suivirent; le 3 novembre 1789, la
Constituante posa: Le rgime fodal est entirement aboli.
Ont t, en fait, supprims sur-le-champ et sans indemnits les droits
fodaux dits personnels , tels que le servage, les corves, les droits
de justice, les monopoles seigneuriaux (du four, du moulin, de la
chasse). N'tait-ce pas une violation de la proprit? Op. passa outre,
en considrant que ces droits avaient t usurps sur !,Etat ou tablis
par la violence. On abolit aussi les dmes payes l'Eglise, sous pr-
texte qu'elles n'taient pas une proprit, mais un impt, rvocable,
comme tout impt.
Par contre, on admit que les droits rels , qui pesaient sur les
terres, taient la contrepartie d'une concession faite par le propritaire
primitif, le loyer d'une location perptuelle, et par consquent devaient
tre rachets au seigneur par les cultivateurs.
Les conditions de ces rachats donnrent lieu de longs dbats et
une succession de dcrets. En fait, beaucoup de paysans refusrent de
verser quoi que ce soit, et les jacqueries continurent dans les cam-
pagnes. Finalement, le 17 juillet 1793, la Convention, qui, menace de
tous cts, voulait se concilier les paysans, supprima sans indemnits
toutes les redevances dites fodales.
Ainsi, les Assembles rvolutionnaires n'abolirent le rgime dit fo-
dal que sous la pression de la rvolution paysanne de l't 1789,
conscutive la grande peur , et de ses prolongements dans les
annes suivantes. Par ailleurs, tout en proclamant la proprit invio-
lable et sacre, les Assembles n'hsitrent pas exproprier les sei-
gneurs, sans indemnits en fin de compte.
La contradiction fut encore plus patente lors de la nationalisation -
c'est--dire confiscation - des biens du clerg, en novembre 1789, dans
l'espir que leur vente permettrait de rtablir l'quilibre des finances
de l'Etat. TI est vrai qu'on peut y trouver un aspect de libration de la
proprit, dans la mesure o ces vastes biens, dits de mainmorte, c'est-
-dire inalinables, taient ainsi mis en circulation.
En revanche, la Convention dcida le 18 mars 1793 la peine de mort
contre ceux qui proposeraient la loi agraire , c'est--dire le partage
des terres; et mis part des vellits sous la Terreur, les rvolution-
naires ne firent rien pour que la vaste redistribution de la proprit par
la vente des biens du clerg et des migrs s'opra de faon galitaire
et au bnfice des paysans pauvres.
Quoi qu'il en soit, le rsultat final fut la libration de la proprit des
chanes fodales et l'galit des propritaires, car il n'y a plus de
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 85

distinctions entre terres nobles et roturires. Cette libration fut ten-


due d'autres domaines.

La Rvolution contre la proprit collective


Les rvolutionnaires taient hostiles la proprit collective,
l'existence des biens communaux, qui rappelait leurs yeux le systme
seigneurial, et qui tait contraire l'unit et l'indivisibilit de la pro-
prit. En aoftt 1792, la Lgislative dcida le principe du partage obli-
gatoire des biens communaux entre les habitants de chaque commune.
En juin 1793, la Convention prcisa que ce partage interviendrait si un
tiers des habitants le demandait.
Il y eut galement une offensive contre les droits d'usage et les
contraintes collectives, c'est--dire notamment la vaine pture (droit
pour les habitants d'un village d'envoyer leurs animaux pturer sur les
jachres et sur les terres cultives aprs la moisson), et la contrainte de
sole: l'obligation - dans beaucoup de rgions - de pratiquer la mme
rcolte dans toutes les parcelles d'un mme bloc du terroir; il en
dcoulait l'interdiction pour un propritaire de clore son ou ses
champs. Ces pratiques trs anciennes taient des obstacles l'amlio-
ration des techniques agricoles, et les gouvernants de l'Ancien Rgime
avaient cherch les abolir, avec peu de succs. Elles paraissaient aux
rvolutionnaires une atteinte intolrable la libert et la proprit
individuelle. En juin 1791, la Constituante abolit la contrainte de sole
et l'assolement obligatoire; elle dclara que chaque propritaire tait
libre de cultiver ses terres son gr; en septembre elle autorisa les cl-
tures dans toute la France, posant que le territoire de la France, dans
toute son tendue, est libre comme les personnes qui l'habitent . La
Convention devait confirmer ces liberts de culture et de clture et les
inscrire dans la Dclaration des droits montagnarde de 1793. En avril
1794, le Comit de salut public lui-mme annula toutes les dcisions
des autorits locales qui avaient voulu limiter la libert de clture. En
revanche, on n'osa pas supprimer la vaine pture et le droit de par-
cours, auxquels les paysans taient trs attachs. De toute faon, ces
dcisions librales venues de Paris restrent lettre morte, vu le morcel-
lement des sols qui rendait quasiment impossible un propritaire de
clturer sa parcelle et de se soustraire aux servitudes collectives. Il
aurait fallu un remembrement gnral, quasiment impossible. Malgr
tout, continuant les efforts de l'Ancien Rgime, les Assembles rvolu-
tionnaires orientrent l'agriculture franaise vers un rgime plus indivi-
dualiste, qui devait progresser, mais trop lentement, au XIXe sicle.
Reste mentionner trois points intressants qui montrent que le
libralisme rvolutionnaire tait prt des compromis, si cela semblait
ncessaire. Le souci de respecter le droit de proprit amena la Consti-
86 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tuante modifier la lgislation minire de l'Ancien Rgime, laquelle


confrait l'tat la proprit du sous-sol, dont il concdait l'exploita-
tion des compagnies. Ces dernires taient vues comme des mono-
poles, mais l'Assemble n'osa pas faire du propritaire du sol celui du
sous-sol jusqu'au centre de la terre, comme en droit anglais. La loi
minire de mars 1791 fut donc un compromis, qui s'avra d'ailleurs peu
satisfaisant.
Compromis aussi en matire de droit successoral, qui tait trs vari
et compliqu, et que la Constituante voulut unifier. Elle se basa sur le
droit coutumier qui rgnait dans la France du Nord et institua le par-
tage gal du patrimoine entre les hritiers naturels (donc abolition du
droit d'anesse , qui d'ailleurs n'tait pratiqu que dans la noblesse).
Le principe d'galit l'emporta sur celui de la libert, au contraire du
droit anglais, o un propritaire dispose en toute libert de ses biens, y
compris pour dshriter ses enfants ou certains d'entre eux. Aussi
beaucoup d'Anglais au XIXe sicle considraient que le partage des suc-
cessions en France tait une violation du droit de proprit. Mais
Robespierre avait dclar que ce droit cessait avec l'existence, et qu'un
propritaire ne pouvait donc disposer de ses biens aprs sa mort. En
fait les familles bourgeoises ont pu souvent viter le partage des entre-
prises grc~ aux socits de commerce ou la pratique de l'indivision.
Enfin, l'Etat pouvait procder des expropriations pour cause d'uti-
lit publique, quand la ncessit en avait t lgalement constate, et
sous condition d'une juste et pralable indemnit.

La loi d'Allarde et la libert d'entreprendre


En matire de lgislation sur l'artisanat et l'industrie, la volont de
libert l'emporta trs nettement, renforce par le souci d'galit: d'o
une politique dirige contre les monopoles et les privilges (le mono-
pole tait dans ce domaine la forme principale du privilge cono-
mique) , et contre les corps intermdiaires, hassables pour une
philosophie qui ne reconnaissait d'existence qu' la Nation et au
citoyen, entre lesquels aucun groupement ne devait s'interposer.
Sous l'Ancien Rgime, la production artisanale et industrielle tait
assez largement, mais pas totalement, rglemente. Les matres arti-
sans (et les commerants) de chaque mtier taient dans la plupart des
villes groups en corporations et y avaient le monopole de l'exercice de
leur mtier. Quant aux grandes entreprises, elles avaient souvent reu
du roi des privilges exclusifs (exemple: pour Saint Gobain le privi-
lge exclusif de fabriquer des miroirs). Enfin des rglements minutieux
sur la fabrication visaient assurer la qualit des articles manufacturs.
Cependant, comme Jean Meyer l'a signal, la totalit de l'industrie
n'tait pas soumise la rglementation, et en plus, la fin de l'Ancien
LA LOGIQUE LffiRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 87
Rgime, ce systme rglementaire s'tait effrit. D'ailleurs, un courant
hostile s'tait dvelopp, y compris parmi les fonctionnaires chargs
d'appliquer ce systme. En 1776, Turgot avait aboli les matrises et
jurandes, c'est--dire les corporations; mais cette mesure avait t rap-
pele aprs sa chute. De fait, les corporations taient acceptes par une
partie de la bourgeoisie, le capitalisme commercial s'tant infiltr dans
le systme corporatif et l'utilisant. Ce qui fait que les cahiers de
dolances de 1789 montrent l'opinion divise sur ce problme; et
l'abolition des corporations ne devait pas tre accueillie avec un
enthousiasme gnral, nombre d'hommes d'affaires tant aussi sou-
cieux d'ordre que de libert.
En principe, les corporations, en tant que corps privilgis, avaient
t abolies ipso facto dans la nuit du 4 aoftt, mais les dcrets qui sui-
virent ne les mentionnrent pas explicitement. Le problme ne fut
abord qu'au dbut de 1791 et incidemment, l'occasion de la cration
de la patente, l'une des trois nouvelles contributions directes, lequel
frappait les revenus des commerants et industriels. Le rapporteur tait
le baron d'Allarde, noble devenu ngociant (il allait traverser sans
accroc la Rvolution, se fit banquier mais fit faillite). Il proposa en
compensation de dcharger les commerants et artisans des droits de
rception en matrise qu'ils payaient leurs corporations, et, en tant
que privilges exclusifs, d'abolir purement et simplement ces dernires.
Sa proposition fut adopte sans opposition; elle est connue comme la
loi d'A1larde, du 2 mars 1791. Elle abolit tous les offices pour l'inspec-
tion des arts et du commerce, tous les brevets et lettres de matrise,
tous les privilges de profession et l'article 7 dclare: A compter du
1er avril prochain, il sera libre toute personne de faire tel ngoce ou
d'exercer telle profession, art ou mtier qu'elle trouvera bon , sous
seule condition de se pourvoir d'une patente et d'en acquitter le prix.
On fit ensuite des retouches de dtail concernant des professions parti-
culires (les pharmaciens ne pourraient s'tablir sans diplme, les
orfvres seraient surveills pour le titre des objets d'or et d'argent,
etc.), mais l'organisation corporative tait dfinitivement abolie et les
tentatives ultrieures pour la rtablir partiellement, notamment sous la
Restauration, avortrent. Cette abolition fut stipule dans la Constitu-
tion de 1791; ainsi la libert d'entreprendre tait institue. Dans tout le
royaume et dans toutes les branches d'activit, de nombreuses entre-
prises nouvelles furent cres - souvent par des compagnons des
anciennes corporations. Certes beaucoup furent phmres, mais la
mortalit infantile des entreprises est partout et toujours fort leve, et
il faut reconnatre que la conjoncture des annes suivantes ne fut pas
bonne.
Il est vrai que la loi d'Allarde ne concernait ni la rglementation des
fabrications, ni l'administration de l'industrie qui s'tait dveloppe
depuis Colbert. Mais l'une et l'autre furent abolies par des lois de sep-
88 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tembre et d'octobre 1791: on supprima les emplois de directeurs, ins-


pecteurs et administrateurs des manufactures, les bureaux de visite et
de marque o on apposait une marque sur les marchandises. Tout cela
tait vu par les constituants comme des obstacles au gnie inventif du
citoyen . Il est vrai qu'un des buts des privilges accords par le roi
avait t de protger ceux qui faisaient des inventions nouvelles. La
Constituante adopta donc une loi sur les brevets d'invention: une
invention tait la proprit de son auteur et il devait en avoir jouis-
sance, mais pour viter de rtablir des privilges excessifs, la dure des
brevets fut limite quinze ans maximum. Cette loi sur les brevets
tait la seule survivance du rgime compliqu de rglementation que la
Monarchie avait impos l'industrie. Le laissez-faire triomphait.

La loi Le Chapelier et la libert du travail


D'autant plus que la Constituante avait affirm aussi la libert du
travail. Mais nouveau, ce fut incidemment: au printemps de 1791, les
ouvriers qualifis parisiens s'taient agits, et des grves avaient clat,
pour obtenir des hausses de salaires. Il y avait en effet une certaine
reprise d'activit, et les prix des subsistances, qui avaient fortement
baiss en 1790, tendaient remonter. Les charpentiers voulaient qu'un
salaire journalier minimum soit fix, ils laborrent une sorte de
contrat collectif et demandrent la municipalit de Paris de le faire
accepter par leurs patrons. La municipalit refusa et sollicita l'inter-
vention de la Constituante. Ce fut l'occasion du vote de la loi Le Cha-
pelier, le 14 juin 1791. Son auteur, ancien avocat au parlement de Bre-
tagne, avait prsid l'Assemble lors de la nuit du 4 aoftt; c'tait un
libral convaincu, ennemi de tout particularisme et de tout corps inter-
mdiaire: il devait tre guillotin en 1794.
L'article 1 pose: L'anantissement de toutes les espces de corpo-
rations des citoyens du mme tat et profession, tant une des bases
fondamentales de la Constitution franaise, il est dfendu de les rta-
blir de fait, sous quelque prtexte et quelque forme que ce soit. D'o
l'article 2, qui interdit aux citoyens d'un mme tat ou profession,
aux entrepreneurs et boutiquiers, aux ouvriers et compagnons d'un art
quelconque , de se constituer en socits, avec prsident, secrtaire,
etc., de prendre des arrts ou dlibrations... sur leurs prtendus
intrts communs . L'article 4 ajoutait: Si, contre les principes de la
libert et de la Constitution, des citoyens attachs aux mmes profes-
sions, arts et mtiers, faisaient entre eux des conventions tendant
refuser de concert ou n'accorder qu' un prix dtermin le secours de
leur industrie ou de leurs travaux, les dites dlibrations et conven-
tions ... sont dclares inconstitutionnelles, attentatoires la libert et
la Dclaration des droits de l'homme et de nul effet. Les auteurs et
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 89

instigateurs de ces coalitions seraient passibles de lourdes amendes,


ainsi que de trois mois de prison en cas de menaces contre les
employeurs ou les autres ouvriers. Ceux qui useraient de violences
contres les ouvriers usant de la libert accorde par les lois constitu-
tionnelles au travail et l'industrie seraient traduits devant les
tribunaux criminels et svrement punis. Peu aprs on tendit ces dis-
positions aux campagnes, parce qu'on craignait des grves des ouvriers
agricoles au moment de la moisson.
J'ai cit cette loi un peu longuement, parce qu'on y voit remar-
quablement apparatre la logique librale, qui va des droits de
l'homme l'abolition des corps intermdiaires, puis l'interdiction des
grves et des associations professionnelles - ce que l'on a appel
depuis des syndicats; il en existait d'ailleurs ce moment-l, les compa-
gnonnages, semi-clandestins, et dont nombre d'ouvriers avaient pens
qu'ils seraient lgalement reconnus la suite de l'abolition des corpo-
rations. Il est possible que la loi Le Chapelier ait t aussi inspire par
la volont de contrecarrer une agitation politique du peuple , qui
semblait devenir dangereuse. Mais le point essentiel pour nous est que
le contrat de travail doit se faire de gr gr, entre individus.
Bien entendu, cette loi - qui devait rester en vigueur jusqu'en 1864
(et 1884 pour certains aspects) - a t dnonce avec violence par la
gauche (mais bien aprs, car sur le moment, aucun Constituant, mme
pas Robespierre, ne fit opposition). Loi terrible , a dit Jaurs; loi
bourgeoise , qui ravalait l'ouvrier au rang d'esclave ... [le] vouait la
misre perptuelle , ont surenchri de rcents historiens. En fait, on
oublie qu'elle interdisait aussi les ententes entre employeurs; les
chambres de commerce furent d'ailleurs abolies en septembre 1791.
D'autre part, elle ne supprimait nullement les compagnonnages, qui
continurent dans la semi-clandestinit comme sous l'Ancien Rgime,
et elle n'empcha pas des grves. En tous cas, je ne vous prsente pas
la loi Le Chapelier comme un modle valable pour nous: autres
temps, autres murs. Je ne propose pas son rtablissement, mais je
rappelle seulement qu'en brisant un pouvoir syndical devenu abusif,
Mrs Thatcher a permis un certain relvement de l'conomie britannique.

La libert de circulation des marchandises


Du laissez-faire, venons en maintenant au laissez-passer. Vous savez
tous qu'on en tait loin sous l'Ancien Rgime. D'une part, le
commerce extrieur tait soumis un protectionnisme pouss, de
l'autre, le commerce l'intrieur mme du royaume se heurtait de
nombreux obstacles, si bien qu'il n'existait pas de march national uni-
fi (indpendamment du coat lev des transports qui devait en retar-
der la ralisation concrte jusqu'au milieu du XIXe sicle). Des douanes
90 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

intrieures divisaient la France en plusieurs zones douanires. Colbert


avait russi crer ce que l'on pourrait appeler une zone de libre-
change assez vaste: les cinq grosses fermes , correspondant en
gros au Bassin parisien, mais les provinces priphrique en taient
spares par des barrires douanires. A ceci s'ajoutaient de multiples
pages sur les ponts, les rivires notamment, les octrois l'entre de la
plupart des villes, des droits payer sur les foires et marchs (il est vrai
que les gouvernements du XVIIIe sicle avaient russi supprimer les
deux tiers des pages). Particulirement surveill, pour des raisons vi-
dentes d'ordre public, tait le commerce des crales; je n'entrerai pas
dans le dtail, mais la circulation des grains n'tait autorise qu' l'int-
rieur de chaque province. A plusieurs reprises au XVIIIe sicle, le
gouvernement, conscient des consquences fcheuses de cette rgle-
mentation, avait essay d'tablir la libre circulation des grains
l'intrieur du royaume, mais l'opposition violente d'une partie de la
population, anime par la terreur ancestrale de la famine, avait fait
chouer ces projets.
Pourtant, ds le 29 aot 1789, malgr les hauts prix et les troubles
qui avaient svi depuis des mois, la Constituante dclara la circulation
des grains compltement libre l'intrieur du royaume (leur exporta-
tion restant interdite). Cette dcision fut confirme par de nombreux
dcrets ultrieurs. Il est vrai que l'Assemble lgislative dut cder aux
pressions populaires pendant la premire Terreur, aprs la chute du
roi : en septembre 1792, elle autorisa la rquisition des grains, d'abord
pour l'arme, puis par les autorits dpartementales pour ravitailler les
populations. Puis, le 5 novembre 1792, le ministre Roland, pourtant
trs libral, cra le directoire des achats , c'est--dire une adminis-
tration centrale des subsistances, notamment pour les achats l'tran-
ger. Mais c'taient des mesures de circonstance: le 8 dcembre 1792, la
Convention les abrogea et proclama solennellement la libert la plus
entire de circulation des grains. La peine de mort tait prvue pour
ceux qui s'opposaient cette circulation des subsistances. Certes, quel-
ques mois plus tard, la Convention devait adopter le systme dirigiste
du maximum des prix et des rquisitions, qui rgna pendant la Terreur.
Et s'il fut aboli aprs la chute de Robespierre, une rglementation
assez contraignante du commerce des grains fut maintenue jusqu' la
fin de la Convention. Mais le Directoire tablit la libert de circulation
des grains et en consquence l'abondance et les bas prix des subsis-
tances rgnrent partir de l't 1796 (on peut noter que les historiens
jacobins, ne pouvant plus pleurer sur les hauts prix dont souffraient les
pauvres des villes, gmissent dsormais sur les bas prix que recevaient
les paysans pour leurs produits !).
Quant aux douanes intrieures, elles avaient t abolies par la
Constituante le 31 octobre 1790, et les douanes reportes aux fron-
tires; les octrois eurent le mme sort en fvrier 1791, tout comme la
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 91

rglementation des foires et marchs, sauf les privilges de quelques


grandes foires ayant un caractre international, telle celle de Beau-
caire. Quant aux pages, assimils d'abord aux droits fodaux rache-
tables, ils furent presque tous abolis par la Lgislative en aoftt 1792.
La libert de commercer triompha l'intrieur de la France. Mais
qu'en fut-il en matire de commerce extrieur? Il y a l un problme,
car la Rvolution ne fut pas libre-changiste. La Constituante et ses
comits comptents (o il y avait des libraux notoires: La Rochefou-
cauld-Liancourt, Ta1leyrand, Du Pont de Nemours) tudirent longue-
ment le problme douanier, et finalement deux lois furent votes en
dcembre 1790 et fvrier 1791. Les marchandises importes taient
divises en onze groupes; celles du 1er entraient en franchise, les autres
payaient des droits croissants, mais dont le maximum tait 15 % ad
valorem; vingt-deux articles seulement taient prohibs (il y en avait
des centaines auparavant). A l'exportation, seules quelques marchan-
dises payaient des droits. C'tait un tarif modrment protection-
niste (Godechot), relativement libral (Labrousse) - jugement
que je partage, d'autant plus qu' cette date un protectionnisme rigou-
reux rgnait presque partout, et notamment en Angleterre, qui n'adop-
tera le libre-change que dans les annes 1840. Il faut tenir compte
aussi des circonstances, de la crise conomique qui avait contribu au
dclenchement de la Rvolution: dans les milieux industriels, on attri-
buait une bonne part de la responsabilit de cette crise au trait de
commerce avec la Grande-Bretagne qui avait t conclu en 1786, grce
auquel de grandes quantits d'articles manufacturs britanniques
avaient t imports. Aussi les cahiers de dolances avaient t
presque unanimes rclamer le maintien du protectionnisme. En
revanche, on peut citer comme mesure librale l'abolition par la
Constituante des privilges des compagnies de commerce, notamment
la Compagnie des Indes orientales, une sorte d'Air France du XVIIIe
sicle, un dinosaure non rentable, qui avait le monopole du commerce
au-del du Cap de Bonne Esprance. Il est donc injuste de reprocher
aux constituants d'avoir repouss le libre-change, pour dfendre les
intrts gostes de classe de la bourgeoisie ngociante et industrielle,
et d'affirmer en consquence que leur libralisme n'tait que d'oppor-
tunit et de surface.
Il est vrai qu' partir de 1792, la guerre, avec presque toute l'Europe,
et notamment avec l'Angleterre, qui tait matresse des mers, cra des
conditions tout fait anormales pour le commerce extrieur franais
pendant la plus grande partie de la Rvolution et aussi de l'Empire. Le
rgime assez libral dont j'ai parl, n'a fonctionn que peu de temps, et
des mesures de guerre conomique contre l'Angleterre lui ont succd,
notamment la prohibition de toutes les marchandises anglaises, un pro-
jet d'acte de navigation rservant aux navires franais le commerce
dans nos ports, etc. Mais on se trouve ici dans les drapages et dvia-
tions que la guerre entrane.
92 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La libert bancaire
A la libert du commerce s'ajoute celle des activits financires: les
bourses de commerce et des valeurs, les professions d'agent de change
et de courtier cessrent d'tre rglementes et surtout la libert rgna
dans le domaine bancaire au dbut et la fin de la Rvolution. Remar-
quez que la profession de banquier tait libre sous l'Ancien Rgime,
mais la fin de ce dernier, une seule banque, la Caisse d'escompte,
fonde en 1776, avait le privilge d'mettre des billets. En 1790 l'Etat
commena mettre des assignats, mais ceux-ci taient d'abord de
forte dnomination, cependant que la petite monnaie mtallique dispa-
raissait de la circulation. Pour remdier la pnurie de moyens de
paiement, il se fonda des tablissements, appels en gnral caisses
patriotiques , qui changeaient les assignats contre des billets de
petite dnomination qu'elles mettaient et qu'on nomma billets de
confiance . Certaines caisses devinrent de vritables banques d'mis-
sion, qui mettaient en circulation des billets au-del du montant de
leurs rserves, qui taient en assignats. Ces caisses prolifrrent, il y en
avait 1 600 la fin de 1792, la plupart toutes petites, mais quelques-
unes importantes. Une preuve de la tradition tatiste et centralisatrice
de l'historiographie franaise est qu'elle a soit ignor ces caisses, soit
repris contre elles les accusations des sans-culottes, de malversations,
de responsabilit dans l'inflation, accusations qui amenrent la
Convention ordonner la fermeture de ces caisses en novembre 1792.
Mme Marcel Marion, dans son ouvrage classique et d'inspiration lib-
rale, Histoire financire de la France, a tonn contre l'anarchie mon-
taire qu'engendraient ces caisses. Il a fallu attendre les travaux tout
rcents d'un Amricain, Eugene White, pour que ces caisses soient
rhabilites: il a constat qu'elles taient presque toutes gres de
faon saine, qu'elles fonctionnrent raisonnablement bien et ren-
dirent de rels services, et qu'elles taient tout fait comparables aux
nombreuses petites banques d'mission, qui existaient alors en
Grande-Bretagne et aux tats-Unis.
Non contents de cette suppression, la Convention, dans sa priode
montagnarde, devait aussi interdire et dissoudre toutes les socits par
actions au porteur, puis toutes les socits de capitaux. Mais ces
mesures furent abroges par le Directoire en dcembre 1795 : Il faut
que les citoyens aient la facult de runir leurs efforts soit de talents,
soit pcuniaires. Cette dcision ouvrit une seconde priode de libert
bancaire (free banking), pendant laquelle un certain nombre de
banques en socits par actions et mettrices furent cres, sans
aucune intervention, appui ou autorisation de l'tat. La plus impor-
tante fut la Caisse des comptes courants, fonde Paris en juin 1796, et
qui en 1800 se transforma en Banque de France. Mais la cration de
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 93

cette dernire, sous les auspices et avec l'appui financier du rgime


consulaire, sonna le glas de la libert: en 1803 elle reut le privilge
d'mission Paris. En somme, jamais la France n'a eu un rgime aussi
libral en matire de banques que sous la Rvolution - except pen-
dant trois ans de fin 1792 fin 1795, quand on jugea utile en plus de
guillotiner quelques banquiers. Ajoutons qu' partir de 1795, et
jusqu'en 1807, il Y eut libert complte pour les socits, tandis que le
Code de commerce allait exiger l'autorisation du gouvernement pour
fonder une socit anonyme.

L'chec du dirigisme montagnard


Vous vous demandez probablement si mon propos est de prsenter
la priode rvolutionnaire comme un paradis du libralisme. Je vous
rassure: telle n'est pas mon intention, et je suis tout prt reconnatre
que les grands anctres ont commis de srieux pchs antilibraux.
Certains vniels - j'ai fait allusion quelques-uns - par opportunisme,
pour raisons politiques, ce qui montre d'ailleurs que leur libralisme
n'tait pas rigide et doctrinaire. Mais aussi un pch mortel au sens lit-
tral: l'Ancien Rgime tait mort de ses finances; il en a t de mme
de la Rvolution. Ce pch a t la cration des assignats et leur multi-
plication, conduisant l'inflation et finalement l'hyper-inflation. Je
ne dvelopperai pas ce problme, prenant la libert de vous renvoyer
au livre de Florin Aftalion et au mien. Je dirai seulement que ce fut
une faute capitale que de vouloir baser la restauration des finances sur
la confiscation des biens du clerg, en violation flagrante du droit de
proprit que l'on venait de proclamer avec tant d'nergie. Seconde
faute capitale: mettre une monnaie force , une fiat money (qui
devintjUnny money, une monnaie de singe), en affirmant aux citoyens
qu'elle tait aussi bonne que l'or ou l'argent et qu'on pouvait en
mettre sans consquences fcheuses tant qu'elle tait prtendument
couverte par les biens nationaux. Florin Aftalion a parfaitement
dmont le mcanisme inexorable par lequel les missions d'assignats
ont engendr l'inflation, laquelle a provoqu la radicalisation de la
Rvolution et finalement fait triompher la Terreur. Bien entendu, la
Terreur est la phase non librale, mme antilibrale de la Rvolution:
maximum, c'est--dire blocage autoritaire et contrle des prix, d'abord
pour les grains (mai 1793), puis pour presque toutes les marchandises
et pour les salaires (septembre), rquisition des denres par la force
arme, excutions pour dlits conomiques, rationnement des consom-
mateurs, tatisation du commerce extrieur, contrle des changes,
manufactures d'tat nationalises pour fabriquer les armes, etc. On a
l, selon l'expression d'un admirateur, une gigantesque exprience
d'tatisme . Mais elle appelle deux remarques: d'abord cette exp-
94 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

rience a t dsastreuse, le dirigisme montagnard n'a jamais bien fonc-


tionn, il a souffert de dysfonctionnement gnralis. Notamment,
aprs une brve amlioration, le ravitaillement de Paris et des autres
grandes villes tait redevenu dplorable, des semaines avant la chute
de Robespierre, cependant que l'assignat piquait nouveau du nez
rapidement. Si bien qu' la veille de leur chute, Robespierre et Saint-
Just s'taient persuads que le maximum avait t propos par des
agents des ennemis de la Rvolution - et notamment par des agents de
l'Angleterre, pour provoquer sa perte. Bien plus, maximum et rquisi-
tions dcouragrent les cultivateurs, qui rduisirent une production qui
tait paye en papier inutilisable. Avec en plus des accidents mtoro-
logiques, le rsultat fut la famine qui dvasta une bonne partie de la
France pendant l'hiver 1794-1795 - la dernire famine au sens propre
de notre histoire. Le dirigisme montagnard en tait largement respon-
sable. La catastrophe conomique a frapp la Rvolution quand elle
s'est carte du libralisme.
Seconde remarque: C'est son corps dfendant que la Convention
s'est engage dans la voie de l'conomie dirige (Godechot). Les
montagnards eux-mmes, y compris la plupart des membres du Comit
de salut public, n'ont accept le maximum et les autres mesures diri-
gistes que sous la pression de la rue, des sans-culottes parisiens, qui
avaient une conception passiste, quasi mdivale, de l'conomie (anti-
march, anticoncurrence, antingociants, anticapitalisme). Et ils n'ont
accept ces mesures que comme des expdients provisoires. A cet
gard, on peut leur reprocher leur lchet devant la populace, elle-
mme anime par un gosme court terme: les sans-culottes, qui se
disaient si attachs la Rvolution et la Rpublique, refusaient de se
serrer un peu la ceinture pour les dfendre. Comme l'crit Labrousse
tristement, aprs le 9 Thermidor, les conventionnels sont redevenus ce
qu'ils n'avaient jamais cess d'tre: des individualistes la manire de
leurs ans de la Constituante. Ils ont donc liquid le dirigisme - le
maximum fut aboli le 24 dcembre 1794; le Directoire s'est ensuite
dbarrass du papier-monnaie. La France est revenue une conomie
de march et une monnaie saine. Transition qui n'est pas sans res-
sembler celle que connaissent les pays de l'Est, mais le rgime mon-
tagnard avait dur un peu plus d'un an, et non pas des dizaines
d'annes ... Nanmoins, le passif de la Terreur et des guerres de la
Rvolution fut lourd; il explique certaines dficiences de l'conomie
franaise au XIXe sicle.

Conclusion
La Rvolution a t pour l'essentiel une priode de libralisme
offensif, qui a balay tout un bois mort, toute une masse d'institutions
et de pratiques contraires la libert de travailler, d'entreprendre, de
LA LOGIQUE LIBRALE DE LA RVOLUTION FRANAISE 95
commercer. Du pass faisons table rase , aurait pu tre sa devise.
Institutions et pratiques qui avaient gn le dveloppement de l'cono-
mie franaise au XVIIIe sicle et contribu ce qu'elle prit du retard sur
l'Angleterre. Puisque le propos de ce cycle de confrences est de mon-
trer la continuit d'une dynamique librale dans l'histoire de la France,
je voudrais terminer sur le caractre durable de l'uvre de la Rvolu-
tion en matire de libralisme conomique. Elle a t bien plus qu'un
moment. Il est vrai que Napolon a apport quelques retouches ta-
tiques et autoritaires, mais, finalement, il a t beaucoup plus libral
qu'on ne le dit souvent. Quant la France du XIXe sicle, elle n'a jamais
t aussi librale que l'Angleterre et les tats-Unis; en particulier elle
n'a jamais adopt le libre-change intgral, et l'tat est largement
intervenu dans le domaine des transports et notamment dans la
construction des chemins de fer. Mais pour le reste, on peut dire qu'il a
fichu la paix aux crateurs de richesses. C'est dans un cadre libral,
cr par la Rvolution, par la logique libert-galit-proprit, que
l'conomie franaise, malgr toutes sortes de handicaps et de mal-
heurs, a quintupl son produit intrieur brut de Napolon la Belle
poque, et plus que tripl le produit par tte de ces citoyens.
II

Naissance des liberts conomiques


1815-1840
Prsentation

par Christian STOFFAS

Comme on l'observe frquemment, ce n'est qu'aprs coup que les v-


nements historiques prennent leur sens, lorsque le recul ncessaire per-
met le jugement. L'inspiration librale de la Rvolution s'exprime avec
Mme de Stal lorsque - alors que le 18 Brumaire prpare la stabilisation
des institutions et annonce l'Empire - on cherche renouer avec les
esprances librales de ses dbuts. Thiers, Mignet, Guizot et, avec eux,
l'Ecole historique franaise sous la Restauration et la monarchie de Juil-
let la suivront dans cette vision.
Le libralisme initial de la Rvolution, dans sa dimension politique
comme dans sa dimension conomique, a t mis mal par la guerre
avec l'Europe coalise, par la chute des Girondins, par la dviation dic-
tatoriale de la Convention montagnarde, par l'inflation des assignats.
Conformment notre mthode d'analyse, cette priode 1792-1799 - qui
ne fut gure librale - est mise entre parenthses. A la suite de cette
priode trouble, la stabilit politique s'tablit avec le Consulat et
l'Empire.
Le libralisme conomique napolonien - qui s'exprime dans le code
civil, le code de commerce, le franc germinal, la Banque de France, les
institutions administratives - est certes contrebalanc par les impratifs
de l'conomie de guerre et du Blocus continental. Le rgime douanier
protectionniste est institu et consolid par une srie de lois, entre 1814 et
1826. Mais, c'est avec la Restauration et la monarchie de Juillet que
s'panouissent pleinement en France les liberts conomiques, sous le
rgime parfois qualifi de bourgeois . Le capitalisme naissant multi-
plie les entreprises et les banques, entrane le pays dans la rvolution
industrielle et la prosprit conomique, implantant partout manufac-
tures et machines.
Sous la Restauration, les libraux doctrinaires et constitution-
nels , opposs aux ultras , se situent la gauche d'une Chambre
introuvable dominante ractionnaire. Sous la monarchie de Juillet, ils
100 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sont au pouvoir avec Guizot: laissez faire, laissez passer; enri-


chissez-vous est leur devise. Franois Guizot, minent historien, haut
fonctionnaire et parlementaire est l'inspirateur, au sein du groupe doctri-
naire de la Chambre de la lgislation librale de 1819. En 1827, il fonde
la socit Aide-toi, le ciel t'aidera pour coordonner l'action des lib-
raux dans les lections.
La pense librale franaise est florissante et s'impose au monde:
dans le domaine des ides politiques, avec Benjamin Constant comme
dans celui des ides conomiques, avec Jean-Baptiste Say et Frdric
Bastiat. La richesse de l'cole des conomistes libraux franais de cette
poque - par exemple les collaborateurs du Journal des conomistes-
a t quelque peu occulte par une histoire parfois complaisamment r-
crite tant sous l'influence marxiste que par leurs rivaux anglo-saxons.
Mais il n'est pas exagr de dire qu'elle est alors au centre de la pense
conomique dans le monde par l'abondance de ses publications et le
rayonnement de ses auteurs: la qualit de leurs travaux, la rigueur de
leurs mthodes d'analyse n'a rien envier celle des manchestriens
Ricardo et autres Malthus.
Jean-Baptiste Say, clbre auteur du Trait d'conomie politique de
1803; observateur attentif de la rvolution industrielle anglaise est indus-
trialiste et productiviste. Il opre une synthse entre le libralisme cono-
mique d'Adam Smith et les ides politiques et philosophiques de la
Rvolution franaise. Sa loi des dbouchs en fait l'conomiste lib-
ralle plus clbre de son poque: Plus les producteurs sont nombreux
et les productions multiplies et plus les dbouchs sont faciles, varis et
vastes. Son influence est mondiale et ses disciples nombreux aux tats-
Unis comme en Angleterre (Jevons) et en Italie (Ferrara) : le libralisme
est alors pour la France un produit d'exportation.
Frdric Bastiat, entre 1844 et 1850, laisse la matire de sept volumes,
qui en font l'conomiste le plus talentueux du courant libral franais.
Logique et clart, prcision et lgance, ironie et polmique caractrisent
son uvre, dont les cibles favorites sont le monopole, le protectionnisme,
le socialisme et les groupes d'intrts faisant pression sur l'tat, comme
dans son pamphlet Ptition des marchands de chandelle contre la
concurrence du soleil Bastiat propose de recentrer l'tat sur ses fonc-
tions essentielles: L'action gouvernementale est essentiellement borne
faire rgner l'ordre, la scurit, la justice. En dehors de cette limite, elle
est usurpatrice de la conscience, de l'intelligence, du travail, en un mot
de la libert humaine. Citons aussi des auteurs alors fort la mode et
depuis fort oublis - comme Augustin Thiry, Charles Comte, Charles
Dunoyer.
En mme temps que fleurit la pense librale franaise, l'conomie
librale dmontre son efficacit dans un cadre de paix prolonge, de
monnaie et de finance saines. Le retard industriel sur l'Angleterre
accumul pendant la priode rvolutionnaire se rsorbe. L'importance
NAISSANCE DES LIBERTS CONOMIQUES 1815-1840 101
que les historiens accordent la premire rvolution industrielle et aux
inventions techniques symboliques - telles que les machines de Watt et
d'Arkwright - ajoute la victoire anglaise finale dans les guerres euro-
pennes, qui a abouti dplacer au profit de Londres une part des
changes et des rglements internationaux ont accrdit la thse d'un
retard industriel franais. En fait, des calculs statistiques convergents
dmontrent une quasi-parit franco-britannique, le produit industriel
tant estim respectivement 3,4 et 6,5 milliards de francs en 1830 et
1860 contre 2,9 et 6,1 en Angleterre aux mmes dates et 4,4 aux tats-
Unis la veille de la guerre civile. Dans le premier tiers du xx" sicle,
malgr l'affaiblissement de la guerre et du dclin dmographique, la pro-
duction industrielle franaise talonnera 15 ou 20 % son homologue
britannique.
Entre 1815 et 1845, la production de coton brut s'accrot au rythme de
4,4 % par an (contre 5,6 % en Angleterre), celle de fonte au rythme de
5,4 % (contre 6 % en Angleterre), la production industrielle d'ensemble
par tte au rythme de 2 % (contre 2,3 % en Angleterre). C'est l'ge de la
manufacture, de l'usine familiale proche de l'artisanat des origines. Les
entrepreneurs de cette priode se rpartissent, parts peu prs gales,
entre patrons-fondateurs de leur entreprise et hritiers ayant repris
l'affaire familiale, remontant souvent au XVIIf sicle. Les capitaux pro-
viennent principalement de l'autofinancement accumul par l'industrie:
ainsi les manufacturiers textiles du Nord financent le dcollage de
l'industrie houillre; le fabricant de bronze Denire, rgent de la Banque
de France, suscite la cration de premires grandes entreprises indus-
trielles dans des secteurs tout diffrents comme la Fermire de Vichy, les
Mines de Mokta, les Hauts Fourneaux de la Marine. Importants sont
aussi les capitaux qui proviennent du ngoce -le commerce et l'industrie
tant alors peu distincts - ainsi que du rural et du foncier.
Ainsi, dans le Nord, les Agache passent-ils, partir de 1828, de la
ferme la distillerie, puis au sucre, puis la filature. Les capitaux tran-
gers ne sont pas absents - anglais dans la mcanique avec les ateliers de
Chaillot ou de Charenton, belges dans le Nord, blois dans les textiles
alsaciens, allemands dans la mtallurgie lorraine. Enfin, les fonds pro-
viennent, de manire croissante, de capitaux socitaires. La commandite
institue une forme juridique de socit commode pour le dveloppement
de l'industrie, qui en fait un large usage. La commandite simple associe
des proches parents au dveloppement d'entreprises familiales. La loi de
1807 a institu les socits anonymes; mais les rgles d'autorisation sont
appliques avec trop de rigueur, et les commandites par actions leur
servent de substitut. Ces commandites se multiplient partir de 1830,
particulirement dans les rgimes de grande industrie -le Nord, Lyon,
Paris, Marseille. Enfin, le statut de la socit anonyme malgr les
entraves de procdure prdomine pour les industries lourdes - raffine-
ries de sucre, mines, sidrurgie et surtout chemins de fer: 551 auront t
102 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

cres de 1807 1867. La France de cette poque est premire dans le


domaine scientifique. Le savoir-faire des artisans traditionnels est mis au
service de la diffusion des nouvelles technologies. Le progrs industriel
se btit autour d'une multiplicit de petites inventions , dans le sillage
des grandes. Les coles d'ingnieurs se multiplient pour rpondre aux
besoins des entrepreneurs,' aprs l'cole Polytechnique fonde en 1794
- cole d'ingnieurs militaires et d'ingnieurs d'tat qui, souvent, se
mettent au service du priv - les coles des arts et mtiers, l'cole cen-
trale fonde en 1829, les multiples cours du soir fonds l'initiative des
autorits locales et des industriels.
Les filatures, les machines vapeur, les moteurs hydrauliques closent
partout. Dpendante de l'importation de l'Angleterre au dbut du sicle,
l'conomie franaise est devenue auto-suffisante dans sa production de
machines au milieu du sicle. A la fin de l'Empire, la filature la main a
t limine par la production mcanise,' on compte 37 usines de fila-
tures de coton en 1799, 119 en 1803, 234 en 1806, 266 en 1810, 461 en
1843. La chimie, aussi, se dveloppe rapidement, avec la soude, le
soufre, le salptre. Les capitaux proviennent de l'entreprise familiale et
du ngoce. Le nombre des entreprises prolifrent, l'emploi dans l'indus-
trie double entre 1815 et 1845.
Le dveloppement industriel est toutefois entrav par la dficience des
ressources en houille, qui handicape la production sidrurgique et mtal-
lurgique. Parmi les handicaps qui freinent l'industrialisation de la
France au x[}( sicle, il convient de souligner le problme charbonnier.
Les alas de la nature ont mal dot notre pays de ressources en nergie
fossile,' la pauvret, la chert et la localisation des mines de charbon -
l'nergie-reine jusqu'au milieu du xr sicle -l'absence de gisements de
ptrole et de gaz naturel pnaliseront durablement le dveloppement des
industries - particulirement des industries de base - tout au moins aussi
longtemps que le commerce international de l'nergie sera cloisonn et
mercantilis. La France produit 1 million de tonnes de houille en 1820,
8 en 1860 - contre respectivement 20 et 80 pour la Grande-Bretagne aux
mmes dates - et importe jusqu' la moiti de sa consommation. Qui
pourrait nier que la croissance industrielle de l'Angleterre, de la Bel-
gique, de l'Allemagne, des tats-Unis eut t entirement diffrente sans
la richesse de leurs grands bassins houillers? La dficience franaise
dans les ressources en nergie est videmment entirement trangre
une quelconque prdisposition antilibrale de la socit franaise.
Le rle central des libraux franais
au XIXe sicle

par

Ralph RAICO
Introduction
L'un des rares dveloppements entirement bnfiques la fin du
xxe sicle est la chute du marxisme et le dclin du dessein socialiste. Au
fur et mesure que la signification de ces vnements commence tre
apprci, l'importance du libralisme devient de plus en plus vidente.
L'poque o le libralisme pouvait tre rejet comme l'idologie de la
bourgeoisie montante est depuis longtemps rvolue. En ralit, le lib-
ralisme est la philosophie qui a form notre civilisation, et qui, son
tour, a t faonne et conditionne par celle-ci, comme le catholi-
cisme fut faonn et conditionn par le Moyen Age. Pierre Manent a
sans doute raison lorsqu'il crit propos du libralisme qu'il consti-
tue le courant premier et principal et pour ainsi dire la base continue
de la politique moderne, celle de l'Europe et de l'Occident depuis envi-
ron trois sicles 1 . Bref, le libralisme est la philosophie politique
caractristique de l'homme occidental. Ainsi, si nous voulons
comprendre l'histoire et le monde contemporains, il convient de bien
saisir le sens du libralisme. Maintenant qu'a t enfin rompu le
charme du marxisme qui tenait pendant de longues dcennies les intel-
lectuels occidentaux, nous pouvons peut-tre esprer voir un change-
ment d'orientation dans les travaux universitaires. Du moins, nous
pouvons nourrir l'espoir que l'volution du libralisme attirera autant
l'attention des intellectuels que les rves striles du socialisme; et que,
avec le temps, Frdric Bastiat sera tudi aussi assiddment qu'Anto-
nio Gramsci, et les ides de Mme de Stal autant que celles de Rosa
Luxemburg.
Certes, le libralisme a fait l'objet de nombre de dfinitions dif-
frentes et souvent contradictoires. Celle que j'emploierai ici satisfait
la condition avance par Antony de Jasay. Comme a dit ce dernier, il
nous faut pour comprendre le libralisme l'apprhender comme une
106 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

doctrine politique distincte que nous pouvons sparer des autres 2 .


Dans la plupart des discussions aujourd'hui, il est pratiquement impos-
sible de distinguer le libralisme de la social-dmocratie. L'on parle
beaucoup de l'panouissement et de l'autonomie de l'individu,
censs justifier le financement public d'un nombre infini d'inter-
ventions tatiques, ainsi que, de plus en plus, d'une campagne conduite
par l'tat pour transformer les valeurs et les institutions fondamentales
de la socit civile. Or, une telle approche reyient supprimer la fron-
tire entre le libralisme et la doctrine d'un Etat-providence tendant
l'expansion infinie.
Pourtant, le libralisme est n comme une protestation systmatique
contre le pouvoir de l'tat, et il est rest fidle ses origines pendant
la plus grande partie de son histoire. A la fois pour la clart de la
pense et pour la cohrence conceptuelle, je propose de dsigner les
politiques sociales-dmocrates sous leur vrai nom, savoir la social-
dmocratie.
Par libralisme, j'entendrai la doctrine qui soutient que la socit
civile - l'ordre social hors du champ de l'Etat - s' auto-gouverne
dans le cadre de droits individuels dfinis trs largement 3. L'esprit de
ce libralisme - et la thorie sociale qui le sous-tend - a t rsum
dans le slogan des auteurs franais du XVIIIe sicle: Laissez-faire, lais-
sez-passer: le monde va de lui-mme.
Jusqu' une poque rcente, notre comprhension du dveloppe-
ment historique du libralisme tait biaise. Trop souvent, il a t
conu comme un phnomne largement anglo-saxon. Certains - princi-
palement les Britanniques et les Amricains - ont chri ce point de vue
et en sont fiers. D'autres - essentiellement les Europens du continent
- ont souvent invoqu cette gnalogie suppose comme un argument
contre la doctrine librale; ils ont regard le libralisme d'un il
mfiant, comme un phnomne tranger leurs propres traditions
nationales. Nous savons dsormais que cette focalisation sur les racines
prtendument anglo-saxonnes du libralisme tait entirement erro-
ne.

Le miracle europen
La culture qui donne naissance au libralisme fut la civilisation dis-
tinctive de l'Europe, plus prcisment de la chrtient occidentale,
c'est--dire cette Europe qui tait, un moment ou un autre, en
communication avec l'vque de Rome. Avec le temps, cette Europe a
acquis certaines caractristiques qui l'ont spare de toutes les autres
grandes civilisations de l'humanit. Ces caractristiques ont t explo-
res par diffrents chercheurs ces dernires annes, entre autres David
Lander, Jean Baechler, Eric Jones, et Douglass North 4. Leur intrt
LE R6LE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... . 107

s'est port en premier lieu sur le cadre institutionnel et idologique du


miracle europen , pour expliquer l'apparition d'un ordre cono-
mique qui, pour la premire fois dans l'histoire humaine, a engendr
une croissance conomique soutenue par habitant. Nathanial Rosen-
berg et E. L. Birdzell ont exprim ce fait d'une manire succincte dans
le titre de l'ouvrage How the West Grew Rich.
Dans un certain sens, le rsultat de cette littrature a confirm la
clbre phrase de Mme de Stal: en Europe, dit-elle, c'est la libert
qui est ancienne, et le despotisme qui est moderne 5 . A la source du
dveloppement qui a gnr la croissance conomique, ainsi que la
science voire le monde moderne, se trouve cet ensemble particulier
d'institutions et de valeurs qui ont volu en Europe au cours des
sicles, partir du Moyen Age. Qu'est-ce qui a produit cet ensemble?
Les chercheurs cits plus haut ont focalis leur attention sur le fait que
l'Europe tait une mosaque de juridictions divises et concurrentes,
o, aprs la chute de Rome, aucun pouvoir politique central n'tait
capable d'imposer sa volont. Comme le dit Jean Baechler: le grand
non-vnement qui a domin le destin de l'Europe fut l'absence
d'un empire hgmonique 6.
C'est cette Europe radicalement dcentralise qui a produit les par-
lements, les dites et les tats gnraux. Elle a engendr les chartes -
non seulement la clbre Magna-Carta des Anglais - mais aussi, par
exemple la Joyeuse Entre de Brabant et d'autres. Elle a produit les
villes libres d'Italie et des Pays-Bas, de France et d'Allemagne; et elle
a dvelopp le concept de droit naturel et le principe selon lequel
mme le prince n'est pas au-dessus de la loi - une doctrine enracine
dans les universits, d'Oxford Paris jusqu' l'universit Jaguelonne
de Cracovie.
Cette Europe tait diffrente du reste du monde et, avec le temps,
lorsqu'elle est partie la dcouverte de celui-ci, elle a appris en quoi
elle tait diffrente. Un ouvrage publi par un Franais, Franois Ber-
nier, dans les annes 1670, Voyage dans les tats du Grand Mogol 7 est
trs instructif cet gard. Bernier tudia la mdecine Montpellier et
voyagea en Proche-Orient pour arriver en Inde o il a pass dix ans.
En tant que mdecin, il eut une position honore dans l'entourage de
certains puissants Indiens. Bernier n'tait pas un colonisateur: il avait
une profonde sympathie pour les habitants de l'Inde et leurs murs au
point de se sentir lui-mme indianis . A son retour en France, Ber-
nier publia ses observations dans l'ouvrage cit qui beaucoup plus tard
devint la base du concept marxiste du mode de production asia-
tique .
En Orient, crit Bernier, les fonctionnaires ont une autorit
comme absolue sur les paysans et mme encore fort grande sur les arti-
sans et marchands des villes, bourgades et villages ... [ainsi le peuple] ne
trouve point de meilleur remde que de cacher et enfouir leur argent
108 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

bien secrtement et bien profondment en terre, sortant ainsi hors du


commerce ordinaire des hommes ... . Les gouvernements font montre
de leur aveugle ambition ... d'tre plus absolus que ne permettent les
lois de Dieu et de la Nature ... .
Bernier note la grande misre et l'ignorance de la masse populaire,
l'absence de toute institution d'ducation et de culture. En rsumant
ses expriences, il crit qu'il a dcouvert que:

Oter cette proprit des terres entre les particuliers, ce serait en mme
temps introduire, comme par une suite infaillible, la tyrannie, l'escla-
vage, l'injustice, la gueuserie, la barbarie, rendre les terres incultes, en
faire des dserts, ouvrir le grand chemin la ruine et la destruction du
genre humain, la ruine mme des rois et des tats; et qu'au contraire,
ce mien et ce tien, avec cette esprance qu'un chacun a qu'il travaille
pour un bien permanent qui est lui et qui sera pour ses enfants, c'est le
principal fondement de ce qu'il y a de beau et de bon dans le monde...

Ce passage gagne en signification lorsque nous savons qu'il apparat


dans une lettre monseigneur Colbert, ministre de Louis XIV, prati-
cien exemplaire de ce qui passait pour l'absolutisme monarchique en
Europe.
Vers le milieu du sicle suivant, le besoin d'une protection institu-
tionnelle des droits de proprit, condition d'une croissance cono-
mique, tait devenu un lieu commun. Montesquieu l'exprime dans De
l'esprit des lois: En un mot, une plus grande certitude de sa pro-
prit, que l'on croit avoir dans ces .tats, fait tout entreprendre; et,
parce qu'on doit tre sr de ce que l'on a acquis, on ose l'exposer pour
acqurir davantage ... 8 . Cent cinquante ans aprs les voyages de Ber-
nier en Orient, un autre voyageur franais fait des observations simi-
laires, lors d'une visite en Russie tsarine. Le marquis de Custine tait
frapp par les vastes diffrences entre la France et la Russie en matire
de reconnaissance des droits de proprit .du peuple, et de ce que
l'absence de droits de proprit reconnus conduisait la misre de
tous, sauf d'une petite lite de la socit 9.
Ainsi, le libralisme a trouv une terre fertile dans la culture parti-
culire de l'Europe, grce ses limitations institutionnelles du pouvoir
du centre et l'engagement en faveur de la proprit prive qui tait
enracin dans la vie quotidienne de la population.

Les dbuts de la pense conomique

Si nous prenons la partie la mieux dveloppe de la doctrine librale,


savoir le libralisme conomique et l'conomie politique librale,
nous savons aujourd'hui qu'ils n'taient pas l'invention d'Adam Smith.
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 109

Les racines se situent plutt dans la pense d'un certain nombre de


clercs italiens, portugais et surtout espagnols du dbut de la Modernit,
partir de la fin du Xve sicle, qui sont parfois regroups, tort, sous le
nom collectif de l'cole de Salamanque. Ces penseurs ont dvelopp la
thorie de l'utilit subjective comme tant le fondement de l'action
conomique et de l'change, de la proprit prive et du march en
tant qu'institutions fondamentales de la vie conomique 10.
L'approche conventionnelle qui souligne la prminence des Britan-
niques ne manque pas de critiques. Celui qui a prsent la critique la
plus rcente, la plus convaincante et probablement la plus cinglante fut
sans doute feu Murray Rothbard. Dans son histoire monumentale de la
pense conomique, malheureusement inacheve, Rothbard critique la
version communment admise, selon laquelle l'histoire conomique
commence avec Adam Smith - dont la rputation quasiment cache le
soleil - continue triomphalement avec Malthus, Ricardo, Mill et
Marshall, pour atteindre son point culminant avec l'incomparable
grandeur de J. M. Keynes. Rothbard maintient que cette concentration
quasi totale sur les auteurs britanniques conduit oublier la tradition
continentale largement plus riche, reprsente par les derniers scolas-
tiques, d'importants auteurs italiens du XVIIIe sicle et, surtout, par
l'cole franaise de Cantillon, Turgot, J. B. Say et Frdric Bastiat.
D'aprs Rothbard, ce sont ces penseurs franais qui ont prpar le ter-
rain pour les conomistes de l'cole autrichienne 11.
Le grand Turgot est en effet l'un des personnages prfrs de Roth-
bard. Pour illustrer le niveau auquel la science conomique franaise
tait parvenue au milieu du XVIIIe sicle, citons un passage de Turgot
qui dclare que la vie conomique doit tre laisse au cours de la
nature... sans prtendre la diriger:

Parce que, pour le diriger sans le dranger et sans nuire soi-mme, il


faudrait pouvoir suivre toutes les variations des besoins, des intrts, de
l'industrie des hommes; il faudrait connatre dans un dtail qu'il est phy-
siquement impossible de se procurer, et sur lequel le gouvernement le
plus habile, le plus actif, le plus dtailleur, risquera toujours de se trom-
per au moins de la moiti... Si l'on avait sur tous ces dtails cette multi-
tude de connaissances qu'il est impossible de rassembler, le rsultat en
serait de laisser aller les choses prcisement comme elles vont toutes
seules, par la seule action des intrts des hommes qu'anime la balance
d'une concurrence libre 12.

Ce qui prcde prsente mon avis un condens de l'argument de


Hayek concernant l'impossibilit de tout calcul conomique dans un
systme conomique socialiste.
Ce qui est particulirement remarquable dans la tradition franaise
c'est le rejet du dbut jusqu' la fin, de la thorie du travail comme
110 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

fondement de la valeur, cette thorie entirement fallacieuse qui a cr


tant de confusions et problmes pour la science conomique en
Grande-Bretagne jusqu' la rvolution marginaliste de 1870. La
science conomique franaise tait depuis toujours fermement base
sur la thorie subjective de la valeur. De mme, elle soulignait le rle
de l'entrepreneur et de l'initiative de celui-ci. Ceci tait li 1' opti-
misme fondamental de la pense conomique franaise. A la dif-
frence des penseurs britanniques de l'cole de Ricardo, les Franais
ne s'intressaient pas tant la distribution de la richesse qu'aux
conditions de sa cration indfinie. Les Franais cherchaient la solution
la question sociale dans l'expansion continue des opportunits,
engendre par le systme de proprit prive et de libre-change. La
thse que je voudrais dvelopper est que l'on peut appliquer un rai-
sonnement analogue celui de Rothbard, l'tude de l'histoire du
libralisme, de l'conomie politique et de la philosophie politique qui
sont toutes intimement lies au dveloppement de la pense cono-
mique.
En ce qui concerne le XIXe sicle, ma thse est la suivante: l'impor-
tance de la Grande-Bretagne pour l'histoire de la pense librale, le
plus souvent, a t exagre, alors que les contributions des penseurs
franais - souvent trs pertinents pour les problmes contemporains -
ont t soit minors, soit entirement ngligs.

Le vrai et le faux individualisme selon Hayek


Lorsque nous nous apprtons tudier le libralisme franais, nous
trouvons malheureusement que certains crits de F. A. Hayek ont
introduit un lment de grande confusion, en particulier son essai
influent lndividualism: True and False 13.
Dans ce travail plutt surprenant, Hayek essaye de distinguer deux
traditions de l'individualisme (ou du libralisme). La premire, un cou-
rant de pense essentiellement britannique et empirique, reprsente le
libralisme authentique, d'aprs Hayek; la seconde, franaise (et conti-
nentale) n'est pas du tout une tradition librale. Il s'agit plutt d'une
dviation rationaliste qui conduit invitablement au collectivisme.
Ceci s'ensuit, selon Hayek, des thories sociales sous-jacentes aux deux
doctrines. Alors que la premire apprcie que les institutions sociales
trouvent leur origine et se dveloppent de manire spontane; la
seconde maintient qu'elles sont le produit d'un dessein ou d'une
ambition humaine dlibre.
Il est dcourageant de noter que la thorie de Hayek est devenue
plutt influente, car les problmes qu'il entrane sont lgion. D'abord,
quels sont les penseurs supposs des coles respectives? Parmi ceux
mentionns dans le premier groupe l'on retrouve Mandeville, Hume,
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 111

Smith, Burke et en particulier, au XIXe sicle, Tocqueville et Acton.


Cependant, un moment Hayek dclare que son dveloppement
moderne a dbut avec John Locke 14.
Les partisans franais du pseudo-individualisme rationaliste men-
tionns sont les physiocrates, les encyclopdistes, Rousseau, et Henri
de Saint-Simon (toute l'cole des auteurs franais descendrait en fin de
compte de Descartes). Pourtant, part les physiocrates, aucun de ces
derniers 15 n'apparat normalement dans l'histoire du libralisme.
Rousseau tait au mieux un dmocrate, et Saint-Simon faisait partie
des premiers socialistes.
John Locke pose un problme particulier pour Hayek. Que Hayek
l'ait ralis est suggr par le fait qu'il limine Locke de sa liste de
bons libraux britanniques dans un traitement ultrieur de ee sujet 16.
Dans son approche de la philosophie politique, Locke ne partageait
pas le ddain pour la raison humaine que Hayek estime typique du vrai
individualisme. De plus, le point de dpart de Locke tait le concept de
droits naturels la vie, la libert et la proprit. Cela semble avoir
de nombreux lments en commun avec l'approche rationaliste des
physiocrates et d'autres libraux franais 17. Hayek cite quelques tho-
riciens du droit naturel - tels que Priestly, Priee, Paine et Jefferson -
qui, selon lui, appartiennent entirement la tradition rationaliste
du libralisme 18. Mais rien ne prouve que ees penseurs considraient
que les institutions sociales taient conues par des lgislateurs
omniscients 19. Or, c'est curieusement cette tradition qui, selon Hayek, a
fini par produire la dmocratie totalitaire 20 .
La distinction hayekienne entre le bon libralisme britannique et le
mauvais libralisme franais doit beaucoup un auteur allemand du
milieu du XIXe sicle, Francis Lister, qui migra aux tats-Unis pour
devenir professeur de sciences politiques 21.
Hayek va jusqu' r,arler de l'absence totale d'une tradition librale
vritable en France 2 . Mais, mme premire vue, le problme est
beaucoup plus complexe que le suggre la polarisation crue de Hayek.
Permettez-moi de relever au passage quelques points que Hayek ne
soulve pas. Si nous devions choisir un grand penseur du dbut de la
Modernit comme tant la source du scientisme et du positivisme de
l'ingnierie sociale, ce ne serait gure Descartes. Le philosophe britan-
nique Francis Bacon serait un candidat beaucoup plus plausible.
Le dclin du libralisme en Grande-Bretagne fut prpar non pas
tant par les influences franaises que par des penseurs britanniques
typiques tels que Thomas Carlyle, John Ruskin et Charles Kingsley.
Qui plus est, l'effondrement soudain du libralisme conomique chez
les conomistes britanniques, en commenant par John Stuart Mill, eut
un effet dsastreux sur les libraux du continent, justement parce qu'ils
taient si nombreux considrer la Grande-Bretagne comme le phare
de la libert conomique. Enfin, Hayek lui-mme crit: J'ai parfois
112 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

le sentiment que l'attribut le plus saillant du libralisme... est la notion


que les croyances morales concernant les comportements qui n'inter-
viennent pas dans la sphre protge d'autrui ne justifient pas la coer-
cition. Or c'est en France, grce au Code Napolon, que l'galit des
religions fut tablie des dizaines d'annes avant qu'elle ne se dve-
loppe en Grande-Bretagne. Ce mme Code Napolon a dcrimina-
lis les actes sexuels volontaires entre adultes cent cinquante ans avant
que le rapport Wolfenden sur l'homosexualit ne commence modi-
fier les choses en Grande-Bretagne.
Si l'analyse de Hayek tait correcte, il serait difficile d'expliquer cer-
tains faits importants: par exemple que la tradition intellectuelle lib-
rale en France du XIXe jusqu'au xxe sicle ait gard une puret
laquelle aucun autre pays ne peut prtendre. A titre d'exemple, le
terme libralisme en France conserve le sens de ce que dans les
pays anglophones l'on doit aujourd'hui appeler le libralisme clas-
sique . D'ailleurs, si une tradition librale authentique fait rellement
dfaut en France, comment expliquer l'existence de l'une des plus
grandes uvres collectives du libralisme du XIXe sicle: les volumes
du Journal des conomistes? Le Journal des conomistes fut pendant
un sicle le fer de lance de l'ide du laissez-faire en Europe, depuis sa
fondation en 1841 jusqu'en juin 1948, lorsqu'il dut cesser sa publication
assez subitement. Dans ce qui suit, j'essaierai d'esquisser un certain
nombre des points particuliers du libralisme franais du XIXe sicle, et
de mettre en vidence leur pertinence remarquable pour des sujets qui
sont tout fait d'actualit pour nous aujourd'hui.

La place de Benjamin Constant


A mon avis, Benjamin Constant est l'exemple type non seulement
du libralisme franais, mais du libralisme europen du XIXe sicle 23.
Personnellement, je considre que Constant est un hros culturel. De
mon point de vue, une partie de sa grandeur consiste dans ce qu'un
admirateur de l'poque rsumait ainsi: Constant aimait la libert
comme d'autres hommes aiment le pouvoir. Or, il tait aussi un thori-
cien profond et mile Faguet exagrait peine lorsqu'il disait de
Constant qu'il inventa le libralisme 24 . Heureusement, Constant est
l'un des rares - avec Tocqueville - libraux franais du XIXe sicle qui
ne soit pas tomb dans l'oubli. Isaiah Berlin, le philosophe du plura-
lisme, a dfendu le rle important jou par Constant, en le qualifiant
du <<J'lUS loquent de tous les partisans de la libert et de la sphre pri-
ve . De mme, Constant a fait l'objet de nombreuses tudes ces
dernires annes par des universitaires franais, amricains, italiens et
d'autres. Constant a vcu la priode de la rvolution, du Premier
Empire jusqu' la Restauration; il est mort en 1870, ayant vu l'avne-
LE RLE CENTRAL DES LmRAUX FRANAIS... 113
ment de la monarchie bourgeoise de Louis Philippe. Ainsi, cet
observateur brillant a personnellement suivi la vie politique franaise
pendant ces dcennies qui, comme on l'a dit, furent l'quivalent de
sicles. Il vit les rgimes se succder, tentant chacun d'imposer sa
volont la nation pour ensuite disparatre. Avec Constant apparat
cette attitude de mfiance et de suspicion profonde l'gard du pou-
voir d'tat qui confine presque une haine de l'tat.
Une leon importante tire par Constant fut la distinction nette
entre les idaux philosophiques en politique et la ralit du pouvoir.
Dans son Commentaire sur l'ouvrage de Filangieri, il crit:

Qui ne croirait, en lisant tout ce que la loi doit faire, qu'elle descend
du ciel, pure et infaillible sans avoir besoin de recourir des inter-
mdiaires, dont les erreurs la faussent, dont les calculs personnels la dfi-
gurent, dont les vices la souillent et la pervertissent... la loi est l'ouvrage
des hommes... [et] l'ouvrage ne mrite pas plus de confiance que ses
auteurs... une teninologie abstraite et obscure a fait illusion aux publi-
cistes. L'on dirait qu'ils ont t dupes des verbes impersonnels... Il faut,
on doit, on ne doit pas, ne se rapportent-ils pas des hommes? On croi-
rait qu'il agit d'une espce diffrente.

La vie de Constant concide presque exactement avec celle d'un


autre penseur clbre, Jeremy Bentham. Constant rejetait l'utilitarisme
de Bentham comme fondement de la lgislation et prvoyait les cons-
quences de cette approche: On peut trouver des motifs d'utilit pour
tous les commandements et pour toutes les prohibitions... tout peut
tre utile, tout peut tre dangereux. La lgislation, une fois autorise
juger de ces possibilits, n'a point de limites et ne peut en avoir...
Bref, l'utilitarisme de Bentham et de ses disciples confre aux autorits
politiques, avec la formule d'Antony de Jasay, un permis dure
indtermine de bricoler .
On pourrait s'tendre beaucoup plus sur les contributions de
Constant la science politique. Mais le rsultat le plus important des
nombreuses recherches rcentes est de considrer Constant avant tout
comme le philosophe politique de la Modernit.
Quelle est la caractristique fondamentale du monde moderne et
quel est le systme politique qui lui est le mieux adapt? Constant fut
amen tudier cette question par l'exprience de la grande Rvolu-
tion. Celle-ci s'est produite cause de la recherche de la libert. Mais
d'aprs Constant, la Rvolution portait en elle une dficience fatale.
La Terreur ne saurait tre vacue comme un simple accident de par-
cours. Mais elle n'tait pas non plus, comme certains le prtendent, le
produit d'un dsir excessif de libert. La fausse thorie qui a cr
tant de malheurs au cours de la Rvolution fut - selon Constant - le
dsir du mauvais type de libert. Pendant sa phase jacobine, les
114 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

rvolutionnaires ont adopt l'ide de la libert ancienne pour l'appli-


quer, tort, l'ge moderne.
L'analyse par Constant de la polis ancienne est clbre. Son ide
centrale devint le fondement des deux grands essais de Lord Acton,
The History of Liberty in Antiquity et The History of Liberty in Chris-
tianity. Max Weber considrait ce qu'il appelait la brillante hypothse
de Constant comme le parfait exemple de son concept de l'idal-
type 26 . En rsum, d'aprs Constant, la libert ancienne tait l'idal
des rpubliques classiques de la Grce et de Rome et, l'ge moderne,
d'auteurs comme Rousseau et Mably 27. Elle dfinissait la libert
comme l'exercice par les citoyens du pouvoir politique. C'est une
conception collective de la libert compatible avec - voire qui exigerait
- la subordination totale de l'individu la communaut. Alors que
chaque citoyen serait soumis au Tout, il aurait une part gale dans
l'exercice du pouvoir total sur les autres.
La conception ancienne de la libert s'enracinait dans les socits de
l'Antiquit, un systme d'esclavage et de guerres incessantes. De
mme, la libert au sens moderne s'inscrit dans notre socit, fonde
sur la libert du travail et le commerce pacifique. Constant se demande
ce que de nos jours un Anglais, un Franais, un habitant des tats-
Unis de l'Amrique entendent par le mot de libert?.

C'est pour chacun le droit de n'tre soumis qu'aux lois, de ne pouvoir


tre ni arrt, ni dtenu, ni mis mort, ni maltrait d'aucune manire,
par l'effet de la volont arbitraire d'un ou de plusieurs individus. C'est
pour chacun le droit de dire son opinion, de choisir son industrie et
l'exercer; de disposer de sa proprit, d'en abuser mme; d'aller, de
venir, sans en obtenir la permission, et sans rendre compte de ses motifs
ou de ses dmarches. C'est pour chacun, le droit de se runir d'autres
individus, soit pour confrer sur ses intrts, soit pour professer le culte
que lui et ses associs prfrent, soit simplement pour remplir ses jours et
ses heures d'une manire plus conforme ses inclinations, ses fantai-
sies. Enfin, c'est le droit, pour chacun, d'influer sur l'administration du
gouvernement 28... .
L'erreur fatale de Rousseau et des jacobins fut d'essayer de redon-
ner vie l'idal ancien au milieu du monde moderne. Puisque le
monde moderne a produit une personnalit humaine tout fait dif-
frente - ce que nous appelons l'individu , un concept inconnu pour
les anciens - le rsultat final ne pouvait tre que catastrophique 29.
Or, le projet jacobin n'a pas t mis bas en 1794. En ralit,
l'objectif des mouvements totalitaires du xxe sicle fut la ralisation
d'une libert collective et la cration d'un type uniforme et collectif
d'tre humain (l'homme sovitique, l'homme national-socialiste, etc.).
En tant que philosophe du pluralisme irrductible, Constant fut le
grand opposant toutes les prtentions totalitaires avant la lettre.
LE RLE CENTRAL DES LffiRAUX FRANAIS... 115

. Constant tait le premier grand penseur libral condamn mener


une bataille intellectuelle sur deux fronts, une situation qui allait deve-
nir typique du libralisme du XIXe sicle et jusqu' nos jours. Les enne-
mis de Constant taient d'un ct les jacobins et les descendants
socialistes de Jean-Jacques Rousseau (pour la plupart), et de l'autre,
les conservateurs thocratiques tels que de Maistre et de Bonald.
En ce qui concerne les conservateurs, ils tentaient d'riger la notion
chrtienne de pch originel comme fondement thorique d'un sys-
tme d'opposition, arguant pour un tat fort charg de contrler fer-
mement les impulsions naturelles de l'homme. Constant tait prt
accorder une certaine place la notion de corruption naturelle de la
nature humaine. Or, comment ceci pourrait-il justifier l'organisation
d'un tat autoritaire? Les hommes politiques seraient-ils le produit
d'une conception immacule? Constant crit:

Il existe une notion bizarre selon laquelle l'on prtend que, parce que
les hommes sont corrompus, il est ncessaire d'accorder certains
d'entre eux d'autant plus de pouvoir... au contraire, il faut leur donner
moins de pouvoir, c'est--dire, il faut combiner les institutions avec
doigt et mettre en leur sein certains contrepoids contre les vices et les
faiblesses des hommes 30.

Alors que sous les jacobins le pouvoir de l'tat fut mis dans la
balance pour produire une socit fonde sur les valeurs rousseauistes,
les conservateurs de la Restauration ont tent de se servir de ce pou-
voir tatique pour instiller des valeurs thocratiques qui n'taient pas
moins condamnables aux yeux de Constant: Si je repousse les am-
liorations violentes et forces, je condamne galement le maintien, par
le jour, de ce que la marche des ides tend amliorer et rformer
insensiblement 31. Constant runira ainsi l'attitude ncessaire par rap-
port au conflit des valeurs culturelles qui est invitable dans le monde
moderne:

Restez fidles la justice, qui est de toutes les poques; respectez la


libert, qui prpare tous les biens; consentez ce que beaucoup de
choses se dveloppent sans vous, et confiez au pass sa propre dfense,
['avenir son propre accomplissement 32.

Le rglement des conflits culturels est donc similaire celui des


guerres de religion: l'tat doit rester en dehors, laissons la socit
rgler ce genre de problmes par elle-mme.
116 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La recherche de rentes et la doctrine de la lutte des classes


Le deuxime domaine important dans lequel les libraux franais
ont dvelopp une pense qui reste d'actualit, fut leur analyse de ce
qu'on appelle dsormais la recherche de rentes. A l'instar de l'cole
contemporaine du Public Choice, les libraux du XIXe sicle consid-
raient leur concept comme un outil fondamental pour comprendre la
croissance de l'Etat moderne.
D'une manire gnrale, les libraux connaissaient depuis le dbut
le concept de recherche de rentes: on le retrouve dans les travaux des
Levellers, Turgot et les physiocrates, Adam Smith, Bentham et James
Mill. Dans le dernier tiers du XIXe sicle, la notion tait devenue un lieu
commun chez les libraux allemands, et elle tait exprime dans des
termes tonnamment modernes. La discussion la plus profonde et la
plus tendue, cependant, se trouve dans le travail des libraux franais
du journal Le Censeur europen (1819-1820): Charles Comte, Charles
Dunoyer et Augustin Thierry, et leurs disciples. L'analyse prsente
par cette cole de pense forme une thorie librale globale de la lutte
des classes.
Cette tradition de la thorie de la lutte des classes, labore par les
libraux franais, a t presque entirement oublie.
Peu d'conomistes sont aussi clbres pour leur connaissance de
l'histoire intellectuelle moderne que Albert Hirschmann. Pourtant,
Hirschmann est visiblement perturb lorsqu'il tombe sur une formule
claire de la position librale par Vilfredo Pareto. Pour Hirschmann,
cela sonne curieusement - peut-tre sciemment - comme Le Mani-
feste communiste . Mais l'utilisation par Pareto du terme spoliation
le distancie du marxisme 33. TI est clair que Hirschmann ignorait que
Pareto tait en train de prsenter, dans la terminologie habituelle, une
analyse librale qui dcoule des libraux franais partisans du laissez-
faire, et qui remonte l'aube du XIXe sicle. Les conomistes libraux
italiens taient depuis toujours trs influencs par les Franais, de
Fransceco Ferrara, qui ne tarissait pas d'loges pour Dunoyer et Bas-
tiat dans ses traductions de leurs uvres, jusqu' Pareto qui fut un col-
laborateur rgulier du Journal des conomistes et qui appelait Gustave
de Molinari Cher Matre .
Le concept de spoliation tait omniprsent dans la pense des lib-
raux franais au dbut du XIXe sicle. Adolphe Blanqui tait le protg
de J.-B. Say et lui succda la chaire d'conomie politique au Conser-
vatoire des arts et mtiers. Dans ce qui est probablement la premire
histoire de la pense conomique publie en 1837, Blanqui crit:
Dans toutes les rvolutions, il n'y a jamais eu que deux partis en pr-
sence : celui des gens qui veulent vivre de leur travail et celui des gens qui
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 117

veulent vivre du travail d'autrui... Patriciens et plbiens, esclaves et


affranchis, guelfes et gibelins, roses rouges et roses blanches, cavaliers et
ttes rondes, libraux et serviles, ne sont que des varits de la mme
espce 34.

De la bourgeoisie qui prit le pouvoir en France pendant le rgime


libral de Louis Philippe, Tocqueville crit:

Elle se logea dans toutes les places, augmenta prodigieusement le


nombre de celles-ci et s'habitua vivre presque autant du Trsor public
que de sa propre industrie 35.

La rflexion du groupe du Censeur europen tait faonne de


manire dcisive par des penseurs de la gnration prcdente, pas
seulement Constant, mais plus particulirement J.-B. Say et Antoine
Destutt de Tracy, dont on commenait reconnatre le rle pionnier
de la doctrine de recherche de rentes 36.
Il a t remarqu, par exemple, que Say connaissait mme la raison
pour laquelle les producteurs d'un secteur commercial quelconque
sont si soucieux de devenir eux-mmes les objets d'une rgle-
mentation . En revanche, en retraant l'histoire de l'ide de rupture
de rentes, le travail accompli par le groupe du Censeur europen a t
largement nglig 37.
La thorie conomique hrite par les auteurs du Censeur de Say et
de Destutt de Tracy commence par le concept de production conu
comme la cration d'utilit 38.

[les diffrentes manires de produire] consistent toutes prendre un


produit dans un tat et le rendre dans un autre o il a plus d'utilit et
de valeur... de faon ou d'autre, du moment qu'on cre ou qu'on aug-
mente l'utilit des choses, on augmente leur valeur, on exerce une indus-
trie, on produit de la richesse 39.

Tous les membres de la socit qui contribuent la cration de


valeurs sont considrs productifs. Mais il existe aussi des catgories de
personnes qui consomment plutt que produisent les richesses. Ces
classes improductives comprennent l'arme, l'tat et le clerg qui
vivent sur les deniers publics 40 - c'est ce qu'on pourrait appeler les
classes ractionnaires , largement associes avec l'Ancien Rgime.
L'exploit fondamental de Comte, Dunoyer et Thierry dans le Cen-
seur europen est d'avoir adopt les ides conomiques de Say et
d'autres libraux antrieurs, pour ensuite les laborer et les insrer
dans une thorie sociale et historique. Ils ont appel cela l'industria-
lisme .
En prenant comme point de dpart l'homme qui agit en vue de satis-
118 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

faire ses besoins et dsirs, l'industrialisme pose que l'objectif de la


socit est la cration d' utilit au sens large, c'est--dire les biens et
les services utiles l'homme pour satisfaire ses besoins. Sur ce point,
l'homme a le choix entre une alternative fondamentale: il peut piller la
richesse produite par d'autres ou il peut travailler pour produire lui-
mme des richesses 41. Dans toute socit, l'on peut distinguer claire-
ment ceux qui vivent du pillage (spoliation) de ceux qui vivent de la
production. Tenter de vivre sans produire revient vivre l'tat sau-
vage . Les producteurs sont en revanche des hommes civiliss .
L'histoire de toutes les civilisations est celle du combat entre les
classes spoliatrices et les classes productives. D'aprs Constant, la spo-
liation par la guerre tait la mthode prfre par les Grecs et les
Romains de l'Antiquit. Avec le dclin de l'Empire romain l'Ouest,
les barbares germaniques s'tablirent, par la conqute, comme les sei-
gneurs du pays: le fodalisme s'est dvelopp, en particulier en
France, aprs l'invasion des Francs, et en Grande-Bretagne aprs
l'invasion normande. Cdui-ci tait essentiellement un systme de spo-
liation des paysans par l'lite guerrire des nobles . Avec la monte
des villes au XIe sicle, on peut mme parler de deux nations parta-
geant le sol franais: l'L,te fodale spoliatrice et les habitants produc-
teurs des villes.
A la noblesse rapace a succd les rois, non moins rapaces, dont les
vols violents, les modifications de la monnaie, les faillites, les confisca-
tions et les entraves l'industrie forment la matire premire de l'his-
toire de France. Au fur et mesure que les richesses produites par le
tiers tat s'accumulaient, de nouvelles ressources devenaient acces-
sibles pour l'expropriation des classes parasites.
Charles Comte est particulirement svre en ce qui concerne la
manipulation de la monnaie par le roi et la lgislation sur les moyens
de paiement, et cite un auteur du XVIIe sicle sur la manire dont les
escomptes ont enrichi les hommes d'argent et la finance aux dpens de
la population .
La position pacifique fut centrale dans le point de vue des industria-
listes - en effet, la devise sur la une de chaque numro du Censeur
europen tait paix et libert . En cela, il s'inspirait de Benjamin
Constant qui crivait: Dans tous les temps la guerre sera, pour les
gouvernements un moyen d'accrotre leur activit.
Un anathme typique tait les guerres provoques par le mercanti-
lisme, ou l'esprit du monopole ... la prtention de chacun d'tre indus-
trieux l'exclusion de tous les autres, de pourvoir exclusivement aux
autres avec les produits de son industrie. Au cours d'une jrmiade
contre la politique trangre imprialiste des Anglais 42, D'aprs
Dunoyer, le rsultat de cette prsomption tait que l'esprit de l'indus-
trie devenait un principe plus hostile et davantage un ennemi de la civi-
lisation, que l'esprit du pillage lui-mme 43.
LE RLE CENTRAL DES LffiRAUX FRANAIS... 119

Sous l'Ancien Rgime, la noblesse qui n'tait plus capable de piller


les industrieux directement a commenc peupler l'Administration
pour vivre d'une nouvelle forme de tribut sous le nom d'impts 44 .
Les membres de la bourgeoisie qui accdaient la noblesse ne
s'occupaient plus de leurs affaires et, en fin de compte, n'avaient, plus
d'autres moyens de subsistance que le Trsor public. Enfin, les Etats,
alors qu'ils accablent les producteurs d'impts, ont trs rarement
fourni la socit l'quivalent des valeurs qu'ils ont reues d'elle pour
la tche de gouverneur 45.
Les bureaucrates forment une classe d'exploiteurs contemporains
que les industrialistes ont tudie plus que toute autre. A mesure que
le nombre de postulants aux e!llplois publics augmente, deux tendances
s'affirment: le pouvoir de l'Etat s'accrot et le fardeau des dpenses
publiques et de l'impt s'alourdit.
Mm d'accueillir les hordes de futurs fonctionnaires, l'tat tend ses
activits tous azimuts: il commence s'occuper de l'ducation, de la
sant, de la vie intellectuelle et des murs, il veille au niveau suffisant
des moyens de subsistance, il rglemente l'industrie jusqu' ce qu'il n'y
ait plus ancun moyen d'chapper son action de toute activit, toute
pense, toute portion de l'existence du peuple 46. Les fonctionnaires
sont devenus une classe qui est l'ennemi du bien-tre de tous les
autres .
L'opposition au pouvoir de l'tat tait un thme rcurrent chez les
auteurs du Censeur europen. Des dclarations typiques sont, par
exemple, au sujet de la socit idale, tout le monde travaillera et
personne ne gouvernera; le despotisme se trouve au niveau des
contributions publiques ; et tant que l'instruction publique sera don-
ne par le gouvernement, ceux qui professent seront du gouvernement
et non de la nation .
Marx, lui-mme, reconnut qu'il avait emprunt sa thorie de la lutte
des classes aux auteurs libraux franais, et cette origine apparat clai-
rement dans certains passages de Marx. Ainsi, dans Le 18 Brumaire de
Louis Bonaparte, Marx crit, entirement dans l'esprit des industria-
listes, du pouvoir tatique en France:

Ce pouvoir excutif, avec sa bureaucratie norme et son organisation


militaire, avec sa machinerie tatique ingnieuse, qui embrassent des
couches trs larges, peuple d'une foule de fonctionnaires d'environ
500 000 personnes, ct d'une arme de 500000 personnes suppl-
mentaires, avec un corps affreusement garasite qui couvre la socit
franaise comme un filet et l'touffe... .

Pourtant, la diffrence de la thorie marxiste, la conception lib-


rale des classes et de la lutte des classes permet d'analyser l'histoire
avec des instruments beaucoup plus fins que les concepts de bour-
120 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

geois et de proltariat . On a dit de Charles Dunoyer qu'il tait


la voix du capitalisme utopique 48 une description qui, si elle est
exacte, pourrait s'appliquer aussi ses associs. Or Dunoyer et ses
amis avaient aussi, pensaient-ils, des raisons suffisantes pour ne pas se
considrer comme des utopistes puisque le vrai capitalisme existant
se trouvait de l'autre ct de l'Atlantique. Comme l'crivait Augustin
Thierry en 1820:

La destine actuelle des tats-Unis rpond tous les vux que nous
formions pour la ntre; ces vux ne sont donc point des chimres; nous
ne sommes donc travaills par la vaine ambition de l'impossible, comme
le prtendent nos ennemis 49.

Avec le temps, Dunoyer devenait moins hostile l'action tatique


d'un certain type, ce qui tait assez clairement une raction la mon-
te du socialisme. Dans son article gouvernement dans le Diction-
na,ire de l'conomie politique 50, il crit que la tche particulire de
l'Etat ... est d'apprendre aux hommes bien vivre entre eux ... il est pro-
ducteur de sociabilit, de bonnes habitudes civiles: c'est le fruit parti-
culier de son art et de son travail... . Le rle du gouvernement sera de
plus en plus de corriger les penchants antisociaux, de former, en un
mot, les habitudes qui doivent prsider aux relations entre les
hommes. Ce changement significatif dans la pense de Dunoyer avait
pour origine la monte d'un mouvement socialiste rvolutionnaire.
Ainsi, Dunoyer est proba!>lement le premier exemple d'un libral radi-
cal qui se tourna vers l'Etat autoritaire par crainte d'un bouleverse-
ment socialiste de la socit.
Cette doctrine librale franaise de conflit des classes fut adopte et
dveloppe par des auteurs ultrieurs, y compris Bastiat (dont l'auteur
favori tait Charles Comte) et Gustave de Molinari. Elle eut une
influence dcisive sur les conomistes libraux italiens partir du
milieu du XIXe sicle et, travers eux, sur l'cole du Public Choice.

La centralisation du pouvoir politique


Un troisime thme central dvelopp par les libraux franais est
celui de la centralisation du pouvoir politique. Les origines et les
consquences de la vaste centralisation du pouvoir dans les mains de
l'tat ont proccup bon nombre des meilleurs observateurs de la
socit moderne, de Ortega y Grasset et Bertrand de Jouvenel (en par-
ticulier dans son ouvrage classique Du pouvoir) Robert Nisbet et
Michael Oakeshott. Les libraux franais du XIXe sicle constituent une
source importante sur cette question pour les penseurs politiques. La
situation particulire de la France - la fois un des pays traditionnels
LE RLE CENTRAL DES LmRAUX FRANAIS... 121
de la centralisation bureaucratique et le centre continental de la pense
librale - a contribu la production de cette littrature pionnire.
Leonard Liggio note que des auteurs comme Lieber et, j'ajoute, Hayek
jusqu' un certain degr - ont nglig le fait que leurs propres critiques
de la centralisation franaise devaient une fire chandelle aux penseurs
libraux franais qui l'avaient vcue eux-mmes, et qui en taient les
observateurs les plus incisifs et les plus consistants 51.
Le plus grand connaisseur franais du flau de la centralisation
bureaucratique moderne fut sans doute Alexis de Tocqueville. ,
En France, comme il l'a montr dans ses ouvrages historiques, l'Etat
bureaucratique moderne fut construit par les rois et consolid par la
Rvolution et Napolon 1er
Lorsque Tocqueville est arriv pour la premire fois aux tats-Unis
J'ge de vingt-six ans, il tgt tonn par l'absence quasi ~otale de
l'Etat. TI lui semblait que les Etats-Unis taient un pays sans Etat, et il
lui en rendait hommage. A cet gard, Tocquevill~ continuait l'histoire
d'amour entre le libralisme franais et les Etats-Unis qui avait
commenc au sicle des Lumires et qui devait se poursuivre pendant
des gnrations. (TI faut reconnatre que, parfois, les Franais pou-
vaient devenir des admirateurs peu critiques, par exemple dans leur
adulation d'Abraham Lincoln et de la cause de l'Union pendant la
guerre de Scession 52.)
Trop d'attention a t accorde la tyrannie de la majorit
dcrite par Tocqueville dans le premier volume de De la dmocratie en
Amrique, peut-tre parce que ce leitmotiv a attir l'il de J. S. Mill
dans sa critique enthousiaste de l'ouvrage. Ce qui mon avis est d'un
intrt plus durable, c'est l'analyse, dans le second volume, des dangers
de la centralisation tatique lorsqu'elle se marie avec la dmocratie
moderne et la recherche par les masses de toujours plus de satis-
factions matrielles. En conclusion de ce dernier volume du livre, Toc-
queville prsente ce qui doit tre l'une des images les plus terrifiantes
de toute l'histoire de la pense politique. Elle apparru."t dans le chapitre
Quelle espce de despotisme les nations dmocratiques ont
craindre :
Je veux imaginer sous quels traits nouveaux le despotisme pourrait se
produire dans le monde: je vois une foule innombrable d'hommes sem-
blables et gaux qui tournent sans repos sur eux-mmes pour se procurer
de petits et vulgaires plaisirs, dont ils emplissent leur me... Au-dessus de
ceux-l s'lve un pouvoir immense et tutlaire, qui se charge seul
d'assurer leur jouissance et de veillir sur leur sort. Il est absolu, dtaill,
rgulier, prvoyant et doux. Il ressemblerait la puissance paternelle si,
comme elle, il avait pour objet de prparer les hommes l'ge viril; mais
il ne cherche, au contraire, qu' les fixer irrvocablement dans l'enfance;
il aime que les citoyens se rjouissent, pourvu qu'ils ne songent qu' se
122 AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

rjouir. Il travaille volontiers leur bonheur; mais il veut en tre


l'unique agent et le seul arbitre; il pourvoit leur scurit, prvoit et
assure leurs besoins, facilite leurs plaisirs, conduit leurs principales
affaires, dirige leur industrie, rgle leurs successions, divise leurs hri-
tages; que ne peut-il leur ter entirement le trouble de penser et la peine
de vivre 53?

Suivant l'exemple de Tocqueville, les libraux franais n'ont jamais


cess de porter une attention particulire aux dangers de la centralisa-
tion tatique. En effet, dans son discours d'entre l'Acadmie fran-
aise, succdant Tocqueville, Henri-Dominique Lacordaire, chef de
file des libraux catholiques franais (voir plus loin), attaqua le mouve-
ment radical-dmocrate en Europe pour avoir facilit et encourag la
centralisation politique:

Le dmocrate europen, idoldtre de ce qu'il appelle l'tat, prend


l'homme ds son berceau pour l'offrir en holocauste la toute-puissance
publique. Il professe que l'enfant, avant d'tre la chose de la famille, est
la chose de la cit, et que la cit, c'est--dire le peuple reprsent par ceux
qui le gouvernent, a le droit de former son intelligence sur un modle
uniforme et lgal. Il professe que la commune, la province et toute asso-
ciation, mme la plus indiffrente, dpendent de l'tat, et ne peuvent ni
agir, ni parler, ni vendre, ni acheter, ni exister enfin sans l'intervention de
l'Etat et la mesure dtermine par lui, faisant ainsi de la servitude civile
la plus absolue le vestibule et le fondement de la libert publique 54.

Gustave de Molinari et les gouvernements concurrents


N en Belgique, Gustave de Molinari fut le doyen des conomistes
franais du laissez-faire du XIXe sicle pratiquement jusqu' sa mort
en 1911 55. Molinari est surtout clbre pour sa doctrine de gouverne-
ments concurrents - Murray Rothbard l'appelait le pre"r anar-
cho-capitaliste 56 - et il tait un partisan rigoureux du lru"sez-faire
ainsi qu'un opposant au militarisme et l'imprialisme. Pourtant, ce
doctrinaire qui semble correspondre parfaitement la dfinition
hayekienne du rationaliste franais , devait faire valoir des positions
sur l'histoire et la politique Qui le placent tonnament proche d'une
sorte de conservatisme dur 51.
La premire expression, et la mieux connue, de l'anarcho-
capitalisme de Molinari apparat dans l'article du Journal des cono-
mistes en 1849 58 , dont le point de dpart pose dj des problmes pour
la typologie de Hayek. Molinari distingue deux coles de philosophie
sociale: la premire soutient que toutes les associations humaines,
LE R6LE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 123

puisqu'elles sont organises d'une manire purement artificielle par


des lgislateurs primitifs peuvent tre modifies ou refaites par
d'autres lgislateurs, dans la mesure o la science sociale progresse . Il
est clair que Molinari tient cette position, qui selon Hayek reprsente
l'essence du rationalisme constructiviste pour un non-sens. L'cole
adverse - laquelle Molinari adhre - pose que la socit est un fait
purement naturel qui volue en vertu de lois naturelles pr-
existantes .
L'exprience confirme que la scurit fait partie des besoins qui
doivent tre satisfaits en socit, c'est--dire la protection de la vie, de
la libert et de la proprit individuelles. Il est clairement dans l'intrt
des membres de la socit de pouvoir assurer leur scurit au meilleur
prix. En ce qui concerne les biens, matriels ou immatriels, la loi de la
libre concurrence garantit que les consommateurs obtiendront des
biens au prix le plus bas. Ainsi, dans l'intrt des consommateurs, la
production de scurit devrait tre soumise la loi de la libre concur-
rence. Il s'ensuit qu' aucun gouvernement ne devrait avoir le droit
d'empcher un autre gouvernement de s'tablir concurremment avec
lui, ou d'obliger les consommateurs de scurit de s'adresser exclusive-
ment lui pour cette denre .
Sous le rgime actuel, les producteurs de scurit sont en mesure,
grce l'usage de la force, de mettre en place un monopole et d'impo-
ser une surtaxe aux consommateurs en deIl}andant un prix qui est
plus lev que sa valeur . L'industrie de l'Etat devient hautement
profitable, et la consquence naturelle en est la concurrence pour
les consommateurs typique d'un rgime monopolistique: la guerre.
Le monopole conduit une situation o la justice devient coteuse et
lente, la police vexatoire, la libert individuelle cesse d'tre respecte,
le prix de scurit est exagr, ingalement prlev, selon la force,
l'influence dont dispose telle ou telle classe de consommateurs ... En
revanche, la concurrence entre gouvernements aurait des effets bn-
fiques, en faisant baisser les prix, et stimulerait l'amlioration du pro-
duit 59.
Utilisant la fois des arguments du droit naturel et conomiques
(utilitaristes), Molinari accuse d'autres conomistes, en particulier ce
prophte du laissez-faire, Charles Dunoyer, d'inconsistence en rejetant
cette approche en bloc (alors qu'il rend hommage Adam Smith pour
avoir reconnu les bienfaits de la concurrence entre tribunaux 60). En
fait, les autres libraux franais, y compris Dunoyer et Bastiat, ont cri-
tiqu l'limination thorique par Molinari du gouvernement mono-
polistique , et il semble qu'il n'ait eu aucun disciple sur cette question
en France de son vivant.
Il est intressant de noter que, ds cet essai, Molinari fait montre
d'une antipathie envers la dmocratie que certains considreraient mal
place chez un penseur aussi radical, qui le conduit mettre les droits
124 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

individuels, notamment les droits de proprit, au-dessus de la rgle


majoritaire. Il prend l'exemple d'une majorit socialiste qui serait lue
l'Assemble nationale, avec un prsident socialiste.

Supposez que cette majorit et ce prsident, investis de l'autorit sou-


veraine, dcrtent, ainsi que demandait M. Proudhon, la leve d'un
impt de trois milliards sur les riches, afin d'organiser le travail des
pauvres, est-il probable que la minorit se soumettra paisiblement cette
spoliation inique et absurde, mais lgale, mais constitutionnelle? Non,
sans doute, elle n'hsitera pas mconnatre l'autorit de la majorit et
dfendre sa proprit 61.

Il est intressant de noter que le disciple de Molinari, Vilfredo


Pareto, prconisait d'agir selon ce principe dans les situations
concrtes, par exemple le comportement des municipalits socialistes
en Italie avant l'avnement des fascistes 62.
Dans ses ouvrages historiques, Molinari, la diffrence des libraux
franais de tendance plus britannique (dans la terminologie de
Hayek) comme Constant, Guizot et Tocqueville, vint ne concder
aucune vertu la Rvolution de 1789. Traditionnellement, les libraux
franais avaient reconnu certaines rformes accomplies sous la Rvolu-
tion (en particulier dans sa phase pr-jacobine - 1789 plutt que
1793 ) tels que l'abolition des douanes intrieures et l'introduction de
la libert religieuse. Or Molinari soutient que les plus importantes
[des rformes] taient accomplies ou en voie d'accomplissement,
depuis l'avnement de Louis XVI. Si la Rvolution n'avait pas clat,
les rformes qu'on lui attribue se seraient poursuivies paisiblement
dans ce qu'elles avaient d'utile, et ces rformes eussent t dfini-
tives 63 . C'est une vue de l'Ancien Rgime et la Rvolution qui bien
des gards est trs proche de celle prsente par l'historien Pierre
Gaxotte, un intellectuel du groupuscule royaliste Action franaise 64.
La Rvolution mit une fin brutale cette vol}ltion organique et ini-
tia un transfert massif de pouvoir au profit de l'Etat. Le servage mili-
taire - le service militaire obligatoire largement condamn par Tur-
got, Condorcet et pratiquement tous les autres conomistes
pr-rvolutionnaires - avait pratiquement disparu en France. La Rvo-
lution a rendu universelle la conscription, et Molinari pense qu'elle suf-
fit pour compenser toutes les rformes progressives, relles ou fictives,
dont on crdite gnralement la Rvolution. La taxe de sang fut
conserve par la Restauration, puisque les classes moyennes et sup-
rieures pouvaient acheter l'exemption en payant des remplaants -
autre exemple de lgislation de classe, comme le livret obligatoire pour
les ouvriers qui listait les emplois passs, ou l'interdiction d'organisa-
tions ouvrires. Le rsultat final de la Rvolution a t de diminuer la
somme de liperts dont jouissent les Franais et de doubler au moins le
poids de l'Etat franais .
LE RLE CENTRAL DES LmRAUX FRANAIS... 125

A long terme, le rsultat le plus destructeur de la Rvolution fut


d'liminer toute entrave l'envie de spolier de la bourgeoisie. D'aprs
Molinari, ceci est largement la consquence de la mise en uvre du
principe d' galit devant la loi . La Rvolution a laiss le champ
ouvert aux classes moyennes, lesquelles n'ont pas nglig d'en profiter
en remplaant les privilges de la noblesse et du clerg par d'autres,
adapts leurs propres intrts. Une nouvelle classe prit possession
de l'appareil concocter des lois et rglements . La monarchie hrdi-
taire avait au moins une certaine incitation personnelle prserver
l'tat de la ruine et promouvoir sa prosprit.
Molinari applique la thorie de la lutte des classes, devenue son
poque une pierre angulaire du libralisme franais, mais la dif-
frence de ses prdcesseurs il n'accorde aucune exemption aux
rgimes prtendument libraux, ni ce qui passait pour du libralisme
dans la vie politique franaise 65. La monarchie librale de Juillet
tait la crature de la bourgeoisie, qui visait dsormais fixer l'exploi-
tation de l'tat fermement dans ses propres mains. Le parti libral
tait l'expression de ceux de la classe gouvernante qui taient issus de
la Rvolution . Les classes moyennes profitaient des contrats publics,
des subventions aux chemins de fer et d'autres industries, des
banques d'tat, des protections douanires et des emplois dans la
bureaucratie croissante. Bientt, un mouvement radical mergea
mesure que les profits d'une exploitation qui s'tendait et se dvelop-
pait chaque jour de plus en plus excitait l'envie des, classes exclues du
festin . Le stade final arriva avec le suffrage universel: toute la popu-
lation doit tre rachete. L'analyse de Molinari, toujours cinglante et
cynique, du gouvernement reprsentatif et de la dmocratie qui
avance, suggre que son anarcho-capitalisme rsultait non seulement
de la thorie conomique et du droit naturel, mais aussi de son inter-
prtation de l'histoire.
Selon Molinari, la nation souveraine est une simple fiction; en
ralit, les partis sont organiss en vue de reprendre et d'exploiter le
pouvoir de l'tat. Les partis, voire leurs subdivisions, correspondent
toujours aux intrts catgoriels dont ils sont issus et chez lesquels ils
recrutent leurs membres. Partout en politique Molinari voit l'idologie
- au sens d'une rationalisation des intrts de classe - l'uvre. Ainsi,
la politique de Napolon III de dfendre les nationalits opprimes
de l'Europe tait une couverture idologique pour les demandes de
l'Arme, un des soutiens principaux de l'Empereur. En gnral, sur le
march politique chaque groupe doit justifier ses dprdations:
d'o les sophismes et les utopies conomiques labors l'usage des
diffrents partis. Molinari dclare - en anticipant la phase irrationa-
liste de son disciple Pareto - que cette charade ne manque jamais de
confondre les masses, toujours plus sensibles aux motions qu' la
rflexion logique.
126 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

A l'ge de quatre-vingt-deux ans, dans ce qu'il appelait son dernier


ouvrage , Molinari ressuscite une bonne partie du radicalisme de sa
jeunesse. La politique est toujours ~ssentiellement l'arne des luttes de
classes o les propritaires de l'Etat s'affrontent pour conqurir le
droit de lever des impts. Les impts sont une continuation, avec cer-
taines transformations purement formelles, de l'esclavage: c'est le tri-
but exig par quiconque exerce le pouvoir sur les autres. L'anarcho-
capitalisme antrieur de Molinari est plus que sous-entendu:

Or, que fait l'impt? Il enlve soit au producteur, soit au consomma-


teur, une portion plus ou moins considrable du produit destin, partie
la consommation immdiate, partie l'pargne, pour l'employer des
fins moins productives ou destructives, et plus rarement l'pargne.

Il est impossible, crit-il, de savoir si le prix fix par le gouverne-


ment investi du monopole de la fourniture de ses services ne dpassait
pas abusivement celui qu'aurait tabli la concurrence 66 . L'tat dis-
pose d'une clientle obligatoire, de sorte qu' il a beau lever le prix de
ses services ou en abaisser la qualit, la nation, sa cliente, ne peut les
refuser. Si ruineux que soit l'impt, l'tat est amplement pourvu des
pouvoirs ncessaires pour la contraindre payer .
Molinari est profondment du par les tendances de la socit
moderne. Au milieu du XIX e sicle, il avait sembl que la paix et le
libre-change soient appels gouverner le monde civilis. Dsormais,
il est vident que le rgime parlementaire et constitutionnel a conduit
au socialisme. Molinari craignait l'avnement du mardi gras socia-
liste - la confiscation des richesses cres par le capitalisme - suivi de
l'puisement de celles-ci, puis un !ong carme . Il notait que, afin de
dsarmer le socialism~, certains Etats ont eu recours la philantro-
pie , c'est--dire l'Etat-providence. La libert du travail a pratique-
ment disparu, alors que les ouvriers, aprs avoir obtenu le droit de
s'organiser, s'appliquaient - telle est la nature protectionniste de
l'homme - employer des moyens violents contre les employeurs et
les ouvriers non-syndiqus; ainsi les ouvriers syndiqus ont enseign
la fraternit aux non syndiqus . Et Molinari de dclarer, la veille de
la Premire Guerre mondiale, que les intrts des classes les plus
influentes - les fonctionnaires, militaires et civils, et les fabriquants
d'armes - poussent la guerre .

Le laissez-faire comme ligne de conduite politique


En distinguant les bons libraux britanniques de leurs reflets ngatifs
de l'autre ct de la Manche, Hayek fait un commentaire sur la place
des ides du laissez-faire dans sa typologie. Au sujet des Britanniques,
il crit:
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 127

Leur argument n'tait jamais compltement celui du laissez-faire, ce


qui, comme l'expression elle-mme le dmontre, fait aussi partie de la
tradition rationaliste franaise, et qui n'tait jamais dfendu au sens litt-
ral par les conomistes classiques britanniques... En ralit, leur argu-
ment n'tait jamais anti-tat en tant que tel, ni anarchiste, ce qui est le
rsultat logique de la doctrine du laissez-faire rationaliste 67

Hayek offre deux sources pour sa description des conomistes clas-


siques britanniques. La premire, Lionel Robbins, est si press de les
acquitter de l'accusation d'adhrer au laissez-faire qu'il invoque la cita-
tion suivante de Nassau Senior, avec une approbation vidente:

Le seul fondement rationnel de l'tat, le seul fondement du droit de


gouverner et du devoir corrlatif d'obir, c'est la convenance -le bien-
Ire gnral de la communaut. Le devoir des gouvernants est de faire ce
qui contribue au bien-tre des gouverns. Le pouvoir est la seule limite
68
ce pouvmr ...

L'autre source de Hayek, D. H. Macgregor, largit la dfense jusqu'


inclure pratiquement tous les conomistes britanniques, en particulier
Alfred Marshall. Hayek cite ce dernier qui pronona, en 1907, que
tout conomiste de la gnration actuelle est socialiste 69 et de pour-
suivre:

Un nouvel accent est mis sur le mot-cl laissez-faire,' - Laissez tout le


monde travailler de toute sa force; et surtout laissez l'tat se mobiliser
pour faire le travail vital que personne outre l'tat ne peut faire efficace-
ment... Ainsi je m'crie,' Laissez-faire: laissez l'tat libre d'agir 70.

Macgregor cite Keynes dans le mme sens, en rftsumant sa position:


Ainsi la fin du laissez-faire est" Laissez faire l'Etat"; le principe est
transfr une sphre suprieure. Pourtant, ces personnalits ne
rglent pas la question de la dsirabilit de la doctrine du laissez-faire.
L'historien anglais A.V. Dicey a lucid un point que Hayek, Robbins
et d'autres ont nglig dans leur traitement sommaire:
L'effet bnfique de l'intervention de l'tat, en particulier de la lgis-
lation, est direct, immdiat et, pour ainsi dire, visible, alors que ses effets
malfiques sont progressifs et indirects, et hors du champ de vision. .. les
bons rsultats de l'intervention tatique sont faciles percevoir... les
mfaits... sont indirects et nous chappent... rares sont ceux qui
comprennent la vrit indniable que l'aide de l'tat tue la capacit
s'aider soi-mme. Ainsi la majorit de l'humanit doit presque par
ncessit considrer avec une faveur indue l'intervention tatique. Cette
128 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tendance naturelle ne peut tre balance que par l'existence, dans une
socit telle que l'Angleterre de la priode 1830-1860, d'une prsomption
ou d'un prjug en faveur de la libert individuelle - c'est--dire du lais-
sez-faire 71.

Dans son ouvrage Capitalism and Freedom, Milton Friedman cite ce


passage et exprime son accord avec Dicey 72. Certes, Hayek a raison de
dire que la doctrine du laissez-faire est franaise par quintessence. Les
Franais ont conu le slogan qui est toujours employ en franais dans
d'autres langues. Ce qui importe plus cependant est que le concept du
laissez-faire imprgne la pense librale franaise partir du milieu du
XIXe sicle. Mme Benjamin Constant, dont le nom n'est pas normale-
ment associ aux questions conomiques, tait un partisan confirm du
laissez-faire, un fait qui ressort trs clairement dans l'ouvrage majeur
consacr l'conomie, Commentaire sur l'ouvrage de Filangieri:

Toutes les fois donc qu'il n'y a pas ncessit absolue, toutes les fois
que la lgislation peut ne pas intervenir, sans que la socit soit boulever-
se, toutes les fois enfin qu'il n'est question que d'un mieux hypo-
thtique, il faut que la loi s'abstienne, laisse faire, et se taise 73.

Constant termine par les mots: Laissez-faire, laissez-passer 74.


Les conomistes franais sont rests fidles au laissez-faire, long-
temps aprs que cette doctrine ne devienne dmode ailleurs. Puisque
aucun nom n'a t aussi intimement associ au principe du laissez-faire
que celui de Frdric Bastiat, j'aimerais dire quelques mots sur cette
grande personnalit qui est si souvent traite avec ddain par les
auteurs de l'histoire de la pense. Florin Aftalion a trs bien cern le
problme concernant Bastiat: puisqu'il avait raison sur les questions
fondamentales, comment expliquer qu'il ait t oubli, alors que la
plupart de ses adversaires intellectuels, prophtes de la stagnation, de
la pauprisation, qui se sont tromps, aient encore droit de cit 75?
Dans les annes 1850-1860, une vague Bastiat balaya le monde
intellectuel occidental, qui attend encore son historien. Dans le Massa-
chusetts, Edward Atkinson, radical amricain clbre, leader du mou-
vement abolitionniste et futur agitateur anti-imprialiste, fut converti
au laissez-faire en lisant Bastiat. En Russie, Boris Chicherine, qui est
considr comme le penseur social, russe le plus minent du XIXe sicle,
fut galement converti. Dans les Etats allemands, Ludwig Bamberger
et d'autres libraux allemands qui devaient un peu plus tard jeter les
bases de la libert du travail et des institutions de la proprit prive,
et de l'talon-or du nouveau Reich allemand, taient aussi des parti-
sans de Bastiat. Et en Sude, pour ne citer qu'un autre exemple, le plus
grand des libre-changistes du pays au XIX e sicle, Johan August Gri-
penstedt, fut un disciple de Bastiat, allant mme jusqu' inclure de
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 129

longues citations de celui-ci dans ses discours parlementaires 76. Dans


l'histoire de la pense, cet attachement ttu au laissez-faire est souvent
attribu au retard, la superficialit et l'infriorit gnrale suppose
des conomistes franais. Or Joseph Schumpeter raconte une histoire
diffrente. Lorsqu'il en vient discuter de ceux qu'il appelle les
ultras du laissez-faire des dernires dcennies du XIXC sicle et des
premires dcennies du XXC sicle - Paul Leroy-Beaulieu, mile
Levasseur, l' infatigable Gustave de Molinari, Yves Guyot, Lon
Say et d'autres - il note:

Ils sont connus sous le nom du Groupe de Paris puisqu'ils contr-


laient le Journal des conomistes, le nouveau dictionnaire, l'organisa-
tion professionnelle centrale Paris, le Collge de France, et d'autres
institutions, ainsi que la majeure partie de la publicit... ils restaient vail-
lamment sous la bannire tombante du libre-change inconditionnel et
du laissez-faire 77.

En fait, selon l'expression de Schumpeter, ils rsistaient comme les


Spartiates de Lonidas aux Thermopyles . Il reconnat qu'ils n'taient
pas scientifiques d'aprs ses critres, mais il maintient que le
mpris avec lequel la fois les thoriciens plus sophistiqus et les
groupes antilibraux ont trait le Groupe de Paris ... n'est pas justifi .
Car lorsque ces hommes s'exprimaient sur des questions pratiques, ils

savaient de quoi ils parlaient. C'est dire qu'ils vivaient et rfl-


chissaient tout prs du milieu des affaires et de la politique, que la plu-
part d'entre eux connaissaient par exprience et non par les journaux. Il
y a une atmosphre de ralisme et de perspicacit autour de leurs travaux
qui compense en partie le manque d'inspiration scientifique.

Ceci donne une ide du fondement de l'engagement en faveur du


laissez-faire des libraux franais. Pour Dicey, et aussi pour Friedman,
la valeur primordiale consiste empcher un bien immdiat et vident
mais infrieur de remplacer un bien delong terme, moins vident mais
suprieur. Pour les penseurs franais, cependant, le pr9blme central
tait la spoliation, ou le pillage par l'intermdiaire de l'Etat. Depuis au
moins l'poque de Dunoyer et de Charles Comte, les conomistes fran-
ais analysaient le processus politique comme tant l'usurpation gn-
rale des droits de proprit. Par le pro!ectionnisme, le socialisme,
toutes sortes de faveurs accordes par l'Etat et les restrictions de la
concurrence, la croissance de la bureaucratie et des emplois publics,
etc. Les intrts particuliers essayaient d'exploiter le public, la grande
masse des consommateurs et des contribuables. La connaissance
qu'avait le Groupe de Paris de la pratique des affaires et de la poli-
tique, laquelle Schumpeter fait rfrence - une connaissance qui
130 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

n'tait pas puise dans les journaux, c'est--dire non influence par les
rationalisations idologiques des parties intresses - confirmait leur
conviction que seul un rempart solide tel que la doctrine du laissez-
faire tait en mesure de protger le public contre l'assaut incessant des
exploiteurs potentiels 78.
Les mmes considrations dominaient la pense conomique en Ita-
lie, qui tait fortement influence par les conomistes libraux franais,
et o pendant des dcennies les conomistes taient presque aussi
acquis au laissez-faire qu'en France 79. Le doyen des conomistes ita-
liens au XIX e sicle, Francesco Ferrara, qui avait tudi les uvres de
Bastiat et de Dunoyer, parlait d'une bataille entre le privilge, l'int-
rt secret, l'avantage politique, tout ce qui est capable de convoiter et
son ennemi naturel , la science dont la devise, depuis sa naissance,
est: laissez-faire, laissez-passer 80 . Comme l'indique ce passage, Fer-
rara concevait le principe du laissez-faire surtout comme un barrage
ncessaire contre l'attaque de ceux qu'on qualifierait aujourd'hui de
capteurs de rentes. Cette position tait gnralement admise par les
conomistes italiens - y compris Vilfredo Pareto et Maffeo Pantaleoni
- jusqu'en 1920 environ 81.
Au cours de la gnration suivante, la tradition du laissez-faire a
effectivement disparu en Italie. Luigi Einaudi, probablement le plus
grand conomiste de cette priode et le premier prsident de la Rpu-
blique italienne, quoique tendant vers le march dans la politique, reje-
tait le laissez-faire strict pour adopter une approche pragmatique .
Nanmoins, il crivait que le principe du laissez-faire peut avoir une
valeur pratique; en fait,
sa valeur peut tre trs grande. Il est extrmement utile que, face
l'habitude de tout demander l'tat, d'attendre tout de l'action collec-
tive, le libral conomique se lve pour condamner la paresse de l'inter-
ventionniste et l'avidit du protectionniste. Laissant la science de ct, la
figure morale du premier dans la vie pratique et politique s'lve mille
pieds au-dessus de celle de ses opposants. Sans lui, l'tat non seulement
accomplirait les missions qui sont les siennes et complterait l'action
individuelle quand cela convient, mais son intervention dans les affaires
conomiques l'instigation de voleurs et d'idiots, ferait du tort toute la
socit 82.

Notre exprience de la dmocratie montre qu'au-del de quelques


questions trs simples, les lecteurs n'arrivent pas des conclusions
informes sur les enjeux politiques. Ils ont plutt tendance faire leurs
choix partir de ce que Douglass North appelle les les strotypes
idologiques , le cadre mental au sein duquel ils situent, consciem-
ment ou non, les questions politiques du jour 83. James Buchanan a
compris cela mieux que tous les autres. Buchanan, on le sait, a t for-
tement influenc par les conomistes libraux italiens. Des annes plus
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 131
tard, il a fait une remarque qui rappelait celle d'Einaudi, lorsqu'il par-
lait du manque de l'lectorat d'une volont gnrale de laisser les
choses suivre son cours, de laisser l'conomie fonctionner d'elle-mme,
en dehors de toute interfrence politise . Malgr la perte de foi dans
le socialisme, nous sommes loin d'avoir regagn confiance dans le
principe du laissez-faire des conomistes classiques. Buchanan pour-
suit en dcrivant les consquences de l'absence de tout engagement
pour le laissez-faire de l'conomie politique:
L'exploitation par les groupes d'intrt ayant leur agenda tout prt
pour l'action tatique, conu pour leur donner des rentes ou des profits
diffrentiels levs. S'appuyant sur la rticence du public d'agir par prin-
cipe en faveur de solutions de march des problmes apparents, rels
ou imagins, ces groupes d'intrt s'assurent de restrictions arbitraires
sur l'change volontaire et, dans la foule, captent des rentes pour leurs
membres en rduisant la fois les liberts et le bien-tre conomiques
des autres acteurs de la vie conomique, sur le plan national et inter-
national.

Buchanan conclut que pour combattre le rgime protectionniste et


mercantiliste actuel, il faut des principes qui peuvent tre incorpors
dans une structure constitutionnelle, des principes qui dictent l'imposi-
tion de contraintes qui empcheront la politique d'empiter sur
l'change marchand 84.
,Aujourd'hui, dans tous les pays occidentaux, la sphre d'action de
l'Etat croit inexorablement, sinon d'anne en anne, du moins de
dcennie en dcennie. Si, en 1852, l'tat tait dj comme le disait
Karl Marx, un parasite qui enferme la socit dans un filet pour
l'touffer 85 , que faut-il en dire maintenant? Cela nous conduit la
question: entre Bastiat et Alfred Marshall, qui tait - non pas le meil-
leur conomiste au sens technique, une question qu'il faut supposer
rgle - mais qui tait le meilleur conomiste politique? Lequel des
deux a le mieux compris la dynamique de la croissance tatique?
tait-ce Marshall et les Britanniques, dont le conseil tait: Laissez
faire l'tat? Ou tait-ce Bastiat et les autres Franais - et leurs dis-
ciples, les Italiens, qui ont inspir l'cole de Public Choice - qui insis-
taient sur la rgle du laissez-faire, laissez-passer, et qui maintenaient
fermement que le monde va de lui-mme?

NOTES

1. Pierre Manent, Histoire intellectuelle du libralisme: dix leons, Paris,


Calmann-Lvy, 1987, p.7. .
2. Anthony de Jasay, Choice, Contract, Consent: A Restatement of Libera-
132 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

lism, London, Institute of Economic Affairs, 1991, p. 119. Emphasis in origi-


nal.
3. Voir Ralph Raico, Prolegomena to a History of Liberalism, Journal
des conomistes et des tudes humaines, vol. 3, nos. 2/3, June-Sept., 1992.
4. Voir Ralph Raico, The Theory of Economic Development and the
"European Miracle, " in Peter J. Boettke, ed., The Collapse of Development
Planning, New York University Press, New York, 1994, pp. 37-58.
5. Germaine de Stal, Considrations sur la Rvolution franaise, Jocques
Godechot, ed. [1818], Paris, Tallandier, 1983, p.70.
6. Jean Baechler, Le Capitalisme, vol. 1, Les origines, Paris, Gallimard,
1995, p. 376.
7. Franois Bernier, Voyage dans les tats du Grand Mogol [1671-72],
Paris, Fayard, 1981, intro. par France Bhattacharya. Les citations sont tires
de sa Lettre Monseigneur Colbert, pp. 143-176.
8. Charles Louis de Secondat, Baron de Montesquieu, De l'esprit des lois,
book 20, chapter 4.
9. Astolphe, Marquis de Custine, La Russie en 1839, 2nd ed., Brussels,
Hauman, 1844, 4 vols.
10. Voir Alejandro Antonio Chafuen, Christians for Freedom: Late-
Scholastic Economics, San Francisco, Ignatius Press, 1986, et la littrature
cite dans cet ouvrage.
11. Murray N. Rothbard, An Austrian Perspective on the History of Econo-
mic Thought, vol. 1, Economic Thought before Adam Smith, pp. 345,435,441-
448. Voir aussi Joseph T. Salerno, The Neglect of the French Liberal School
in Anglo-American Economics: A Critique of Received Explanations ,
Review of Austrian Economics, vol. 2, 1988, pp. 113-156.
12. Anne Robert Jacques Tugot, Baron d'Aulne, Lettre l'abb Terray
sur la marque des fers , December 24, 1773.
13. In F. A. Hayek, lndividualism and Economic Order, Chicago, Univer-
sity of Chicago Press, 1948, pp. 1-32. Cet essai reproduit un expos de Hayek
en 1945. Voir aussi le chapitre sur Freedom, Reason, and Tradition , in
idem, The Constitution of Liberty, Chicago, University of Chicago Press, 1960,
pp. 54-70. La confusion dans Individualism : True and False commence par
la devise d'Alexis de Tocqueville que Hayek place au dbut de son essai:
From the eighteenth century and from the revolution, as from a common
source, two rivers had sprung : the first led men to free institutions, while the
second led them to absolute power. Il n'y a aucune de raison de penser que
la distinction de Tocqueville correspond celle que Hayek dveloppe dans
son essai.
14. Ces deux catgories ne sont pas compltement compatibles avec les tra-
ditions nationales. John Stuart Mill et Herbert Spencer, selon Hayek, taient
presque aussi influencs par les Franais que par la tradition anglaise . A
l'inverse, les Franais comme Montesquieu et, plus tard, Benjamin Constant
et, surtout, Alexis de Tocqueville sont probablement [sic] plus proches de ce
que nous avons appel la tradition " britannique" que de la tradition " fran-
aise ". The Constitution of Liberty, p. 56.
15. Je suppose que les encyclopdistes se rfrent premirement Diderot
et D'Alembert; ailleurs, Hayek crit avec approbation de Turgot; voir F. A.
Hayek, The Counter-Revolution of Science: Studies on the Abuse of Reason,
Glencoe, Ill., The Free Press and London, Collier-Macmillan, 1955, pp. 106-
107.
16. The Constitution of Liberty, p.55, o la liste commence avec David
Hume; la page 60, cependant o Hayek voudrait dmontrer que les bons
Britanniques n'taient pas des extrmistes, et qu'ils ne pensaient pas comme
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 133

Bentham que toute loi est un mal car toute loi constitue une infraction de la
libert , Locke revient dans le raisonnement.
17. Voir The Counter-Revolution of Science, p. 221, n. 1, o Hayek dclare
que D'Alembert avec son matre Locke , regardait les sciences morales
comme des sciences a priori, comparables aux mathmatiques et d'une certi-
tude gale.
18. The Constitution of Liberty, p.56.
19. Bastiat, dans son essai clbre La Loi se plaint de ce que dans, notre
pays l'ide que l'humanit n'est qu'une matire inerte, recevant de l'Etat la
vie, l'organisation, la morale et la richesse ... Il numre et critique un grand
nombre d'auteurs franais concernant leur croyance dans l'omnipotence du
lgislateur. Parmi ceux-ci se trouvent cependant seulement deux penseurs
qu'on inclut gnralement dans la tradition librale: Condillac et l'un des pr-
frs de Hayek, Montesquieu. Frederic Bastiat, Selected Essays on Political
Economy, ed. Geore B. de Huszar, tr. Seymour Cain, Irvington, N.Y., Foun-
dation for Economic Education, 1964, pp. 70-83.
20. The Constitution of Liberty, assez curieusement, quelques pages plus
loin (p. 60), Hayek pose que le rsultat logique de la doctrine rationnelle du
laissez-faire est non pas le totalitarisme ou le collectivisme, mais l'anar-
chisme. Il faut souligner que Hayek se trompe en invoquant l'ouvrage de J. L.
Talmon The Origins of Totalitarian Democracy (London, Secker and War-
burg, 1955) pour tayer sa thse. Les auteurs traits dans cet ouvrage sont
Rousseau, Mably, et les jacobins, notamment Robespierre et Saint-Just.
Aucun de ces derniers ne peut tre considr comme des libraux. Le poids
des quelques pages (pp. 44-45) que Talmon consacre aux physiocrates est
qu'ils proposaIent une synthse tonnante du libralisme conomique et de
l'absolutisme politique , ce dernier s'e.xpliquant par le fait qu'ils crai~naient
toute dilution du despotisme lgal qui mnerait au triomphe des mtrts
particuliers.
21. F. A. Hayek, The Constitution of Liberty, p.55, et p.431, n. 5. Voir
Francis Lieber, Anglican and Gallican Liberty (1849), New Individualist
Review (1966), repr., Indianapolis, Liberty Press, 1981, pp. 718-723.
22. Fnedrich Hayek, The Constitution of Liberty, p.431, n.1.
23. Hayek accorde cet honneur Tocqueville et Lord Acton.
24. mile Faguet, Politiques et moralistes du x[}f sicle, Paris, Boiven, 1891,
p.255.
25. Voir ses Two Concepts of Liberty, in Isaiah Berlin, Four Essays on
Liberty, Oxford, Oxford University Press, 1969, p.126.
26. Max Weber, The Methodology of the Social Sciences, tr. Edward A.
Shils and Henry A. Finch, Glencoe, Ill., Free Press, 1949, p. 104.
27. Benjamin Constant, De la Libert des Anciens compare celle des
Modernes , Cours de politique constitutionnelle, ed. douard Laboulaye,
Paris, Guillaumin, 1872, vol. 2, pp. 537-560.
28. Ibid., pp. 540-541. John Gray, dans son ouvrage Liberalism (Minneapo-
lis : UniverSIty of Minnesota Press, 1986), p. 20, cite ce passage, mais ommet
toute rfrence aux droits de proprit, ce qui s'explique J?ar sa dpendance
errone sur la traduction inexacte du texte de Constant qUI parat dans l'His-
tory of European Liberalism de Guido de Ruggiero. Malheureusement,
l'erreur de Gray a t reprise par des travaux ultrieurs qui lui font confiance.
29. L'importance de l'analyse de Constant de la Rvolution a t reconnue
dans un travail de synthse majeur, Franois Furet and Mona Ozouf, eds., A
Critical Dictionary of the French Revolution, tr. Arthur Goldhammer (Cam-
bridge, Mass., Harvard University Press, 1989). La pense de Constant et de
sa collaboratrice Mme de Stal imprgne ce travail.
134 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

30. Benjamin Constant, Commentaire sur l'ouvrage de Filangieri, Paris,


Dufart, 1824, p. 27.
31. Cours de Politique constitutionnelle, vol. 2, p. 172 n.
32. Benjamin Constant, De l'esprit de conqute et de l'usurpa-
tion ,uvres, d. Alfred Roulin, La Pliade, Paris, Gallimard, 1957, p. 1580.
33. Albert O. Hirschmann, The Rhetoric of Reaction: Perversity, Futility,
Jeopardy, Cambridge, Mass., Harvard University Press, 1991, p.55.
34. Adolphe Blanqui, Histoire de l'conomie politique en Europe depuis les
anciens jusqu' nos jours, Paris, Guillaumin, 1837, vol. 1, p. x.
35. Alexis de Tocqueville, uvres compltes, vol. 12, Souvenirs, Luc Mon-
nier, d., Paris, Gallimard, 1964, p.30.
36. Voir Patricia J. Euzent and Thomas L. Martin, Classical Roots of the
Emerging Theory of Rent Seeking: the Contribution of Jean-Baptiste Say,
History of Political Economy, vol. 16, no. 2 (Summer 1984), pp. 255-62; et
Robert W. Dimand et Edwin G. West, Destutt de Tracy: A French Pre-
cursor of the Virginia School of Public Finance , History of Economics
Society Bulletin, vol. 11, no. 2, pp. 210-215.
37. Voir Ralph Raico, Classical Liberal Roots of the Marxist Doctrine of
Classes , in Yuri N. Maltsev, ed., Requiem for Marx (Auburn, Ala., Ludwig
von Mises Institute, 1993), pp. 189-220; David Mercer Hart, Class Analysis,
Slavery and the Industrialist Theory of History in French Liberal Thought,
1814-1830: The Radical Liberalism of Charles Comte and Charles Dunoyer,
publi par la facult d'histoire, Universit d'Adelade, 1994; Ephram Harpaz,
Le Censeur europen: Histoire d'un journal industrialiste , Revue d'his-
toire conomique et sociale, XXXVII, nO 2 (1959), pp. 185-218, and XXXVII,
nO 3, pp. 328-357; id., Le Censeur europen: HIstoire d'un journal quoti-
dien , Revue des sciences humaines, n 114 (April-June, 1964), pp. 137-259.
38. Cf. Murray N. Rothbard, Classical Economies, p. 18, qui compare Say
aux smithiens du courant Smith-Ricardo, qui soutenaient la thorie du tra-
vail (ou, au mieux la thorie des cots de production) comme fondement de la
valeur. ..
39. Jean-Baptiste Say, Cathchisme d'conomie politique, ou Instruction
familire, Paris, Crapelet, 1815, p. 14.
40. Allix, J.-B. Say et les origines de l'industrialisme , pp. 341-44.
41. Charles Comte, Considrations sur l'tat moral de la natIon franaise,
et sur les causes de l'instabilit de ses institutions , C. E., vol. 1, pp. 1-2,9. La
similarit avec l'analyse de Franz Oppenheimer est vidente. Voir son
ouvrage The State, tr. John Gitterman, New York, Free Life, 1975.
Dans toute socit, l'on peut distinguer clairement ceux qui vivent du pil-
lage (spoliation) de ceux qui vivent de la production. Tenter de vivre sans pro-
duire revient vivre l'tat sauvage . Les producteurs sont en revanche
des hommes civiliss .
42. Les auteurs du Censeur ne partageaient pas l'admiration gnrale des
libraux pour l'Angleterre. Alors qu'elle donnait l'apparence d'une monar-
chie constitutionnelle, selon eux, elle tait en ralit une oligarchie corrom-
pue. De plus, ils craignaient une hgmonie britannique sur le continent.
Ephram Harpaz, Le Censeur europen: Histoire d'un journal quotidien ,
pp. 158, 199, 221. '
43. Charles Comte, Considrations sur l'tat moral , p.132.
44. Id. De l'organisation sociale, C. E., vol. 2, p.33.
45. Charles Dunoyer, Du systme de l'quilibre, C. E., vol. 1, p.124.
46. De l'influence qu'exercent sur le gouvernement les salaires attachs
l'exercice des fonctions publiques , C. E., vol. 11, p.86.
47. In Karl Marx et Friedrich Engels, Selected Works in Three Volumes,
Moscow, Progress Publishers, 1983, vol. 1, p.477.
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 135
48. Ceri Crossley, French Historians and Romanticism,' Thierry, Guizot, the
Saint-Simonians, Quinet, Michelet, London, Routledge, 1993, p. 27.
49. Ephram Harpaz, Le Censeur europfen " Histoire d'un journal quoti-
dien p. 228. Harpaz ajoute: Les jeunes Etats-Unis semblent incarner aux
yeux de la jeune gnration librale de la Restauration les forces immenses de
l'avenir. En effet, l'Amrique tait la nation industrialiste modle; l'Europe,
en revanche, tait crase par ses cours brillantes et ses vastes armes
comme elle touffe sous un systme onreux d'impts, d'emprunts et de fonc-
tionnaires. Ibid.
50. Charles Dunoyer, Gouvernement in Charles Coquelin and Charles
Guillaumin, eds., Dictionnaire de l'conomie politique, 3rd ed., Paris, Guillau-
min, 1864, vol. 1, pp. 835-841. Pour un rcit quelque peu rvisionniste de
Dunoyer, voir Gustave du Puynode, Charles Dunoyer Journal des cono-
mistes, 3rd series, vol. 13, January 15, 1869, pp. 1-28.
51. Leonard Liggio, Evolution of French Liberal Thought: From the
1760s to the 1840s , Journal des conomistes et des tudes humaines, vol. 1,
nO 1, Winter 1989, pp. 145-146.
52. Voir Serge Gavronsky, The French Liberal Opposition and the Ameri-
can Civil War, New York, Humanities Press, 1968.
53. Alexis de Tocqueville, De la dmocratie en Amrique, vol. 2, livre 4,
chap. 6. .
54. Henri-Dominique Lacordaire, Notices et Pangyriques, Paris, Pous-
sielgue, 1886, p. 341.
55. Sur Mohnari, voir Murray N. Rothbard, Classical Economics, pp. 453-
455. Sur le disciple le plus influent de Molinari, voir Vilfredo Pareto, pessi-
mistic follow of Molinari , in ibid., pp. 455-459.
56. Ibid., p.453. Voir la bibliographie dans Pierre Lemieux, L'Anarcho-
capitalisme, Paris, 1988, pp. 123-124.
57. La critique de l'ouvrage de Molinari Les Soires de la rue Saint-Lazare.
Entretiens sur les lois conomiques et dfense de la proprit, in the Journal des
conomistes, vol. 24, no. 104, November 15, 1849, pp. 368-369, lui rend hom-
mage pour sa critique poignante du socialiste typique ce pygme gonfl
d'orgueuil qui essayerait de substituer son propre travail celUi du Crateur
et pour sa caractristique du principe du socialisme comme tant d'une arro-
gance insouciante . Cela semble assez proche de la conception hayekienne du
socialisme, la prsomption fatale .
58. Gustave de Molinari, De la production de la scurit , Journal des
conomistes, vol. 22, no. 95, february 15, 1849, pp. 277-290.
59. Ibid., pp. 281-282, 289. Au sujet de la question hautement complexe et
controverse du fonctionnement d'un systme de gouvernements concurrents,
Molinari bauche quelques caractristiques de son systme, la fois pour les
producteurs de sa scurit et pour les consommateurs. Les derniers seraient
obligs de se soumettre des pnalits pour les violations contre les per-
sonnes et les biens, imposes par le gouvernement de leur choix, ainsi qu'
certains inconvnients dont l'objet est de faciliter l'apprhension des cnmi-
nels pour le gouvernement.
60. In The Wealth of Nations, Bk. 5, chap. 1.
61. Molinari, De la production de la scurit , p.287. C'est l'auteur qui
souligne.
62. Voir Ralph Raico, Mises on Fascism, Democracy, and Other Ques-
tions , Journal of Libertarian Studies, vol. 12, n 1, Sprmg 1996, pp. 19-20.
63. Gustave de Molinari, L'volution politique et la Rvolution, Paris,
C. Reinwald, 1884, pp. 271-274.
64. Pierre Gaxotte, La Rvolution franaise, Paris, Plon, 1936, 2 vols.
136 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

65. Voir Ceri Crossley, French Historians and Romanticism, pp. 53, 65, o
l'auteur souligne que par exemple Thierry glorifiait la bourgeoisie per se,
comme tant l'incarnation historique des principes ternels de raison, de jus-
tice et d'humanit , et considrait le triomphe de sa propre classe en 1830
comme le point culminant de l'histoire franaise.
66. Gustave de Molinari, Ultima Verba: Mon Dernier Ouvrage, Paris,
Giard and Brire, 1911, pp. 39-45.
67. The Constitution of Liberty, p.60.
68. Lionel Robbins, The Theory of Economic Policy in English Classical
Political Economy, London, Macmillan, 1953, p. 45. Les ,trois reprsentants de
la position individualiste extrme , partisan de l'Etat gendarme qu'il
cite sont le physiocrate Mercier de la Rivire (qu'il parodie), Herbert Spencer,
et Bastiat.
69. D. H. Macgregor, Economic Thought and Policy, Oxford, Oxford Uni-
versity Press, 1949, p.69.
70. Ibid.
71. A. V. Dicey, Lectures on the Relation of Law and Public Opinion in
England during the Nineteenth Century, 2nd. ed. (1914), London, Macmillan,
1963, pp. 257-258.
72. Milton Friedman, Capitalism and Freedom, Chicago, University of
Chicago Press, 1962, p.201. Il est typique que John Gray, Limited Govern-
ment: A Positive Agenda, London, Institute for Economic Affairs, 1989,
pp. 20-21, ne mentionne pas cet argument en faveur du principe du laissez-
faire, 9,ui a t prsent dans des ouvrages connus par Dicey et Friedman,
lorsqu'Il attaque ce principe comme tant un mirage .
73. Commentaire sur l'ouvrage de Filangieri, p. 70. Il est intressant de voir
que le rejet de l'action tatique par Constant est principalement fond sur les
difficults inhrente~ de corriger les erreurs et d'liminer les checs produits
par les actvits de l'Etat. Voir Ralph Raico, Benjamin Constant , New Indi-
vidualist Review, vol. 3, n 2, 1964, repr. Indianapolis, Liberty Press, 1981,
pp. 499-508.
74. Ainsi Constant fournit le meilleur contre-exemple (Tocqueville est un
autre cas vident) l'affirmation tout fait errone de Franoise Mlonio,
Les libraux franais et leur histoire , in Les Libralismes, la thorie poli-
tique et l'histoire, Siep Stuurman, ed., Amsterdam, Amsterdam University
Press, 1994, p. 38, selon laquelle il y avait peu de sympathie ou mme de
comprhension entre libraux politiques et libraux conomiques dans la pre-
mire moiti du XIXe sicle en France.
75. Frdric Bastiat, uvres conomiques, Florin Afthalion, ed., Paris,
1983, p.8.
76. Eli F. Heckscher, A Survey of Economic Thought in Sweden, 1875-
1950 Scandinavian Economic History Review, vol. 1, n 1, 1953, pp. 109-110.
Heckscher exprime son tonnement de voir des penseurs sudois, dont les
capacits intellectuelles taient largement supneures celles de Bastiat,
tre si influencs par l'conomiste franais. Certes, il est possible que Heck-
scher ait manqu de voir quelque chose que les admirateurs sudois de Bas-
tiat, comme tant de penseurs europens et amricains, pouvaient voir.
77. Joseph A. Schumpeter, History of Economic Analysis, ed. Elizabeth
Boody Schumpeter, New York, Oxford University Press, 1954, p.841.
78. Une telle comprhension est absente dans la discussion de J. E. Cairnes,
Political Economy and Laissez-faire , in id., Essays in Political Economy.
Theoretical and Applied, London, Macmillan, 1873, pp. 232-264. Cairnes
dclare que: Au niveau pratique je considre le laissez-faire comme le guide
de loin le plus sr [compar au principe de contrle tatique]. Or, rappelons-
LE RLE CENTRAL DES LIBRAUX FRANAIS... 137
nous que c'est une rgle pratique, et non une doctrine scientifique; c'est une
rgle grosso modo saine, mais comme tant d'autres rgles pratiques saines elle
fait l'objet de nombreuses exceptions; c'est surtout une rgle qui ne doit
jamais empcher de considrer sincrement toute proposition prometteuse de
rforme sociale et industrielle (p. 251, c'est l'auteur qui souligne). Puisque la
rgle de Cairnes est si facile contourner, il est difficile de voir quelle pro-
tection elle pourrait offrir contre des politiques antisociales.
79. Voir Salerno, The Neglect of the French Liberal School, and Roth-
bard, Classical Economics, pp. 448-449 et 455-459.
80. Francesco Ferrara, G. B. Say, in Prefazioni alla Biblioteca
dell'Economista, Part 1 of idem, Opere Complete, ed., Bruno Rozzi Ragazzi,
Rome, Associazione Bancaria ItalianalBanca ,d'Italia, 1955, vol. 2, p.567.
81. Sur les conomistes libraux italiens et l'Etat producteur de rentes, voir
Ralph Raico, Mises on Fascism, Democracy, and Other Questions ,
pp. 12-19.
82. Luigi Einaudi, Liberismo e liberalismo , in Benedetto Croce et Luigi
Einaudi, Liberismo e liberalismo, Paolo Solari, ed., Milan/Naples, Riccardo
Ricciardi, 1957, pp. 125-126.
83. Douglass C. North, Economic Performance Through Time , Ameri-
can Economic Review, vol. 84, n 3, June 1994, p. 361. North ajoute que de tels
strotypes idologiques finissent par faonner la performance du systme
conomique.
84. James Buchanan, The Potential and Limits of Socially Organized
Humanity , in id., The Economics and Ethics of Constitutional arder, Ann
Arbor, Mich., University of Michigan Press, 1991, pp. 248-249 (soulign dans
l'original).
85. Karl Marx, The Eighteenth Brumaire of Louis Bonaparte , in Karl
Marx and Friedrich Engels, Selected Works in Three Volumes, Moscow, Pro-
gress Publishers, 1983, vol. 1, p. 477.
Redcouvrir les libraux
de la Restauration:
Comte et Dunoyer

par

Henri LEPAGE
Introduction
Cette confrence aura un aspect inhabituel. Je parlerai la place de
quelqu'un d'autre: David Hart, professeur d'histoire (histoire des
ides) l'universit d'Adlade en Australie.
Son sujet: Les conomistes libraux de la Restauration (1815-
1830) : Charles Dunoyer et Charles Comte. Titre exact de sa thse:
Class, Slavery and the Industrialist Theory of History in French Libe-
ral Thought, 1814-1830: The Contribution of Charles Comte and
Charles Dunoyer.
Pourquoi donner la parole un Australien sur un tel sujet? Pour
cinq raisons: 1. Il s'agit d'auteurs profondment mconnus, en France
mme. 2. Parce que, s'il y a un retour d'intrt marqu pour le libra-
li,me de l'poque de la Restauration, ces auteurs restent syst-
matiquement ignors. 3. Parce que leur redcouverte rvle une face
totalement ignore, oublie, surprenante, voire inattendue du libra-
lisme franais (<< les libraux radicaux). 4. Parce que leur discours sur
l'tat et la dynamique sociale de l'histoire prfigure de manire ton-
nante ce que nous dcouvrons aujourd'hui travers les crits de ceux
qu'on appelle les libertariens. (cf. Rothbard). 5. Enfin parce qu'il
s'exerce comme une sorte de maldiction qui frappe tous ceux qui
s'intressent eux. Pourquoi?

Un mot sur David Hart et sa thse


En 1978 David Hart, jeune tudiant, participe au sminaire d't du
Cato Institute Stanford. Il y rencontre avec Lonard Liggio, l'un des
meilleurs connaisseurs (amricains) de la tradition librale franaise.
Rsultat: un essai sur Gustave de Molinari.
142 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Il rentre Sydney. Il dcouvre la bibliothque de l'universit une


collection complte du Journal des conomistes; notamment tout ce
qui concerne la priode de la querelle sur le libre-change. Il prsente
un projet de thse de doctorat sur Gustave de Molinari, mais celui-ci
est rejet au prtexte que Molinari est beaucoup trop anti-tatiste et
anarchiste pour tre un vritable libral .
Dbut des annes 1980, David Hart retourne en Californie pour
mener des tudes de MA (Mas ter of Arts) Stanford. Il travaille
Menlo Partk comme rdacteur en chef de The Humane Studies Review.
Il y crit un long essai sur les physiocrates qui lui vaut d'entrer en
conflit avec son professeur, une militante du mouvement fministe et
gauchiste. Celle-ci lui reproche d'accorder trop d'importance l'his-
toire des ides, aux dpens de sa conception purement sociologique de
l'histoire. Consquence: il n'est pas autoris continuer ses tudes
Stanford.
En 1983, il est accept Cambridge (UK) pour faire une thse. Son
sujet, on l'a vu : Class, Slavery and the Industrialist Theory of History
in French Liberal Thought, 1814-1830: The Contribution of Charles
Comte and Charles Dunoyer.
Cambridge est un lieu idal pour ceux qui s'intresse l'histoire
des ides (Quentin Skinner, Richard Tuck y enseignent). Mais visi-
blement le sujet (libral) ne les intresse absolument pas.
Retour Adelade. D. Hart enseigne un cours sur l'Europe lib-
rale . Il soumet sa thse en 1990. L'examinateur - un marxiste - lui
demande de la rcrire en y incluant une discussion des ides de Karl
Marx bien que cela n'ait aucun rapport avec son sujet. Finalement il
obtient son PhD en 1994. Il lui a fallu quatorze ans pour finir sa thse!

Comme vous pouvez le voir, m'crivait-il rcemment, mon intrt par-


ticulier pour la pense librale franaise classique m'a valu bien des mal-
heurs. Elle fut pour moi un vritable obstacle dans ma carrire universi-
taire. Il semble que cet intrt a suscit partout, dans toutes les universits
o j'ai t tudiant, une considrable opposition. Je n'en connais pas
exactement la raison. Peut-tre est-ce d ce que, dans leur esprit, le
libralisme est un phnomne intellectuel et culturel d'essence purement
anglo-saxonne (anglo-cosso-amricaine), et qui, en consquence, ne
saurait entretenir aucune relation avec la tradition franaise. Peut-tre
est-ce le langage des libraux franais, pos en termes de droit naturel,
qui heurte et reste incomprhensible pour des libraux anglo-saxons de
formation essentiellement utilitariste ? Je n'ai pas d'explication satis-
faisante pour rendre compte de cette hostilit systmatique.
REDCOUVRIR LES LIBRAUX DE LA RESTAURATION 143

Des auteurs mconnus. Critique de l'historiographie librale


Il Y a deux manires d'aborder l'histoire de la pense librale au
XIXe sicle.

1. La premire se situe du point de vue de l'histoire des ides poli-


tiques. C'est celle que l'on trouve de manire classique dans des
ouvrages comme celui d'Andr Jardin: Histoire du libralisme poli-
tique de la crise de l'absolutisme la constitution de 1875 (Hachette
1985), dans Louis Girard: Les Libraux franais 1815-1875 (Aubier
1985), ou encore Ren Rmond: L'Histoire des droites en France
(1954).
On y parle souvent de Constant, de Mme de Stal, de Guizot, des
doctrinaires, de Tocqueville, mais les libraux radicaux comme Say,
Tracy, Augustin Thierry, Comte et Dunoyer sont le plus souvent ngli-
gs, ou ne sont mentionns qu'au dtour d'une phrase;
2. La seconde se place au niveau de l'histoire des ides conomiques.
On y tudie les physiocrates, les idologues (Say, Tracy); puis on
saute Bastiat et au Journal des conomistes de la priode 1840-1850.
De la priode de la Restauration on ne retient que Sismonde de Sis-
mondi et la naissance de la proccupation sociale (cf. l'ouvrage de
Francis Paul Bnot). A la rigueur on y trouve une mention du Trait
de la proprit (1840) de Charles Comte, ainsi que des chos de sa
polmique avec Proudhon. Mais Dunoyer (Nouveau Trait d'conomie
sociale. La libert du Travail), lui, est gnralement totalement oubli.
Depuis quelques annes, on assiste cependant un retour d'intrt
pour le libralisme de la Restauration. Jusqu' une poque rcente, si
l'on s'intressait la pense politique de cette priode, c'tait pour tu-
dier soit les conservateurs dfenseurs de la restauration monar-
chique (de Bonald, Chateaubriand), soit les socialistes utopiques
comme Saint-Simon et Auguste Comte. On tudiait surtout ces der-
niers en tant que prcurseurs du socialisme scientifique de Marx, dve-
lopp aprs la rvolution de 1848.
Depuis une dcennie on assiste une prise de conscience de ce que
la Restauration fut en ralit une priode cruciale pour l'mergence en
France du libralisme en tant que thorie politique moderne. On note
la multiplication de livres sur B. Constant, sur Tocqueville (cf. la col-
lection de Commentaires), sur Guizot (cf. Rosanvallon), et mme
Bastiat.
Dans son ouvrage sur Guizot, Rosanvallon soutient que La Res-
tauration constitue un vritable ge d'or de la rflexion politique .
Elle constitue le moment libral par excellence de la pense poli-
tique franaise. Mais les libraux radicaux de l'poque, comme
Comte, Dunoyer, Thierry en restent exclus. Alors mme que, dans ces
144 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

annes-l, ils taient au moins aussi connus, aussi clbres et respects


que la plupart des autres noms cits.
Pourquoi cette slectivit dans la mmoire historique?

Qui taient Comte et Dunoyer?


Charles Comte est n en 1782; Charles Dunoyer en 1786. Ils appar-
tiennent une gnration qui avait en gros dix ans en 1795, vingt ans
en 1805, trente ans en 1815, et quarante-cinq ans en 1830.
Ils font partie d'une gnration ne juste avant la Rvolution fran-
aise qui, lorsqu'elle se retrouve au -lyce, adhre pleinement aux
principes de 1789 , mais reste profondment marque par les excs
jacobins de la Terreur. Adolescents l'poque du Directoire, ils
absorbent le libralisme des philosophes modrs, de Condorcet et des
girondins, mais rejettent le rousseauisme et sa variante politique, le
jacobinisme. Lycens au moment de l'arrive de l'Empire, ils bnfi-
cient des rformes du systme ducatif franais mises en uvre par les
idologues et qui incorporent les grands principes de base du lib-
ralisme, malgr le rejet final de l'idologie par Napolon. tudiants
en droit Paris, ils assimilent la tradition du droit naturel, selon Pufen-
dorf et Grotius (donc Locke). A l'Athne, ils suivent les cours, alors
trs populaires, de J. B. Say, dont Charles Comte deviendra le gendre.
A Paris, ils frquentent le salon de cet autre grand idologue
qu'est Destutt de Tracy. Ils y rencontrent Stendhal qui en fait leur por-
trait, plutt ironique, dans Souvenir d'gotisme.
A partir de 1810, sous l'Empire aussi bien que sous la Restauration,
ils s'imposent comme journalistes, diteurs du journal Le Censeur
europen, menant une campagne sans relche pour mettre fin la cen-
sure et tout ce qui empche la libre discussion politique.
Leur matre penser est Benjamin Constant, qui termine sa carrire
comme chef de file incontest du journalisme libral au dbut de la
Restauration. (A noter un pisode peu connu de la vie de B. Constant:
son passage pendant un an l'universit d'Edimbourg o il traduit
Godwin, le premier grand anarchiste libral .)
Leurs travaux se situent alors dans le main stream de la pense
politique librale de l'poque. Il s'agit d'imaginer des solutions poli-
tiques constitutionnelles permettant d'viter les excs dictatoriaux
que le pays a connu sous l'Empire, puis sous la Restauration des Bour-
bons. Leur journal milite pour la libert d'express!on, la libert de la
presse, la libert des cultes, la souverainet de l'Etat de droit, l'ta-
blissement d'une constitution crite, la reconnaissance des droits indi-
viduels, une justice administre par des magistrats et des jurs indpen-
dants, le libre-change, la fin des subventions et des monopoles, une
fiscalit minimale, etc.
REDCOUVRIR LES LmRAUX DE LA RESTAURATION 145

Leur radicalisme se manifeste seulement par le caractre plus


activiste et plus muscl de leur opposition qui n'hsite pas en
appeler aux tribunaux chaque fois que de nouvelles liberts leur
paraissent violes par le rgime en place (ce qui leur vaudra d'abord
d'tre interdits, puis exils).

Le libralisme radical
A partir de 1817, leur radicalisme se dplace sur le plan intellectuel.
Ils affichent progressivement une pense radicalement radicale qui
s'oppose autant aux conservateurs la Guizot ou la Royer Col-
lard (constitutionnalistes, mais suspicieux de la dmocratie, dfenseurs
du suffrage censi,taire, qui acceptent un certain interventionnisme
conomique de l'Etat) qu'aux libraux indpendants la Constant
(le centre gauche de l'poque, surtout proccups de la libert de la
presse, et de l'affirmation des droits civiques).
Alors que la grande mode intellectuelle de l'poque est le constitu-
tionnalisme - comment redfinir les bornes entre le politique et le
social de manire mettre fin aux despotismes qui caractrisent la
priode - leur grande proccupation est de comprendre .
Comprendre le pourquoi des bouleversements produits dans la socit
franaise par la Rvolution. Comprendre comment les grands idaux
des encyclopdistes et de 1789 ont pu dboucher sur un cycle infernal
de dictature populaire, militaire, ractionnaire. Comprendre comment
on peut mettre fin ce bouleversement sans pour autant perdre les
gains considrables raliss grce la Rvolution. Comprendre pour-
quoi tous les espoirs fonds sur La Charte ont nouveau pu tre dus
(assassinat du duc de Berry, la raction ). Comprendre enfin sur
quoi tout cela pouvait dboucher pour l'avenir. Leur problme est de
comprendre le mouvement de l'histoire qu'ils viennent de vivre, et
de dcouvrir o cela doit en principe mener, si du moins l'Histoire a
un sens .
Leur rponse, ils en trouvent l'intuition dans la lecture non pas des
travaux politiques de Benjamin Constant, mais dans celle de son pam-
phlet historique anti-napolonien De l'esprit de conqute et de l'usurpa-
tion, publi en 1814. A quoi s'ajoute Le Trait d'conomie politique de
Jean-Baptiste Say.
Leur ide est que la campagne pour les droits politiques et constitu-
tionnels a en fait peu de chances d'aboutir tant qu'on n'a pas pris
conscience des forces beaucoup plus fondamentales qui, au niveau
mme du jeu dialectique des classes sociales, des systmes de pou-
voir conomiques, de leurs relations avec les modes de production
dterminent les systmes de croyance et de reprsentation politique.
La rponse se trouve donc dans l'Histoire, dans une dmarche qu'on
146 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

qualifierait aujourd'hui de mtahistorique , dans la recherche d'une


sorte de continuit historique et dialectique propre l'histoire de la
socit franaise. C'est ce que Charles Dunoyer, Augustin Thierry et le
comte de Saint-Simon - dont A. Thierry est alors le secrtaire parti-
culier, avant qu'ils ne rompent en 1817 et que Saint-Simon n'embauche
alors le tout jeune Auguste Comte - ont appel l'industrialisme .
Pour eux - et pour le Saint-Simon de cette premire phase lib-
raIe de son histoire intellectuelle (1814-1817) - la libration des
peuples passe par l'industrie , c'est--dire, dans leur phrasologie
d'poque, par ce que nous appellerions aujourd'hui le march, le libre-
change, le laissez-faire. Que faire si les gens acceptent volontairement
leur servitude? Le seul espoir rside dans le mouvement d'industria-
lisation qui caractrise le processus d'volution de la civilisation
europenne. C'est le dveloppement conomique et le libre-
change, produits de la libration de l'conomie du carcan mercanti-
liste, qui doivent librer les gens de leurs croyances, donc de leur
propre servitude, et ainsi rendre possible la rforme politique. Bien
avant Marx et les marxiens, les libraux radicaux de la Restauration
lient troitement structures conomiques et institutions politiques.

Au tout dbut de la Restauration, crit David Hart dans un passage de


sa thse, Comte et Dunoyer pouvaient tre considrs comme des lib-
raux orthodoxes, compte tenu de leur dfense de ce qu'on appelle le
libralisme classique , et de leur campagne pour la libert d'expres-
sion et le constitutionnalisme. Leur radicalisme est visible dans leur
volont d'attaquer directement l'tat et les censeurs dans un certain
nombre de procs spectaculaires. Mais la fermeture force du Censeur
les a conduits repenser et reformuler les fondements de leur libra-
lisme.
Influencs par l'conomie politique de Jean-Baptiste Say et par les tra-
vaux historiques de Benjamin Constant et de Franois de Montlosier,
Comte et Dunoyer ont essay de comprendre ce qui faisait que leur
constitutionnalisme libral ne rencontrait pas tout le succs politique
espr.
Aprs une rflexion intense de dix-huit mois leur diagnostic fut que la
campagne pour les droits politiques et constitutionnels avait peu de
chances d'aboutir tant que le mode de production sous-jacent, le systme
de pouvoir de classe, ainsi que la culture politique dominante auraient
pour effet de soutenir des politiques, des croyances, et des institutions
antilibrales. Pour eux, les libraux comme Constant se trompaient pro-
fondment vouloir se centrer uniquement sur le changement des insti-
tutions politiques, tout en ignorant le rle de la culture politique qui
gouverne la socit, quel que soit son rgime constitutionnel. Mme des
conomistes comme Smith et Say taient leurs yeux coupables de ne
s'intresser qu'au procs de l'interventionnisme conomique de l'tat,
REDCOUVRIR LES LIBRAUX DE LA RESTAURATION 147

alors que les attitudes des gens et les comportements sociaux sont en fait
le plus important.
Dunoyer flicitait ainsi les conomistes classiques pour leur critique
de l'conomie rglemente , mais il regrettait qu'ils ne soient pas alls
suffisamment en profondeur pour en dcouvrir la vritable origine: les
murs interventionnistes de la socit. Le travail de l'intellectuel doit
d'abord tre de mettre en lumire les rouages, les facteurs conomiques
et sociologiques (en termes modernes) qui permettent de comprendre
l'volution des attitudes populaires face au travail, l'change, aux ph-
nomnes d'exploitation d'une classe sociale par une autre, et comment
ces attitudes sont elles-mmes conditionnes par la structure et l'histoire
des moyens de production.

On retrouve ici des critiques qui, aujourd'hui encore, sont bien


souvent adresses aux libraux contemporains en raison de leur excs
d'conomicisme !

La thorie de ['industrialisme
Classes sociales , structures de pouvoir et d'exploitation , rle
et transformation des moyens de production , une conception volu-
tionniste et gradualiste de l'histoire ... voil un vocabulaire qui nous
est familier, et qui voque plutt une pense sociologique et sociali-
sante, qu'une littrature librale tourne vers une dfense sans
compromission des droits individuels.
C'est pourtant une erreur. C'est chez des libraux, et des libraux de
l'espce la plus intransigeante, que ces concepts ont vu le jour et ont
fait pour la premire fois l'objet d'une utilisation systmatique.
Comme les socialistes, ils en tirent une conception dialectique de
l'histoire conue comme le produit d'une confrontation permanente
entre deux classes, d'un ct celle des dirigeants et oppresseurs, de
l'autre celle des opprims et exploits.
C'est l'approche que dveloppe Augustin Thierry dans sa fameuse
histoire des rvolutions anglaises (1817), ainsi que dans son histoire de
la conqute de l'Angleterre par les Normands (1825). C'est celle que
l'on retrouve dans le pamphlet de Constant sur l'esprit de
conqute . Celle enfin qui sert d'armature aux travaux de Comte et
Dunoyer sur l'histoire de l'esclavage ou la monte de la socit
industrielle (l'industrialisme).
L'histoire y est vcue comme un combat constant entre exploits et
exploiteurs. Pour Thierry, il s'agit d'un combat entre tiers tat et
noblesse, le tiers tat luttant travers les sicles pour assurer la
reconnaissance et la scurit de ses droits de proprit, ainsi que l'lar-
gissement continu de ses opportunits industrielles et commerciales.
148 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Pour Comte, l'opposition la plus significative est celle qui oppose les
oisifs et les ouvriers.
Cette approche en termes de conflit entre classes n'est pas totale-
ment nouvelle. On en trouve dj les prmices dans la thorie phy-
siocratique de la production avec l'opposition entre une classe
productive et une classe strile . Mais alors que chez les physio-
crates la premire s'identifie au monde agricole, tout ce qui cultive la
terre, et la seconde tout ce qui ne vit pas de la terre, chez Comte et
Dunoyer l'opposition se fait d'un ct entre ceux qui travaillent et
entreprennent, quel que soit le secteur d'activit auquel ils appar-
tiennent (on retrouve l tout l'apport de la thorie librale de Say), et
d~ l'autre ceux qui dtiennent le pouvoir et les privilges - c'est--dire
l'Etat et les classes privilgies qui lui sont lies.
Comme les marxistes qui leur succderont, cette approche les
conduit ainsi une vision de l'histoire conue comme un procs volu-
tif menant d'un stade d'volution un autre, et conduite vers une sorte
de but final. Mais bien videmment, ce but n'est pas du tout le
mme. Pour Augustin Thierry, Comte et Dunoyer, l'histoire de la civi-
lisation s'analyse d'abord et avant tout comme un processus de lib-
ration des classes exploites par l'mergence d'une conomie et
d'une culture marchande (l'industrie) qui se fait aux dpens des
anciennes contraintes de l'tat mercantiliste.
Ce qui les conduit une conception de l'action politique paradoxale-
ment la fois voisine, bien que radicalement oppose celle qu'adop-
teront aprs eux les socialistes. Le rle du politique n'est pas seulement
d'amnager des poids et contrepoids (checks and balances) constitu-
tionnels pour limiter les abus du pouvoir; mais d'accompagner, de faci-
liter ce mouvement historique dans son invitable achvement.
Comment? En introduisant une sparation radicale entre la socit
civile , paisible et productive, et le monde de l'tat qui est celui des
privilges et de leur exploitation par ce que l'on appellerait aujourd'hui
les lobbies . C'est--dire en dpolitisant au maximum le contenu
des relations sociales et conomiques. Le dfaut de la Rvolution fran-
aise fut l'excs de politisation .

Aprs avoir longuement analys comment les classes sociales exploi-


teuses se sont maintenues au pouvoir travers les sicles, raconte
David Hart, ils ont entrepris d'en tirer des leons, des prvisions pour
l'avenir de la socit franaise. Pour Dunoyer en particulier, celui-ci pas-
sait par une dpolitisation croissante de la socit franaise, voire la dis-
parition complte de l'tat, pour laisser place une situation o tous les
aspects de la vie sociale et conomique seraient rguls par l'interaction
des forces de l'offre et de la demande sur un march libre. Dans une telle
socit radicale de march, il n'y aurait plus aucun besoin de fonction-
naires, de bureaucrates interventionnistes, ni d'agriculteurs, de produc-
REDCOUVRIR LES LIBRAUX DE LA RESTAURATION 149

teurs monopolistes avides de privilges et de mesures protectionnistes


pour leurs activits inefficaces. A certains de leurs moments d'euphorie
librale, Comte et Dunoyer sont mme alls jusqu' suggrer la possibi-
lit d'une socit sans tat, o mme les fonctions de police et de dfense
seraient soit devenues inutiles, soit reprises par le march. Mais, ajou-
taient-ils, cette socit authentiquement librale ne pourra se raliser
que le jour o le dveloppement du rgime industriel (d'o l'expres-
sion d' industrialisme ) aura si compltement modifi les attentes de
l'opinion publique l'gard de l'tat que les politiques mercantilistes
auront perdu toute lgitimit aux yeux des Franais.

Nous retrouvons ici le point de dpart de leur dmarche intellec-


tuelle. Leur interrogation sur le pourquoi des vnements et des
dceptions qu'ils viennent de vivre les conduit dvelopper ,une pers-
pective librale pousse l'extrme du laissez-faire et de l'Etat mini-
mum. D'o leur qualificatif de libraux radicaux .
C'est cette tradition radicale que l'on retrouvera dans les annes
1940 et 1950 dans les colonnes du Journal des conomistes, ainsi que
sous la plume de Frdric Bastiat. C'~st cette tradition qui, aprs une
clipse d'un sicle, nous revient des Etats-Unis travers les ouvrages
de ceux qu'on appelle les libertariens , ou anarcho-capitalistes.
Ce qu'on nous prsente comme une importation anglo-saxonne, soit-
disant totalement trangre la culture franaise, est en ralit une
invention franaise. Et c'est ainsi que ce sont des anglo-saxons (les
Amricains Leonard Liggio et Ralph Raico, l'Australien Hart) qui
nous font aujourd'hui redcouvrir ce qui fut en son temps une tradition
librale franaise fort influente et respecte, mais par la suite totale-
ment oublie.

Les paradoxes de l'Histoire


Que retenir de cette histoire? Pourquoi reparler aujourd'hui de ces
gens-l?
1. D'abord en raison d'une srie de paradoxes inattendus. J'en ai
dj voqu un : le retour de leur tradition via le monde anglo-saxon.
L'cole librale de Manchester n'est en ralit qu'une cole parmi
d'autres. Il y a une tradition librale franaise authentique, fonde sur
des concepts, des approches radicalement diffrentes. C'est l quelque
chose qu'on a oubli, et qu'oublient encore ceux qui remettent
aujourd'hui les auteurs de la Restauration la mode (Constant, Gui-
zot, Tocqueville).
Mais le plus norme des paradoxes est bien entendu la filiation qui
relie cette cole de pense ultra-librale aux ides socialistes, et
mme marxistes, qui viendront plus tard.
150 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Les concepts de classe sociale, de mode de production , de


structure de production , d' exploitation , de mouvement histo-
rique sont exactement ceux qui seront retourns et utiliss plus
tard pour servir de fondement au dveloppement de la pense socia-
liste. D'abord les socialistes utopiques de la premire gnration,
puis ceux de la gnration marxiste.
Le lien de filiation se fait par l'intermdiaire d'Auguste Comte (un
cousin de Charles Comte), et de Saint-Simon, qui ont kidnapp leur
profit l'expression d' industrialisme, mais des fins politiques dif-
frentes. Si Saint-Simon rompt avec Augustin Thierry et ses amis en
1817, c'est qu'en fait il ne donne pas les mmes rponses aux questions
qu'ils se posent. L'aristocrate ne croit gure l'amlioration spontane
des murs sous l'influence des disciplines de l'industrie naissante.
Plus vieux qu'eux, il n'a pas le temps d'attendre l'effet du temps. Il
croit davantage la rducation par la prise en main du processus
de dveloppement par une nouvelle lite d'ingnieurs et de banquiers
ayant pour objectif de promouvoir ce qu'on appellerait aujourd'hui la
croissance . Et c'est Auguste Comte, farouche lecteur et propagan-
diste de Maistre et de Bonald, qui, par son adoration pour l'ordre tho-
cratique de l'poque mdivale, convainc Saint-Simon de renier les
premires positions prises avec ses amis et de se lancer dans la voie de
l'litisme socialiste.
Dans une large mesure, l'un des actes de fondation du mouvement
socialiste, c'est la grande diatribe que mne Proudhon contre le livre
de Comte sur la proprit (Trait de la proprit). Diatribe laquelle
Comte n'a malheureusement pas pu rpondre puisqu'il est mort trois
ans avant la parution des deux ouvrages de Proudhon sur le sujet.
C'est vraisemblablement par l'intermdiaire de Proudhon que Marx
a eu connaissance indirecte des travaux de Comte et Dunoyer. Bien
que de manire plutt mprisante, il les voque plusieurs reprises
dans sa correspondance.
2. Le second motif d'intrt est qu'il s'agit d'une cole de pense qui
se situe dans une continuit philosophique radicalement diffrente
de celle du libralisme anglo-saxon ou conomique traditionnel.
Ceci me ramne l'un de mes sujets de confrence prfrs: celui
de l'opposition entre deux traditions librales du droit naturel aux fon-
dements philosophiques, et mme mtaphysiques, totalement dif-
frentes. Ce que j'appelle d'un ct la tradition hobbsienne du
droit naturel, et de l'autre la tradition lockienne .
Tout tourne autour du contenu que l'on met dans des concepts tels
que ceux de libert , de proprit , de responsabilit , et com-
ment ils se lient entre eux. Dans le premier cas, il s'agit d'une tradition
essentiellement utilitariste qui conduit une conception instru-
mentale de la proprit et de la resp~nsabilit, et donc une conception
positiviste du droit qui fait de l'Etat le seul lment de lgitimi-
REDCOUVRIR LES LIBRAUX DE LA RESTAURATION 151

sation des droits de proprit (une approche qui s'accommode donc


fort bien de l'conomie mixte et de l'interventionnisme rglementaire).
Dans le second, on reste dans une tradition d'origine scolastique ,
ancre dans la relation qui lie l'homme son crateur, et qui fait donc
de la proprit, cOlllIlJ.e de la libert individuelle, des droits transcen-
dants, antrieurs l'Etat, et qui s'imposent lui comme n'importe
quel citoyen (d'o un libralisme infiniment plus exigeant).
Comte et Dunoyer - dont on a vu qu'ils ont t forms la philo-
sophie de Grotius et de Pufendorf - sont des lockiens . Tout comme
le seront Bastiat, Molinari, et l'quipe du Journal des conomistes,
mme s'ils n'explicitent jamais cette filiation intellectuelle. Les man-
chestriens , eux, sont des hobbsiens utilitaristes .
3. Troisime motif: leur mode de reprsentation de l'tat et du poli-
tique qui est extrmement moderne si on le compare la faon dont
les conomistes analysent aujourd'hui le fonctionnement du march
politique pour en tirer des leons concernant la ncessit de rduire
l'influence du pouvoir rglementaire.
Derrire leur thorie des classes sociales et de leur rle dans l'volu-
tion historique, on retrouve un schma qui nous est aujourd'hui
devenu familier. L'ide de la capture rglementaire. A savoir que
l'existence d'une rglementation ou d'un contrle conomique quel-
conque induit ncessairement l'mergence d'une classe de gens
pour qui la jouissance des privilges lis leur fonction devient rapide-
ment une fin en soi, et donc un objectif de pouvoir politique.
Conclusion:

La seule manire de dbarrasser le monde de l'exploitation d'une


classe par une autre consiste dtruire le mcanisme mme qui rend
cette exploitation possible: le pouvoir de l'tat de distribuer et de
contrler la proprit et la rpartition des avantages qui y sont lis.

On croirait lire du Public Choice! TI Y a vingt ans je m'inter-


rogeais sur l'extraordinaire modernit des analyses politiques de
Frdric Bastiat. Je m'interrogeais sur leur origine. C'tait dans Comte
et Dunoyer, et cette nouvelle sociologie historique dont ils taient
les fondateurs, qu'elle se situait.
4. Comme quatrime raison, je reprendrai la conclusion du travail de
David Hart.

Le travail de Charles Comte et Charles Dunoyer couvrant la priode


de 1814 1830, explique-t-il, dmontre le besoin de rvaluer la nature
du libralisme au XIX: sicle en gnral, et de sa variante franaise en
particulier.
L'image du libralisme du XIX: sicle qui ressort des rcits tradition-
nels ne nous prpare pas pour le type de discours libral soutenu par
152 AUX SOURCES DU MODLE LffiRAL FRANAIS

Comte et Dunoyer, avec leurs ides sur l'analyse de la dynamique des


classes sociales, le problme de l'exploitation, le rapport entre les modes
de production et la culture politique, l'volution historique d'un mode de
production un autre en passant par une succession de stades parti-
culiers de dveloppement conomique.
Bon nombre d'historiens nous ont fait croire que ces questions taient
la chasse garde des premiers socialistes.
Les libraux, nous dit-on, se sont borns des proccupations pure-
ment politiques, telles que la libert d'expression et le constitutionna-
lisme, ou bien des problmes conomiques comme le libre-change et la
drglementation, et ont laiss de ct les questions dites sociales de
classe et d'exploitation.
Ma thse, conclut l'Australien, consiste au contraire rappeler qu'il y
avait bien un groupe de libraux franais sous la Restauration qui
n'entre pas dans cette perspective traditionnelle.
J'en conclus que les historiens, quelques rares exceptions prs, ont
trs mal saisi la nature du libralisme l'aube du x/l sicle en se focali-
sant trop exclusivement sur les problmes de nature conomique.
L'tude de libraux comme Comte et Dunoyer montre que le libra-
lisme revt aussi une autre dimension, de nature sociale qui n'a
jamais t pleinement apprcie.

Remarque finale
Il faut toutefois bien s'entendre sur le contenu de l'adjectif social
quand on l'applique ces conomistes libraux du XIXe sicle.
Ils sont social en ce qu'ils fondent leur analyse sur des concepts
qui appartiennent plutt aux instruments et dmarches usuels de la
mthodologie sociologique. Mais pas social au sens habituel d'une
dmarche en priorit oriente vers des problmes de redistribution
- comme ce fut le cas par exemple pour l'conomie sociale d'un
autre de leurs contemporains, l'conomiste Sismonde de Sismondi.
Eux-mmes ont utilis le concept d'conomie sociale pour se dif-
frencier de l'conomie politique pratique par Adam Smith et
J.-B. Say.
Il semblerait, remarque Hart, que ce terme provienne de Destutt
de Tracy qui prfra utiliser le terme " social " plutt que " politique "
pour dsigner ses opinions conomiques dans le volume 4 de son
ouvrage Elments d'idologie (1817) .
De Tracy, l'ide passa Sismondi qui la trouva utile une poque
o il perdait progressivement ses illusions par rapport au libralisme de
laissez-faire, au cours de la priode de dsordre conomique qui suivi
la dfaite de Napolon. Sismondi et ses disciples se distingurent des
conomistes orthodoxes en arguant que la thorie conomique ne
REDCOUVRIR LES LIBRAUX DE LA RESTAURATION 153
devrait pas se limiter expliquer la cration de richesses (la produc-
tion), mais devrait aussi se doter d'une thorie de la juste distribu-
tion, pour que l'ensemble des citoyens puisse partager l'amlioration
des plaisirs de la vie que reprsente la richesse.
Comte et Dunoyer se rfrent au concept d'conomie sociale,
mais dans un contexte, et avec une connotation radicalement dif-
frents. Leur conomie ne peut pas tre politique parce que le poli-
tique implique ncessairement une rfrence l'tat, alors que leur
vision de l'avenir (qu'il s'agisse d'un jugement normatif ou d'uJ}e pr-
diction positive), elle, repose sur un divorce radical entre l'Etat et
l'conomie. Si elle ne peut tre politique, elle sera donc sociale
- rfrence une socit faite d'hommes libres.

Chez Comte et Dunoyer, le terme d'conomie sociale implique un


divorce total entre le politique (l'tat) et l'conomique. Alors que cer-
tains des libraux classiques taient favorables une intervention
publique dans l'conomie (Sismondi), les libraux radicaux comme
Dunoyer furent des partisans irrductibles du laissez-faire. Pour eux, le
mot social signifiait l'change conomique priv, individuel et volon-
taire, en l'absence de toute intervention publique. Politique , en
revanche, signifiait contrainte tatique, monopole, rglementation,
impts, service militaire, guerres et autres obligations imposes au
citoyen afin qu'il se soumette aux lois de la cit. Pris dans cette accep-
tion, le terme conomie sociale acquiert un certain sens: c'est une
thorie de l'conomie de laissez-faire si dnue d'attributions politiques
qu'elle frle l'anarchisme.

Les inventeurs de l'anarcho-capitalisme


Comte et Dunoyer considrent l'tat comme la source mme des
privilges et des injustices, plutt que comme l'instrument par lequel
ces problmes peuvent tre rsolus.
C'est ce qui les oppose fondamentalement non seulement aux dmo-
crates rousseauistes de l'poque, aux socialistes, mais aussi aux conser-
vateurs qui, l'inverse, veulent utiliser le pouvoir tatique pour crer
une socit plus juste et meilleure en rglementant plus ou moins stric-
tement le contenu de la proprit prive.
Comte et Dunoyer rompent compltement avec les traditions de
l'humanisme civique, de la dmocratie la Rousseau et du conserva-
tisme orthodoxe qui demandent que l'individu se soumette la
communaut politique, la volont gnrale , qu'elle soit exprime
par un type d'institutions ou un autre. Ils ne demandent rien de la sorte
aux individus.
Dans leur vision d'une socit librale et industrielle, il n'y aurait
154 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

aucun service militaire obligatoire puisqu'on aurait aboli les armes


permanentes, et que l'change commercial remplacerait la guerre
comme forme normale d'interaction entre les nations. Il n'y aurait
aucune obligation de voter puisque l'tat serait minimal ou inexistant.
Dans une socit comme celle imagine par :qunoyer, il n'y aurait
aucun devoir civique, puisqu'il n'y aurait aucun Etat ni civitas pour
imposer l'obissance. Les seules obligations qui s'imposeraient aux
individus seraient des rgles morales choisies par chacun, qui volue-
raient progressivement avec l'mergence de socits industrielles,
modifiant ou perfectionnant la manire de penser et de faire des
gens. Parmi ces obligations volontaires figurent en premier lieu le
devoir de respect mutuel de la proprit et de la libert de tous ceux
qui participent l'change, ainsi que le renoncement toute violence.
Dans un passage du Nouveau Trait, Dunoyer attaque l'ide que le
citoyen devrait obligatoirement sacrifier ses intrts ceux de la
communaut politique ou de l'tat. La pierre fondatrice du pouvoir
politique, note-t-il, est la croyance qu'il exisJe un code d'obligations
morales pour le citoyen, et un autre pour l'Etat et ses reprsentants.
Dunoyer rejette cette dichotomie. S'il est immoral d'user de la force
contre la personne ou la proprit d'une autre personne, fait-il remar-
quer, il est tout aussi immoral pour un homme ou une communaut
politique d'en faire autant.
Dunoyer note l'trange transformation qui frappe les individus
selon qu'ils agissent en tant que personnes prives ou membres de
communauts politiques. La majorit des individus, note-t-il, semblent
comprendre que le vol et la violence sont un mal lorsqu'ils sont commis
par un individu contre un autre. Mais ds qu'ils agissent en tant que
membre d'une communaut ou d'un corps politique, ils acceptent le
bien-fond de ces mmes actes au nom de ce qu'ils sont commis par
l'tat ou ses reprsentants, contribuant ainsi leur propre asservisse-
ment.
On ne peut atteindre la vraie libert, conclut Dunoyer, que si les
individus rejettent ce divorce entre morale publique et morale prive,
et s'accordent tous respecter la proprit ainsi que la libert per-
sonnelle de tous.
Les annes de formation
de Frdric Bastiat
1801-1844

par

Jean-Claude PAUL DEJEAN


La biographie de Frdric Bastiat peut tre divise en deux grandes
priodes: de 1801 1844, l'apprentissage; aprs 1844, grce au seul
article De l'influence des tarifs franais et anglais sur l'avenir des
deux peuples , Bastiat atteint une dimension nationale et mme inter-
nationale. Malheureusement la maladie, les soucis et les responsabilits
l'empchent de donner sa pleine mesure et le livre cl qu'il voulait
rdiger en deux volumes, l'un sur les harmonies conomiques, l'autre
sur les harmonies sociales, restera inachev.
Les thories de Bastiat sont connues. Aussi, mon propos n'est pas de
vous les prsenter mais de rflchir sur la gense de ses ides. En
essayant de comprendre comment il a pu concevoir une thorie cono-
mique originale. La formation et la gnalogie des ides de Bastiat se
situent trois niveaux qui ont, en ralit, jou simultanment, mais que
nous envisagerons successivement pour la clart de l'expos: sa forma-
tion intellectuelle et l'hritage familial, ses expriences personnelles,
et, enfin, la longue mditation qu'il a mene avec son ami Flix Cou-
droy o, dans un incessant va-et-vient, ils ont confront leurs ides.

Petit rappel chronologique


Bastiat est n Bayonne en 1801, et il meurt en 1850 au moment o
le Prince-Prsident s'apprtait l'vidence imiter l'oncle. Il vit dans
ce demi-sicle franais qui prsente une extraordinaire intensit histo-
rique. Il a quinze ans Waterloo, trente ans quand la rvolution de
Juillet clate; quarante-quatre ans lorsqu'il fait son apparition dans la
littrature conomique. Pendant cette priode mal tudie et long-
temps mprise, la France fait un double apprentissage: celui des
liberts politiques en mme temps que du rgime parlementaire, et
celui du dveloppement conomique. Se posent alors simultanment
158 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

une question politique - les liberts ncessaires , pour reprendre


l'expression tardive de Thiers - et la question sociale.
Frdric Bastiat est le dernier hritier d'une famille landaise qui a
connu dans les dernires annes de l'Ancien Rgime, une russite
sociale exemplaire; d'abord petits propritaires, les Bastiat ont, au fil
des gnrations, agrandi leur domaine et ajout leur exploitation fon-
cire un petit ngoce local puis rgional. En 1780, le pre de Frdric
Bastiat vient s'tablir Bayonne. Son frre part Bordeaux, en clai-
reur. On observe un mouvement ascensionnel de cette famille qui
diversifie ses activits, se livre surtout un ngoce, dont l'ampleur go-
graphique est importante, puisqu'il va de la mer du Nord jusqu' la
pninsule Ibrique.
La Rvolution va apporter une conscration cette famille en lui
permettant d'agrandir le domaine foncier grce l'achat d'un bien
national qui avait t confisqu une famille migre. Cette acquisi-
tion apporte une autre dimension la famille Bastiat et explique son
attachement aux principes de la Rvolution de la premire priode:
1789-1790. La famille de Bastiat adhre profondment aux conqutes
de la Rvolution, cet esprit qui a prsid aux travaux de la Consti-
tuante.
Mais l'Empire a bris net l'ascension sociale. Peu aprs le dbut de
la guerre d'Espagne, la maison de commerce de Bastiat est au bord de
la faillite. Toutes les denres qui transitaient par l'Espagne et le Portu-
gal ont t saisies, et l'activit portuaire de Bayonne paralyse par le
blocus continental. La famille Bastiat connatra d'normes difficults.
Et si l'on songe qu'en mme temps il y a cette guerre ruineuse, la
moins glorieuse de toutes les guerres menes par Napolon. La pre-
mire partie du territoire franais qui a t occupe par des troupes
trangres c'est, ne l'oublions pas, la rgion bayonnaise. Prs de un
million d'hommes sont passs par Bayonne. Dans l'esprit du jeune Fr-
dric Bastiat, la dfaite militaire, la prsence des troupes allies, les
dolances de sa famille l'gard du rgime imprial, le blocus conti-
nental, le rgime autoritaire ont profondment marqu son adoles-
cence. Et probablement, comme nombre de Bayonnais, a-t-il dft ragir
favorablement la chute dfinitive de l'Empire.

L'cole de Sorze
A ce moment-l, Frdric Bastiat est dans une des coles les plus
prestigieuses de l'poque: l'cole de Sorze. Cette cole tait un des
hauts lieux de l'enseignement franais au moins jusqu'en 1824-1830.
Fonde par les ~ndictins de la congrgation de Saint-Maur, elle
devient en 1776 Ecole royale militaire, tout en conservant son carac-
tre religieux. Aprs 1791, le nouveau directeur, Franois Ferlus, a
LES ANNES DE FORMATION DE FRDRIC BASTIAT... 159

russi ce que l'cole ne soit pas assimile un bien national apparte-


nant au clerg, le prservant ainsi des confiscations. Il a pu, avec son
frre Raymond-Dominique, poursuivre l'uvre pdagogique entame.
Ce qui caractrise cette cole, o le jeune Frdric Bastiat entre en
dcembre 1814, c'est la varit gographique du recrutement des
lves. Il y a des jeunes gens du midi de la France, mais aussi
d'Espagne, d'~ngleterre et mme des Antilles et des rgions franco-
phones des Etats-Unis (Louisiane et Nouvelle-Orlans). Il faut
prendre la juste mesure de ce que ce brassage gographique peut
reprsenter en 1815! Brassage social aussi: des fils de ngociants, de
nobles, de militaires, de magistrats ... des jeunes gens qui pratiquent
galement des religions diffrentes: catholiques, mais aussi protes-
tants. Cette cohabitation n'a pas t sans apporter ces jeunes une
ouverture d'esprit, un sentiment de tolrance.
La deuxime caractristique de cette cole rside dans la qualit de
l'enseignement qui y est dispens et qui explique sa renomme. Qua-
lit d'enseignement, d'abord, par le programme encyclopdique, qui
comprenait toute la littrature franaise (y compris toutes les tech-
niques de la versification, l'art de la dclamation) un programme de
mathmatiques allant de l'arithmtique au calcul diffrentiel en pas-
sant par tous les aspects de la gomtrie. Des langues vivantes: anglais,
espagnol, italien et allemand. Les langues mortes: latin et grec. La
botanique, les sciences physiques, l'histoire et la gographie. Bref, tout
ce qu'un honnte homme devait savoir, et mme au-del. S'ajoutent
ces sciences et ces disciplines intellectuelles d'autres pratiques qui pou-
vaient tonner: l'quitation, la musique, le thtre, l'escrime et mme
la natation.
Ce n'est pas tant l'ampleur du programme qui surprend que les
mthodes appliques aux lves: le latin est dconnect de toutes les
autres disciplines, les lves sont rpartis par groupes de niveaux et par
matires. On enseignait aussi aux lves l'art de la discussion contra-
dictoire : un lve devait dfendre une thse devant ses camarades qui,
aprs quelques minutes de rflexion, taient chargs de critiquer cette
thse, l'lve devant ensuite rpondre leurs arguments. Cet entrane-
ment l'agilit intellectuelle tait un excellent apprentissage la vie
publique. Enfin, autre trait caractristique de l'cole, des cours de
comptabilit et d'initiation la vie conomique y taient dispenss. Et
cet enseignement ne sera pas oubli plus tard par Bastiat.
La frquentation de l'cole a marqu tous les anciens lves, qui
s'appelaient les sorziens. En 1845, vingt-six ans aprs que Frdric
Bastiat l'a quitte, son condisciple et futur ministre de la Marine,
Thodore Ducos, dcide de fonder une amicale des sorziens . Lors
du banquet inaugural un pome est lu la mmoire des frres fer-
lus mentors de la jeunesse. L'anne suivante, au cours du deuxime
banquet, parmi des dputs, des ingnieurs des Ponts et Chausses, des
160 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ngociants, venus de tous les horizons politiques, tienne Arago porte


un toast unanimement applaudi: A nos camarades absents, heureux
ou malheureux, riches ou pauvres, libres ou prisonniers. Et tout le
monde comprend que ce message s'adressait Armand Barbs, un
ancien sorzien alors en prison pour conspiration contre la monarchie
de Juillet. En 1847, la sorzienne, un chant, exhorte vaincre les croi-
sades des tartuffes et des ignorants . Ces runions, on le voit, ne sont
pas de simples rencontres de potaches nostalgiques mais bien la
manifestation d'un vritable attachement l'esprit d'ouverture, l'esprit
de tolrance ainsi qu'une vritable reconnaissance l'gard des
matres qui leur ont apport un enseignement de qualit. Preuve de
l'esprit qu'inspirait cet enseignement de qualit, l'cole va connatre
des ennuis en 1823, sous le ministre ultra Villle et par la prsence de
monseigneur Frayssinous la tte de l'universit, trois ans aprs
l'assassinat du duc de Berry. Frayssinous en veut cette cole pour son
indpendance d'esprit: inspecteur gnral des tudes , Pierre Lau-
rentu, enqute sur l'cole et son directeur. Laurentu rdige un rapport
o figurent quatre chefs d'accusations: les enseignants ne donnent
aucun signe d'attachement la religion officielle; ils ne semblent de
surcrot gure attachs la morale; cette cole dispose d'un pro-
gramme trop prtentieux qui anticipe par certains aspects sur l'univer-
sit; enfin, cette cole donne des signes de libralisme qui ne corres-
pondent pas aux principes de la monarchie lgitime. Et la
condamnation tombe sans appel: Il est urgent pour le service du roi
et le bien de la religion de donner cet tablissement une direction
toute nouvelle; l'ducation que l'on y reoit ne saurait assurer au roi
des sujets dvous, la religion des chrtiens fidles, aux familles des
enfants soumis. On imagine ainsi tout ce que cette cole a pu appor-
ter aux jeunes lves et en particulier quelqu'un qui tait apte rece-
voir cet enseignement libral humaniste.
Frdric Bastiat finit sa scolarit en septembre 1818 sans avoir
obtenu le baccalaurat. Lorsqu'il arrive Bayonne, il trouve la vie pro-
vinciale et la raction ultra qui ne tarde pas s'abattre sur la France.
(C'est l'avant-dernire offensive des ultras, la dernire tant celle du
ministre Polignac.) Frdric Bastiat va ragir en adhrant de plus en
plus au libralisme politique. Deux indices de cette volution: il sou-
tient un bayonnais clbre, Jacques Lafitte, qui tait l'opposant le plus
populaire la politique mene par Louis XVIII. Quand il vient
Bayonne en 1824, parmi les gens qui l'accompagnent figure Frdric
Bastiat. Jacques Laffite organise un banquet le jour mme de la mort
de Louis XVIII et l'on s'abstient de porter un toast au nouveau roi,
marquant ainsi les distances prises avec le rgime. Deuxime indice,
l'adhsion de Frdric Bastiat la franc-maonnerie en 1820, dans la
loge La Zle . Pour pouvoir tre inscrit sur les registres de la loge,
Bastiat devra antidater de cinq ans son acte de naissance, se faisant
LES ANNES DE FORMATION DE FRDRIC BASTIAT... 161
natre en 1796. De 1820 1823, il gravira les chelons de la dignit
maonnique jusqu'au grade d'orateur. Il est significatif qu'il ait adhr
la maonnerie; qu'y trouve-t-il? C'est l'poque une opposition
politique, mais aussi un humanisme profond, une interrogation des
valeurs philosophiques, religieuses et politiques. Les annes 1819-1821
sont pour Bastiat une priode d'interrogation, une priode de doute,
de conflit entre la raison et la foi. Qui doit l'emporter? Il se dit que la
religion catholique est superbe par les certitudes qu'elle apporte, mais
n'est-ce pas la mythologie du sentiment, le paganisme tant la mytho-
logie de l'imagination?

Les enseignements de l'exercice du commerce


Pendant ce temps, Bastiat est plong dans la vie active en participant
la maison de commerce que dirige son oncle. Il est all au
comptoir sans enthousiasme dbordant. Mais il compte y effectuer
un bref passage, faire suffisamment d'conomie pour pouvoir vivre
selon ses goftts, c'est--dire s'adonner l'tude et la rflexion. Mais
trs rapidement, la pratique du commerce lui montre de nouveaux
horizons qui vont inflchir ses rflexions dans au moins trois direc-
tions:
- Bastiat se rend compte que le commerce, loin d'tre une routine,
demande normment de connaissances prcises. Ce constat le conduit
tout naturellement tudier l'conomie politique. Car pour lui un vrai
ngociant se doit de la connatre. C'est cette occasion qu'il lit Jean-
Baptiste Say dont la clart de la dmonstration et la fermet des prin-
cipes le convainquent et l'attachent dfinitivement au principe du lib-
ralisme conomique;
- la pratique du commerce amne Bastiat rvaluer la question de
l'argent: Que nous a-t-on appris? Que l'argent tait mprisable.
Mais l'argent, dans les anciens temps tait le fruit soit de la naissance,
soit de la conqute et de la spoliation, et actuellement dans le rgime
industriel, qu'est-ce que la richesse? Elle provient du travail, de
l'pargne, de la prvoyance. Et ce sont ces qualits qu'il faut mainte-
nant exalter pour mettre les gens en face de leurs responsabilits. Il
opre ainsi un dcoupage chronologique, que Benjamin Constant a
repris dans un autre domaine, entre les temps anciens et les temps
actuels, pour la conception que l'on se fait de la richesse et du rle
mme de cette richesse;
- troisime rflexion, trs importante: Frdric Bastiat s'aperoit
que le port de Bayonne connat un dclin de plus en plus grand. Un
dclin entam avec le blocus continental et que le rgime protection-
niste de la Restauration et les tarifs quasi prohibitifs de 1816 et 1822 ne
font qu'acclrer. Bastiat s'inquite du marasme qui frappe le port de
162 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Bayonne, et dont la cause trs nette rside dans le protectionnisme.


Ds l'ge de vingt et un-vingt-deux ans, il prend fait et cause contre le
protectionnisme. D'autant plus que deux compatriotes, Auguste Fer-
rier qui fut sous-brigadier des douanes Bayonne et Pierre Saint-Cricq
dput des Basses-Pyrenes, ont jou un rle dans la lgislation protec-
tionniste. Pendant de longues annes, Bastiat fera de Saint-Criq sa
cible prfre. Un des tout premiers crits publics de Bastiat, en 1834,
exprime une critique de la position des ngociants bordelais et havrais
qui sont prt accepter le libre-change condition qu'il ne porte que
sur les matires premires et que l'on taxe les produits manufacturs.
Bastiat rpond: il faut que la libert des changes soit gnrale ou
elle ne sera pas.
On voit que l'exercice du commerce a apport Frdric Bastiat une
rflexion sur la politique douanire et au-del sur la politique cono-
mique en gnral.
Aprs la mort de son grand-pre, Frdric Bastiat quitte Bayonne en
1824 pour s'installer prs de Mugron en Chalosse o il hrite du
domaine de Sengrisse achet en 1794. Frdric va faire la dcouverte
des problmes que connaissent l'agriculture et le monde rural.
Qu'est-ce qui pouvait caractriser la Chalosse quand Bastiat s'y installe
dfinitivement? C'est d'abord une terre de mtayage (les 9/lOe des
exploitations sont gres en mtayage, c'est--dire le partage mi-fruit
entre le colon et le matre). Ce mode de faire-valoir tait considr par
beaucoup comme un frein la modernisation des techniques agricoles.
Effectivement, les techniques agricoles chalossaises retardaient
puisqu'on y tait encore au temps de l'assolement biennal et les terres
communes taient trs tendues. Frdric Bastiat n'a eu de cesse de
vouloir moderniser ces techniques agricoles pour l'assolement. Il va se
heurter une certaine routine des agriculteurs et des mtayers. Et il
ralise qu'il valait mieux montrer l'exemple plutt que chercher
imposer de nouvelles techniques. A partir de 1828-1829, il va consacrer
un investissement important pour faire de son exploitation un modle.
La russite sera trs mitige et son domaine ne sera pas un modle de
performance conomique.
La Chalosse produisait un petit vin export par le port de Bayonne.
Et cette viticulture rgionale a t tudie par Bastiat car elle tait
frappe de plein fouet par les mesures fiscales adoptes par les gouver-
nements successifs. La Rvolution franaise avait supprim les impts
indirects, rtablis par Napolon pr sous le nom de droits runis dont le
principal tait l'impt sur les boissons. Cet impt prenait plusieurs
formes et un auteur dans le Journal des conomistes de 1840 s'tait
ingni calculer combien de fois un hectolitre de vin tait frapp par
la fiscalit: exactement seize fois, de la contribution foncire jusqu'
l'octroi. C'est--dire qu'un vin de qualit mdiocre comme le vin de
Chalosse tait beaucoup plus frapp qu'un vin de qualit comme le vin
LES ANNES DE FORMATION DE FRDRIC BASTIAT... 163

de Bordeaux. Ce qui amnera Bastiat crire: La lgislation au sens


propre nous tue. Il critiquera la triple ceinture des droits rpul-
sifs : l'octroi, l'impt sur les boissons, les tarifs douaniers. Voil ce
que le contact avec le monde rural va apporter Frdric Bastiat.
Comment peut-il agir devant la gravit du mal qui frappe Cha-
losse? Il va d'abord se faire lire conseiller gnral et il restera jusqu'
la fin de sa vie. Dans le mme temps, il est coopt la socit d'agri-
culture des Landes, et fera, dans ce cadre, des tudes et des proposi-
tions pour moderniser l'agriculture, lutter contre la fiscalit. Il essaiera
galement de crer une cole de mtayage, partant de l'ide qu'il ne
suffisait pas de vouloir amliorer les techniques, faut-il encore que les
mtayers aient une formation suffisante pour adapter les progrs leur
niveau. Il tait prt mettre leur disposition une de ses proprits et
il avait prpar les statuts de l'cole: chaque anne, six enfants de
mtayers entameraient des tudes d'une dure de deux trois ans;
ainsi pouvait se former de nouveaux techniciens agricoles. Le projet
n'eut pas de suite.
Enfin, en 1840, il voudra mettre sur pied. une union vinicole
l'chelle nationale qui aurait regroup les viticulteurs souffrant tous du
poids de la fiscalit. Il prvoyait mme de lancer un journal, ce qu'il ne
put faire faute de moyens financiers.
En fait, de ses efforts au Conseil gnral, la socit d'agriculture
des Landes, l'cole de mtayage, ou ses tentatives avortes d'union
vinicole, il ne reste pas grand-chose. Frdric Bastiat eut nettement
l'ide que tout ce qu'il faisait tait vou l'chec.
De 1831 1846, et c'est l sa dernire exprience, Bastiat devient
juge de paix. C'est un poste de magistrat qui tait essentiel, une justice
de proximit pouvant trancher aussi bien au pnal qu'au civil. Et l,
des agriculteurs, des ouvriers, des domestiques, des commerants
posaient tous les cas de la vie quotidienne. Frdric Bastiat sera ainsi
appel connatre de l'intrieur tous les problmes socio-conomiques
que pouvaient rencontrer ses compatriotes. Cela lui ouvrira beaucoup
d'horizons, et le convaincra que toute thorie conomique ne vaut que
si elle s'appuie d'abord sur l'exprience des gens. Et des sentences qu'il
a rendu, il en est une qui nous montre clairement la mentalit de Fr-
dric Bastiat, son indpendance d'esprit l'gard de tous les pouvoirs
tablis. En 1841, dans un petit village, l'aubergiste est poursuivi pour
avoir enfreint un arrt du maire qui interdisait l'ouverture des caba-
rets pendant les vpres. Frdric Bastiat relve le prvenu de la plainte
porte contre lui. Si on laissait l'autorit municipale le droit de dci-
der en la matire il n'est pas de violence que l'autorit municipale ne
peut faire la conscience des citoyens... le respect de la religion et des
murs chappe au domaine de pouvoir sculier .
164 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Les lectures de Bastiat


Ces expriences professionnelles de Bastiat seraient peu de choses si
elles n'avaient t accompagnes, prcdes, nourries par une
immense rflexion. Bastiat tait un prodigieux lecteur, manifestant une
vritable boulimie de connaissances. Lorsqu'il crivait son ami Flix
Coudroy, il lui affirmait vouloir connatre tout ce qu'il tait possible de
connatre. Que lisait-il? D'abord tous les classiques: Molire qu'il
citait frquemment. Et d'autres du XVIIe et du XVIIIe sicle qui offrent
tous une caractristique: produire le maximum d'effets avec le mini-
mum de moyens. Il y a chez eux rigueur dans la prsentation et cono-
mie des moyens.
Deuxime axe de lecture de Bastiat: les philosophes et les cono-
mistes. Deux auteurs bien oublis de nos jours, Pierre Laromiguire et
Charles Comte. Trois autres, plus connus: Jean-Baptiste Say, Charles
Dunoyer, Destutt de Tracy. Le premier lui apporte une vision philo-
sophique de l'homme. Pierre Laromiguire est un disciple de Condil-
lac. Fidle la philosophie du matre, il considre que tout dans
l'homme repose sur la sensation. A partir de ce constat, Laromiguire
va diviser les facults de l'homme en facults de l'entendement et en
facults de la volont, ce qu'admettait Bastiat. Les facults de la
volont reposent sur le dsir. Le dsir nous amne la prfrence et la
prfrence la libert. La libert, c'est la possibilit de choisir aprs
avoir soigneusement dlibr. Bastiat retient cette leon: la libert
n'est pas un plus, elle fait partie de la substance mme de l'individu.
Ce qu'apporte Charles Comte Frdric Bastiat, dont il est peut-
tre l'auteur prfr, c'est la mthode. La mthode selon Charles
Comte c'est la possibilit de classer tous les faits et d'en dterminer les
causes et leurs consquences; et de remonter de chanon en chanon au
fait inexpliqu, la vrit ultime, le principe de base. Et partir de ce
principe de base, on peut btir tout un systme condition de respec-
ter certaines rgles de la logique. Et toute sa vie, Frdric Bastiat a t
sensible cette mthode: en 1820, il crivait un ami: je voudrais
qu'on mit de la mthode partout. La mthode est la grande qualit
qu'il reconnat Jean-Baptiste Say: Quand on lit Jean-Baptiste Say
on va de vrit en vrit et on aboutit au plaisir de l'vidence. Et
cette mthode permettra Bastiat d'attaquer ce que Charles Comte
appelait le raisonnement infidle, le raisonnement faux, le sophisme.
Bastiat a t un grand pourfendeur de sophismes. Cette grande ide
pour combattre les sophismes il l'a trouve, me semble-t-il, dans
l'ouvrage de Charles Comte. Charles Dunoyer avait publi en 1825 De
la libert dans l'industrie. Il apprit Frdric Bastiat quelque chose
d'important: l'humanit ne cesse d'voluer et cette volution se fait
sur des modes de production et des rapports sociaux. Au fur et
LES ANNES DE FORMATION DE FRDRIC BASTIAT... 165
mesure que la civilisation progresse, l'homme devient de plus en plus
libre. Charles Dunoyer affirme que c'est dans la socit industrielle
que l'homme a le plus de possibilit d'tre libre. Frdric Bastiat va
retenir cette ide mme s'il rejette la scheresse de certaines thories
de Charles Dunoyer. Quatrime apport: celui de Tracy que Frdric
Bastiat a suivi et dont il va retenir une ide: la socit c'est l'change:
Le commerce est toute la socit.
A partir de ses lectures, Bastiat a chafaud une sorte de corpus
thorique, qui est beaucoup plus qu'une synthse des apports prc-
dents, unique dans l'conomie politique franaise de la premire moi-
ti du XIXe sicle.

Quelques articulations de la thorie conomique


de Frdric Bastiat
La premire ide est qu'il faut partir des faits primordiaux de la
sensibilit : l'homme est un tre qui ressent des besoins et qui a une
satisfaction lorsque ces besoins ont t remplis. Entre ces besoins et
leur satisfaction vient s'interposer un obstacle sinon le besoin est
immdiatement satisfait. Bastiat conclut que l'homme effectue en per-
manence un calcul conomique. Le besoin est une peine. L'effort est
une peine. L'essentiel est de choisir ce qui augmente le rapport entre la
satisfaction et l'effort. C'est ce calcul qui est, selon Bastiat, la base du
progrs conomique. Le besoin et la satisfaction ne peuvent se
rsoudre que dans l'individu. Besoin et satisfaction sont intransmis-
sibles.
Deuxime question que se pose Bastiat: Quel est le principe qui fait
de cet amalgame d'hommes une socit? Selon Bastiat seul l'effort est
transmissible. La socit repose essentiellement dans l'change, cl de
voftte de la pense de Bastiat: change d'efforts implique change de
services. Bastiat n'a pas besoin de l'hypothse de l'tat de nature consi-
drant que l'change c'est dj la socit. Bastiat rcuse radicalement
toute ide de convention, car qui dit convention dit organisation artifi-
cielle, et qui dit organisation artificielle suppose ncessairement possi-
bilit de rvocation. Troisime lment de la doctrine de Bastiat: il va
donner la priorit la consommation. Toute l'conomie politique doit
se rsoudre dans la consommation. La demande prexiste en quelque
sorte l'industrie , l'activit.
Dernier point de sa doctrine: il a l'intime conviction que l'homme
est perfectible, comme la socit. Ce qui signifie que les ingalits, les
injustices vont, avec le temps, s'attnuer.
Voil quelques points de sa doctrine que Bastiat va tirer de la lecture
des grands auteurs (J'ai volontairement cart une question trs pi-
neuse : la thorie de la valeur, qui se greffe naturellement sur la thorie
de l'change).
166 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Des problmes rgionaux aux problmes nationaux, largissant pro-


gressivement son champ de vision, Frdric Bastiat a rflchi la solu-
tion de son temps. J'ai essay de dfinir sa formation intellectuelle, les
leons qu'il a pu tirer de ses expriences professionnelles, l'influence
qu'ont exerc des philosophes et des conomistes.
La dmarche de Bastiat va bien au-del: la nettet des principes, la
rigueur des analyses, l'lgance du style, l'ironie et la verve ajoutent
l'intrt de la rflexion le plaisir de la lecture.
Gustave de Molinari:
une approche de la dmocratie conomique

par

Jean-Michel POUGHON
Gustave de Molinari (1819-1912) fut l'une des figures marquantes du
libralisme conomique de son temps. Ses thories, originales plus
d'un titre, lui valurent une certaine renomme et suffirait faire
aujourd'hui de cet homme de gauche, un ultra-libral l !
Thoricien conomique, directeur du Journal des conomistes, chef
de file du courant libral, auteur prolixe, polmiste redoutable, il n'est
pourtant pas mentionn dans l'immense biographie de Michaud, ni
dans les diffrentes biographies nationales.
Seule, la Grande Encyclopdie nous apprend que cet conomiste
belge, n Lige, tait le fils d'un marchal d'Empire, devenu mdecin
homopathe. Journaliste d'opposition en France, Gustave de Molinari
regagne la Belgique aprs le coup d'tat du 2 Dcembre. Il occupe la
chaire d'conomie politique au muse de l'Industrie Bruxelles. En
1874, il est lu correspondant de l'Acadmie des sciences morales et
politiques. En 1881, il succde Joseph Garnier la direction du Jour-
nal des conomistes, fonction qu'il occupera jusqu'en 1911. Auteur
prolixe nous l'avons dit, il crivit un grand nombre d'uvres 2.
1819-1912, ces dates qui bornent la vie de Gustave de Molinari,
presque un sicle, marquent galement la naissance du libralisme
conomique, son triomphe, puis sa contestation. Cette dernire devait
engendrer un interventionnisme tatique contre lequel lutta farouche-
ment notre auteur. Ille combattit au nom, prcisment, de la dmo-
cratie. Mais s'il demeure certes attach la conception devenue
traditionnelle de la dmocratie, fonde sur des valeurs essentiellement
politiques, il l'envisage sous un autre angle, davantage conomique.
C'est en ce sens que l'on peut parler chez Molinari de dmocratie
conomique. Que faut-il entendre par cette expression? Molinari nous
l'explique dans l'un de ses ouvrages, au titre d'ailleurs significatif,
Comment rsoudre la question sociale?: L'intervention gouverne-
mentale, dans toutes les industries o elle s'exerce, a le dfaut capital
170 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

de subordonner le consommateur au producteur. Tandis que dans les


industries de concurrence, les producteurs s~nt obligs d'adapter leurs
produits aux besoins des consommateurs, l'Etat leur impose les siens,
et les contraint les accepter comme tels. Ce sont ses propres conve-
nances qu'il consulte, et non les leurs 3. En d'autres termes, de mme
que l'individu est libre d'agir par son vote sur le march politique , il
convient qu'il puisse agir pleinement, par ses dsirs, sur le march
conoprique. Sa libert d'action suppose naturellement l'effacement
d'un Etat omnipotent qui doit se cantonner dans un rle traditionnel
singulirement rduit.
Rien de nouveau au premier abord. Nous retrouvons l les thmes
libraux classiques de l'tat-gendarme. Cependant, Molinari se dif-
frencie de ce classicisme en allant jusqu'au bout du raisonnement lib-
ral, ce qui d'ailleurs le discrdita chez les libraux eux-mmes. Il est
vrai que ses analyses ont parfois de quoi surprendre, comme nous
allons le voir en examinant, d'une part, comment il envisage cono-
miquement la dmocratie politique, et d'autre part, ce qui le conduit
considrer l'tat comme un obstacle la dmocratie conomique.

1 - Une lecture conomique de la dmocratie politique:


la contestation de l'omnipotence de l'tat
En libral orthodoxe, Molinari prend pour cible l'tat, dont les
in!erventions sont juges excessives. Mais la dfinition qu'il donne de
l'Etat s'loigne de la dfinition constitutionnelle classique pour privil-
gier une approche conomique. L'tat, depuis ses origines, n'est qu'un
producteur de services, destin satisfaire les besoins de ses sujets, les
consommateurs: C'est une entreprise d'exploitation agricole et
industrielle 4 dont les seuls profits, les impts perus, dpendent de la
capacit des dirigeants de l'entreprise, les hommes politiques, la gou-
verner.
Cependant avec le temps, cette entreprise est devenue mono-
polistique, l'~tat intervenant dans toutes les branches de la production,
et ce, au dtriment des activits et crations individuelles. Il convient
donc de rtablir un quilibre et d'obtenir de l'tat qu'il abandonne
certaines fonctions. Un tel rajustement s'avre ncessaire dans la
mesure o la multiplicit des fonctions tatiques confine une disper-
sion, devenue nuisible au groupe social. Molil}ari va donc s'attacher
dlimiter strictement le champ d'action de l'Etat, ce qui le conduit
reconsidrer son rle dans des interventions devenues traditionnelles
au fil des temps, les fonctions rgaliennes. Toute la logique de ses rai-
sonnements en ce domaine se trouve concentre en une phrase qui
droule, de manire cocasse mais percutante, <:e qui va devenir notre
fil d'Ariane: Parce que le Code de tous les Etats civiliss oblige les
GUSTAVE DE MOLINARI... 171
parents nourrir leurs enfants, s'ensuit-il que l'tat doive se faire bou-
langer 5? En d'autres termes, tout besoin doit-il tre l'objet d'une
fonction tatique? Sont ainsi viss le contrle de la pense et la
scurit. Molinari, dans le cadre d'une dmocratie la plus large pos-
sible, proposera le libre choix de leur tat par les populations.

LE CONTRLE DE LA PENSE

La critique de la subvention tatique envers la religion


Molinari critique l'tat qui subventionne et contrle la religion et
prne un librali~me religieux excluant toute intervention tatique.
En critiquant l'Etat qui subventionne la religion, Molinari vise impli-
citement le systme franais du Concordat qui instaure une vritable
glise d'tat. En effet, en change de cette subvention, l'tat
limite le droit et la libert d'association du clerg, son droit de pro-
prit; il contrle par ailleurs les glises en nommant les hauts fonc-
tionnaires ecclsiastiques. Bref, selon Molinari, il asservit la religion
sous prtexte de la protger 6. En outre, cette subvention tatique
n'est rien d'autre qu'un impt prlev sur des contribuables, dont une
partie n'use pas des services des cultes.
Une vritable dmocratie conduit refuser ce contrle tatique sur
la religion, et instaurer un vritable libralisme en ce domaine. Mais
Molinari n'tayera pas son libralisme religieux sur les fondements
politiques tels que la libert de conscience ou la libert d'expression. n
raisonnera conomiquement, au risque de choquer. La religion consti-
tue un besoin, spirituel certes, mais dont les consquences doivent tre
analyses comme celles de tout besoin conomique. S'il existe vri-
tablement un besoin religieux, ceux qui l'prouvent n'hsiteront pas
fournir eux-mmes toutes les rtributions et contributions ncessaires
sa satisfaction. Si ce besoin est inexistant, Molinari s'interroge:
Est-ce en imposant aux populations l'obligation de pourvoir aux frais
du culte qu'on le fera natre 7?
Enfin, Molinari pousse l'extrme le raisonnement libral: toute
subvention tatique empche la concurrence religieuse et, de ce fait, on
assiste une baisse de la qualit des services religieux: La culture
religieuse ne va-t-elle pas en s'abaissant et se corrompant dans tous les
pays o l'tat protge et subventionne les cultes, tandis qu'elle s'lve
dans ceux o il les abandonne eux-mmes 8?
Ainsi, la vritable dmocratie implique le refus d'intervention de
l'tat dans le domaine religieux. Mais, allant plus loin, toute vritable
dmocratie conduit soumettre la religion, domaine par excellence du
spirituel, aux contraintes et rgles du march conomique. Concur-
rence, satisfaction des besoins de consommateurs religieux, telle est la
172 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

conclusion logique laquelle aboutit Molinari . Il critiquait, peut-tre


justement, le systme du Concordat. Aurait il reconnu ce qu'il prnait
dans les tlvanglistes des tats-Unis?
La mme logique conduit Molinari critiquer l'intervention tatique
dans l'enseignement.

La critique de l'intervention tatique dans l'enseignement


Molinari critique videmment l'intervention tatique dans l'ensei-
gnement, intervention qu'il qualifie de catastrophe . En effet, toute
intervention de l'tat en ce domaine ne laisse gure de choix ceux
qu'il appelle les consommateurs de l'enseignement 9 . L'tat leur
impose ses propres normes, telles que l'apprentissage des langues
mortes au dtriment des langues vivantes, la surcharge des pro-
grammes et un enseignement primaire nationaliste. Par ailleurs, des
enseignants mal pays et des locaux vtustes permettent l'tat de
concurrencer, peu de frais, et donc de manire dloyale, un enseigne-
ment priv soumis.
Certes, l'enseignement constitue un besoin ncessaire. Mais faut-il
en dduire que l'tat doit se faire enseignant? Et Molinari de
reprendre sa logique habituelle, et de fonder la libert de l'enseigne-
ment non sur des critres politiques traditionnels, mais sur des consid-
rations purement conomiques.
L'enseignement constituant un besoin, quand bien mme n'en
serait-il pas tenu compte par l'tat ou les communes, se serait naturel-
lement cr une industrie de l'enseignement. Cette industrie, au lieu
d'imposer ses propres normes d'ducation, saurait davantage se plier
aux dsirs des consommateurs et crer des institutions d'ducation en
harmonie avec les besoins des usagers 10. Elle serait, par exemple, plus
mme, de s'adapter l'volution du march que constitue la forma-
tion professionnelle: Dgage du fatras officiel des programmes,
l'instruction ncessaire pour former un avocat, un mdecin ou un pro-
fesseur exigerait moins de temps, reviendrait meilleur march 11.
Par ailleurs, outre le fait que les filires de formation offertes au libre
choix de chacun seraient plus nombreuses, les plus dmunis financire-
ment, mais capables intellectuellement, bnficieraient de bourses leur
permettant ainsi un gal accs au savoir.
L'intervention tatique en ce domaine semble ainsi, encore une fois,
superflue. Elle nuit mme l'tablissement d'une vritable dmocratie.
GUSTAVE DE MOLINARI... 173

La critique des subventions tatiques envers les spectacles


Molinari va critiquer les subventions octroyes aux spectacles, et en
particulier aux thtres. Le raisonnement repose sur les mmes fonde-
ments conomiques.
Les contribuables, qui ne peuvent ou ne veulent pas frquenter les
salles subventionnes, payent en fait une partie du prix des places de
spectateurs qui ne sont en gnral que des privilgis du monde poli-
tique et administratif, un public qui jouit ainsi d'entres de faveur. Et
Molinari de se demander, dmocratiquement, si ces subventions ne
sont pas autre chose qu'un des nombreux modes d'exploitation du
grand nombre par le petit 12?
Or, l'industrie thtrale est une industrie semblable aux autres, qui
doit rpondre un besoin exprim par des consommateurs. Que ceux
qui le ressentent le paient. La subvention tatique, nuisible dans ce
domaine comme dans celui de la religion, ne cre pas le besoin, mais
impose, dans tous les sens du terme ... Au contraire, la suppression de
toute subvention conduit instaurer la concurrence, et, partant, une
production thtrale qui ne peut que correspondre au choix des
consommateurs.
Enfin, cette manire de reconsidrer l'industrie thtrale permet de
rsoudre le problme politique du trouble l'ordre public que cause-
rait une pice heurtant la sensibilit ou les valeurs des spectateurs. Au
lieu que l'tat, se substituant aux consommateurs que sont les specta-
teurs, interdise, au nom de ses propres critres, ce sont ces derniers qui,
s'ils le dsirent, saisiraient les tribunaux 13.
AI}.si, que ce soit la religion, l'enseignement, le spectacle, le contrle
de l'Etat est cart. Ces domaines, envisags conomiquement, sont
rgis par les lois du march, c'est--dire par les dsirs et les choix des
consommateurs ou usagers. Le besoin conomique librement exprim
et satisfait constitue pour Molinari le pralable indispensable la
dmocratie. Encore faut-il que le citoyen sache reconnatre le bien
fond de ses dsirs, et que leur ralisation ne nuise pas la socit. Il
convient donc d'duquer en ce sens les individus.

L'ducation du consommateur politique


Le rve d'une vritable dmocratie, tant politique qu'conomique,
n'empche cependant pas Molinari de rester quelque peu raliste en
voquant le risque inhrent tout rgime dmocratique. L'individu est
certes devenu libre de se gouverner lui-mme, conomiquement. Mais
est-il vraiment capable d'assumer cette libert? Il apparat, pour Moli-
nari, que la matrise morale de l'individu n'a pas aussi vite progress
174 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

que sa domination sur la nature. Il en rsulte que l'individu ne possde


plus assez conscience de ses devoirs, ce qu'il se doit lui-mme comme
ce qu'il doit autrui.
On pourrait penser que l'analyse des devoirs de chacun ne serait que
la reprise, actualise, des devoirs du citoyen tel que les numrait la
Constitution de l'an III. Fidle lui-mme, Molinari en entreprend
l'analyse l'aide d'une grille de lecture qui repose principalement sur
l'conomie politique.
Il semble que pour Molinari, chacun d'entre nous soit considr
comme un potentiel d'actes dont les consquences peuvent tre bn-
fiques ou nuisibles lui-mme, et donc, par voie de consquence, la
socit en son entier.
En agissant correctement envers lui-mme ou envers autrui, chacun
cre une plus-value dont les autres peuvent profiter. Au contraire, en
agissant de manire incorrecte, on retire aux autres ce qui aurait pu
leur tre utile. Ainsi, l'exercice des devoirs de chacun se traduit-il plus
particulirement en recourant l'ide de consommation. Il convient
ainsi de distinguer la consommation utile, lorsque chacun remplit ses
obligations envers lui-mme et envers ses concitoyens, de la consom-
mation nuisible, celle qui dtruit le capital personnel, par l'intemp-
rance, la prodigalit ou la ngligence dans l'ducation des enfants. Or,
de tout temps, des lois poussaient favoriser cette consommation utile,
comme les lois somptuaires qui rglementaient le port des vtements,
ou les rglements des corporations ou des manufactures qui auto-
risaient se sparer d'un individu dont on savait qu'il tait joueur ou
buveur 14.
Naturellement, les rgles de la dmocratie politique interdisent de
recourir de telles contraintes 15. Il convient au contraire de faire appel
au sens de la responsabilit de chacun, et de substituer la rgle impo-
se une rgle volontaire. Cependant, il existe une catgorie de consom-
mateurs dont la force,morale est insuffisante et dont les actes sont trop
souvent nuisibles. L'Etat doit alors intervenir pour les protger contre
eux-mmes. Il doit les prendre sous sa tutelle, prmunir contre la pau-
vret qui les menace, eux, et, par leur entremise, la socit 16. L'tat
doit leur apprendre consommer de manire utile et les duquer dans
le cadre d'une dmocratie conomique. Quant aux autres, ceux qui ont
dj bnfici de cette ducation, si leur attitude devient nuisible, l'opi-
nion publique leur infligera une sanction morale et sociale, sorte de
peine dmocratique 17 Ds lors, la proposition de Molinari devient
paradoxale. En effet, notre auteur ne cesse de vilipender l'tat, qu'il
veut considrer au mme titre qu'une entreprise prive, comme devant
tre soumis la loi de la concurrence et courir ainsi le risque de voir
fuir ses sujets. Mais par ailleurs, il lui impose le devoir d'duquer,
d'apprendre aux plus dmunis les valeurs de la dmocratie cono-
mique. Au risque de caricaturer sa pense, nous pourrions presque
GUSTAVE DE MOLINARI... 175
suggrer qu~ Molinari demande l'tat d'apprendre aux citoyens se
passer de l'Etat... Il est vrai que, par ailleurs, Molinari prcise que cette
tche devrait tre confie des entreprises prives.

LA CRITIQUE DU MONOPOLE TATIQUE DE LA SCURIT

Il tait logique que Molinari critique le monopole tatique de la


scurit dans la mesure o cette fonction fut toujours considre
comme l'apanage du pouvoir politique. Quand bien mme n'existe-
rait-il qu'une fonction assume par l'tat, ce serait d'assurer chacun
une protection. Cette conception sculaire du rle de l'tat fut reprise
par les rvolutionnaires qui faisaient de la scurit l'un des Droits de
l'homme. Les libraux eux;mmes, qui qualifiaient l'tat de Gen-
darme, reconnaissaient l'Etat ce rle. C'est pourquoi Molinari, en
re}llettant en cause ce qui tait devenu une mission traditionnelle de
l'Etat, rencontrera une opposition dans le courant conomique libral.
Pour Molinari, le monopole de l'exercice de la scurit, qu'il repose
sur le droit divin, comme sous l'Ancien Rgime, ou sur une dlgation
du peuple comme depuis la Rvolution, ne peut tre accept que s'il
rencontre l'adhsion des citoyens. Ces derniers ne le remettent en
question que s'ils n'y trouvent plus leur intrt. Une telle contestation
dcoule d'ailleurs logiquement du contrat fictif pass entre l'tat et les
citoyens. Ces derniers cesseraient d'obir s'ils ne pouvaient changer ce
qui leur est impos et ne les satisfait plus. Or, que constatons-nous? :
L'tat, qui dtient le monopole de l'exercice de la scurit, ne remplit
pas de manire satisfaisante son office. Dans son ouvrage Comment
rsoudre la question sociale?, Molinari s'en prend violemment l'insti-
tution judiciaire qu'il qualifie de service le plus arrir qui soit ...
La Justice est lente, incertaine, collteuse, la police insuffisante et
vexatoire, les pnalits tantt excessives et tantt faibles, et le systme
pnitentiaire plus propre dvelopper la criminalit qu' la res-
treindre 18. L'intrt mme de la dmocratie implique que le pro-
blme de la scurit soit l'objet d'une nouvelle approche.
Molinari avait dj abord la question dans un article publi dans le
Journal des conomistes, en 1849. L'originalit de ses opinions obli-
gera la direction du journal publier l'article, prcd d'une prface
dans laquelle elle mettait des rserves importantes sur les conclusions
de l'auteur 19.
Molinari y abordait le problme de la scurit sous l'angle cono-
mique. Elle constitue un besoin fondamental pour tout individu qui
veut protger ses biens. Les gouvernements, en assurant l'ordre,
deviennent des producteurs de scurit, tandis que les citoyens doivent
tre qualifis de consommateurs de scurit. Si l'on continue de raison-
ner conomiquement, la scurit n'est rien d'autre qu'un bien immat-
176 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

riel dont la production doit obir aux rgles conomiques, notamment


celle de la libre concurrence. Or, l'intrt bien compris de chacun le
conduit se procurer la scurit au prix le plus bas possible. Il en
rsulte donc que la concurrence doit jouer entre les producteurs de
scurit. Ainsi, pour assurer leur protection, les citoyens devraient
pouvoir s'adresser au gouvernement de leur choix. Une autre solution
ce problme consisterait recourir aux services d'entreprises prives,
productrices de scurit. Elles entreraient en concurrence, sur dif-
frents points du territoire, se substituant au monopole tatique, et
seraient soumises au choix des consommateurs 20.
La scurit, fonction rgalienne par excellence, assure par des
entreprises prives, on comprend les rticences de la direction du Jour-
nal des conomistes.
Molinari voluera peu sur ce problme. Certes, dans son cours
d'conomie politique (1863), il en reviendra l'ide traditionnelle du
monopole tatique de l'exercice de la scurit. Il justifie cette conces-
sion: la socit industrielle produisant davantage de richesses qui
attirent les convoitises, il convient que la production de scurit
s'accroisse. La g~stion de cette augmentation de la scurit peut certes
tre confie l'Etat, mais condition qu'il renonce intervenir dans
les autres domaines qui ne sont pas de son ressort, pour ne se consacrer
qu' son unique mission de protection 21.
Mais dans son Esquisse de l'organisation politique et conomique de
la socit future (1899), il soutiendra que, devant l'chec manifeste de
la scurit tatique, on peut prvoir que la Nation contractera de pr-
frence par l'entremise de dlgus, avec la compagnie qui offrira les
conditions les plus avantageuses, et les garanties les plus" sftres pour la
fourniture de cet article de consommation naturellement collec-
tive 22. "

LE LIBRE CHOIX DE LEUR TAT PAR LES POPULATIONS

La mise en concurrence des diverses institutions tatiques concerne


naturellement le domaine conomique. Mais Molinari ne craint pas
d'en largir la porte et d'en prner l'application dans le domaine poli-
tique.
Lorsqu'il analyse l'tat, Molinari, nous l'avons vu, ne cesse de s'le-
ver contre son omnipotence. Il reprend l les critiques classiques
depuis longtemps avances par la doctrine librale, notamment l'arbi-
traire des impts ou l'intervention dans le domaine industriel. Mais sa
critique repose davantage sur un fondement quelque peu diffrent de
celui des libraux classiques. Ces derniers reprochaient principalement
l'tat d'interven!r dans des domaines hors de sa comptence. Moli-
nari reproche l'Etat non seulement de sortir de son domaine, mais
GUSTAYB DE MOLINARI... 177
surtout de dnier aux membres du groupe social le droit de s'opposer
ses interventions, en sanctionnant par exemple tout consommateur
qui voudrait se soustraire aux services imposs par l'tat 23. L'tat
exerce ainsi une vritable tutelle sociale sur les membres de la
communaut, sans que ceux-ci puissent s'y drober. Et Molinari
d'approuver Jean-Baptiste Say qui qualifiait l'tat d' ulcre poli-
tique 24 .
Contre ce qu'il considre comme un attentat la libert des popula-
tions disposer d'elles-mmes, Molinari brandit l'arme libertaire :
toute soumission l'tat n'est lgitime que si elle est librement
consentie. Il convient en consquence de laisser aux populations le
libre choix de leur tat. Une telle proposition ne peut manquer de cho-
quer, tant elle va l'encontre de certitudes constitutionnelles
sculaires. Molinari tente de la justifier en faisant appel au concept
conomique de libre concun:.ence.
Dans l'Ancien Rgime, l'Etat possdait le droit de disposer des
populations, les rattachant son territoire sans gure se soucier du
consentement des intresss. La Rvolution franaise modifia peu le
principe, puisque, si le consentement des populations est exig pour
leur rattachement, il ne l'est p'as si elles souhaitent rompre leurs liens
avec l'tat. C'est pourquoi l'Etat peut imposer ses directives au nom
d'une Nation indivisible 25 .
Il faut rompre avec cette manire d'envisager l'tat comme unique
et omnipotent. Il convient de le placer en situation de concurrence.
Toute population doit pouvoir disposer de ce que Molinari qu~lifie de
droit de scession, fondement de toute concurrence entre Etats:

Le droit de Scession (sic), qui se fraye aujourd'hui un chemin


tr~versle monde, aura pour consquence ncessaire la libert de gouver-
nement. Le jour o ce droit sera reconnu et appliqu dans toute son
tendue naturelle, la concurrence politique servira de complment la
concurrence agricole, industrielle et commerciale 26.

La loi, l'origine conomique, de la concurrence s'tend au poli-


tique en autorisant aux populations le libre choix de leur citoyennet.
Elle gnre alors une dmocratie politique sans frein.
Ainsi, pour Molinari, l'tat se rvle-t-il comme une institution
superflue, sinon inutile, dans la mesure o ses fonctions considres
comme traditionnelles pourraient tre exerces plus avantageusement
pour la communaut par des institutions prives dpendant du verdict
des consommateurs de services que sont les citoyens. La rvision du
rle de l'tat, tel est donc le pralable indispensable toute rflexion
sur la dmocratie politique. Il en est de mme pour la dmocratie
conomique.
178 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

II - Le refus d'un tat, obstacle la dmocratie conomique

Selon Molinari, on ne peut parler de vritable dmocratie politique


s'il n'existe pas une dmocratie conomique ou industrielle. Nous
entendons par cette expression la libert d'entreprendre et de crer,
libert laquelle l'tat ne doit pas s'oppo,ser. Il convient donc, et ce
sera le sens du combat de Molinari, que l'Etat renonce contrler les
crations d'entreprises et assure la transparence du march du travail.
En d'autres termes, l'tat doit cesser de constituer un obstacle la
dmocratie industrielle. Par ailleurs, l'tat doit abandonner l'une de
ses fonctions rgaliennes sculaires, l'mission de monnaie.

L'TAT, OBSTACLE LA DMOCRATIE INDUSTRIELLE

L'Association, forme de dmocratie industrielle, favorise la vie


dmocratique
Molinari se range l sous la bannire des libraux et participe pl~ine
ment leur combat contre l'interventionnisme conomique de l'Etat
Mais son angle d'attaque sera celui de la dmocratie, au sens large du
terme, celle qui permet chacun de participer la vie politique comme
la vie conomique de la Nation. Ainsi, dans le Journal des cono-
mistes, il rdigera un vibrant plaidoyer en faveur de la libert des asso-
ciations, dont il analysera la constitution en usant des termes de la
dmocratie politique, tablissant ainsi un parallle entre les deux
concepts 27.
Dans un long historique sur l'Association, Molinari regr~ttera la
mfiance que suscitait sous l'Ancien Rgime, tant auprs de l'Etat que
dans la population, cet!e institutiop conomique. Les instances poli-
tiques y craignaient un Etat dans l'Etat, d'o des formes trs strictes die
contrles pour leur constitution et leur direction, comme Ile
dmontrent les ordonnances de Colbert. Par ailleurs, l'opinion
publique assimilait toute structure associative au monopole corporatif,
l'affermage des impts ou une industrie protge par des privilges.
Ainsi, sous l'Ancien Rgime, toute forme associative tait-elle dconsi-
dre.
Les rvolutionnaires ragirent donc logiquement lorsqu'ils suppri-
mrent les corporations et firent table rase des privilges pour laisser la
place l'individualisme le plus parfait, par l'entremise du dcret
d'Allarde et de la loi Le Chapelier. Par ailleurs, l'association cono-
mique demeura toujours suspecte, dans la mesure o l'obtention de la
libert politique primait sur la libert d'association industrielle, cette
dernire demeurant sans cesse contrle par l'tat.
GUSTAVE DE MOLINARI... 179
Les consquences de cette mise l'cart, de cette mfiance de toute
association industrielle aboutirent un paradoxe. En effet, alors que
les techniques de production n'ont cess de progresser pas de gant,
les structures de production sont deIJ1eures inchanges, contrles
qu'elles sont, ds leur cration, par l'Etat. Il en rsulte une inadapta-
ti<?n par rapport aux exigences industrielles, inadaptation qui contraint
l'Etat devenir lui-mme industriel, par exemple en intervenant dans
l'industrie des chemins de fer.
L'Angleterre cessa la premire ce contrle et instaura un vritable
libralisme qui impliquait la libre cration d'entreprises. La crainte
d'une concurrence devant la prolifration d'entreprises prives comp-
titives contraignit la France suivre le mouvement. Le trait de libre
change en 1860 avec l'Angleterre, les lois de 1863 puis de 1867 largis-
sant puis accordant totalement la libert de cration des socits ano-
nymes, balisrent cette marche de la France vers le libralisme. Mais la
mentalit franaise demeure mfiante l'gard des structures cono-
miques librales. Ce sont ces doutes que Molinari veut lever.
Il voit dans la forme associative, et plus particulirement dans la
socit anonyme, l'expression la plus parfaite de la dmocratie cono-
mique. En effet, non seulement toute sujtion tatique a disparu, mais
encore il n'existe plus aucun frein la libert de cration de chacun. Et
Molinari d'illustrer par des exemples prcis l'axiome qu'il vient de
poser: la libert d'association permet chacun d'panouir et de rali-
ser son potentiel cratif.
Ainsi, un inventeur est-il rarement la fois crateur et gestionnaire.
De plus, il ne dispose gnralement pas de l'argent ncessaire pour
exploiter son invention. D'o l'intrt de la socit anonyme qui lui
permet d'accder au march des capitaux 28.
De mme, la constitution du capital d'une entreprise s'adresse-t-elle
au public le plus large, puisqu'il peut y tre souscrit par tranche de cinq
cents francs. Une telle dmarche s'inspire naturellement des principes
de la dmocratie, puisqu'elle permet aux petites gens de participer la
vie conomique et tend carter la primaut des gros capitaux 29.
Enfin, l'organisation et la direction de la socit anonyme relvent
de la mme ferveur dmocratique. L'entreprise appartient certes aux
actionnaires, qui peuvent la gouverner leur guise. Mais, tout comme
dans la vie politique, le gouvernement direct se rvle peu pratique. On
lui prfre le gouvernement par dlgation, le conseil d'administration
et une direction, qui grent, sous le contrle de mandataires. Et Moli-
nari d'insister sur les avantages de cette forme d'institution cono-
mique. Il continue de l'analyser dans l'optique de la dmocratie,
puisqu'il va comparer les organes de direction d'une entreprise aux ins-
titutions politiques dmocratiques, ces dernires tenant lieu de rf-
rence 30.
Tout d'abord, dans une telle association conomique, il existe une
180 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sparation des fonctions, des pouvoirs mme, entre les actionnaires,


qui reprsentent le capital, et la direction, qui reprsente l'intelligence
pratique, celle qui met en uvre le capital. Les entreprises, ces acteurs
conomiques dont l'importance va grandissant, deviennent ainsi acces-
sibles ceux qui possdent l'argent, mais sont dmunis de l'intelligence
des affaires, mais galement ceux qui possdent l'intelligence, mais
sont dpourvus des capitaux. Le capital intellectuel, uni au capital
matriel sont donc l'origine de l'mergence de la dmocratie indus-
trielle.
Quant aux actionnaires, qui possdent certes la souverainet, mais
sont ignorants du monde des affaires, ils dlguent leurs droits ceux
qui en sont familiers, les praticiens. Ils ne conservent que les droits de
modifier la constitution de l'entreprise, de choisir et de contrler la
direction. On croirait une parodie de Montesquieu: les actionnaires
n'entendent rien aux affaires, mais possdent le bon sens pour dsigner
leurs dirigeants ... Telle est donc l'entreprise, fonde sur le libre choix
de la direction par les actionnaires et sur la libert d'agir des gouver-
nants 31.
Car la ralit industrielle n'obit pas cet idal de dmocratie indus-
trielle. Et Molinari de comparer une ralit industrielle pervertissalllt
les principes fondateurs dmocratiques, une ralit politique qui ne
reflte gure l'idal dmocratique. La libert lectorale des action-
naires se trouve, par exemple, limite, puisqu'il est exig un minimum
ou un maximum d'actions pour qu'elle puisse s'exercer. Molinari quali-
fie cette limitation du droit des actionnaires de cens lectoral au sein
de l'entreprise. De mme, l'accs la direction de l'entreprise suppose
de la part des postulants la possession d'un minimum d'actions, ce que
Molinari qualifie de cens d'ligibilit. Il conclut, amer, qu'une partie du
capital demeure entre les mains des gouvernants, tandis que le cens
lectoral rduit le nombre des actionnaires influents. Ne peut-il en
rsulter un mauvais gouvernement de l'entreprise, gouvernement qui
peut se perptuer par ce qu'il faut bien appeler une corruption lecto-
rale 32?
Le remde rside dans ce droit considrable que possdent les
actionnaires de se faire aider par des mandataires possdant des
connaissances industrielles dont eux-mmes sont dpourvus. Ces man-
dataires contrlent la gestion de l'entreprise, mais ne peuvent y parve-
nir que s'il existe une transparence des comptes et des rsultats. De l
la ncessit d'une publicit des rsultats de toute entreprise, publicit
indispensable l'essor de toute dmocratie industrielle 33.
Cependant, malgr ces rserves, Molinari demeure confiant dans
l'avenir des structures associatives. Il rfute ainsi l'objection souvent
avance que la concentration des capitaux entre les mains d'entreprises
puissantes accrotrait la distance entre le capital et le travail. Prenant
l'exemple de l'Angleterre, plus avance que nous en ce domaine, il
GUSTAVE DE MOLINARI... 181
soutient que cette forme d'entreprise, la socit anonyme, dcentralise
la proprit industrielle, la rendant accessible la multitude. Au
contraire, la restriction la cration d'entreprises renforce la concen-
tration des capitaux 34. A la conception politique des rvolutionnaires
souhaitant une nation de petits propritaires, Molinari substitue le sou-
hait d'une Nation de petits actionnaires, participant la vie industrielle
par leurs actions sur les marchs conomiques.

La dmocratisation du march du travail


La mme logique de libralisation s'applique au march du travail.
Contrairement certains libraux partisans d'une libert individuelle
totale, Molinari protestera vigoureusement contre les interdictions des
coalitions d'ouvriers. Il y voit un obstacle une vritable libert du tra-
vail, dans la mesure o les rapports de forces avec les employeurs
penchent en faveur de ces derniers et empchent une libre discussion
des conditions de travail. L'interdiction des coalitions s'oppose l'ins-
tauration d'une vritable dmocratie conomique et interdit l'ouvrier
d'agir efficacement sur le march du travail.
De nouveau, Molinari procde l'analyse conomique d'une institu-
tion juridique, le contrat de travail, et s'loigne, aussi bien des socia-
listes qui souhaitaient un contrle de l'tat en ce domaine que des
libraux qui en repoussaient l'intervention.
Molinari s'interroge ainsi sur le rapport qui existe entre un ouvrier et
son travail. Qu'est-ce qu'un ouvrier sinon un individu qui se trouve en
tat d'offrir une prestation qui possde une certaine valeur, un bien
conomique, un marchand de travail 35 ? Dpassant l'analyse mar-
xiste qui s'en tenait aux rapports qui existent entre l'employeur et
l'employ, et l'exploitation de la valeur travail, Molinari transpose le
problme de la prestation offerte sur le plan plus large du march.
L'ouvrier reste le premier intress connatre les dbouchs poten-
tiels du travail qu'il offre, sa valeur sur le march conomique. Il lui est
indispensable de connatre ces donnes, sous peine de rester dpen-
dant d'un employeur qui hsitera certainement les lui communiquer.
Il convient donc qu'existe une vritable transparence de l'offre et de la
demande de travail, une vritable publicit qui permette un jeu de la
loi de l'offre et de la demande 36. Or, une institution conomique rem-
plit ces conditions. Ce sont les Bourses du travail, qui constituent un
vritable thermomtre de la valeur des prestations offertes et deman-
des. Et Molinari insistera sur la ncessit de dvelopper ces institu-
tions 37.
182 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

L'MISSION DE MONNAIE

Molinari va s'insurger contre cette fonction rgalienne par excellence.


L'mission de monnaie s'accompagnait, sous l'Ancien Rgime, de la
manipulation et de la falsification de l'talon montaire, l'or, ce qui
interdisait l'tablissement d'un systme montaire conomique et sl1r.
Par ailleurs, encore actuellement, ce monopole d'mission engendre des
frais, assums par le contribuable, tout en crant une monnaie incer-
taine, fonde sur les variations de l'or, unique talon.
Imaginons au contraire la suppression du monopole tatique d'mis-
sion de la monnaie. Imaginons que des entreprises prives ou des
banques crent elles-mmes des monnaies de papier, de mtal. Tout
d'abord, et ce n'est pas ngligeable, la concurrence limitera les frais de
fabrication. Mais allons plus loin. Refusons le monopole de l'or comme
rfrence montaire: Il faut substituer cet talon simple un talon
compos d'un ensemble de produits 38. Quelles seraient les cons-
quences d'une telle substitution? Toutes les monnaies, mme celles
des pays voisins seraient mises dans tous les pays; le public choisirait
ou refuserait telle ou telle monnaie selon qu'elle reposerait et serait ou
non garantie par des valeurs suffisantes. Inluctablement, devant cette
diversit, un temps gnante, les banques de circulation seraient ame-
nes fixer leur monnaie sur l'talon le plus gnralement apprci,
talon qui pourrait tre une monnaie trangre de rfrence. Nous
entrerions ds lors dans une vritable dmocratie montaire, puisque
les monnaies lues dpendraient du choix des consommateurs ,
choix .uid par des critres de concurrence et de scurit cono-
mique 9.
La fonction montaire actuelle de l'tat semble donc superflue, tout
comme semble dpasse, toujours selon le critre de la dmocratie
conomique, sa volont de s'immiscer dans la vie industrielle et ainsi
de diriger l'activit conomique au dtriment de ses fonctions propres.

Que conclure devant un auteur dont on ne peut nier l'originalit?


L'erreur consisterait, notre sens, voir dans l'anti-tatisme virulent
de Molinari un anarchisme o seule primerait la libert individuelle.
La recherche de l'harmonie sociale conserve toute sa valeur et l'impor-
tance accorde l'ducation des citoyens suffit le montrer.
Il semble que l'on assiste de la part de Molinari un vibrant plai-
doyer pour la dmocratie. Simplement, la manire dont il envisage ce
concept sort des voies traditionnelles et en consquence, choque par-
fois. Il surprend, dans la mesure o il associe dmocratie politique et
dmocratie conomique, une vritable socit dmocratique reposant
sur les deux concepts. A la libert politique du citoyen correspond la
GUSTAVE DE MOLINARI... 183
libert conomique du consommateur, l'un et l'autre devant pouvoir
agir efficacement sur le march politique comme sur le march cono-
mique. Certes, il peut paratre choquant, nous l'avons relev, de consi-
drer uniquement sous l'angle conomique toutes les activits ou
besoins individuels, surtout lorsqu'il est question de religion. Mais
l'important rside moins dans ces exagrations que dans la volont de
faire cesser une contradiction fondamentale entre la proclamation des
liberts et leurs restrictions par une institution qui outrepasse, selon
Molinari, ses fonctions. Molinari semble percevoir que la socit
devient trop complexe pour tre rgie d'une manire monolithique.
Il lui prfre le march, rencontre des souverainets individuelles
d'o jaillit, par voie de consquence, l'intrt gnral. La rencontre des
volonts individuelles scrte, comme le montrera Hayek, un ordre
spontan, que l'institution tatique est incapable de susciter. La souve-
rainet individuelle devient ainsi le fondement d'une socit dans
laquelle l'individu se substitue l'tat, dont l'action est juge moins
efficace. L'individu devient ainsi meilleur juge de l'intrt gnral 40.
Il n'en demeure pas moins que sa vision de la socit provoque de
nombreuses questions, questions d'autant plus intressantes que cer-
taines des propositions de Molinari concernent nos problmes
actuels 41. Tout d'abord, n'existe-t-il p~s une forte contradiction entre
le cosmopolitisme auquel il aspire et l'Etat Nation, partie intgrante de
notre culture politique? Par ailleurs, dans l'optique de Molinari, qui
incarnerait l'intrt gnral? Faudrait-il, au risque de verser dans un
matrialisme outrancier, identifier l'intrt gnral au bien-tre cono-
mique? Certes, l'ducation dmocratique, sur laquelle Molinari insiste
tellement, contribuerait prserver d'un tel risque. Mais on mesure la
fragilit d'une telle barrire devant la menace permanente du rgne de
la loi du plus fort; Cette socit que souhaite Molinari, dans laquelle
les pouvoirs de l'Etat se rduiraient, telle une peau de chagrin, ne tra-
cerait-elle pas pour beaucoup la route de la servitude?

NOTES

1. Cf L'conomie politique en France au x[}f sicle, sous la direction de


Y. Breton et M. Luftalla, p. 3 note 1. et P. Lemieux, l'Anarcho-capitalisme,
PUF, p. 5.
2. Les Soires de la rue Saint-Lazare. Entretiens sur les lois conomiques et
dfense de la proprit, Paris, Guillaumin 1849; De la production de
scurit , Journal des conomistes, 1849 (JE 1849); Esquisse de l'organisation
politique et conomique de la socit future, Paris, 1899. Comment se rsoudra
la question sociale, Cours d'conomie politique, 2e d. Paris, Guillaumin, t. 1,
Questions d'conomie politique et de Droit public, Paris, Guillaumin, 1861.
Les Bourses du travail, Paris, 1893.
3. Comment se rsoudra... , op. cit., p. 329.
184 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

4. Esquisse de l'organisation ..., op. cit., p. 58.


5. Comment se rsoudra... op. cit., p. 331.
6. Ibid. p. 335.
7. Ibid. p. 335.
8. Ibid. p. 336.
9. Ibid. p. 330 et suiv.
10. Ibid. p. 331: L'instruction est un besoin, tout besoin suscite la
demande du produit ou du service propre le satisfaire, et la demande dter-
mine l'offre de ce produit ou de ce service, aussitt qu'elle devient assez
intense pour en rembourser les frais.
11. Ibid. p. 331.
12. Ibid. p. 336.
13. Ibid. p. 335.
14. Cours d'conomie politique, op. cit., t. 2, p. 473 et suiv.
15. Comment se rsoudra... , op. cit., pp. 478-479: L'observation et l'exp-
rience dmontrent qu'il n'est pas vrai, comme l'affirment les individualistes,
que tous les hommes soient capables de se gouverner; qu'il n'est pas vrai, non
plus, comme l'affirment les socialistes, gue tous les hommes soient incapables
de se gouverner. D'o la conclusion qu'Il faut les laisser pleinement libres, soit
de pratiquer le self-government, soit de ne point le pratiquer.
16. Ibid. p. 477: Si cette multitude incapable du self-government tait
libre de se placer sous la tutelle qui lui est encore ncessaire, il y a apparence
qu'elle n'y manquerait point; qu'elle changerait d'elle-mme sa condition
misrable et prcaire contre une tutelle qui se rsoudrait pour elle en une
assurance libre contre le pauprisme.
17. Comment se rsoudra... , op. cit., p. 478.
18. Ibid., p. 338.
19. JE, 1849, p. 277: Bien que cet article puisse paratre empreint d'uto-
pie dans ses conlusions, nous croyons, nanmoins, devoir le publier...Tant de
gens exagrent la nature et les attributions du gouvernement, qu'il est devenu
utile de formuler strictement la circonscription hors de laquelle l'intervention
de l'autorit cesse d'tre tutlaire pour devenir anarchique et tyrannique.
20. JE 1849, p. 279: S'il est une vrit bien tablie en conomie politique,
c'est celle-ci: Qu'en toutes choses, pour toutes les denres servant pourvoir
ses besoins matriels ou immatriels, le consommateur est intress ce que le
travail et l'change demeurent libres, car la libert du travail et de l'change ont
pour rsultat ncessaire et permanent un maximum d'abaissement dans le prix.
et celle-ci: Que l'intrt du consommateur d'une denre quelconque doit tou-
jours prvaloir sur l'intrt du producteur. Or, en suivant ces principes, on
aboutit cette conclusion rigoureuse: Que la production de la scurit doit,
dans l'intrt des consommateurs de cette denre immatrielle, demeurer sou-
mise la loi de la libre concurrence. D'o il rsulte: Qu'aucun gouvernement
ne devrait avoir le droit d'empcher un autre gouvernement de s'tablir concu-
remment avec lui, ou d'obliger les consommateurs de scurit de s'adresser
exclusivement lui pour cette denre.
21. Cours d'conomie politique, op. cit., p. 483: Produire de la scurit,
telle est, en rsum, la fonction essentielle des gouvernements.
22. Ibid., p. 83.
23. Comment se rsoudra..., op. cit., p. 402. Molinari dcrit ainsi les gouver-
nements: Arms du pouvoir irrsistIble que leur confre une souverainet
sans limite... protgs contre une concurrence sous sa forme nouvelle par la
persistance d'un rgime de " sujtion", qui punit comme un acte de haute tra-
hison toute tentatIve de sparation des consommateurs de leurs services,
investis ainsi d'un monopole qui met leur merci, en dpit de toutes les garan-
GUSTAVE DE MOLINARI... 185
ties constitutionn~lles ou autres, les liberts ncessaires de l'Individu, libert
du Travail, de l'Echange, de l'Association ... , et qui subordonne le droit de
proprit de chacun de leur" sujet" leur droit souverain de taxer, de rgle-
menter, et de s'approprier mme telle branche d'industrie qu'ils jugent parti-
culirement propres augmenter leurs ressources et combler leurs dfi-
cits ...
24. Cours d'conomie politique, op. cit., p. 530.
25. Esquisse de l'organisation... , op. cit., p. 62.
26. Cours d'conomie politique, op. cit., p. 532.
27. JE, 1867.
28. Ibid., p. 163.
29. Ibid., p. 166 et suiv. Cf. plus particulirement pp. 173-174: ... Sous le
rgime de la production individualise, le capital industriel et commercial
n'tant gure recueilli que dans les rgions suprieures et moyennes de la
socit, les bnfices de la production sont le monopole de l'aristocratie et de
la bourgeoisie; sous le rgime de la production par voie d'association, les capi-
taux d'entreprise tant demands en coupures accessibles aux petites bourses
et toujours ralisables en cas de ncessit, les classes infrieures, leur tour,
peuvent contribuer la constitution du capital industriel et commercial, et
participer ses bnfices. Le monopole des gros capitaux disparat; le champ
fcond de la production est ouvert l'pargne de l'ouvrier comme celle de
l'entrepreneur d'industrie et du riche propritaire.
30. Ibid., p. 174 et suiv.
31. Ibid., p. 176: En rsum, ce qu'on pourrait appeler l'organisation
naturelle ou utile des entreprises par voie d'association a pour base la libert
de choisir chez les actionnaires, et la libert d'agir chez le personnel gouver-
nant.
32. Ibid., p. 176 et suiv.
33. Ibid., p. 178.
34. JE, 1868, p. 21 : Si l'association avait, ds le dbut de la grande indus-
trie, appel les plus petits capitaux comme les plus grands participer
l'uvre et aux profits de la production agrandie; si elle avait rpandu, comme
elle le fait aujourd'hui en Angleterre par millions et dizaines de millions les
parts de la proprit industrielle, de manire les faire descendre jusque dans
les couches les plus basses de la socit, comment l'ide d'un antagonisme
entre la classe capitaliste et la classe ouvrire aurait-elle pu surgir? C'est
l'absence ou l'insuffisance de l'association, entrave dans son essor par une
lgislation protectrice de l'individualisme, qui a suscit cet antagonisme, c'est
l'association devenue libre, et s'tendant peu peu dans sa sphre naturelle,
qui le fera dispara~re.
35. Questions d'Economie politique et de Droit public, op. cit., p. 183:
L'ouvrier est un marchand de travail... Il est intress connatre les dbou-
chs qui existent pour sa denre et de savoir quelle est la situation des diff-
rents marchs du travail.
36. Les Bourses du travail, op. cit., p. 133 : Si les prix du travail dans les
diffrentes contres du globe taient partout parfaitement connus des
ouvriers, les salaires seraient donc rgulanss, en ce sens que la mme quan-
tit de travail finirait par se payer partout peu prs au mme taux.
37. Ibid., p. 137: De tous points donc, la publicit du travail serait avanta-
geuse aux travailleurs. Il ne nous reste plus qu' chercher le moyen de l'ta-
blir. Ce moyen serait fort simple. C'est la presse qui publie le bulletin de la
Bourse et les annonces industrielles: ce serait la presse qui publierait le Bulle-
tin du travail. Nous proposons, en consquence, tous les corps d'tat de la
ville de Paris, de publier gratuitement chaque semaine le bulletin des engage-
186 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ments d'ouvriers avec l'indication du taux des salaires de l'tat de l'offre et de


la demande ... Nous inviterons nos confrres des dpartements publier le
Bulletin de travail de leurs localits respectives ... Chaque semaine, tous les
travailleurs de France pourront avoir de la sorte sous les yeux le tableau de la
situation du travail dans les diffrentes parties du pays.
38. Comment se rsoudra... , op. cit., p. 321.
39. Ibid., p. 325: A mesure que les relations internationales se multi-
plieront, et que la diversit des monnaies deviendra plus gnante et plus on-
reuse, les banques de circulation seront amenes fixer leurs monnaies sur
l'talon le plus gnralement demand.
40. Esquisse de l'organisation... , op. cit., p. 95: La souverainet indivi-
duelle, voil donc quelle est, en dernire analyse, la base des institutions poli-
tiques de la socit future. La souverainet n'appartient plus une socit
propritaire d'un territoire et d'une population esclave ou sujette, ou une
sorte d'entit idale, hritire de l'tablissement politique de sa devancire et
investie, comme elle, d'un droit illimit sur la vie, la libert et la proprit
individuelle. Elle appartient l'individu lui-mme. Il n'est plus un sujet, il est
son matre, son propre souverain, et il est libre de travailler, d'changer les
produits de son travail...
41. Cf. notamment Murray N. Rothbard, An Austrian perspective on the
historie of economic Thouhght, vol. II, d. Edward Elgar, 1995, qui consacre
d'importants dveloppements notre auteur. Dans le mme ordre d'ides, on
pourra se reporter la chronique du Pro Mouly Scurit sociale et concur-
rence: une rforme constitutionnellement possible , Recueil Dalloz-Sirey
1996, Chronique pp. 24 28.
Le secret
de la libert des banques
et de la monnaie

par

Philippe NATAF
Aujourd'hui on n'enseigne plus dans les manuels l'exprience de la
pluralit d'mission des banques sous le Directoire et le Consulat. Ce
phnomne s'est pourtant beaucoup enseign au XIXe sicle et mme
jusqu'en 1914; cet enseignement s'est encore poursuivi au xxe sicle
grce Louis Lair et Edmond Servais de la Banque de France (le der-
nier livre de Servais date de 1967). Dans ce livre, qui est l'histoire de la
Banque de France, on trouve une large place consacre au systme
bancaire prcdant celui de la Banque de France, savoir la pluralit
des instituts d'mission. Il est amusant d'observer que l'on prsente
souvent la Banque de France comme le premier et seul institut d'mis-
sion en France alors que les tudiants prparant le concours d'entre
de notre Banque centrale utilisent des manuels prsentant le systme
de la multiplicit des banques d'mission qui rgna sous le Directoire
et ensuite le Consulat.
Pourquoi traiter un sujet comme celui-l? Aujourd'hui l'ide cou-
ramment admise est que si on laissait les banques libres d'mettre des
billets et compltement libres de leur gestion, il se produirait des cata-
strophes. Il faudrait donc rglementer, contrler et n'admettre qu'un
seul institut d'mission, savoir une banque centrale. Voil l'ide
contemporaine. L'ide est que s'il existait une pluralit de banques
d'mission il en rsulterait le chaos ou des catastrophes tels que l'infla-
tion. On prtend donc que les banques libres n'ont jamais exist - c'est
le premier argument. Deuxime argument: Oui, c'est vrai c,e systme
a exist mais il a trs mal fonctionn. Par exemple, aux Etats-Unis
dit-on, il existait de nombreuses banques d'mission faisant fr-
quemment faillite. Il est donc intressant d'observer ces diffrentes
expriences de pluralit d'instituts d'mission et d'en analyser le
fonctionnement en se posant deux questions:
- Est-ce que ce systme produit de l'inflation?
- Est-ce qu'il engendre des crises rgulires?
190 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Dans un systme de march le processus est simple. L'offre s'ajuste


la demande. L'allocation des ressources, prcisment lorsque l'tat
n'intervient pas, est la plus efficace; elle se fait spontanment. L'ordre
spontan fonctionne bien. C'est en gros ce que l'on admet aujourd'hui
plus ou moins explicitement sauf pour la monnaie. On prtend gn-
ralement que l'allocation naturelle des ressources ne se produit plus et
que l'quilibre ne s'tablit pas spontanment. L'ajustement de l'offre
la demande ne s'effectuerait plus. Au contraire, l'instabilit s'installe-
rait irrvocablement. Cette thse correspond-elle la ralit histo-
rique? C'est ce que l'on va tenter d'examiner avec l'exemple franais
sous le Directoire et le Consulat.
Il existe naturellement plusieurs formes de systmes bancaires. Cer-
tains sont plus ou moins contrls par les gouvernements et les parle-
ments, d'autres sont peu ou pas rglements du tout. Ainsi l'histoire
enregistre quelques expriences peu nombreuses mais l'vidence trs
concluantes de libert bancaire. Dans ce cas les banques peuvent
librement mettre des billets convertibles et grer leurs actifs et leurs
diffrents lments de passif sans autre contrainte que celle de la
concurrence.
L'exemple de banques multiples et rglementes le plus intressant
est probablement celui des Etats-Unis au XIXe sicle. Des crises
cycliques rapparaissaient intervalles rguliers - dans des priodes de
sept onze ans peu prs et parfois mme un petit peu plus; elles se
caractrisaient par une amplitude significative. Certaines ont t fortes,
en 1837 et en 1857 mais il fallut attendre 1907 pour qu'une crise assez
importante fasse rflchir un certain nombre de responsables sur le
thme puisque le systme multiple ne fonctionne pas bien, il faut
crer un institut pour viter le retour priodique de ces perturbations
conomiques . Il en rsulta en 1913 la cration du Federal Reserve
System. Que s'est-il pass aprs? En 1920, sept ans plus tard: crise
conomique importante, rue sur les banques et par consquent
dpression conomique comparable celles du XIXe sicle.
Quant la dcennie qui suit, tout le monde connat le krach de 1929;
ce qui est moins connu c'est que la crise s'est aggrave en 1930 puis en
1931, 1932 et 1933. Jamais les tats-Unis n'avaient connu une crise
conomique d'une pareille envergure. On pourrait multiplier les
exemples de systmes bancaires dans lesquels l'tat intervient beau
coup et montrer qu' chaque fois le dirigisme engendre des checs
retentissants. Tous les checs des systmes rglements ne pourront
tre abords ici, mais on citera quelques systmes non rglements
pour en montrer la diversit.
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 191

La libert des banques cossaises


Commenons par le systme cossais. Assez connu au XIXe sicle, son
mcanisme a t tudi en dtail par l'conomiste amricain Lawrence
White. Le systme cossais a dur plus d'un sicle. Il a commenc au
dbut du XVIIIe sicle et s'est termin en 1845. Voil un systme o
toutes les banques, fort nombreuses, taient pratiquement des banques
d'mission, c'est--dire qu'elles dtenaient non seulement des dpts,
c'est--dire de la monnaie scripturale, mais qu'elles mettaient des bil-
lets remboursables, convertibles en mtal, argent ou or. L'exprience
de l'cosse est tout fait intressante parce que dnue de fluctuation
cyclique. Ds 1776, Adam Smith dans La Rihesse des Nations fait
rfrence une perturbation intressante: en Ecosse, une banque - la
Banque de Ayr -, subit une faillite retentissante aprs deux ans et demi
d'existence. Quelle a t la raction du systme cossais dans son
ensemble? Cette banque avait pratiqu de la surmission de billets,
mais d'autres banques, relativement conservatrices, mettant relative-
ment peu de billets ont eu une raction de crainte. Par consquent,
elles ont encore rduit leur mission de billets. La conclusion d'Adam
Smith (livre 2, chap. 2) est que la concurrence bancaire est le systme
qui permet de rguler, de limiter au maximum et au mieux l'mission
des billets de banque.

Les systmes amricains


Observons prsent le systme, ou plutt les systmes, aux tats-
Unis. Il faut savoir qu'avant la guerre de Scession il n'existait pas de
lgislation fdrale du tout pour les banques. Elles taient rgle-
mentes et soumises aux lois de chaque tat. Autrement dit, il existait
autant de systmes bancaires que d'Etats. Donc cela n'a aucun sens de
parler d'un systme bancaire amricain avant 1860-1865, date de la
guerre de Scession et des grandes lois bancaires fdrales. Ce qui
compte pour les banques d'avant 1860, c'est la lgislation de l'tat o
elles fonctionnent.
Il existe ainsi quantit de banques, quantit de systmes bancaires
aux tats-Unis, en particulier des systmes assez rglements dans les
tats de New York, du Michigan, du New Jersey, ou les tats du
Centre en gnral. Les tats du Sud sont encore plus strictement rgle-
ments que les prcdents; ces systmes dirigistes ne produisent d'ail-
leurs pas de bons rsultats et donnent lieu des surmissions de billets
et souvent de dpts. Ils engendrent ainsi des crises assez graves: en
particulier les paniques bancaires de, 1837 et de 1857 New York.
Mais la grande particularit des Etats-Unis c'est justement qu'il
192 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

existe un certain nombre d'tats sans rglementation des banques. On


considre que les banques sont des tablissements commerciaux
comme les autres et qu'en consquence ils doivent tre spumis aux lois
du commerce. La totalit des rglements bancaires de l'Etat du Massa-
chusetts tient en un petit livre de trente-sept pages. Les banques ne
sont soumises qu'aux lois gnrales des affaires. Aujourd'hui dans le
mme tat les rglements bancaires en vigueur remplissent les rayon-
nages d'une pice entire. Il est en effet indispensable pour les banques
commerciales de se tenir au courant des nouveaux rglements appa-
raissant rgulirement.

La libert des banques de la Nouvelle-Angleterre


Qu'advient-il dans les six tats de la Nouvelle-Angleterre: Massa-
chusetts, Rhodes Island, Connecticut, et les trois tats un peu plus
agricoles que sont le Maine, le New Hampshire et le Vermont? Les
banques peuvent s'tablir comme elles le veulent, elles n'ont qu'
dclarer leur existence et une autorisation leur est accorde quasi auto-
matiquement. Un grand nombre de banques apparat possdant toutes
le droit d'mettre des billets. Cela fait partie de l'ensemble des liberts
dont elles jouissent et dont elles disposent. Qu'advient-il en 1837 et en
1857? Crise New York, panique, rue sur les banques de l'Eta~ de
New York, et puis effondrement du systme bancaire dans cet Etat
puis dans les tats voisins. O c~s dpressions se trans:tpettent-elles? A
Paris et Londres mais ni en Ecosse ni dans les six Etats de la Nou-
velle-Angleterre. Autrement dit : une crise dmarre New York et se
propage de l'autre ct de l'ocan Atlantique mais elle ne se transmet
pas dans la grande ville industrielle et bancaire qu'est Boston quel-
ques centaines de kilomtres peine. Ce phnomne si paradoxal
demande une explication.
Celle-ci est donne par deux conomistes de l'poque: Richard Hil-
dreth et Henry Charles Carey. Pour eux les banques, lorsqu'elles sont
soumises la libre concurrence au niveau de la gestion d'un ct mais
aussi au niveau de l'mission, possdent la particularit trs curieuse
d'tre financies par des fonds propres extrme:tpent levs. Quelques
exemples: en moyenne ceux des banques de l'Etat du ~assachusetts
reprsentent en moyenne plus de 60 % du passif. Dans l'Etat voisin du
Rhodes Island ce ratio est encore plus lev 72 %. Ce qui signifie que
lors de demandes de remboursement de billets ou de dpts, la banque
dispose de liquidits non seulement sous forme de rserves, mais aussi
sous forme d'actifs ralisables trs rapidement. Ces banques trs
liquides se caractrisent galement par une grande solvabilit. Conclu-
sion: mme si elles perdaient une partie de leur actif elles taient pro-
tges de la faillite. Et c'est cela qui caractrise les banques libres de la
LE SECRET DE LA LffiERT DES BANQUES 193

Nouvelle-Angleterre: on ne constate que des faillites sporadiques sans


dommages pour les dtenteurs de billets ou de dpts alors qu' New
York, Paris et Londres, instabilit, dpression et faillites se repro-
duisent intervalles rguliers.
En France aussi des banques d'mission libre se sont galement
dveloppes mais durant une priode beaucoup plus courte, au demeu-
rant tout aussi intressante. Elle se situe dans un contexte bien dif-
frent. La priode est connue mais les tudes prcises n'ont t effec-
tues que rcemment. Le professeur Crouzet avait dans son dernier
livre, La Grande Inflation, fait rfrence ces expriences et Eugen
White, professeur aux tats-Unis l'universit de Rutgers, a fait plu-
sieurs tudes sur cette priode. Il a mme dcouvert que des caisses
patriotiques entre 1790 et 1792 fonctionnaient comme des banques,
accordaient des crdits et mettaient des billets. Il en a recens plu-
sieurs centaines, dont certaines sous forme de socit commerciale
dpendaient de nombreux actionnaires et disposaient d'un bilan. Ce
qui signifie qu'il exista pendant une priode une relative libert d'ta-
blissement des banques. videmment aprs 1792 cette exprience fut
interrompue par l'inflation des assignats et les mesures restrictives
prises par la Convention.

1 - Le fonctionnement des banques d'mission sous le Directoire


et sous le Consulat
Comment fonctionnaient les monnaies l'poque?
Jusqu'en 1795 circulaient en France toutes sortes de monnaies et le
systme dcimal n'e~stait pas. En 1795 on cre le franc qui fait suite en
quelque sorte la livre. La diffrence est extrmement faible au niveau
du poids. Le franc est donc dfini en 1795, comme 5 grammes d'argent
avec 90 % d'argent fin. Les pices qui vont tre frappes seront des
pices de 5 francs. Ces pices de 5 francs argent vont se mettre cir-
culer assez rapidement. Donc la monnaie maintenant a une unit, c'est
le franc argent. Or il y a un problme: ce moment-l les espces c'est
l'argent et c'est l'or. En ce qui concerne l'or, il faut savoir que le franc
or a t dfini plus tard, la fin de la priode dont il va tre question. Il
a t dfini en 1803. On a frapp des pices de 20, 40 et 50 francs en or
avec un rapport fixe qui tait de 15,5 entre l'or et l'argent. On devait
changer 1 gramme d'or contre 15,5 grammes d'argent. C'tait donc la
naissance du bimtallisme en France avec tous les inconvnients
entrant par la fixit de ce rapport de valeur entre les deux mtaux.
Mais en France les fluctuations de valeur entre l'or et l'argent ne pr-
sentent au XIXe sicle que de faibles amplitudes dcelables gnrale-
ment sur le long terme. Ce systme n'a donc pas trop mal fonctionn.
En ce qui concerne les banques 1, il faut distinguer plusieurs types de
194 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

banques. Toutes les banques l'poque mettaient des billets conver-


tibles qui circulaient. Certaines banques mettaient des billets libells
en francs et remboursables en espce, en argent ou parfois en or. Dans
certains cas les billets taient remboursables en monnaie de cuivre
c'est--dire dans une monnaie divisionnaire. Il est tout fait intres-
sant de noter que ces billets de banques remboursables en monnaie
divisionnaire ne subissaient pas de dcote par rapport aux billets des
banques convertibles directement en mtal, argent ou or. Un essai
d'explication a t donn dans une thse de doctorat en 1990 sur cette
question par Gilles Jacoud: il est plus facile de faire circuler des billets
que des pices qui sont encombrantes, et c'est assez logique que la
dcote ne se produise pas. La diffrence se trouve entre les banques
parisiennes et celles de province. Les banques parisiennes pratiquent
toutes l'mission. Elles mettent entre autres des billets de banque de
500 francs, de 1 000 francs, et parfois mme de 250 francs ou moins. La
plus connue est la Caisse des comptes courants, cre en 1796 en partie
par les anciens dirigeants de la Caisse d'escompte qui avait fonctionn
de 1776 1793. C'est en quelque sorte la suite de cette ancienne
banque, mais surtout elle va apporter sa clientle la Banque de
France et fusionnera en 1800 avec elle pour devenir ensuite Paris
l'Institut d'mission unique (1803). Fonde par des banquiers privs,
cette banque a donc une certaine importance. Quelle est la diffrence
entre un banquier priv, une banque commerciale et une banque
d'mission? Tout d'abord il est bien rare que le banquier priv mette
des billets. Ensuite une banque commerciale fonctionnant sous forme
de socit commerciale bnficie ncessairement d'une assise finan-
cire beaucoup plus grande que celle d'un simple banquier priv. Donc
l'intrt des banques commerciales fonctionnant sous le statut de
socit commerciale rside dans le grand avantage conomique repr-
sent par sa forte surface financire.
Cette premire banque prsentait deux avantages parce qu'elle per-
mettait aux banquiers de pratiquer l'escompte sur une grande chelle
et en mme temps de financer ce crdit par ses fonds propres ou par
mission de billets. Ces billets, en partie monnaie fiduciaire ne
financent qu'une faible proportion des crdits allous l'conomie. La
majeure partie des fonds prts par cette banque, comme d'ailleurs par
ses concurrentes, proviennent des actionnaires, c'est--dire d'une
pargne relle. A l'poque, la technique d'escompte des effets de
commerce reprsentait l'essentiel du crdit attribu. Il existe donc au
fond deux sortes de crdits allous par cette banque: un crdit qu'on
peut appeler un crdit rel, fond sur une pargne relle, et un crdit
fictif, dit de circulation , accord sans pargne pralable. Certains
dpts ne sont pas rmunrs, mais d'autres dpts sont effectivement
rmunrs. Le problme de cette banque c'est que c'est une banque de
banquiers. Cette banque de banquiers essaie de se constituer un
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 195

privilge une poque qui vient de supprimer les privilges. Ces ban-
quiers, pour se protger, demandent aux escompteurs d'effets de
commerce non pas deux mais trois signatures sur leurs effets. En
consquence de quoi les commerants, mme dans le commerce de
gros, les petits dtaillants et les petits industriels, ne peuvent pas
escompter leurs effets (ou alors s'ils le font cela leur cote beaucoup
plus cher car ils doivent utiliser un banquier priv pour apposer une
troisime signature qui cote 1, 2, ou 3 %, ce qui est relativement
cher). En consquence, cette banque voit donc sa clientle limite et
les commerants importants, les industriels d'une certaine dimension
pensent qu'en s'associant, ils pourront financer une nouvelle banque
pour pratiquer l'escompte deux signatures et donc meilleur march.
Ils pourront donc la fois prter et emprunter des fonds avec une meil-
leure rentabilit globale de leurs transactions, sans avoir besoin de
payer les banquiers privs pour obtenir cette fameuse troisime signa-
ture. Ainsi se cre une deuxime banque, la Caisse d'escompte du
commerce, localise peu prs au mme endroit que la Caisse des
comptes courants. Cette deuxime banque fait donc une concurrence
trs forte la premire, met des billets, prte des fonds principale-
ment par le processus de l'escompte. C'est une banque de commer-
ants relativement aiss. Ils ont chapp l'emprise des banquiers et ils
refusent de prter aux petits commerants. De ce fait ils rigent leur
tour une barrire: en effet, ne peuvent escompter leurs effets de
commerce que les actionnaires de cette banque l'exclusion de tous les
autres. La valeur nominale des actions a t place si haut que les
petits commerants ne peuvent pas utiliser cette Caisse d'escompte du
commerce. Par consquent, Paris se retrouve avec deux banques, une
banque de banquiers et une banque de gros commerants. Mais la
libert rsultant du 4 aot 1789, de la chute de Robespierre en 1794 et
de l'arrive au pouvoir du Directoire, toutes les lois restrictives sont
devenues caduques et n'existent plus. Des banques commerciales
d'mission peuvent en consquence s'tablir sous le rgime courant du
droit des affaires: les petits commerants dcident leur tour de crer
leur banque, avec des actions valeur nominale plus faible. Cette
banque, le Comptoir commercial, escompte les effets des petits
commerants, des petits industriels, et des artisans. Tout un chacun
peut utiliser cette banque. Cela fait trois banques cres prcisment
par la libert d'tablissement dans ce secteur. Par la suite, trois autres
banques d'mission s'tablissent dans la capitale. La premire banque
institue en aot 1799 est la Banque territoriale. Cette banque
comptait son actif non pas des effets de commerce mais des terrains,
des biens immobiliers; avec la vente des biens nationaux, cela corres-
pondait aux besoins de l'poque. Cette banque mettait des billets,
remboursables vue en mtal. L'actif immobilier de cette banque,
principalement des terrains, tait, videmment, trs peu liquide. En
196 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

consquence, cette banque n'a pas connu le mme succs que les trois
premires. Celles-ci ont progress considrablement, leur chiffre
d'affaires et le nombre de leurs clients progressrent sensiblement en
quelques annes seulement. La Banque territoriale, bien que relative-
ment stagnante, n'a pas subi de crise majeure.
Deux autres banques d'mission parisiennes doivent aussi tre pr-
sentes: ce sont la Caisse d'change des monnaies et la Factorie du
commerce. Ces deux institutions mettaient des billets libells en
francs et remboursables vue. Tout dtenteur de ces billets pouvait se
prsenter son guichet pour s'en faire rembourser le montant en mon-
naie de cuivre ou en billions, c'est--dire en une monnaie divisionnaire.
Apparemment ces billets de banque s'changeaient sur Paris exacte-
ment au mme cours que les billets convertibles directement en mtal
or ou argent.
Six banques d'mission fonctionnaient donc concurremment Paris.
Les deux dernires furent appeles banques de sol car leurs billets
n'taient pas directement convertibles en monnaie or ou argent. Ces
banques de sol furent nombreuses; les historiens en ont recens au
moins deux autres mettant Paris et un grand nombre dans toute la
France. A l'extrieur de Paris, Rouen, une grande ville sur le plan
montaire, il existait plusieurs banques de sol dont une Caisse
d'change des monnaies ainsi qu'une banque plus classique, la banque
de Rouen, la socit gnrale de commerce de Rouen, qui mettait des
billets libells en franc, en petites coupures remboursables en argent et
en or. En consquence, il ne s'agissait pas d'une banque de sol mais
d'une banque commerciale analogue aux grandes banques parisiennes.
Dans certaines villes de province s'tablirent des banques de sol pra-
tiquant l'mission, accordant du crdit et jouant ainsi un rle d'inter-
mdiaire financier. Ces banques tablissaient des succursales dans les
dpartements. Apparemment ce systme de banque d'mission assez
gnralis exista partout en France et pas seulement Paris. Cepen-
dant la quantit de billets circulant en province tait plus faible que
celle circulant Paris. Mais, les chiffres restent discutables. Les
recherches continuent sur le rapport entre les banques parisiennes et
les banques de province. Rouen possdait une banque importante,
Troyes galement. Il existait des diffrences de fonctionnement plus ou
moins grandes par rapport celles de Paris.
Quelles sont les grandes caractristiques de ces banques? On
invoque souvent les banques libres , ou la multiplicit des instituts
d'mission. Ces deux expressions sont identiques. Pour les conomistes
franais ceci est vident, car ils n'ont jamais utilis le terme de libert
bancaire autrement. Le terme de Free banking d'origine cossaise n'a
pas pos de problmes en Angleterre non plus. En revanche, il a
engendr de nombreuses confusions aux Etats-Unis o le terme
Banque libre faisait rfrence un systme qui ne l'tait pas du
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 197

tout. TI s'agissait au contraire d'un rgime trs rglement appel


Bond Deposit System. TI est plus exact de parler de libert des
banques, de libert d'mission ou de multiplicit des instituts d'mis-
sion. Nous allons voir comment fonctionnent les banques de ce type.
Dans ce systme, la banque possde son actif d'une part des
rserves en mtal, et d'autre part, et cela reprsente l'essentiel, des
fonds prts sous forme d'effets de commerce. Le passif, quant lui,
comprend tout d'abord les billets dont il vient d'tre question, mais
aussi, ds cette poque, des dpts non rmunrs. Certaines de ces
banques, la concurrence aidant, rmunrent parfois les dpts. Cette
rmunration cofttait relativement cher. Les taux des crdits prts ne
pouvaient donc pas tre artificiellement baisss. Voil une caractris-
tique du passif. Les fonds propres reprsentaient, quant eux, 20, 30
ou 40 % (60 % dans un cas) du passif, c'est--dire une partie trs
importante du passif. Ces fonds propres n'ont donc rien de commun
avec ceux des banques d'aujourd'hui. L'influence de ce phnomne
agira profondment sur la rgulation du systme.
Est-ce que ce systme prsente des dfauts de fonctionnement?
Est-il susceptible d'engendrer de l'inflation? La rponse est un non
catgorique. Les historiens ont constat que ces banques n'amenrent
pas d'inflation des prix. Les sources dont nous disposons montrent un
systme de prix tonnament stable durant cette priode. En ce qui
concerne le deuxime problme, dans la mesure o ces banques crent
des instruments fiduciaires, sous forme de billets ou de dpts non cou-
verts par de la monnaie mtallique, on pourrait s'attendre des crises,
des rues sur ces banques avec faillites ventuellement. L'histoire
montre qu'il n'en fut rien. On constate seulement qu'en 1798 il se pro-
duisit un incident avec la Caisse des comptes courants, laquelle fut
vol une partie de ses liquidits. Le directeur de la banque partit avec
10 % de l'actif. TI est clair qu'aujourd'hui une perte de 10 % de ses
actifs rendrait toute banque automatiquement insolvable. Or la carac-
tristique de la Caisse des comptes courants tait prcisment sa solva-
bilit. Possdant 20 % de fonds propres, perdre 10 % signifiait en
perdre la moiti, sans faire faillite pour autant. Elle s'est donc engage
rembourser tous les dtenteurs de billets et tous les dposants. En
consquence, en un bref dlai, la Caisse des comptes courants put faire
face tous ses engagements.
Sur cette priode de sept ans, il ne s'est produit qu'un autre incident.
TI eut lieu aux alentours de 1802 avec la Caisse d'escompte du
commerce qui fut soumise des demandes de remboursement mas-
sives. Que firent les actionnaires? Les rserves tant insuffisantes, ils
se sont engags vendre immdiatement autant d'actifs qu'il faudrait
pour pouvoir rembourser les dtenteurs de billets. Tous les cranciers
furent pays et la confiance reparut nouveau.
Quant aux autres tablissements, ils n'ont en aucune faon t tou-
198 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

chs par ces deux mini-crises. Aujourd'hui le choc serait considrable,


mais l'poque (1802) cette perte de 10 % d'actif n'a pas entrm de
perturbation majeure et la rue ne se communiqua pas non p}us
l'ensemble du systme. Ce n'est plus (le cas) aujourd'hui aux Etats-
Unis. Dans l'tat du New Hampshire en 1991, la ,faillite d'une banque
a entran une dizaine d'autres dans la chute. L'Etat du New Hamps-
hire s'est ainsi trouv plong en l'espace de quelques mois dans une
situation de crise conomique et bancaire considrable. Au dbut des
annes 1980 lors de la faillite de la banque Continental Illinois, le pr-
sident Reagan a nationalis immdiatement cette institution de faon
viter la propagation l'ensemble du secteur bancaire. Il s'agissait
d'viter un effet de boule de neige parfaitement possible cette
poque, comme plus tard dans l'tat du New Hampshire. A l'poque
du Directoire et du Consulat, la solvabilit des banques rendit cet effet
boule de neige tout fait impossible.
La premire raison rsidait dans la liquidit des banques, dont les
actifs, part ceux de la Banque territoriale, pouvaient se vendre, ven-
tuellement perte, mais certainement trs rapidement. En second lieu,
la solvabilit de ces banques tait trs fortes, car leurs fonds propres
suffisaient largement pour faire face n'importe quelle crise et mme,
le cas chant des pertes trs importantes, sans pour autant faire fail-
lites.

Voil pour les banques de la place de Paris. Il faut en tirer un ensei-


gnement quant aux quantits d'instrument montaire mises. On peut
observer que les quantits d'instruments montaires produites sont
indpendantes du pouvoir politique et qu'il en est de mme des pices
de monnaie (or, argent ou divisionnaire). Si le public n'en veut plus, s'il
en veut moins, les pices s'exportent ou sont thsauriss, leur quantit
n'est pas directement contrlable par un gouvernement. D'autre part,
les dpts rmunrs ou non, ou les billets, les quantits utilises
dpendent de la production de ces instruments montaires par les
banques, et cette production dpend de la demande des utilisateurs de
billets ou de monnaie scripturale. Si certains prfrent les pices,
d'autres les chques, fonctionnant l'poque sous forme de transferts,
ou si d'autres prfrent des billets, la quantit de chacun de ces moyens
montaires dpend exclusivement de la demande des utilisateurs.
Donc, aucune espce de rglementation par un gouvernement n'est
ncessaire. Il est intressant de constater que la rgulation se fait tout
fait spontanment. L'inflation des assignats et des mandats territoriaux
a disparu, la dflation n'existe pas non plus. La seule chose que l'on
puisse avancer c'est la brivet de la priode et par consquent, que ce
bon fonctionnement a t limit dans le temps. Il reste savoir pour
quelles raisons cette exprience a t interrompue et ce qui s'est pro-
duit dans les pays possdant un systme bancaire peu prs analogue.
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 199

On a examin succinctement l'cosse et les six tats de la Nouvelle-


Angleterre, mais le Canada et un certain nombre de pays sont gale-
ment passs par des expriences analogues s'tendant sur des plus
longues priodes. En Nouvelle-Angleterre la libert bancaire a dur
cinq dcennies, en cosse plus d'un sicle, on peut donc constater que
dans ces diffrents pays, peu nombreux mais trs concluants sur une
priode de temps assez importante, des expriences analogues ont pro-
duit exactement la mme stabilit, la mme prosprit conomique.
L'accroissement considrable de la clientle de ces banques permit le
financement de l'conomie franaise dans un contexte politique parti-
culirement troubl. Pourtant ces banques s'tablirent facilement et
financrent efficacement l'conomie de la rgion parisienne. La ques-
tion reste de savoir pourquoi l'exprience n'a pas dur plus longtemps.
Un nouveau rgime montaire fut tabli en 1795 fond sur des pices
en argent. Le franc fut dfini par un poids d'argent mtal. L'or n'tait
pas encore utilis d'une faon officielle. Le franc or ne dbuta qu'en
1803, ce qui n'empcha pas l'utilisation des pices d'or de l'poque 2

II - Le contexte idologique dans lequel s'est prsente


cette exprience
Cette exprience s'est effectue dans le contexte suivant: le philo-
sophe conomiste de Gournay a popularis la formule Laissez-faire,
laissez-passer , qui signifiait laissez produire, libre-change, mais ce
principe ne s'arrtait pas aux biens et aux services. Il existe des textes,
de Turgot notamment, montrant que de Gournay tait totalement
oppos au contrle des taux d'intrt par l'tat. Et comme Turgot fut
son premier disciple, on voit trs bien la filiation intellectuelle. Turgot,
disciple de Gournay applique les principes physiocratiques du laissez-
faire et de laissez-passer au systme bancaire. Il autorise donc l'ta-
blissement d'une premire banque, la Caisse d'escompte, en 1776.
Dans l'esprit de Gournay, il ne s'agissait pas de crer une banque cen-
trale, il s'agissait simplement d'ouvrir la France un systme moderne
comme existant l'poque en cosse. L'exemple cossais tait prsent,
et par consquent l'ide de Turgot tait de laisser se dvelopper en
France un systme analogue, o toutes les banques pourraient se for-
mer et mettre des billets partout o les utilisateurs en auraient besoin.
Aprs de Gournay et Turgot, on aperoit d'autres influences, en parti-
culier celle du comte de Mirabeau, mort en 1791. Dans son livre De la
Caisse d'escompte (1785), il prend aussi position pour la multiplicit
des instituts d'mission. Il est intressant de noter, qu'il lie aussi ce pro-
blme celui des fluctuations cycliques qui n'apparatra rgulirement
qu'un peu plus tard: Mirabeau fait remarquer que de fait il ne fonc-
tionne qu'une seule banque et que cette banque se permet de temps en
200 AUX SOURCES DU MODLE LffiRAL FRANAIS

temps des facilits. Alors que s'il existait plusieurs banques concur-
rentes ces facilits ne pourraient franchir des limites trs troites.
En consquence de quoi Mirabeau explique qu'on assiste des petites
fluctuations cycliques qui sont sans consquences parce que ses billets
tant convertibles, la Caisse d'escompte doit faire face toutes les
demandes de remboursement.
Aprs Mirabeau il faut citer un autre grand conomiste: Du Pont de
Nemours. Lui aussi est un physiocrate; il occupera quelques temps la
prsidence de l'Assemble nationale constituante. Dans cette Assem-
ble, Dupont fait un grand discours sur les banques, dans lequel il
explique que les banques doivent tre libres. Ce discours est trs
apprci de l'Assemble, qui dcide immdiatement de le publier sous
la forme d'un petit livre qui paratra en novembre 1789. Ce petit
ouvrage de Du Pont de Nemours parat et c'est juste aprs que
commence cette exprience de caisses patriotiques prtant du crdit et
mettant des billets. Cette exprience a t analyse par Eugen White.
Cette exprience limite, probablement cause des assignats et de
l'incertitude rgnant cette poque, il n'tait sans doute pas commode
de faire fonctionner des banques dans un contexte de cette nature o
l'instabilit des prix, due la production d'assignats, devait singulire-
ment gner le calcul conomique prvisionnel des banques.
Le livre d'Adam Smith, La Richesse des Nations, publi en 1776,
avait subi au moins trois traductions, et au moins six ditions cir-
culaient au dbut de la Rvolution franaise. Or Adam Smith tait tout
fait favorable la libert d'mission qu'il voyait fonctionner tous les
jours dans son pays l'cosse. Il en avait conclu que ce systme fonc-
tionnait beaucoup mieux que tous les autres systmes existant son
poque, y compris la Banque d'Angleterre et celle d'Amsterdam.
Un autre auteur appartient cette tradition de grands conomistes,
Camille Saint-Aubin. Il est un peu moins connu aujourd'hui qu'autre-
fois. Dans un petit livre, Des banques particulires, il dfend, pour la
France, un systme l'cossaise. Son importance a t souligne par
l'conomiste franais Alphonse Courtois ds 1875.

III - L'abolition politique du systme bancaire libre


Si ce systme fonctionnait efficacement, comment expliquer sa dis-
parition? Les historiens de cette priode concluent tous que la fin de
ce rgime bancaire n'est pas spontan, mais rsulte au contraire d'une
dcision du pouvoir politique. Il s'agit de Bonaparte, qui malgr les
organes lgislatifs, dcide de tout. Il initie une loi en 1803, accordant le
privilge exclusif d'mission des billets une seule banque. De 1800
1803, il existait plusieurs banques d'mission dont l'une se nommait la
Banque de France. Au dpart simple socit commerciale elle ne dis-
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 201

posait d'aucune clientle (cf. Gabriel Ramon, auteur d'une monu-


mentale Histoire de la Banque de France). Il lui a donc fallu fusionner
avec une autre banque, la Caisse des comptes courants qui lui apporta
la clientle. Le premier actionnaire de la Banque de France fut Bona-
parte. Il fut entour d'aI1ciens partisans de la libert des banques qui
participrent au coup d'Etat du 18 Brumaire trois ans auparavant. On
accusa les banques concurrentes de la Caisse des comptes courants et
maintenant de la Banque de France d'engendrer de srieux inconv-
nients. Le premier tait l'mission des billets. Le billet possde la
caractristique de ne pas coter cher. Lorsqu'une banque dispose son
passif de beaucoup de billets, elle peut prter des fonds qui ne lui
cotent presque rien et qu'elle peut reprter un taux d'intrt trs
rentable. La concurrence tend augmenter le cot des fonds d'une
part et diminuer le revenu de ces fonds d'autre part. C'est--dire que
la marge entre le revenu des fonds et le cot tend par la concurrence
devenir trs faible. En consquence la multiplicit des banques d'mis-
sion diminue la rentabilit des billets pour chacune d'entre elles. Tel
est le rsultat de l'absence de privilges. En revanche, ds qu'une
banque dispose d'un privilge d'mission elle peut prter des fonds qui
ne cotent pas grand-chose et qui rapportent beaucoup. Cette situation
de monopole lui permet d'augmenter sensiblement la rentabilit de ses
fonds propres et donc les dividendes de ses actionnaires. Le taux de
rentabilit~ des actions des banques libres de la Nouvelle-Angleterre ou
mme d'Ecosse tournait autour de 6 ou 7 % tendant ainsi vers le taux
naturel de l'intrt de l'poque dans ces pays. En revanche, l'attribu-
tion du privilge d'mission la Banque de France permit ses action-
naires de bnficier de taux trs levs passant parfois les 25 % ou
28%.
Quelles sont les raisons qui justifient l'abolition de ce systme? Elles
sont au nombre de quatre. La premire raison invoque, est le got
excessif de la centralisation chez Bonaparte. La deuxime tient au fait
que pour financer ses guerres il avait besoin de contrler une banque
(il appelait d'ailleurs la Banque de France ma banque). Troisime
motivation: Bonaparte et plusieurs de ses proches taient actionnaires
de cette banque. Ils estimaient, juste titre, que la suppression du droit
d'mission des banques concurrentes permettrait une augmentation
sensible de la rentabilit financire de leurs actions. La quatrime rai-
son est apparemment la seule tre dote d'une certaine justification
thorique, a t avance par un des responsables de la Commission qui
travaillait la prparation de la loi, M. Cretet. Dans un long rapport il
explique que le systme en question provoque un inconvnient majeur.
La concurrence, explique-t-il, limite radicalement l'mission de mon-
naie fiduciaire, en particulier de billets. Par consquent si l'on souhaite
pratiquer une politique montaire expansionniste ou inflationniste, il
est indispensable de supprimer la pluralit de l'mission. La raison
202 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

invoque en 1803 pour dtruire la libert d'mission est donc exacte-


ment la raison inverse de celle donne partir de 1860. A cette poque
un dbat se dveloppe sur cette question et l'on affirme l'impossibilit
de laisser la libert d'mission (par exemple la banque de Savoie) car
celle-ci engendrerait ncessairement l'inflation. En 1867, l'conomiste
Edouard Horn, remarqua dans La Libert des banques qu'il fallait
choisir. On ne peut pas reprocher une banque libre d'une part d'tre
inflationniste, d'autre part d'empcher toute inflation. Or la raison
donne en 1803 fait valoir que la concurrence entre les banques limite
trs strictement la production de monnaie fiduciaire.
Voil pour les grandes raisons de cette loi de 1803 qui dtruisit le
systme par son article 1er accordant le privilge exclusif d'mission de
billets la Banque de France en pnalisant toutes les autres banques.
L'article 30 supprime expressment le droit d'mission de tous les
concurrents et leur demande nommment de bien vouloir retirer leurs
billets de la circulation.
En conclusion nous affirmerons, comme Gilles J acoud la fin de ses
travaux, que

la Banque de France est aussi l'tablissement qui se prte le mieux


des oprations de secours au Trsor. L'tat a donc intrt son ren
forcement. Or ce renforcement passe par l'attribution d'un privilge qui
amnera la suppression d'une concurrence dommageable la Banque.
Les considrations politiques l'emportent sur une rationalit cono
mique qui aurait sans doute consist laisser subsister les divers diffu
seurs de crdit 3.

L'hrsie conomique que constitue la mise au pas des concurrents


de la Banque transparat dans les difficults que connat le commerce
parisien aprs l'attribution du privilge 4.

IV - La tradition montaire des conomistes franais au


XIX:sicle
La tradition de la libert des banques domine largement chez les
conomistes franais du XIXe sicle. Le premier la dfendre est Jean
Baptiste Say, en 1803, dans son Trait d'conomie politique. Ce poin1t
de vue de Jean-Baptiste Say intresse d'autant plus l'historien de la
thorie conomique que dans les annes qui suivent Say dveloppe une
thorie des fluctuations cycliques. La premire crise vraiment srieuse
apparat ds 1805, deux ans seulement aprs l'abolition de la libert
d'mission; c'est une crise de surmission de billets. Surmission qui nt~
s'est pas produite pendant l'poque de la libre concurrence bancaire,
mais aprs et cause de sa suppression. La thorie des fluctuations
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 203

cycliques labore par J.-B. Say attribue une origine bancaire ces
drglements, mais il ne montre pas clairement le rapport avec
l'absence de libre concurrence.
Un autre conomiste, Charles Coquelin, auteur du trs remarquable
Dictionnaire de l'conomie politique (plus de 1 800 pages, publi en
1854) analyse les problmes lis la libert ou monopole de l'mission
et conclut trs nettement que le systme engendrant le plus haut
niveau de prosprit et de stabilit, est incontestablement la libre
concurrence de plusieurs instituts d'mission. Il dfend cette position
avec une cohrence croissante de 1828 1852. Il dcde relativement
jeune (1852), ainsi que son ami Bastiat deux ans auparavant. Georges
de Nouvion note que Bastiat partageait la mme analyse que Coquelin
sur cette question, comme sur beaucoup d'autres d'ailleurs. Ils ont eu
de nombreux disciples sur le plan montaire, dont Michel Chevalier.
Ancien saint-simonien les argumentations de Coquelin l'ont convaincu
non seulement sur la France, mais aussi sur l'cosse et sur la Nouvelle-
Angleterre. Pour ce partisan du libre-change, la libert conomique
doit s'tendre aux banques pour les stabiliser et mieux financer le
commerce et l'industrie. Dans les annes 1860, avec le rattachement de
la Savoie la France, la question va se poser et le dbat sera rouvert
lors d'une enqute parlementaire sur la question. A cette poque, la
Socit d'conomie politique regroupait l'ensemble des conomistes
franais, soit peu prs deux cents membres. Parmi ceux-ci, Michel
Chevalier dbattra avec Louis Wolowski, le seul conomiste
dfendre le principe de l'unicit d'mission en France. Dans ce dbat
les conomistes sont donc tous d'accord, cette exception prs, pour
estimer la banque libre plus efficace que le monopole d'mission. Cer-
tains mlaient cet argument d'efficacit et de stabilit montaire celui
du droit naturel des banques d'mettre des billets. Mais l'argument
central, essentiel reste celui de l'utilit.
Karl Marx constate le mme phnomne et fait l'loge des grandes
banques libres d'cosse:

Ce sont avant tout les banques cossaises que l'on prsente juste titre
comme modles... Il n'en reste pas moins que l'cosse n'a pas connu de
crise montaire proprement dite... L'cosse est importante ici parce que
d'une part elle montre comment le systme montaire peut sur la base
actuelle tre parfaitement rgl - et supprims tous les dfauts que
dplore Darimon - sans abandonner la base sociale 5 - c'est--dire le
systme conomique libral dans lequel on vivait l'poque.

En France la tradition de la banque libre remonte bien avant la


Rvolution franaise; elle a perdur pendant tout le XIXe sicle, et
mme au dbut du xxe sicle.
204 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La pertinence de la banque libre pour les problme d'aujourd'hui


peut tre rsume comme suit.
Dans un march bancaire libre, 1) les mauvais billets de banque ne
chassent pas les bons; 2) la fausse monnaie ne constitue pas un pro-
blme important; 3) les banques ne sont pas intrinsquement disposes
la surmission et la suspension des paiements; 4) les banques ne tien-
dront pas des rserves chroniquement insuffisantes ou excessives; 5) les
rues sur les banques ne sont pas un problme endmique; 6) il n 'y a pas
un besoin rel d'un prteur de dernier ressort; 7) pas de rserves pyrami-
dales, ce qui vite de rendre le crdit instable; 8) aucun monopole natu-
rel n'existe dans la production de papier-monnaie; et 9) la prolifration
de billets d'metteurs diffrents ne pose aucun problme (L. White 1996
p.147).

v- Demain, la libert montaire


Les expriences de libert bancaire ne peuvent tre considres
comme une rponse toute faite aux problmes d'aujourd'hui. Nan-
moins, elles montrent que le rgime de banque centrale est inutile pour
rsoudre les problmes montaires et qu'au contraire la libre concur-
rence bancaire offre des solutions alternatives et plus attrayantes.
Une monnaie commune est-elle utile? Peut-on imaginer l'introduc-
tion d'un talon priv parallle? Rponse: oui, sans aucun doute.
L'introduction de la concurrence des monnaies frayerait un chemin
pour au moins une monnaie commune et parallle. Aprs une priode
de transformation progressive et spontane, une dernire mesure pour-
rait radiquer la concurrence injuste de la monnaie fiduciaire par la
vente des rserves en or de la banque centrale.

LA CONCURRENCE DES MONNAIES

Pour franchir cette premire tape, il est ncessaire d'abolir les obs-
tacles qui entravent les droits de proprit et la libert des contrats
dans le domaine montaire. Ceci permettrait la concurrence mon-
taire de se dvelopper librement, comme l'ont propos des cono-
mistes minents dans les annes 1970. Cela implique:
A - L'abolition du cours forc des papiers-monnaies nationales
(devises)
B - Pour l'or, cela signifie:
1 - l'abolition de l'impt sur l'or
2 - libert de faire des contrats en or, en particulier:
a) la libert des transactions commerciales (achat et vente)
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 205

b) la libert des banques d'ouvrir des dpts rmunrs ou non


rmunrs.
A ce stade, dans le pays qui suivrait ce schma, un talon-or paral-
lle faisant concurrence la monnaie nationale se dvelopperait
progressivement et de manire spontane. Si seulement deux pays de
l'Union europenne devaient emprunter ce chemin, la monnaie-or pri-
ve deviendrait la monnaie commune de ces deux pays, avec la possibi-
lit de s'tendre l'ensemble des quinze pays membres.
3 - la libert de frapper des pices d'or pour les metteurs existants
4 - le droit de ces utilisateurs de dterminer librement les units de
poids (onces ou grammes) qui conviennent le mieux leurs besoins.
Pour les pays qui adoptent ce systme, l'or viendrait progressive-
ment circuler la fois en tant que monnaie parallle et monnaie
commune. Cette monnaie-or commune serait en concurrence avec les
monnaies nationales non convertibles. Toute expansion du volume
de ces papiers-monnaies non convertibles provoquerait progressive-
ment une volution vers le remplacement de la monnaie nationale
par une monnaie-or commune.

LA PRIVATISATION DE LA MONNAIE

Afin d'viter la concurrence injuste venant du papier-monnaie gr


par des institutions publiques (banques centrales ou d'autres):
a) une ou plusieurs banques centrales pourrait entreprendre de
vendre ses rserves en or (moyennant retour des billets ou rembourse-
ment des crances des banques la banque centrale),
b) les billets de 200 F et de 500 F pourraient tre changs contre des
pices d'une valeur quivalente, libelles en francs et en grammes d'or.
La parit serait dtermine par le march, aprs une priode de stabi-
lit suffisante.
A ce stade, les billets et les dpts seraient changs contre des
pices en or, libelles en francs ou en units de poids d'or. Ainsi, l'once
ou le gramme d'or serait l'unit de compte, la place du franc actuel.
Si deux pays adoptaient ce systme, l'or ferait d'abord figure de mon-
naie commune. Plus tard, au moment de la convertibilit une parit
de march, la monnaie-or commune serait de facto une monnaie-or
unique pour chaque pays ayant adopt la convertibilit mtallique.
Ainsi les monnaies nationales inconvertibles seraient radicalement
transformes, passant du stade de papier-monnaie fiduciaire (aprs
abolition de l'inconvertibilit et du cours forc) en des crances par
rapport la monnaie unique, c'est--dire l'or. Les utilisateurs seraient
toujours libres de compter en francs, mais ils pourraient galement uti-
liser des units telles que l'once ou le gramme d'or. Ils seraient libres
d'utiliser des pices, des billets convertibles ou des dpts bancaires,
206 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

rmunrs ou non. Cela permettrait de maintenir la diversit des ins-


truments montaires, laquelle serait un rsultat du libre choix des utili-
sateurs. On verrait merger plusieurs types de monnaies prives, avec
de nouvelles exigences montaires. Il est probable cependant que les
quantits considrables d'or dj entre les mains de millions de per-
sonnes seraient d'abord utilises.
Ce systme ne conduirait pas l'une ou l'autre des rgimes de
l'talon-or du pass, mais du moins un talon-or priv d'un genre
nouveau, l'abri des manipulations du pouvoir politique. En tant que
proprit des utilisateurs, la masse montaire serait dtermine par les
dtenteurs de pices ou de titres monnayables en or (billets ou dpts).
Libre de la tutelle tatique, la nouvelle monnaie (ou les nouvelles
monnaies) serait l'origine d'une unification (intgration) montaire
progressive et spontane en Europe, sans recours au constructivisme
tatique. Elle ne serait pas assujettie des taux administrs et exerce-
rait un effet stabilisateur sur les taux de change des autres papiers-
monnaies (en particulier le dollar et le yen). Or, de par sa dispersion
gographique, l'or tendrait probablement devenir une monnaie
commune universelle, et peut-tre retrouver son rle traditionnel de
monnaie-marchandise l'chelle mondiale. Les peuples disposeraient
alors d'un talon-or priv, source de stabilit montaire et de progrs
conomique.
A l'intrieur de ce systme, la production de la monnaie mtallique
de base serait libre. Puisque la frappe de pices d'or serait galement
libre, l'offre s'ajusterait la demande. La nouvelle concurrence des
monnaies aurait fait de l'or au minimum une monnaie commune paral-
lle. La vente par les banques centrales de leurs importantes rserves
d'or et la convertibilit des billets limineraient de facto leur pouvoir
d'accrotre artificiellement l'offre de monnaie et le crdit bancaire. Ce
serait en effet la cration d'un rgime proche de celui de la banque
libre. Libr du fardeau des fluctuations des taux de change et des
changes administrs, ainsi que de la mauvaise allocation des investisse-
ments qui en rsultent, le commerce international se dvelopperait de
manire considrable et soutenue. Les risques de protectionnisme et
de guerres commerciales diminueraient rapidement. La disparition de
la dprciation montaire tendrait pousser fortement les taux d'int-
rt vers le bas, et accrotre le taux d'pargne. L'talon-or priv aurait
pour consquence l'mergence d'une croissance non inflationniste
relle et continue. L'unification montaire spontane et progressive
s'tablirait en Europe, sans recours une banque centrale euro-
penne . En ralit, ces mesures reprsentent le chemin le plus rapide
et le plus simple pour sortir du chaos montaire actuel.
LE SECRET DE LA LIBERT DES BANQUES 207

NOTES

1. Cette priode a t tudie par diffrents conomistes au XIXe sicle:


A. Courtois, J-G Courcelle-Seneuil, Charles Coquelin, et surtout Paul Coq
dans Le Sol et la Haute Banque ou les intrts de la classe moyenne, tome l,
Paris: Librairie dmocratique, 1850.
Au xxe sicle il faut noter les contributions de: E. Servais, Louis Lair 1967,
Franois Crouzet 1993, Eugen White 1990, Philippe Nataf 1990 et 1992. Il fal-
lut attendre les travaux de Gilles Jacoud pour obtenir une tude reposant sur
un travail d'archives considrable qui permit d'interprter de faon plus solide
le fonctionnement des banques cette poque.
Il faut lire en particulier La Monnaie fiduciaire: d'une mission libre au
privilge de la Banque de France (26 octobre 1795 -14 aot 1803),1990 (thse)
et Le Billet de banque en France (1796-1803) Pars, L'Harmattan, 1996.
2. Gilles Jacoud, Le billet de banque en France (1796-1803), Paris, L'Har-
mattan, 1996.
3. Id., p.284.
4. G. Jacoud (1990), p.520.
5. Karl Marx, Grndrisse, Paris, ditions sociales, 1980, pp. 66-67.

BIBLIOGRAPHIE

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Paris, Economica, 1984.
Coquelin Charles, Des monnaies en France et d'une Rforme de notre
rgime montaire , 15 octobre 1844, La Revue des Deux Mondes, pp. 350-
374.
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La Revue des Deux Mondes, pp. 445-470.
-, Crises commerciales , Dictionnaire de l'Economie politique, Paris,
Guillaumin, 1854.
-, Le Crdit et les Banques, Paris, Guillaumin, 1876.
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Les libraux franais
et le colonialisme

par

Guy MILLIRE
Au fur et mesure que j'avanais dans la prparation de cette conf-
rence, elle m'est apparue comme devant prendre la forme d'une remise
en cause radicale, profonde d'un certain nombre d'ides reues. Ces
ides, ce ne sont pas, j'en suis sftr, celles que vous avez dans vos ttes,
nanmoins, elles flottent autour de nous, plus ou moins dites, plus ou
moins perceptibles. On les trouve dans les journaux, les mdias audio-
visuels, les encyclopdies, les ouvrages spcialiss. Elles concernent les
liens censs lier indistinguiblement capitalisme et colonialisme, le
pillage du tiers-monde , ou, pour reprendre une expression qu'affec-
tionnent les auteurs de gauche lorsqu'ils parlent du monde pauvre,
l' change ingal . Elles concernent, bien sftr, ce qu'il est convenu
d'appeler 1' imprialisme , ou l'opposition qui sparerait pays
bourgeois et pays proltaires et qui lierait les premiers aux
seconds par un rapport d'exploitation.

Une remise en question continue


Si j'entends tre scrupuleux, il me faudrait dire, ds l'abord, que
cette remise en cause a commenc depuis plusieurs annes. Un peu
plus de quinze exactement. Avec la publication de livres de Peter
Bauer l, Carlos Rangel 2, Lawrence Harrison 3 ou Jacques Marseille,
dont Empire colonial et Capitalisme franais 4 constitue une contribution
majeure. Nanmoins, le chemin ainsi dfrich reste pour l'essentiel
creuser, le mouvement enclench reste amplifier. De nombreuses
conceptions pernicieuses continuent flotter dans l'air du temps et
imprgner nos penses et nos actes.
Cette confrence sera avant toute autre chose, une contribution la
dissolution de ces conceptions pernicieuses et une forme d'appel dis-
siper ce qui en reste. Contribuer dissoudre plus avant ces conceptions
214 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

pourrait constituer une entreprise urgente, et une entreprise de salu-


brit.
Salubrit pour nous qui devOns nous donner les moyens de
comprendre et sortir d'une attitude schmatique, autoflagellatrice, et
pour finir, strilisante, qui, dans bien des cas, nous empche d'tre fiers
de notre hritage, et qui plus largement nous entrave lorsque nous vou-
lons tenter de voir ce qui pourrait permettre l'accs du plus grand
nombre d'individus la prosprit. Salubrit aussi, et surtout, pour les
hommes du monde pauvre, qui sont toujours (il ne faut pas l'oublier)
les premiers subir les consquences de discours ineptes, voire crimi-
nels, dont on a tout fait pour qu'ils imprgnent leurs ttes.

Colonialisme et dirigisme
L'argument principal que je vais dvelopper en ce sens, celui qui ser-
vira de matrice tout mon expos est le suivant: toutes les donnes
disponibles, montrent que si des liens existent, ils ne sont pas entre
colonialisme et capitalisme, mais entre colonialisme et dirigisme, voire
entre colonialisme et socialisme. Or ces donnes sont occultes, ou
leurs analyses biaises.
Tous les documents disponibles, montrent que c'est des auteurs lib-
raux que sont venus en France (mais aussi ailleurs dans le monde) les
formulations de doutes sur le principe mme de la colonisation, mais
aussi l'nonc de ce que seraient les consquences nfastes de la coIo.
nisation, et la proposition de remde ces consquences lorsque
celles-ci se feraient jour.
Or, ce qu'ont dit ces auteurs a t peu entendu, leur parole a t
ensevelie, dissimule, oublie ou, ce qui est plus grave, travestie. La
premire chose faire en ces conditions est d'affirmer qu'il faut rendre
justice ces auteurs, redcouvrir et faire redcouvrir leurs textes. En se
replongeant dans leurs textes, on est conduit dcouvrir que ces textes
sont non seulement prmonitoires, mais peuvent constituer une source
essentielle d'analyse d'ensemble enfin pertinente non seulement de la
question coloniale, mais de la situation post-coloniale prsente et des
conditions concrtes du dveloppement.

Le discours libral
Le discours libral autour de la question coloniale tel que tenu par
les libraux franais du XIXe sicle, discours dont l'essentiel des textes a
t publi dans La Revue des conomistes, s'articule autour de quel-
ques thses fondamentales trs simples, (mais, comme chacun de nous
le sait, les grandes ides sont souvent simples), et se contente de dve
LES LIBRAUX FRANAIS... 215
lopper les consquences qu'on peut en tirer de faon logique et
limpide.
La prosprit conomique, nous disent nos auteurs, dpend de la
maximisation de l'utilisation des biens rares, or nul ne sait mieux que
les producteurs eux-mme ce qui peut permettre cette optimisation sur
un march libre. La prosprit dpend aussi de la libert de choix et de
dcision par le biais de laquelle s'opre la slection, d'essais en erreurs
ou rectifications, des meilleures ~olutions, donc de la libert de passer
contrat. Toute intervention de l'Etat venant influer sur la prise de dci-
sion ne peut que nuire au cheminement vers la prosprit.
Il s'agit l, je l'ai dit en commenant, de thses simples et bien
connues. Les conclusions qui en sont tires, sont simples elles aussi, et
bien connues, mais elles dbouchent peu peu sur d'autres conclusions
moins simples, et qui donnent penser:
- la politique conomique, donc la politisation de l'conomie, pour-
suivent nos auteurs, est toujours nfaste parce qu'elle dbouche tou-
jours sur des distorsions d'activit, sur des effets de clientlisme, donc
sur du protectionnisme sous une forme ou sous une autre;
- le protectionnisme provoque le dclin du commerce, de l'indus-
trie, et de l'agriculture qu'il touche, dclin auquel le gouvernement, mft
par sa logique politique, rpond par davantage de protectionnisme et,
puisque c'est de cela qu'il s'agit, davantage de paternalisme. Ce pater-
nalisme est la source d'une faon de faire socialiste (et il est noter
que des auteurs comme Yves Guyot ou Rouxel n'hsitent pas parler,
d'une manire ~ort pertinente et sur laquelle il faudrait revenir, de
socialisme d'Etat de l'Ancien Rgime 5 ), faon de faire qui
dbouche sur l'intervention coloniale qui n'est que la continuation du
paternalisme, du protectionnisme et du socialisme.
Je cite Rouxel: Tout organisme vivant pour se nourrir commence
par les objets voisins, pour l'organisme tat les objets immdiats c'est
son peuple, lorsque celui-ci est puis il faut bien chercher fortune plus
loin ... c'est ainsi que la politique conomique et commerciale finit par
devenir politique coloniale 6. La colonisation est donc ainsi prsente
comme la consquence directe de politiques interventionnistes et des-
tructrices, menes l'intrieur des pays colonisateurs eux-mmes. Elle
ne peut, sur cette base, qu'tre nfaste, pour le pays colonisateur
comme pour le pays colonis (le premier, le pays colonisateur subit
par le biais de la politique coloniale une aggravation de l'inter-
ventionnisme qu'il subit dj, le pays colonis se trouve prcipit dans
un fonctionnement contre-productif que sa population n'a pas choisi).
216 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Une analyse iconoclaste


Inutile de souligner le caractre iconoclaste de cette analyse. Sont
balays l pour l'essentiel (et les dtails, mme si je n'ai pas le temps
de les donner dans le cadre de cette confrence, figurent dans les tex-
tes) les arguments parlant de la colonisation comme fruit direct d'une
expansion capitaliste perverse par elle-mme, mais aussi les arguments
- utiliss en son temps par Marx lui-mme, parlant du colonialisme
comme intgration un modle conomique suprieur; la colonisation
est, nous disent nos auteurs, fruit de l'tatisme, et prolongement de
l'tatisme, elle est fruit d'une sclrose entravant le dveloppement du
capitalisme et renforcement de cette sclrose.
Sont balays aussi les arguments parlant du colonisateur cens
apporter la civilisation ceux qui n'en disposeraient pas, arguments
dont il pourrait tre utile de rappeler aux anticolonialistes contempo-
rains de gauche qu'ils taient l'poque non pas ceux de la droite, mais
ceux de la gauche, je cite Jules Ferry, interventionniste par nces-
sit, colonialiste par gnrosit. Il est trange qu'il faille
employer le canon contre les opprims pour les dlivrer de leurs
tyrans, crit en contrepoint Yves Guyot 1.
Pourquoi, ds lors qu'tatisme et colonialisme sont nfastes pour
tous, pays colonisateurs et pays coloniss, populations des pays coloni-
sateurs et populations des pays coloniss, continuent-ils quand mme?
se demandent aussi nos auteurs. La rponse qu'ils apportent est int-
ressante, et laisse penser ce que l'on retrouvera, bien plus tard, dans
certaines thses de l'cole des choix publics : parce que se crent
ainsi des avantages particuliers acquis (ceux des colons, ceux des admi-
nistrateurs) et que l'on permet (<< l'on, tant les hommes de l'tat)
que des avantages particuliers l'emportent sur l'intrt gnral.
Ceci suffit expliquer, note Rouxel, que la colonisation se pour-
suive malgr ses aspects factices et destructeurs et on pourrait voir
dans certains passages du texte de Rouxel Politique commerciale et
Politique coloniale une dnonciation avant la lettre de ce que Hayek
appellera plus tard constructivisme, je cite: Il est inutile et vain de
poser artificiellement des lments d'une culture sur une autre culture;
nul ne peut imposer impunment une construction artificielle sur ce
qui est le fruit de l'volution 8. La politique coloniale, prcise Rouxel,
est condamne l'chec, elle est nanmoins condamne durer
parce qu'elle sert des intrts particuliers, ce qui explique aussi qu'elle
se poursuive bien qu'elle coftte davantage qu'elle ne rapporte 9.
LES LIBRAUX FRANAIS... 217

Le cot de la colonisation
Point important sur ce plan, on trouve ds 1880 sous la plume de
Guyot, mais aussi sous celle de Le Pelletier de Saint Fargeau, une
dmonstration du coftt de la colonisation 10 pour les puissances coloni-
satrices, qui vient tayer la thse de Rouxel, et qui suffit dissoudre
toutes les accusations disant que c'est la rapacit capitaliste, la qute
du profit (comme disent les socialistes), qui a t l'origine de la
colonisation. Accusations qui comme on sait n'en ont pas moins la vie
dure et survivront jusqu' nos jours. Rien ou presque n'est plus loign
de la qute capitaliste de profit que le colonialisme, et rien n'est plus
proche de la pauprisation par l'hypertrophie tatique que le colonia-
lisme.
Tout juste pourrait-on dire en suivant Le Pelletier que la colonisa-
tion a t de l'intrt de certains capitalistes protgs par l'tat et
dtenteurs d'intrts particuliers 11. Mais accuser le capitalisme de
colonialisme ne peut se faire qu'en confondant le capitalisme avec les
dvoiements tatistes et dirigistes qui l'ont peu peu transform en
son contraire, ou en une caricature de lui-mme.
Le capitalisme, note Guyot, consiste maximiser la production et
le commerce, conditions de la prosprit, or la colonisation ne permet
pas cette maximisation. Cela implique des dpenses, des surcrots fis-
caux qui handicapent la production et le commerce sans crer d'autres
places propices la production et au commerce 12 . A ce sujet, et dans
la continuation, Guyot note ironiquement ceci: Nos colonies sont un
dbouch non pour notre commerce et notre industrie, mais pour
l'argent des contribuables 13.
Guyot poursuit son raisonnement en notant que ce sont souvent les
pays non colonisateurs qui sont les plus prospres, la Suisse par
exemple, et Guyot crit, je cite:

Au lieu de payer 90 F d'impts, chacun de ses habitants paie 17 F, au


lieu de se donner le luxe d'expditions en Asie, en Ocanie, en Afrique,
d'insurrections, de rvoltes, d'une administration centralise paye fort
cher, la Suisse est en rpublique, est une fdration de petits Etats auto-
nomes, est en possession de la libert de la presse, de runion, d'associa-
tion, et de la libert conomique 14.

On n'chappe pas, conclut Guyot, certaines lois fondamentales, et


entre autres celle-ci: Un peuple ne peut avoir de dbouchs qu'
condition de fabriquer meilleur march que ses concurrents les objets
qui sont demands par les consommateurs 15. Et tout le reste, montre-
t-il, n'est qu'affabulation et dissimulation 16.
Revenant lui aussi sur la mission civilisatrice des colonisateurs, il
218 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

crit: Les peuples les plus avancs en volution font d'abord sentir
aux autres les bienfaits de la colonisation coups de canon et de
fusil 17 , et ramenant la colonisation ses racines, il note: La poli-
tique coloniale met la disposition de quelques individus l'argent des
contribuables, le sang des marins et des soldats, l'ensemble des forces
nationales qui ne devaient tre utilises que pour la scurit de la
patrie 18.
n ajoute enfin, d'une manire, sous quelques angles, prmonitoire:
L'exprience du pass nous prouve que ces privilgis (les colons)
ont le plus souvent t ruins, quand ils n'ont pas t tus par leurs pri-
vilges 19. Ou de faon plus mtaphorique, mais fort claire: Notre
politique coloniale allume un feu d'artifice pour cuire un uf, et au
mileu de toutes ses flammes, elle casse l'uf sans le cuire 20.
Tout cela veut-il dire que les libraux du XIXe sicle entendaient se
dsintresser du sort du monde? Tout cela veut-il dire que l'mancipa-
tion des hommes, la possibilit qu'ils se librent de l'oppression les lais-
sait indiffrents? Tout cela veut-il dire, comme les en accusent les
socialistes de toute espce, que seul l'avantage commercial et financier
leur importait? Tout cela veut-il dire enfin qu'ils refusaient tout aspect
li la colonisation, et pourrait-on dire l'occidentalisation du monde
ou l'inclusion du monde dans le capitalisme et l'conomie de mar-
ch? La rponse toutes ces questions est bien videmment non. Avec
des nuances et des prcisions que je vais tenter de souligner.

La dimension thique
On peut noter que si les libraux se sont vus accuser d'gosme aprs
avoir t accuss de rapacit (rapacit du colonisateur, gosme de
celui qui ne pense qu' ses intrts financiers), ils ont t, au moment
de la guerre de Scession aux tats-Unis, presque les seuls pointer
qu'il s'agissait d'une guerre dimension thique, presque les seuls
souligner que le Nord dfendait les valeurs du droit et que le Sud
dfendait, lui, non seulement un mode de vie immoral - puisque repo-
sant sur l'oppression, la discrimination, et l'ingalit de droit - mais un
mode de vie de type colonial, condamn pricliter ou fonctionner
sur un mode parasitaire, comme tout mode de vie et de fonctionne-
ment de type colonial 21.
n est logique que les libraux ait t presque les seuls. Car eux seuls
pouvaient rappeler que le Nord tait porteur de l'thique capitaliste et
le Sud dcadent porteur des valeurs du colonialisme et de l'inter-
ventionnisme. Car eux seuls voyaient, comprenaient, ce qu'tait
l'thique du capitalisme et la logique profonde du colonialisme et de
l'interventionnisme. Les autres, les trs vertueux gens de gauche ou les
interventionnistes de droite conservateurs avaient plus de mal voir o
LES LIBRAUX FRANAIS ... 219
passait la ligne de dmarcation, ou tout simplement, vu leurs prsuppo-
ss idologiques, ne pouvaient pas le voir.
On peut noter aussi que si les libraux n'ont pas t les seuls se
proccuper de la question de l'esclavage en Amrique et en terre
d'Islam, ils ont t les seuls se proccuper des possibilits d'une ra-
dication conomique de cet esclavage, de Molinari, dans un article inti-
tul L'abolition de l'esclavage africain se pose sous cet angle deux
questions: celle de la suppression de la traite, celle de l'abolition de
l'esclavage l'intrieur des pays atricains 22. Pour ce qui est de la traite,
il crit: la prohibition de la traite aurait pour rsultat d'augmenter les
souffrances des victimes de ce commerce de chair humaine sans y
mettre un terme 23 , et il note le seul moyen de supprimer la traite,
c'est de la ruiner par la concurrence de l'exportation de travail
libre 24 . Autant de notions que ne pouvaient reprendre leur compte
les trs vertueux abolitionnistes socialistes qui, en en restant la prohi-
bition de la traite, ont souvent obtenu pour rsultat ce que prcisment
Molinari dnonait par avance: l'augmentation des souffrances et la
prolongation du mal dans de pires conditions l o le mal a subsist
(car on le sait, le mal a subsist, jusqu' nos jours parfois).

L'esclavage africain
Pour ce qui est du second aspect, extirper l'esclavage du continent
noir , Molinari est tout aussi conomiste, et raliste (ce qui va de pair
quand on est un conomiste digne de ce nom), et note: On peut
l'entreprendre, cette extirpation, par une autre application du principe
bienfaisant de concurrence: en opposant aux industries rudimentaires
des tribus africaines l'organisation, l'outillage et les procds les plus
perfectionns de l'agriculture et de l'industrie des peuples les plus
avancs 25.
Principe bienfaisant de concurrence, voil encore des mots que les
anticolonialistes vertueux tout occups s'autoflageller en fustigeant la
colonisation n'taient pas prts entendre, les rsultats ayant t que
si l'esclavage a t aboli en parole (et comme je le disais il y a un ins-
tant, pas en actes, et ce jusqu' ce jour en certains points du monde)
l'immense servitude hrite du dirigisme colonialiste, elle, n'a pas dis-
paru, et l'organisation, l'outillage, et les procds occidentaux ne sont
toujours pas implants partout, dans les pays de l'Afrique subsaha-
rienne par exemple; on leur a prfr l'aide tatique, le dirigisme plus
ou moins tlguid, le tout, bien sr, dans le cadre d'une dnonciation
incantatoire du nocolonialisme et du capitalisme international.
Molinari crivait fort explicitement, et fort lucidement, son
poque: Les peuples opprims ont besoin du capitalisme pour
s'manciper 26. Ce n'est qu'aujourd'hui, et avec quelles rticences et
220 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

timidits, qu'on commence enfin le comprendre. Pour paraphraser


une phrase clbre prononce voici quelques annes par un dirigeant
africain propos de la colonisation, on pourrait dire qu'il y a bien pire
que ne pas tre exploit par les capitalistes, c'est ne pas tre
exploit du tout, et il y a bien pire encore que ne pas tre exploit du
tout; c'est tomber sous la coupe de dirigistes ou de socialistes, parce
qu'en ce cas, les conditions mme qui permettraient le passage au capi-
talisme sont dtriores, ou carrment dtruites.
On peut noter par ce biais, sur ces bases, et pour en revenir la
question plus haut voque que l'avantage financier commercial et
industriel n'est pas le seul qui importe aux libraux du XI Xe sicle prci-
sment parce qu'ils comprennent jusqu'au bout ce qui est au cur de
cet avantage, et parce qu'ils comprennent pourquoi cet avantage doit
tre au centre de la problmatique de la prosprit et du bonheur
humains.
La recherche, par tous, de l'avantage financier, commercial et indus-
triel est, nous disent nos auteurs, condition de prosprit. Elle est
condition de libert et de dignit, source d'apprentissage de l'efficacit,
source d'thique car source de responsabilit et de respect de l'tre
humain.
Les libraux du XIXe sicle n'oublient jamais la dimension thique du
march, du capitalisme, et opposent souvent dans leurs textes la men-
talit de l'administrateur tatique et tatiste, du dirigiste, du dtenteur
de prbendes (les avantages particuliers acquis sont toujours acquis,
nous rappellent-ils, au dtriment de quelqu'un) l'thique entrepre-
neuriale et commerante qui repose sur le contrat librement pass.

Politiques coloniales
On peut comprendre ds lors, et pour en revenir une autres des
questions que j'ai pose tout l'heure, que si une colonisation est
dnonce, critique, par les libraux du XIXe sicle, une autre forme de
colonisation, ou plus exactement un autre mode de fonctionnement qui
se rattache par la bande la colonisation, l'est lui beaucoup moins.
La colonisation anglaise est ainsi tudie en dtail, et oppose,
comme un contre-exemple, la colonisation franaise (un article de
Fontpertuis analyse donnes l'appui la puissance coloniale du
Royaume-Uni et essaie de montrer sur quoi elle repose: plus de place
nous dit-il, la libert d'entreprendre, moins de place aux pr-
bendes 27 ).
Dans un texte appel La Politique coloniale de l'Ancien
Rgime 28 , l'auteur, Joseph Chailley, note (d'une manire qui idalise
peut-tre un peu les choses, mais l'important est ce que nous dit le
contenu) que:
LES LIBRAUX FRANAIS... 221
l'une des bases de la politique de l'Ancien Rgime tait la confiance
du gouvernement dans l'initiative individuelle, ce qui dbouche sur un
type de colonisation o l'tat laisse aux particuliers, soit isols, soit ru-
nis en socit, le soin de dcouvrir, de conqurir et d'exploiter les colo-
nies, ce qui soi-mme conduit un mode d'exploitation o la prosprit
repose sur des avantages offerts aux diverses classes de la socit 29,

et il oppose la colonisation vicieuse o les indignes sont chasss,


brutaliss, anantis 30 , o une administration irresponsable et cen-
tralise l'excs car n'ayant de comptes rendre personne et sftre de
l'indiffrence publique s'arrange pour tout diriger de loin et despo-
tiquement 31 , une colonisation vertueuse o la libert d'entre-
prendre et d'changer va de pair avec le respect des individus et une
administration minimale, limite aux fonctions rgaliennes de l'tat,
concluant son propos par cette formule la bonne administration se
fait bon march 32 .
Deux types de colonies se trouvent galement distingus par Gou-
non-Loubens dans un texte qui porte ce titre, et qui commence par
cette phrase, qui aujourd'hui encore pourrait apparatre pro-
grammatique: Le procs des colonies n'est pas encore vid 33 : les
colonies d'exploitation et les colonies entrepreneuriales. Les pre-
mires, crit-il, sont non pas celles o on exploite les richesses du pays
colonis, mais en fait:

celles au moyen desquelles on exploite les contribuables de la mtro-


pole par le biais d'une administration inefficace modele sur la strile
machine mtropolitaine 34, les secondes se dveloppent sans l'inter-
vention militaire administrative ou financire de la mtropole et reposent
ds lors dans leur fonctionnement, sur la confiance en soi et la responsa-
bilit personnelle 35.

Un autre texte, de Le Pelletier de Saint Remy celui-l, s'appelle Le


libre changisme colonial 36 , et pourrait permettre d'expliciter ce
qu'crit Gounon-Loubens. Le Pelletier, pour dnoncer les colonies
d'exploitation, parle de colbertisme colonial 37 , du protection-
nisme inhrent au pacte colonial qui cre des assists et des para-
sites 38 , ou pour reprendre d'autres de ses termes, des faux pauvres
qui jouent l'impotence 39 . A ce fonctionnement pervers, il oppose
celui de colonies o rgnerait le droit commun du gouvernement et
des institutions 40 , la libert d'exporter leurs produits toutes desti-
nations 41 , le principe de libre immigration des travailleurs
libres 42 , donc un fonctionnement des colonies qui rejoindrait celui
des mtropoles et qui en ferait des contres de droit, de libert de pro-
duire et d'changer.
A l'appui, il cite cette phrase de son contemporain libral anglais,
222 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

lord John Russell: Que nos colonies gagnent en richesse et popula-


tion, et quoi qu'il arrive de ce grand empire, nous aurons la consolation
de nous dire que nous avons contribu la civilisation et au bonheur
du monde. Le Pelletier conclut: Plus un pays est prospre, plus il
concourt la prosprit des autres pays, tout est l, personne ne le
niera.
La tche essentielle est donc en ces conditions de chercher le chemin
de la prosprit, de rpandre et de dissminer la prosprit; pr celle-ci
ne peut natre ni du protectionnisme, ni du dirigisme, ni de l'tatisme
socialiste inhrent au fonctionnement concret de la colonisation
l'poque, surtout au fonctionnement de la colonisation la franaise.
Comme pour conclure ce sujet, et rendre le propos plus explicite
encore dans sa Lettre sur la colonisation, Guyot crit:
A vec le libre-change et une juridiction assurant la scurit des
contrats, il est peu prs indiffrent qu'une terre appartienne tel ou tel
groupe ethnique parlant telle ou telle langue. Aux procds d'extermina-
tion, il faut substituer le croisement et la fusion, enseigner la douceur,
l'urbanit, la politesse, apporter la scurit de cette chose aprs laquelle,
depuis que l'homme est un animal social, il ne cesse de clamer: la jus-
tice. Une justice qui est existence d'un cadre permettant l'exercice de la
libert individuelle, de la libert d'changer et de produire et des droits
de proprit,

pas la niveleuse manipulatrice strilisante et totalitaire justice sociale


des tenants du ressentiment, tenants qui commencent toujours en
revendiquant des choses trs belles et finissent souvent par la violence,
parfois par les charniers.
Nous sommes loin de la colonisation et loin du dirigisme, ou plus
exactement nous sommes au-del des entraves de la colonisation et
du dirigisme, et il est intressant de noter que ds le XIXe sicle, des
conomistes libraux non seulement pensaient dj les effets per-
vers de ces entraves, mais prvoyaient en outre ce qui serait la
seule voie fconde pour l'avenir, la voie, comme je le disais tout
l'heure, et comme nous pouvons le constater en observant le
monde, dans laquelle, aprs bien des erreurs et bien du gchis,
nous nous engageons aujourd'hui. Il est intressant aussi de noter
que, plusieurs dcennies avant que nos auteurs n'crivent, Jean-
Baptiste Say, dans son Cours complet d'conomie politique 43 (1803)
pouvait crire:
Les vraies colonies d'un peuple commerant, ce sont les peuples ind-
pendants de toutes les parties du monde. Tout peuple indpendant doit
dsirer qu'ils soient tous indpendants pour devenir plus industrieux et
plus riches, car plus ils seront nombreux et productifs, plus ils prsente-
ront d'occasions et de facilits pour les changes 44.
LES LIBRAUX FRANAIS... 223

Ou plus loin: Un temps viendra o l'on sera honteux de tant de


sottise et o les colonies n'auront plus d'autres dfenseurs que ceux
qui elles offrent des places lucratives... aux dpens du peuple.

Conclusion
Que dire pour achever? Ceci peut-tre. Si les libraux du XIXe sicle
ont prvu, compris, pens la dimension dsastreuse et destructrice
inhrente au colonialisme, ils sont parvenus ce rsultat parce qu'ils
ont pris la colonisation pour ce qu'elle a t: une extension, une
excroissance du dirigisme condamne chouer comme tout ce qui est
issu du dirigisme. Une extension aussi de quelque chose qui a voir
avec l'essence mme du socialisme, dont ils ont su rappeler qu'il n'avait
rien de moderne, strictement rien, mais qu'il tait un prolongement
des discours conservateurs, archaques, ractionnaires, de l'Ancien
Rgime. N'tant ni prisonniers de l'idologie socialiste, ni otages du
conservatisme, eux seuls pouvaient dirai-je prendre la colonisation
pour ce qu'elle a t, et porter le fer au cur de la plaie.
Tout en pensant la dimension dsastreuse et destructrice inhrente
au colonialisme, les libraux ont discern, de manire on ne peut plus
lucide, les vertus conomiques, politiques, mais aussi thiques du capi-
talisme pour tous les pays, y compris les pays qui sont rests extrieurs
au dveloppement capitaliste, et qui peuvent le rejoindre, ce dve-
loppement capitaliste, par la gnralisation du libre-change, la
concurrence, ou pour reprendre une fois encore les belles paroles de
Guyot, le croisement, la fusion, l'harmonie que l'occidentalisation du
monde bien comprise peut apporter.
Aujourd'hui, face aux dsastres provoqus par les discours ineptes
issu de l'anticolonialisme de gauche, discours qui ont prtendu rem-
dier au dirigisme par du dirigisme, et au socialisme par du socialisme,
face aux dsastres provoqus par des politiques post-coloniales qui
reposaient sur une incomprhension de ce qui constituait l'essence
mme du phnomne colonial, une mutation radicale s'opre sous nos
yeux, une mutation que le grand sociologue amricain Peter Berger a
pu appeler dans un ouvrage rcent, Rvolution capitaliste 45 .
Nous pouvons dire en ce contexte que les libraux franais du
XIXe sicle ont prvu cette rvolution, l'ont prpare, ont montr de
quoi elle surgirait, et quelles formes elle prendrait, plus loin que les
impasses et les ccits longtemps hgmoniques. Nous pouvons dire
aussi qu'ils nous indiquent ce qui nous reste accomplir, et ce qui
pourrait tre notre devoir d'hommes libres.
Grce eux, grce leur parole, leurs textes, nous pouvons dire
aux hommes des pays encore pauvres qu'ils n'ont pas t les proies du
224 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

capitalisme, mais les victimes d'un dirigisme et d'un socialisme dont


nous-mmes avons aussi t trop longtemps les victimes, et que nous
avons donc les mmes ennemis, et que peut-tre nous ne nous libre-
rons qu'ensemble. ,
Nous pouvons leur dire aussi qu'ils sont encore, par les aides d'Etat
tat, par lesdites politiques d'ajustement structurel et autres suc-
cdans, les victimes du dirigisme et du socialisme, comme nous
sommes nous-mmes encore et toujours victimes du dirigisme et du
socialisme.
Nous pouvons leur dire que la seule, l'unique, la prcieuse issue pour
eux se trouve prcisment dans ce que tant d'intellectuels faussement
bienveillants leur ont appris condamner: dans la libert d'changer,
de produire, de circuler, de passer contrat, de possder une proprit,
et d'tre d'abord propritaire de soi-mme, individu souverain, dans le
droit garant et dans le march sans autre limite que le droit garant.
Nous pouvons leur dire surtout que ds le moment de la colonisa-
tion, ds le moment o la colonisation tait, pourrait-on dire, son
apoge, des penseurs, des conomistes disaient dj cela, face aux colo-
nisateurs et aux colonialistes, contre les colonisateurs et les colonia-
listes, prcisment parce que eux, libraux, taient en tant que tels
dfenseurs de la libert sous tous ses aspects, donc dfenseurs de la
libert politique et conomique, et par l du capitalisme dmocratique.
Et parce qu'en tant que dfenseurs du capitalisme dmocratique, ils
voyaient dj les rouages de l'imposture coloniale, dirigiste, socialiste,
et derrire les rouages, les destructions immenses qui se profilaient, et
qui se chiffreraient en vies humaines perdues, gches, ananties.
Nous pouvons leur dire, en somme, la valeur de la libert tout court,
et leur disant la valeur de la libert, nous pourrons aussi leur rappeler,
pour qu'ils comprennent pleinement, jusqu'au bout, ce qui est en jeu,
cette phrase libertaire de Max Stirner qu'on retrouve significativement
plusieurs fois, comme un principe, dans les textes libraux sur la ques-
tion coloniale:
La libert n'est jamais accorde, elle doit se prendre 46.
Cette phrase est toujours d'actualit. Plus que jamais peut-tre.

NOTES

, 1. P. T. Bauer, Mirages galitaires et tiers-monde, PUF, collection Libre


Echange, 1986.
2. Carlos Rangel, L'Occident et le tiers-monde, Robert Laffont, 1982.
3. Lawrence Harrison, Who Prospers? Basic Books, 1995. Voir aussi
L. Harrison, Underdevelopment is a State of Mind, Madison Books, 1985.
4. Jacques Marseille, Empire colonial et Capitalisme franais, Le Seuil, col-
lection Points Histoire , 1985. .
LES LIBRAUX FRANAIS... 225
5. Yves Guyot, La politique coloniale , Journal des conomistes, jan-
vier 1885.
6. Rouxel, La politique commerciale et la politique coloniale , Revue
des conomistes, juin 1885.
7. Yves Guyot, article cit, Journal des conomistes, janvier 1885.
8. Rouxel, article cit, Revue des conomistes, avril 1886.
9. Ibid.
10. Cf. Le Peletier de Saint Remy, Retour au protectionnisme colonial ,
Revue des conomistes, juin 1880.
11. Ibid.
12. Yves Guyot, article cit.
13. Ibid.
14. Ibid.
15. Ibid.
16. Ibid.
17. Ibid.
18. Ibid.
19. Ibid.
20. Ibid.
21. Cf. Paul Boiteau, Les derniers esclavagistes , Revue des conomistes,
avril 1861.
22. Gustave de Molinari, L'abolition de l'esclavage africain , Revue des
conomistes, janvier 1890.
23. Ibid.
24. Ibid.
25. Ibid.
26. Ibid.
27. Fontpertuis, La politique coloniale du Royaume-Uni , Revue des
conomistes, mai 1885.
28. Joseph Chailley, La Politique coloniale de l'Ancien Rgime et ses
enseignements , Revue des conomistes, septembre 1887.
29. Ibid.
30. Ibid.
31. Ibid.
32. Ibid.
33. Gounon-Loubens, Les deux mthodes de colonisation , Revue des
conomistes, juillet 1889.
34. Ibid.
35. Ibid.
36. Le Pelletier de Saint-Remy, Le libre changisme colonial , Revue des
conomistes, juin 1880.
37. Ibid.
38. Ibid.
39. Ibid.
40. Ibid.
41. Ibid.
42. Ibid.
43. Jean-Baptiste Say, Trait d'conomie politique, ou Simple exposition de
la manire dont se forment, se distribuent se consomment les richesses, Dter-
ville-Paris, 1803.
44. Ibid.
45. Peter Berger, La Rvolution capitaliste, Litec, 1992.
46. Max Stirner, L'Unique et sa Proprit, 1844, rd. Stock, 1972.
III

La dynamique librale
de l're industrielle 1840-1914
Prsentation

par Christian STOFFAas

1840 marque le dbut de la construction des chemins de fer, secteur


d'entrafnement majeur de l'ouverture des marchs et qui ouvre l're de
la grande industrie. Avec le Second Empire, la France s'engage dans un
dveloppement conomique rapide fond sur l'industrialisation capita-
listique. La croissance des annes 1815-1840 avait t de nature exten-
sive, avec pour secteur-moteur les industries de biens de consommation
- en particulier les textiles - demeures pour la plupart intensives en
main-d'uvre. La mise en exploitation des bassins houillers et sidrur-
giques, la machine vapeur, le fer et la fonte ouvrent la voie aux innova-
tions technologiques - qu'il revient aux entrepreneurs d'industrialiser et
de commercialiser sous la forme de biens d'quipement. L'exploitation
des chemins de fer rvolutionne le transport, unifie le march national,
dsenclave les conomies locales et rgionales, autorise la spcialisation
des usines et la production de masse coats rduits. A partir de 1850, la
croissance s'acclre et devient plus intensive, fonde sur la construction
massive des chemins de fer dont on construit jusqu' 1000 kilomtres
de lignes par an. Le dveloppement industriel est dsormais entrafn
par les biens d'quipement, par les gains de productivit obtenus par la
substitution du capital la main-d'uvre. Les villes industrielles-
champignons se dveloppent rapidement: Roubaix-Tourcoing, Saint-
tienne, Le Creusot, Mulhouse viennent rejoindre Paris et Lyon comme
grandes mtropoles industrielles.
Une vision couramment rpandue de la priode est celle d'un retour
du colbertisme dirigiste, la suite du rgne phmre de la bourgeoisie
sous la monarchie de Juillet. Tout au contraire, tant sous le Second
Empire que sous la lIP Rpublique jusqu'en 1914, le libralisme se
consolide et s'institutionnalise.
La mise en place des institutions du libralisme de l're industrielle
accompagne le grand mouvement d'expansion conomique: le rgime
des concessions de services publics pour les chemins de fer et les infra-
230 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

structures urbaines (eau, gaz de ville, assainissement, etc.), le statut juri-


dique de la socit responsabilit limite, le dveloppement de l'appel
l'pargne publique par les missions d'actions, etc. Le Trait de libre
change de 1860 ouvre un vaste espace conomique intgr entre les
principales puissances industrielles de l'Europe occidentale, la France
supprimant les prohibitions d'importations et restrictions quantitatives,
annulant les droits de douane sur les denres de base, tablissant des
droits porportionnels modrs sur les articles manufacturs.
Les entreprises capitalistes s'panouissent dans tous les secteurs.
L'entreprise se mtamorphose, voluant de la manufacture familiale
- proche de l'atelier artisanal- la firme capitaliste grant plusieurs ta-
blissements, mobilisant d'importants capitaux. Les grandes infrastruc-
tures sur lesquelles s'appuient le dveloppement industriel-les chemins
de fer, les houillres, la mtallurgie - sont l'uvre d'entreprises prives
qui rassemblent les capitaux de l'pargne: les Pereire, Rothschild, Les-
seps, Talabot. On dnombre 2 700 crations annuelles de socits en
1847, 4000 la fin du Second Empire. Les socits responsabilit limi-
te (sans limitation de capital) sont institues par les lois de 1863 et 1867.
Entre 1840 et 1867 - date du changement de la lgislation - aux 86759
socits en nom collectif se sont ajoutes 20695 socits en commandite
simple, 5300 en commandite par actions et 458 socits anonymes. Le
dernier groupe, qui rassemble les grandes entreprises comprenait, sur la
priode 1817-1867, 633 socits anonymes dont 136 firmes industrielles
- dont 60 minires et sidrurgiques, 59 gazires et chimiques, 17 textiles
-, 194 entreprises de transport, 145 d'assurances. De 1845 1865, la
croissance du secteur des mines est au rythme annuel de 5,5 %, de la
mtallurgie 4 %, du textile 2,5 %.
L'industrie franaise, ce n'est donc pas seulement les articles de Paris,
les vins et spiritueux, la meunerie et les sucreries, les soyeux et les lai-
niers. C'est aussi la technologie moderne: la mine et la mtallurgie, la
mcanique et la chimie.
Le dveloppement brillant de l'industrie mcanique, industrie mre
des biens d'quipement et des innovations technologiques, fait justice
d'une soi-disant faiblesse congnitale des entreprises franaises dans ce
secteur. Tout au long du sicle, l'industrie franaise fait la preuve qu'elle
sait tablir des filires compltes dans les productions mcaniques. Aprs
la paix de 1815, les entreprises franaises ont adopt les machines
vapeur et les machines textiles qui sont, au dpart, importes d'Angle-
terre puis rapidement construites en France aprs une phase d'apprenti-
sage technologique. Vers 1840 galement, le dveloppement ferroviaire
dbute par l'importation de locomotives et de matriels trangers. Mais,
trs rapidement, la production nationale se dveloppe: l'industrie mca-
nique franaise dcolle partir de 1830. La plupart des entrepreneurs
sont des autodidactes issus du monde rural et artisanal: les mcaniciens
se regroupent dans l'Union des constructeurs de machines. En Alsace,
LA DYNAMIQUE LIBRALE DE L'RE INDUSTRIELLE 231

reglOn de pointe, les constructions mcaniques sont le plus souvent


cres par les entreprises familiales du textile: Schlumberger, Koechlin,
Dollfuss-Mieg, Graffenstaden. Aprs s'tre substitue aux importations,
la production nationale de machines s'oriente vers les exportations,
celles-ci s'accroissant au rythme de 20 % de 1850 1870.
Dans le matriel ferroviaire, le schma est analogue, autour d'entre-
prises trs performantes comme Fives-Lille, Cail, de Dietrich, Schnei-
der: ds 1856 les 500 locomotives produites en France couvrent la tota-
lit de la demande nationale. Aprs la dfaite de 1870, alors que
l'quipement ferroviaire du pays est presque achev, l'industrie mca-
nique continue de se dvelopper, le moteur d'entranement tant repris
par les commandes d'armement.
Le dveloppement du secteur de la chimie minrale, industrie mre
des biens de consommation courante, n'a rien envier celui de la
mcanique, partir de brevets et de procds franais: le verre et la
soude, avec Saint-Gobain; l'acide sulfurique, avec Kulhmann, Perret et
Cie, Alais et Camargue, Thann et Mulhouse, etc.
Un puissant groupe de pression libral rassemble les maisons de
commerce des grands ports, les chambres de commerce et d'industrie, les
textiliers alsaciens, les soyeux lyonnais, les compagnies de chemins de
fer: il exerce une grande influence sur les lgislations, trouvant des relais
dans la presse et des clubs de pense libraux trs actifs.
1840, c'est aussi le dbut de la contestation sociale du libralisme
conomique: Dickens, plus tard Zola, dans la littrature; Stuart Mill,
Proudhon, Marx et Engels dans la philosophie sociale portent l'attention
.du public sur les consquences du capitalisme. L're industrielle
engendre aussi des ingalits et des conflits sociaux - tels que la rvolte
des canuts lyonnais contre les mtiers tisser, la Rvolution de 1848 ou
la Commune de Paris. Les ouvriers se regroupent en syndicats reconnus
par la loi de 1884. Le socialisme, partir de la fin du XIX sicle prend sa
forme politique, se posant en critique et en concurrent du systme du
libralisme conomique. Mais les associations ouvrires, les Bourses du
travail, le syndicalisme rformiste sont des ides librales - aux anti-
podes du syndicalisme rvolutionnaire et tatiste qui s'panouira au
milieu du xx sicle. Gustave de Molinari, communautaristes et solida-
ristes, proposent la dmocratie conomique - une conception librale de
la justice sociale qui n'aura pas attendu l'tat-Providence. L'Empire
favorise les socits de secours mutuel. La loi de 1864 sur les coalitions,
celle de 1884 sur les syndicats tmoignent de la reconnaissance de l'auto-
nomie ouvrire et de la ngociation collective, soutenues par les libraux.
En matire sociale aussi... Le XIX sicle reste fondamentalement libral.
Le libralisme conomique de l're industrielle trouve aussi ses thori-
ciens. Michel Chevalier, ingnieur des Mines et saint-simonien ralli
l'Empire, croit en l'industrie comme principe du progrs de la socit,
ministre de Napolon III et inspirateur de sa politique librale, aprs
232 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Rouher, dfendant les vertus pacificatrices du commerce - qui doit


conduire la suppression des guerres -, il est l'instigateur, avec Richard
Cobden, du trait de libre-change de 1860 entre la France et l'Angle-
terre. Auteur de projets de grands travaux - comme le Tunnel sous la
Manche, le Canal de Panama - il s'intresse tous les aspects de
l'conomie industrielle de son poque.
Paul Leroy-Beaulieu, professeur au Collge de France, fonde
L'conomiste franais en 1873, journal libral qui exerce une grande
influence sur les milieux dirigeants, tout comme le Dictionnaire cono-
mique de Lon Say, petit-fils de Jean-Baptiste Say. Chaud partisan de
Jules Ferry, Lon Say est la fois rpublicain et libral, animateur du
groupe des dputs libraux et gambettistes - qui sigent au centre
gauche de l'hmicycle. Clment Colson, ingnieur des ponts et chaus-
ses, prsident de la section des travaux publics au Conseil d'tat et pro-
fesseur d'conomie, exerce une grande influence sur la haute administra-
tion - se posant en adverse irrductible de l'intervention conomique de
l'tat, et en dfenseur du rgime des concessions prives. Les ides lib-
rales dominent largement l'enseignement conomique des grandes coles
d'ingnieurs et de l'universit tout autant que la presse.
En mme temps que rgne la pense librale, les ides socialistes dve-
loppent leur cohrence. Il convient de souligner qu'elles se construisent,
sans gure de lien avec le monde ouvrier, dans un milieu de savants uni-
versitaires, de journalistes soucieux d'articuler une vision culturelle et
scientifique sur la ralit sociale de leur temps. Saint-Simon, Fourier,
Godin sont des philosophes de l'histoire, des ingnieurs sociaux aspirant
comprendre les dysfonctionnements ns de la rvolution industrielle et
fonder en justice les hirarchies sociales. Professeurs, publicistes, pro-
phtes : leur ambition est pdagogique, leur influence est surtout intellec-
tuelle. Leur relais dans la socit et dans l'conomie relle demeure
modeste; leur jonction avec la vie politique et le monde ouvrier ne se
fera que trs tard, dans les premires annes du xJt sicle.
Frdric Le Play, lui aussi grand ingnieur des Mines, commissaire
des Expositions universelles de 1855, 1862 et 1867, peut tre considr
comme le fondateur de la sociologie exprimentale par son observation
patiente et mthodique de l'conomie industrielle de son temps. Dans la
priode de changements techniques rapides et de troubles sociaux nais-
sants qui est la sienne, il tablit le principe d'harmonie sociale, prenant le
contre-pied de la doctrine historique de la lutte des classes. Il fournit
ainsi au libralisme conomique une base morale: il est en quelque sorte
l'anti-Marx. L'influence de sa Socit des tudes pratiques d'conomie
sociale, qu'il fonde en 1856, sera considrable sur le mouvement patro-
nal et sur le catholicisme social.
Il faut ainsi souligner que le courant dominant de la pense socialiste
franaise - tout au moins jusqu'en 1914 - n'est pas marxiste. A l'opposi-
tion rductrice du socialisme utopique et du socialisme scienti-
LA DYNAMIQUE LmRALE DE L'RE INDUSTRIELLE 233

fique - Proudhon et Marx - il faut au contraire tracer une ligne domi-


nante nourrie de syndicalisme chrtien qui, partant de Saint-Simon et de
Durkheim, dviant vers Georges Sorel et Marcel Dat, aboutit la
deuxime gauche contemporaine. Le parcours commun de ce cou-
rant avec Vichy n'est pas tranger sans doute avec l'opprobre dont l'a
frappe le marxisme. Ce n'est pas seulement l'histoire du libralisme
franais qu'il faut rcrire: c'est aussi celle des ides socialistes.
Aprs la grande expansion du Second Empire, durablement affaiblie
par sa dfaite de 1870 et par son dclin dmographique, la France est
tente par le repli sur soi et la conservation des structures conomiques
anciennes. Elle revient au protectionnisme avec les lois Mline de 1890.
L'conomie mondiale entre dans une phase rcessive prolonge - la
phase B du Kondratiev. La Prusse de Bismarck a alors pris la premire
place en Europe. A partir de 1875, le rythme de croissance des princi-
pales industries se ralentit, 1 % ou 2 % par an. L'conomie franaise
entre alors dans une rcession durable, commune tous les pays indus-
trialiss de l'poque mais plus accuse en France au moment o l'Alle-
magne et les Etats-Unis entament une spectaculaire expansion, bientOt
suivis de nouveaux pays neufs: la Sude, la Russie, l'Italie, etc. La
dclration de la croissance industrielle commence se lire dans les
statistiques compter de 1865 puis se transforme en quasi-stagnation
partir de 1875-1880 et ce jusqu'en 1896. La conjoncture des prix est bais-
sire dans l'ensemble du monde industrialis: ainsi la production de
charbon passe d'un rythme de croissance de 6,1 % entre 1851 et 1873
2,4 % entre 1874 et 1896, celle de la fonte de 6,7 % 2 %. La France
perd le monopole de l'avance industrielle qu'elle dtenait depuis le dbut
du sicle, avec l'Angleterre et la Belgique, et ses entreprises se heurtent
de nouveaux concurrents. La surproduction et la concurrence laminent
les profits et provoquent des faillites pendant que la dfaillance de
l'investissement interdit la modernisation et la reconversion. Le dtour-
nement de l'pargne conscutif aux rparations de la guerre de 1870
n'est pas tranger cet affaiblissement. Obsde par la rivalit alle-
mande, la France mobilise beaucoup de ses ressources pour son arme et
son armement: ingnieur de qualit, dpenses publiques, manufactures.
Les capitaux se dtournent d'une industrie stagnante et menace par les
faillites. Des scandales financiers - la crise du chemin de fer de 1877, le
krach de la banque catholique de l'Union gnrale, Panama, etc. -
dcouragent l'pargne de s'investir dans les projets risques - mais pas
des emprunts russes... Avec l'Angleterre et la Belgique, la France paie
aussi le prix du vieillissement de son industrialisation prcoce, alors
m~me que l'Amrique et l'Allemagne, pays neufs, entament un
dveloppement spectaculaire fond sur les industries de la nouvelle gn-
ration technologique: l'acier et la mcanique de prcision, la chimie
organique et les colorants, l'lectricit. Le brillant dynamisme industriel
franais s'affaiblit incontestablement pendant cette priode.
234 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Toutefois, pas davantage que le Second Empire, la Ille Rpublique ne


peut s'interprter - comme le voudrait une ide communment admise -
comme la monte d'un dirigisme de progrs triomphant d'un lais-
sez-faire bourgeois et conservateur. Il y a a certes un parti protection-
niste - notamment chez les agriculteurs et viticulteurs. Mais le parti
libral est puissant: il rsiste avec force au protectionnisme s'appuyant
notamment sur les industriels exportateurs mais aussi sur le radicalisme
- c'est--dire le mouvement politique dominant de l'poque, qui ras-
semble des classes moyennes boutiquires et populaires unies contre la
vie chre . Le protectionnisme mlinien, principalement agricole, et
au demeurant bien plus modr que celui de la Prusse ou de l'Amrique
du tariff, la mme poque. Le thoricien de la protection, Friedrich
List, est allemand, alors que les grands noms de la pense conomique
en France cette poque sont libraux.
Le dbut du xx sicle - dont l'histoire a conserv le souvenir sous le
nom de Belle poque - verra une reprise marque de l'conomie fran-
aise comme de l'conomie mondiale (la phase de croissance du cycle de
Kondratiev), fonde sur les industries nouvelles de l'lectricit, de la
mcanique, de l'automobile, o l'industrie franaise sera pionnire. Les
investissements nets industriels en usines et outillages - qui taient en
moyenne annuelle de 125 millions entre 1851 et 1873 et avaient stagn
ce niveau entre 1890 et 1895 - progressent 185 millions pour le cycle
conomique 1896-1904 et 316 millions pour 1905-1913. Les entreprises
dveloppent la gestion moderne. L'cole des hautes tudes commer-
ciales, fonde en 1881, ouvre un enseignement suprieur ouvert aux
bacheliers. Les siges sociaux des grandes entreprises gonflent leurs
effectifs d'experts en gestion: l'industrie franaise est pionnire dans la
publicit. L'conomie franaise de 1914 est encore librale, appuye sur
un franc-or dont la valeur n'a pas chang depuis Germinal.
Le dveloppement conomique,
entre libralisme et intervention

par

Franois CARON
L'ide la plus couramment rpandue concernant la politique cono-
mique de la France dans les annes 1840-1918 est celle d'une survie du
colbertisme . Les Franais auraient toujours prouv un sentiment
de mfiance l'gard des mcanismes du march, considrs comme
autant de menaces pour l'idal d'une socit cohrente et quilibre. A
la veille de la guerre, les frontires auraient t hermtiquement fer-
mes, l'tat aurait eu une activit entrepreneuriale intense, l'conomie
aurait t protge de l'emprise du march et enserre dans un rseau
d'entente, protg par l'tat. Cette vision de la France rpublicaine est
entirement errone. Une forte tension a certes exist entre deux
conceptions de l'tat, l'une librale, l'autre interventionniste, mais le
courant libral a fortement influenc tant l'administration que les
hommes politiques. Il a, en de nombreuses circonstances, remport des
victoires clatantes. Pour en apporter la dmonstration, il suffit de rap-
peler la vigueur de la pense librale cette poque, mais aussi
l'ampleur des politiques qu'elle inspira sous l'Empire et la survie,
jusqu' la veille du conflit mondial, d'une approche librale des ralits
conomiques, malgr la monte en puissance de courants contraires,
protectionnistes, interventionnistes et corporatifs.

Quelques grandes figures du libralisme


La tradition librale est un hritage du sicle des lumires. Elle s'est
panouie dans les annes 1840 qui furent l'ge d'or de l'conomie poli-
tique librale. A partir des annes 1850 et jusqu'en 1914, la pense
librale, bien loin de s'affaiblir, se renfora et s'institutionnalisa. Elle
fut l'axe dominant de l'enseignement conomique dans les grandes
coles et, dans une moindre mesure, l'universit, elle domina le jour-
. nalisme conomique et financier. Elle influena directement les dci-
238 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sions de politique conomique, non seulement dans les annes 1860,


mais aussi au-del. Quatre personnalits librales dont l'influence fut
considrable peuvent tre voques pour illustrer le poids du libra-
lisme cette poque: celles de Michel Chevalier (1806-1879), de Lon
Say (1826-1896), de Paul Leroy-Beaulieu (1843-1916) et de Clment
Colson (1853-1939).
Michel Chevalier, qui acheva sa carrire comme professeur au Col-
lge de France fut, dans les annes 1860, l'inspirateur de la politique
librale de Napolon III. Le libre-changisme n'en fut que l'un des
aspects. Son libralisme est d'origine saint-simonienne. Sa vigueur n'en
est que plus grande. C'est ainsi qu'il fut un adversaire dtermin des
brevets d'invention. Il conut une politique globale de libralisation de
l'conomie. Son gendre Paul Leroy-Beaulieu lui succda au Collge de
France. Il fut le fondateur de l'conomiste franais en 1873. Le but du
journal, essentiellement pratique , tait de donner une inter-
prtation librale de l'activit conomique. Son libralisme, pour tre
pragmatique, n'en tait pas moins intransigeant dans deux domaines,
particulirement: celui du libre-change et celui de la sauvegarde de la
libre entreprise. L'tat, ne cessait-il de rpter, est un mauvais indus-
triel. Ce journalisme de combat, modr dans son expression, ne fut
pas sans influence sur l'idologie des lites.
Lon Say joua un rle politique considrable dans les annes 1870. Il
fut l'une des principales personnalits du centre gauche. Il tait le petit
fils de Jean-Baptiste Say. Il publia un Dictionnaire d'conomie poli-
tique qui fit autorit. Son libralisme, pragmatique lui aussi, s'appuie
sur la grande tradition du libralisme franais des annes 1840. Comme
le remarque Jean Garrigues dans la thse qu'il lui a consacre en 1993
Lon Say est nourri de libralisme conomique plus encore que de
libralisme politique . Son intransigeance est totale: Il faut procla-
mer qu'en politique et en conomie politique, aussi bien qu'en morale,
il y a une science, il y a des principes qu'on ne peut impunment ddai-
gner. Le principe essentiel, ses yeux est de laisser l'humanit le
soin de grandir par son initiative, par le dveloppement de son intel-
ligence et de sa richesse . Son engagement rpublicain est li sa
conviction que ce rgime sera seul capable d'assurer le dveloppement
des affaires et la stabilit sociale. Il a soutenu le programme scolaire de
Jules Ferry, mais l'effort ducatif devait, indique Jean Garrigues, tre
mis au service de l'effort productif, qui tait l'enjeu majeur du dve-
loppement des socits . Le rle de l'tat devait se limiter des
actions ponctuelles destines amliorer le fonctionnement du sys-
tme conomique, car, crit-il un principe suprieur doit servir de
guide: la libert conomique est le but; c'est vers elle qu'il faut tendre,
c'est son triomphe qu'il faut prparer mthodiquement .
Lon Say fut le principal animateur du groupe des libraux au Parle-
ment. Il a prsid en 1871 la Runion des dputs partisans de la
LE DVELOPPEMENT CONOMIQUE, ... 239
libert commerciale, qui rassemblait 182 dputs, soit le tiers de
l'Assemble. Elle comprenait principalement des dputs de centre
gauche mais aussi des membres d'autres groupes, y compris des gam-
bettistes. Le courant libral a survcu au Parlement. Il tait soutenu
par plusieurs groupes de pression: chambres de commerce des grands
ports, soyeux lyonnais, industriels de la laine, compagnies de chemin
de fer, clubs libraux, presse conomique. Tous ces rseaux se sont
organiss autour de la socit d'conomie politique et de son prsident
qui a orient dans son action le lobby parlementaire libre-changiste. Il
est trop facile de taxer ce courant de conservatisme. Il nous apparait au
contraire aujourd'hui comme charg d'une forte modernit, y compris
dans ses proccupations de rigueur budgtaire et de solidarit sociale.
Clment Colson, ingnieur des Ponts et Chausses, s'orienta vers le
Conseil d'tat, en raison de ses dsaccords avec l'administration. Il y
fut le prsident inamovible d,e la section des travaux publics. Il profes-
sait l'conomie politique l'Ecole des Ponts et Chausses et l'Institut
d'tudes politiques. Son influence au sein de l'administration fut consi-
drable : il participa au cours de sa carrire 78 commissions, conseils
ou comits et prsida 26 d'entre eux. Or son libralisme tait intransi-
geant. Il tait non seulement libre-chaI!giste, mais aussi un adversaire
sans concession l'intervention de l'Etat. L'tat tait, ses yeux
frapp d'une incapacit congnitale en matire conomique et indus-
trielle. Cette condamnation ne souffrait aucune exception. C'est ainsi
que dans son cours, publi en 1903, il condamne la lgislation contre
les trusts et les cartels: Nous y voyons, crit-il, un usage normal et
souvent utile de la libert et nous croyons que les abus qu'ils peuvent
engendrer seront toujours limits par la libert elle-mme. Il
s'oppose la rglementation de la spculation sur les marchs bour-
siers et de marchandises, car il la juge utile. Il a pourtant dfendu le
systme des concessions des voies ferres des compagnies prives
jouissant d'un monopole. Il considrait en effe! que la concurrence,
dans ce cas, tait ruineuse et constatait qu'aux Etats-Unis, comme en
Grande-Bretagne, elle avait abouti la formation de monopoles. Par
contre, sans tre un supporter inconditionnel des compagnies, il dfen-
dit avec acharnement l'exploitation des services publics par des soci-
ts prives et fut un adversaire dtermin de la rgie directe. Au-del
de son action, l'enseignement de Colson eut sur les lites dirigeantes
franaises une influence considrable.

Les politiques librales


Les annes 1860 marqurent le triomphe du libralisme en France.
Bien loin de s'opposer d'ailleurs aux orientations apparues dans les
annes 1850, les mesures prises alors ne firent que les prolonger, en les
240 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

accentuant. Cette politique fut, nous l'avons dit, globale. Elle


comprend en ralit quatre volets: un programme de libration du
commerce international, un programme de libration des forces vives
de la nation par la libert d'entreprendre, un programme d'amnage-
ment du territoire fond sur le dveloppement d'un systme de trans-
ports concurrentiel et dcentralis, un programme de libralisation des
relations sociales. Les quatre composantes du programme taient
complmentaires les unes des autres. Le rgime de la libre entreprise,
le dveloppement des voies de circulation et la paix sociale devaient
permettre aux entreprises de faire face l'accentuation de la concur-
rence trangre, particulirement britannique, que devait entraner le
trait de commerce.
La campagne en faveur du libre-change tait ancienne. Ds les
annes 1850, les compagnies de chemins de fer taient venues renfor-
cer le parti libre-changiste et avaient obtenu des autorisations
d'importation de rail en franchise. L'chelle mobile des bls avait t
supprime. La ngociation avec la Grande-Bretagne fut mene par
Rouher, converti depuis 1852 au libre-change, et par Chevalier dans
le courant de l'anne 1859. La dcision fut annonce par une lettre
de l'Empereur, date du 5 janvier. Les ptitions de protestation
afflurent, venant des rgions les plus traditionnellement protection-
nistes telles que la Normandie ou le Nord. Mais tout le patronat fran-
ais ne fut pas hostile au trait: les grands ports de commerce, les
rgions et les secteurs traditionnellement exportateurs lui taient favo-
rables. La France supprimait toutes les prohibitions, les taxes sur les
matires premires et la plupart des denres alimentaires; elle tablis-
sait des droits ad valorem qui ne pouvaient dpasser 30 % sur les
articles manufacturs et le charbon. Le trait fut suivi d'une srie
d'accords commerciaux avec les autres nations europennes. Les droits
rels furent trs modrs.
L'expos des motifs de la loi de 1863 sur les socits anonymes
indique que l'Empereur, dans sa haute sagesse, a noblement pro-
clam le principe de la libert conomique et commerciale: il a provo-
qu la spon,tanit des citoyens s'affranchir progressivement de la
tutelle de l'Etat . Celui de la loi de 1867 pose en principe que l'auto-
rit ne doit point se mler aux transactions prives . La consquence
naturelle de cette affirmation tait qu' l'avenir les socits ano-
nymes pourraient se former sans l'autorisation du gouvernement . Ces
textes sont aussi solennels que celui de la Dclaration des droits de
l'homme. Le but tait de relancer l'conomie. Il fallait, disait Rouher,
laisser l'activit individuelle, au labeur de chacun, la vertu
nergique de tous, le soin de faire prosprer les diverses formes de soci-
ts . Ces deux lois furent en fait l'aboutissement naturel des volu-
tions antrieures, mais elles s'inscrivent en rupture avec les tendances
de l'administration du commerce et du Conseil d'tat. En effet le
LE DVELOPPEMENT CONOMIQUE, ... 241
dveloppement conomique des annes 1840 et plus encore des annes
1850 avait provoqu une fivre des commandites . Les socits en
commandite par actions s'taient multiplies. Elles servaient en fait de
substituts aux socits anonymes pour la cration de socits de vaste
dimension, en raison des rigueurs des procdures et des rgles d'auto-
risation des socits anonymes instaures en 1807 et appliques stricte-
ment par le Conseil d'Etat. Elles taient ainsi dtournes de leur
vocation relle. Pour mettre un terme ce mouvement jug trop
spculatif, une loi fut vote en 1856 qui rglementait svrement la
cration et le fonctionnement des socits en commandite par action.
Le nombre des crations baissa fortement entre 1856 et 1861. La novi-
cit de ces mesures tait vidente. Le Conseil d'tat mena un combat
d'arrire-garde en limitant, dans la loi de 1863, la libert aux socits
dont le capital tait infrieur 20 millions de francs. Cette limitation
fut leve par la loi de 1867.
La lettre du 5 janvier annonait paralllement la politique libre-
changiste, le retour une politique favorable au dveloppement de la
navigation fluviale, fonde sur une rduction massive des pages et sur
la reprise des travaux d'amlioration du rseau. Il s'agissait, dans
l'esprit de l'Empereur, de susciter une concurrence aux grandes
compagnies de chemin de fer dont il venait d'affermir le monopole par
les conventions lgalises en 1859. De plus en 1865 une loi dfinit les
modalits de dveloppement et le statut des lignes d'intrt local. Il
s'agissait de permettre aux dpartements d'entreprendre la construc-
tion de lignes complmentaires des lignes d'intrt gnral. Elle satis-
fait les revendications du courant dcentralisateur. Elle entrana la
naissance de compagnies, cres l'initiative de notables locaux, qui
tentrent de faire concurrence aux grands rseaux. Cette tentative
choua. Ces socits tombrent en faillite lors de la crise de 1877. Le
camp libral se divisa, les uns soutenant les petites compagnies, les
autres, dont Lon Say, qui, dans les annes 1860 avait rorganis les
finances du rseau du Nord, soutenant les grands rseaux, au nom du
respect des contrats. Cet pisode marque la forte liaison qui unit le
courant libral et le courant dcentralisateur. Le mouvement favorable
aux petites compagnies ne fut pas inutile: il obligea l'administration et
les rseaux mieux tenir compte des forces conomiques locales.
Un autre aspect essentiel du programme libral fut la politique
sociale. Le rgime favorisa l'essor des socits de secours mutuel ds
les annes 1850. Elles furent les souches fondatrices de l'essor des co-
alitions et des syndicats. La loi de 1864 sur les coalitions et la tolrance
dont jouit le syndicalisme ouvrier partir de 1856 s'inspirent d'un pro-
jet social cohrent, complmentaire du libralisme, fond sur la
reconnaissance d'un dialogue ncessaire entre les forces patronales et
les forces ouvrires. L'ide de la ncessaire autonomie ouvrire, qui
devait par la suite inspirer les meilleurs penseurs libraux, tait ne.
242 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

L'histoire de la Ille Rpublique ne peut tre lue comme celle d'une


pousse irrsistible d'un interventionnisme de progrs aux dpens d'un
conservatisme libral. Le protectionnisme fut impos la nation par
des forces conservatrices et la rsistance des libraux fut en France
plus acharne et plus efficace qu'elle ne le fut dans la plupart des
grands pays. La France s'engagea dans le protectionnisme beaucoup
plus tardivement et beaucoup plus timidement que l'Allemagne. Son
conomie, oriente vers l'exportation de produits de haute qualit, fut
plus que toute autre victime de l'ultraprotectionnisme amricain. Au
dbut de la Rpublique, l'influence du puissant parti protectionniste
fut contrebalance par la tradition librale du radicalisme rpublicain,
qui reprsentait les intrts des classes populaires, soucieuses du bon
march des denres. Mais le parti protectionniste se renfora: face
Lon Say et Leroy-Beaulieu se dressa la facult en la personne de
Paul Cauws (1843-1917), nomm en 1873 la chaire d'conomie poli-
tique de la facult de Paris. Il se voulait disciple la fois d'Auguste
Comte et de List. De plus la crise renfora le courant protectionniste
au sein du patronat comme des agriculteurs. Les viticulteurs s'y ral-
lirent. Le protectionnisme fut l'un des thmes dominants de la cam-
pagne lectorale de 1889. Les lois Mline organisrent une protection
beaucoup plus forte pour les produits agricoles que pour les produits
industriels. En ralit, dans ce secteur, les droits franais restaient
modrs par rapport ceux d'autres pays. La rsistance des libraux
n'avait pas t sans effet.
Il est un autre domaine o le programme libral prsente des carac-
tres de modernit. La doctrine budgtaire de Lon Say est celle d'un
budget minimum. Mais il ne s'agit pas d'un budget entirement neutre.
Il a dfendu l'ide d'un budget de progrs, c'est--dire qui oriente les
dpenses publiques vers des emplois utiles l'conomie. Ainsi
s'explique sa participation active au plan Freycinet. Il imagina, pour le
financer, une nouvelle forme d'emprunt public, le 3 % amortissable. Il
dit ceci en 1876: Nous sommes dans la situation d'un homme qui a
trop de charges de famille. Il ne peut rtablir son quilibre qu'en
gagnant davantage. D'o je conclus que tout ce qui, dans nos rformes,
est de nature augmenter le travail, la production, mrite seul de nous
attacher. Dans le domaine fiscal, les positions librales ne furent pas
aussi conservatrices qu'on veut bien le dire. Leroy-Beaulieu tait un
chaud partisan de l'impt sur le revenu.
Les libraux ont su, dans le domaine conm~que, la fois rsister et
voluer. Ils ont rsist aux empitements de l'Etat, en particulier dans
le domaine de la gestion des services publics et dans celui des rgle-
mentations de toutes natures, qui tendaient instaurer une sorte de
corporatisme larv. Mais, au sein de l'administration, s'est dessine une
vision du rle de l'tat fonde sur un dialogue permanent entre l'admi-
nistrationet les entreprises afin d'orienter l'action de l'une et des
LE DVELOPPEMENT CONOMIQUE, ... 243

autres au mieux des intrts de la nation. On voit natre l'ide, dans le


prolongement de la pense de Lon Say, d'une rationalisation possible
de l'action de l'tat, destine faciliter le fonctionnement de l'cono-
mie de march. Cette orientation est particulirement nette dans le
domaine des chemins de fer. Mais des clivages sont apparus au sein du
camp libral: la politique l'gard des ententes en fournit une bonne
illustration. Si Clment Colson rejetait comme nfaste la rgle-
mentation les concernant, d'autres auteurs et certains magistrats
taient partisans d'une politique de lutte contre les cartels. La juris-
prudence les concernant volua d'ailleurs dans le sens d'une plus
grande tolrance. Mais les rseaux d'entente ne prirent jamais en
France l'importance qu'ils eurent en Allemagne. Clment Colson
affirma de la mme manire son hostilit la fiscalit diffrentielle en
faveur du petit commerce, comme aux subventions. Les libraux, en un
mot, luttrent avec acharnement contre toutes les formes du corpora-
tisme rampant qui commenaient se dvelopper.
Pour tre moins clatante que dans les annes 1860 la politique lib-
rale est reste vivante sous la nr Rpublique. Les libraux se trou-
vrent frquemment placs dans une position dfensive. Mais ils surent
prserver l'essentiel face la monte de l'interventionnisme et
l'mergence, encore timide mais clairement affirme, du corporatisme.
Proprit intellectuelle
et
protection des ides:
la bataille du XIXe sicle

par

Bertrand LEMENNICIER
Introduction
Depuis plusieurs annes on observe une explosion dans la manire
dont on cre, conserve, transmet et manipule les ides, les informations
ou ce que l'on appelle les biens immatriels. De tels biens incluent les
ides, les procds, les bases de donnes, les algorithmes, les pro-
grammes de calcul, les logiciels, les produits littraires ou artistiques,
films, peintures, romans, les sons musicaux, les mlodies, les chansons,
les pomes, etc. Les nouvelles technologies qui touchent l'informa-
tique, la communication lectronique, les autoroutes de l'information,
la photocopie, les scanners optiques, ont boulevers nos habitudes. Les
tudiants en connaissent long sur ces nouvelles techniques, eux qui
piratent les logiciels achets ou dj pills par leurs camarades et qui
photocopient tour de bras les livres crits par leurs professeurs au
lieu de les acheter. L'explosion de ces nouvelles technologies relance
l'intrt que peuvent porter nos contemporains, conomistes, juristes,
philosophes et historiens aux brevets d'invention et aux droits de
copies.
L'ide fondamentale sous-jacente est qu'en prsence d'imitateurs,
l'inventeur et l'industriel qui l'exploitent ne peuvent rcuprer leurs
mises de fond parce que les industriels imitateurs offrent le mme ser-
vice ou le mme produit des prix infrieurs car ils n'ont pas support
ou partag les frais de l'invention. L'inventeur et l'industriel voient les
fruits de leurs investissements capts par d'autres. Si cette appropria-
tion se fait au dtriment de l'inventeur et ou de l'industriel (les rende-
ments de leurs investissements ne recoupent pas les frais engags), ces
derniers cessent d'investir ou investissent dans des technologies dont
les rendements sont difficilement appropriables par les autres. Cette
ide se retrouve dans la plupart des manuels de microconomie et
constitue l'orthodoxie et la justification principale des brevets d'inven-
248 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tion ou des droits de copies. Par exemple, le manuel de J. Tirole,


retient la thse suivante: toutes les ftrmes seraient prtes investir
dans la recherche et le dveloppement pour innover, mais ds que
cette invention est diffuse, les autres firmes peuvent en disposer sans
codt, chacun attend alors que les autres fassent les investissements
ncessaires, toutes les ftrmes raisonnent de la mme manire et per-
sonne ne s'engage dans l'activit de recherche. L'invention est un
bien public . Cet argument n'est pas nouveau. J.B. Clark ou Schum-
peter l'utilisent, le prix Nobel K. Arrow aussi. L'intervention de l'tat,
en accordant un monopole l'inventeur, est alors un moyen de cir-
convenir ce problme de free rider (passager clandestin).
Il peut tre intressant, non pas de comprendre comment nous en
sommes venus adopter une lgislation sur les brevets et les droits de
copies, la thorie des choix publics nous l'explique trs simplement en
termes de groupes de pression rclamant une protection auprs du
lgislateur; mais de comprendre pourquoi on a adopt une protection
en termes de privilges et de monopole au lieu d'adopter une protec-
tion en termes de droit de proprit comme le suggraient les cono-
mistes franais du XIXe sicle, ce qui implique une toute autre forme de
protection des inventions. C'est ce que nous allons tenter de dmontrer
ici, en nous reportant au dbat du XIXe sicle qui, compar celui
d'aujourd'hui, est d'une richesse insolente. Ceci illustre incidemment
que l'analyse conomique, contrairement ce que l'on pense habi-
tuellement, ne progresse pas de manire linaire puisque, dans ce
domaine, depuis le sicle dernier elle a, au contraire, recul.
Pour notre dmonstration nous procderons en trois tapes. Nous
commencerons par un historique de la lgislation. Ensuite, nous pr-
senterons le dbat entre les tenants du monopole, les tenants des droits
de proprit et ceux qui refusent toute protection des ides ou inven-
tions: les lgistes et les socialistes . Enftn, nous remettrons au godt
du jour la thse de G. Molinari et de C. Le Hardy de Beaulieu d'une
protection des ides partir du concept usuel de droit de proprit, car
la distinction entre biens matriels ou immatriels pour accorder un
privilge est sans fondement.

Historique des brevets d'invention


Litterrae Patentes, litteras breves, lettre ouverte, lettre publique,
document crit par le Roi plaant son titulaire en dehors du champ de
la loi commune en lui confrant une dignit, un emploi, une franchise
ou un monopole, tel est le sens originel des patentes ou des brevets
d'invention. Ce sont des privilges.
Reprenons brivement la prsentation de Machlup et Penrose 1
(1950). Les lettres les plus anciennes attribues par des rois des
PROPRIT INTELLECTUELLE 249
inventeurs remontent aux Xlye et xye sicles. Wenceslas II, Roi de
Bohme, instaure les premiers privilges miniers. A Venise en 1469, les
Doges donnent J. Speyer le privilge exclusif d'imprimer des livres et
interdisent l'importation de livres trangers. Fort heureusement pour
l'industrie de l'imprimerie, J. Speyer est dcd l'anne suivante. C'est
en 1474, que les autorits de Venise dcident d'une loi, la Parte Vene-
ziana, qui nonce pour la premire fois les quatre justifications habi-
tuelles d'une loi sur les brevets prcisent deux historiens modernes
Plasseraud et Savignon 2 :

1) encouragement l'activit d'invention;


2) compensation des frais engags par l'inventeur;
3) droit de l'inventeur sur sa cration;
4) utilit sociale de l'invention.

Pour exercer la censure, les Princes ont toujours voulu contrler la


presse. Ils ont donc donn un monopole aux imprimeurs et exig
l'enregistrement de tous les titres de livres qui taient imprims.
L'objet tait d'empcher les protestants de diffuser leurs ides! Tous
les livres qui n'taient pas autoriss taient saisis et dtruits. Les droits
d'auteurs mergent en 1641 en Angleterre quand les diteurs impri-
meurs de l'poque, les Stationers qui contrlent toute l'imprimerie et
les copies de livres publis, rengocient leurs privilges.
Avant l'invention de l'imprimerie, les livres taient recopis par des
scribes. Ceux-ci commettaient des erreurs ou prenaient la libert de
corriger ou de faire des ajouts de telle sorte que l'on ne savait pas qui
tait vraiment l'auteur ou si c'tait bien lui qui avait crit ce qui tait
recopi ! Avec l'imprimerie, les choses changent. Plus besoin de
copistes, l'auteur peut fixer dfinitivement sa pense sur du papier. Sa
pense lui survivra cette fois sans erreur ou ajout, en un mot intact.
Ce systme d'octroi de privilges s'est dvelopp et dnatur au
cours des sicles suivants. Certaines de ces lettres taient donnes des
inventions nouvelles ou des techniques importes, pour une priode
limite ou pour l'ternit. Certains privilges assuraient une protection
contre l'imitation et octroyaient de fait un monopole contre la concur-
rence; d'autres, au contraire, exemptaient l'invention ou la technique
des rglementations imposes par les corporations. Elles avaient, alors,
pour but de rduire les positions de monopole et d'accrotre la comp-
tition. Souvent ces privilges taient octroys pour faire ce que la loi
ou les rglements interdisaient de faire! La plupart des privilges nous
dit Renouard 3 , un clbre juriste du temps, conseiller la Cour de
cassation et auteur d'un trait sur les brevets d'invention, ne servait pas
rcompenser les inventeurs ou protger leurs innovations, voire
dvelopper une industrie, mais plus simplement accorder un profit de
monopole des favoris de la cour du Roi.
250 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Devant ces abus, en Angleterre, le Parlement finit par interdire la


Couronne d'attribuer des privilges avec pour seule exception le
monopole des patentes qui offrait un privilge au premier inventeur.
C'est la loi du Statute of Monopolies de 1623 qui marque la seconde
grande loi sur le droit de proprit des inventeurs aprs celle de la
Rpublique de Venise.
Entre 1624 et 1850 le systme des brevets d'invention s'est rpandu
dans le monde occidental. En 1787, la Constitution amricaine donne
au Congrs le pouvoir de : promouvoir la science et les arts, en accor-
dant pour une dure limite aux auteurs et inventeurs un droit exclusif
sur leurs crits et dcouvertes .
En France, l'Assemble constituante, avec la loi du 7 janvier 1791
dclare:

Toute dcouverte ou nouvelle invention, dans tous les genres de


l'industrie est la proprit de son auteur; en consquence, la loi lui en
garantit la pleine et entire jouissance, suivant le mode et pour le temps
qui seront ci-aprs dtermin.

Le Chevalier De Boufflers rapporteur de la loi crivait:

S'il existe pour un homme une vritable proprit, c'est sa pense;


celle-l parat du moins hors d'atteinte, elle est personnelle, elle est ind-
pendante, elle est antrieure toutes les transactions; et l'arbre qui nat
dans un champ n'appartient pas aussi incontestablement au matre de ce
champ, que l'ide qui vient dans l'esprit d'un homme n'appartient son
auteur. L'invention qui est la source des arts, est encore celle de la pro-
prit; elle est la proprit primitive, toutes les autres sont des conven-
tions.

Le fondement des brevets d'invention est la proprit naturelle de


l'homme sur les fruits de son travail.
En 1810, l'Autriche adopte un systme o les inventeurs n'ont aucun
droit de proprit sur les inventions. Le gouvernement se rserve le
droit d'accorder des privilges pour restreindre le droit naturel d'imiter
l'ide d'un inventeur.
Quatre lois, quatre faons diffrentes de voir le droit de proprit
sur les inventions:
- promouvoir l'industrie et les arts en rcompensant l'inventeur par
un monopole temporaire: c'est la loi amricaine;
- reconnatre un droit de proprit limit dans le temps: c'est la loi
franaise;
- refuser d'accorder l'tat le droit de distribuer des privilges de
monopole exception faite des inventions: c'est la loi anglaise;
- ne pas reconnatre le droit de proprit sur les inventions mais res-
PROPRIT INTELLECIUELLE 251
treindre le droit d'imiter les inventeurs pour des raisons d'utilit
sociale: c'est la loi autrichienne.
D'une faon ou d'une autre, la plupart des tats ont adopt un sys-
tme de protection des inventions. La Russie en 1812, la Prusse en
1815, la Belgique et la Hollande en 1817, l'Espagne en 1820, la Bavire
en 1825, la Sardaigne en 1826, le Vatican en 1833, la Sude en 1834, le
Wurtemberg en 1836, le Portugal en 1837 et la Saxonie en 1843. Dans
cette premire vague on remarque un absent de marque: la Suisse. Ce
pays refuse de lgifrer propos des inventions.
Aux alentours de l'anne 1827, en Angleterre, des plaintes sont for-
mules devant la difficult d'obtenir ces privilges. Diffrents groupes
de pression s'efforcent d'influencer le lgislateur pour qu'il modifie la
loi en faveur des inventeurs. Ces pressions, paradoxalement, ont
entrain une contre-attaque extrmement vive de ceux qui dsiraient
l'abolition du systme de brevet. Le journal l' Economist, de nombreux
inventeurs, des dputs, le vice-prsident de la chambre de commerce
de Londres taient des partisans de l'abolition pure et simple de la loi.
En Allemagne et en France, un mouvement semblable apparat. Ing-
nieurs, inventeurs, industriels, avocats spcialiss dans ces affaires et
tous ceux qui de prs ou de loin bnficiaient du systme des patentes
se trouvaient dans le camp de ceux qui dfendaient le systme de bre-
vet. Les conomistes de l'poque, en France, principalement, engags,
par ailleurs, dans une campagne pour le libre-change, voyaient dans le
droit des brevets non pas la reconnaissance d'un droit de proprit
mais l'attribution d'un monopole individuel ayant les caractristiques
d'un privilge. Ils rejoignent le camp des abolitionnistes. La querelle a
t totale et a touch normment de monde. Pamphlets, livres,
articles savants, journaux de la presse quotidienne, dbats dans dif-
frentes associations professionnelles d'hommes de loi, d'inventeurs ou
d'conomistes, discussions au Parlement ponctuent cette controverse.
Des commissions parlementaires, en Angleterre, tudient le systme
de patentes (en 1851-1852, puis nouveau en 1862-1865 et enfin en
1869-1872). La plupart de ces commissions concluent l'aspect dom-
mageable du systme. Une rforme est mene. Elle rduit la dure du
monopole et rend plus stricte l'application de la loi. En France, des tra-
vaux similaires ont t entrepris pour rviser la loi de 1791. Ds les
annes 1828, rapporte Renouard, une commission s'est occupe de ce
problme. Interrompus, les travaux de la commission ont repris en
1832 par le Comte d'Argout, ministre du Commerce.
Ces travaux ont consist en une vaste enqute d'opinion auprs des
chambres de commerce et de manufactures, des tribunaux de
commerce et de prud'hommes, des acadmies savantes, des particuliers
ou des fonctionnaires. Adopt par le gouvernement, le projet de
rforme de la loi sur les brevets propos par cette commission a t
soumis et finalement ratifi le 4 juin 1844 par le Parlement et promul-
gu le 8 juillet de la mme anne.
252 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Dans un premier temps le mouvement abolitionniste, trs connect


avec le mouvement pour le libre-change, semble l'emporter un peu
partout en Europe. En Prusse, Bismarck s'oppose au systme de brevet
d'invention pour la confdration du nord de l'Allemagne; la" Suisse
demeure le seul pays de l'poque ne pas avoir de loi sur les patentes,
les autorits rsistent aux assaults rpts des tenants du protection-
nisme. La Hollande en 1869 abolit le systme de protection des brevets
qu'elle avait adopt quelques annes plus tt en 1817.
Nous observons alors une grande priode d'ides librales entre
1840 et 1873 qui conduit un mouvement en faveur de l'abolition des
brevets et droit de copies.
Mais en fait les partisans du monopole et de la protection des bre-
vets vont l'emporter. Le tournant fatidique a t 1873. Une campagne
trs impressionnante des divers groupes de pression intresss par la
loi sur les brevets s'est developpe dans une ambiance de protection-
nisme croissant. Cration de socit pour la protection des brevets,
ptitions distribues la presse quotidienne, confrenciers, pamphlets,
articles, prix offert au meilleur article qui dfendra le systme de bre-
vet, confrences internationales, toutes ces techniques de diffusion de
la pense ont t utilises l'poque. La dpression conomique des
annes 1870 et la monte des nationalismes en Europe sapent le mou-
vement libre-changiste.
Cette dfaite des abolitionnistes s'est traduite par une vague de
lgislation dans divers pays. 1874 en Grande Bretagne, 1877 en Alle-
magne, 1885 au Japon, 1887 en Suisse! Le dernier bastion du libre-
change en matire de brevet, la Hollande, cde finalement en 1910!
Il faut attendre 1957 et les annes 1980 pour que l'on remodifie ces
lois principalement pour prendre en compte les nouvelles technologies
de communication.

Le dbat intellectuel
Pour convaincre le Parlement de faire modifier la loi sur les brevets,
de nombreux dbats ont oppos juristes, inventeurs, conomistes et
parlementaires entre eux.
Il est intressant de considrer cette querelle car elle peut nous fami-
liariser avec les dbats actuels sur la proprit intellectuelle en matire
de nouveaux moyens de communication comme Internet.

Quand un homme a invent, dans l'industrie ou dans les arts, un


procd nouveau, qui a pour effet, soit de simplifier le travail, soit
d'augmenter la somme des produits, soit enfin de donner ces mmes
produits un plus haut degr de perfection, il possde, selon l'opinion
commune, qui est aussi la ntre, un droit particulier, un droit exception-
PROPRIT INTELLECIUELLE 253

nel quant l'exploitation de sa dcouverte. C'est ce droit qu'on a voulu


constater et garantir en dlivrant l'inventeur une sorte de titre authen-
tique, qu'on appelle en anglais Patent et en franais brevet d'inven-
tion.

Cette dfinition du mot brevet d'invention se trouve dans le Diction-


naire de l'Economie politique dit par Charles Coquelin 4 chez Guil-
laumin en 1854.

Quel est le fondement de ce droit? Jusqu'o doit-il s'tendre, doit-il


tre limit, absolu, temporaire ou ternel? D'autre part, quels signes
reconnatra-t-on une invention et comment en constatera-t-on l'exis-
tence? Enfin, le droit des inventeurs une fois constat, sous quelle forme
les brevets d'inventions leur seront-ils dlivrs? Telles sont les princi-
pales questions que ce sujet fait natre, ajoute-t-il.

Cette srie de questions souleves par Charles Coquelin est toujours


d'actualit.
- Que peut-on dire d'une rinvention d'un art oubli, d'une tech-
nique importe?
- Par ailleurs, doit-on attribuer des brevets des inventions dont
l'objet consiste en des actes immoraux?
- A qui faut-il attribuer ce droit: l'inventeur, celui qui dpose le
brevet?
- Qui est l'inventeur: celui qui dcouvre l'ide, celui qui la met en
application ou celui qui fait la demande de brevet? Et s'il y a des
inventions simultanes qui donne-t-on la priorit?
..,.. Qui va juger de l'attribution du brevet?
- Enregistre-t-on la demande ou le dpt du brevet et examine-t-on
la validit de celui-ci uniquement s'il y a contestation ou bien procde-
t-on un examen pralable?
- QueUe est la dure de ce droit? Est-il ternel, temporaire?
- Lorsqu'un industriel a besoin d'utiliser l'invention de quelqu'un
d'autre pour produire ou commercialiser un produit ou un service,
peut-il se voir refuser la vente du brevet?
Gustave de Molinari 5, un conomiste belge du XIXe sicle, rdacteur
en chef de la revue Le Journal des conomistes, dans un article sur la
proprit des inventions, paru dans ce mme journal en septembre
1855, dveloppait une dmonstration simple pour convaincre le lecteur
que la proprit sur les ides ne diffre pas fondamentalement de la
proprit sur les choses.
Convient-il de reconnatre et de garantir un droit aux inventeurs un
droit de proprit illimit sur leurs uvres, ou bien faut-il se borner
leur concder le privilge de les exploiter de manire temporaire, et les
254 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

faire rentrer ensuite dans le domaine public ? .. Deux opinions bien tran-
ches se trouvent en prsence, au sujet de l'origine et des fondements du
droit de proprit, celle des conomistes d'une part, celle des lgistes et
des socialistes de l'autre.

Les conomistes s'accordent, pour la plupart, reconnatre que la


proprit est fonde sur le travail et naturellement conforme l'utilit
commune; que l'homme qui cre une proprit par son travail se
trouve justement et utilement investi du droit d'en user et d'en dispo-
ser d'une manire illimite dans l'espace et dans le temps, la seule
condition de ne porter aucune atteinte aux droits des autres membres
de la socit, c'est--dire de ne point aggrandir sa proprit en empi-
tant sur celle d'autrui; en consquence, que la socit ou le gouverne-
ment qui la reprsente est tenue de reconnatre et de protger la
proprit dans ses limites naturelles ... Les conomistes ajoutent que la
proprit tant la base sur laquelle repose le mcanisme de production
et de la distribution des richesses, toute atteinte porte la proprit
occasionne invitablement une diminution de la production et une per-
turbation dans la distribution des richesses.
Telle est, en rsum, l'opinion de la plupart des conomistes sur la
proprit. L'opinion des lgistes et des socialistes est diamtralement
oppose celle-l.
Selon les lgistes et les socialistes, la socit ne se borne pas
reconnatre et garantir la proprit, elle la cre, elle l'institue; ce qui
lui donne naturellement le droit d'en disposer sa guise.
Ce point de dpart tant bien marqu, examinons si la facult d'user
et de disposer exclusivement d'une dcouverte que l'on a faite, d'une
combinaison utile que l'on a cre, constitue un droit de proprit que
la socit soit tenue de reconnatre et de garantir dans ses limites natu-
relles, ou si elle contient simplement l'toffe d'un privilge que la
socit confre en le limitant selon son bon plaisir et en se rservant le
droit de le ressaisir quand cela lui plat.
Se reporter la controverse qui a fait rage au XIXe sicle sur ce sujet
des brevets d'invention ne constitue pas seulement un exercice de
style, mais une rflexion capitale. Cela permet de dgager l'ensemble
des arguments qui fondent le droit de la proprit industrielle et de
montrer qu'aujourd'hui, plus d'un sicle aprs, les critiques qui ont
dj t faites par les partisans d'une abolition du systme des brevets
ont toujours la mme force de conviction. La question d'tablir des
droits de la proprit intellectuelle reste entire aujourd'hui faute d'un
retour ce dbat de fond.
Dans leur revue de la littrature de l'poque, Machlup et Penrose
ont dcel quatre arguments types.
PROPRIT INTELLECfUELLE 255

L'APPROCHE DONTOLOGIQUE

Argument de type 1: Un individu a un droit de proprit naturel dans


ses ides. L'appropriation de ses ides par quelqu'un d'autre doit tre
considr comme un vol. La collectivit est tenue moralement de
reconnatre et protger ce droit dans ses limites naturelles. En cons-
quence faire respecter ce droit (et implicitement les attributs de la pro-
prit: transfrabilit, dure illimite... ) est le seul moyen pour la
socit de reconnru."tre ce droit de proprit sur les ides. Les auteurs
entre autres qui ont soutenu cet argument sont: Bouflers, Molinari, Le
Hardy de Beaulieu, Garnier. On pourrait ajouter Diderot, Lamartine
et Nerval cette liste.
Argument de type 2: L'quit requiert qu'un individu reoive une
rmunration proportionnelle aux services rendus lorsque ces services
sont utiles la socit. Les inventeurs rendent des services utiles. La
faon la plus simple de les rmunrer est de leur offrir un privilge
sous la forme d'un monopole d'eploitation de leur invention. A. Smith
et S. Mill avancent cet argument.
Argument de type 3 : La personnalit d'un individu se forge par son
travail et sa cration. L'esprit de chaque individu se fait connatre par
cette activit de cration. La personnalit d'un individu et son dve-
loppement est indissociable de l'existence des droits de proprit sur
lui-mme. Les brevets et les copyrights constituent l'tape essentielle
pour que les droits de proprit protgent et permettent le dveloppe-
ment de la personnalit. Hegel est celui qui soutient cet argument. Le
droit moral de l'auteur sur son uvre est l'tape ultime de cette exten-
sion de la personnalit dans les biens matriels supports des biens
immatriels. E. Kant affirmait qu'un livre n'est pas une simple mar-
chandise, mais l'exercice de son esprit que l'on peut concder autrui
moyennant rmunration, mais que l'on ne peut pas aliner.
Quelqu'un qui copie offre au public la pense de quelqu'un d'autre,
l'auteur, ce qu'il ne peut faire sans sa permission. L'auteur a donn
cette permission son diteur et, s'il y a exclusivit, celui qui copie est
dans son tort et doit rparation. (Chez E. Kant paradoxalement, les
copyrights ne sont valables que pour la littrature, les arts plastiques ne
sont pas protgs parce qu'ils ne sont pas l'expression d'un discours 1)

L'APPROCHE CONSQUENTIALISTE

Argument de type 4: Le progrs industriel est bnfique pour la


socit. Les inventions et leur exploitation sont ncessaires pour assu-
rer le progrs industriel. On n'obtiendra pas suffisamment d'inventions
si des moyens ne sont pas mis en uvre pour inciter inventeurs et
256 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

industriels se lancer dans cette activit. Il faut que les profits attendus
excdent les coOts. Le moyen le moins onreux pour assurer cette ren-
tabilit est d'offrir un monopole d'exploitation des inventions.
L'ensemble des utilitaristes, Bentham en tte, sont les tenants de cette
vision.
Argument de type 5: Le progrs industriel est bnfique pour la
socit. Pour l'assurer il faut que les inventions nouvelles puissent se
diffuser rapidement. En absence de protection contre les imitations les
inventeurs auront tendance garder les inventions secrtes. Pour inciter
diffuser l'invention, il faut accorder un monopole d'exploitation. Par
ce biais, la socit achte l'inventeur la publicit de son invention.
Charles Coquelin est l'un des partisans de cette argumentation.
Ces arguments sont indpendants les uns des autres. En rejeter un
ne suffit pas liminer les autres. Les premiers sont fonds sur des
considrations thiques et les deux autres sur des considrations
d'opportunit. Revenons sur chaque argument en exposant les cri-
tiques de l'poque.

LE BREVET D'INVENTION: JUSTE RTRIBUTION DE L'EFFORT

Les conomistes classiques comme A. Smith ou J. Stuart Mill, s'ils


condamnent habituellement les monopoles, font une exception en
matire d'invention. A. Smith accepte que l'on donne un monopole
temporaire une compagnie qui fait le commerce dans un pays loin-
tain au mme titre que l'on donne un monopole l'inventeur d'une
nouvelle machine ou l'auteur d'un ouvrage. Il s'agit en effet de
rcompenser des risques encourus au dpart et dont les principaux
bnficiaires sont les consommateurs. La vision de J. Stuart Mill 6 a
largement influenc l'opinion sur les brevets. Ce dernier crivait, il y a
plus d'un sicle:
qu'il [l'inventeur] doit tre compens et rcompens ne peut tre ni.
Si tout le monde pouvait profiter de son gnie sans avoir partager les
dpenses qu'il a faites pour rendre son ide pratique, ou bien personne
n'assurera les dpenses, except des individus trs riches et ayant le sens
du bien public, ou bien l'tat attache une valeur au service rendu et lui
accorde une subvention... ; en gnral un privilge exclusif, d'une dure
temporaire, est prfrable; parce que la rcompense dpend de l'utilit
de l'invention, et la rcompense est d'autant plus leve que celle-ci est
utile la collectivit; et parce qu'elle est paye par les personnes qui
cette invention rend service: les consommateurs du bien considr...

Cette ide que la moralit et la justice puissent fonder le systme de


brevets d'invention n'a cependant pas emport l'adhsion immdiate-
PROPRIT INTELLECIUELLE 257
ment. Machlup et Pensore citent les contre-arguments qui ont t
dvelopps l'poque.

Contre-argument 1: L'inventeur ne peut bnficier des fruits d'une


connaissance qui ne lui appartient pas.
S'il est juste et seulement juste de rtribuer l'inventeur faut-il encore
qu'il fasse la preuve que l'invention soit bien le fruit de son travail. Les
progrs de la connaissance qui n'appartiennent personne ou la
socit contribuent tout autant l'invention.

Contre-argument 2: L'inventeur est dj rmunr.


Une autre ligne d'attaque a t de faire remarquer que, s'il est certes
moral et juste que l'inventeur soit rcompens, il n'est peut tre pas
juste qu'il le soit deux fois. En effet, l'inventeur est dj rmunr. Si
un inventeur fait une invention vraiment en avance sur son temps, la
dure entre la mise en application de son invention et l'apparition des
premires imitations lui permet d'obtenir des profits ou une rente suffi-
sante pour le rcompenser de ses efforts. Lui assurer un monopole
d'exploitation c'est effectivement lui accorder un super profit. Le point
essentiel est alors la v~tesse avec laquelle une invention peut tre imi-
te.

Contre-argument 3: Il existe d'autres moyens de rcompenser l'inven-


teur que de lui attribuer un monopole d'exploitation.
On peut reconnatre le droit une rmunration mais rejeter l'octroi
d'un monopole d'exploitation. TI existe bien d'autres moyens de
rcompenser les inv~nteurs. On peut accorder des bonus aux inven-
teurs financs par l'Etat ou les associations de professionnels. On peut
organiser des prix (les prix Nobel).
En ralit les arguments habituels pour justifier le monopole
d'exploitation sont ceux de Mill. L'avantage du profit de monopole
c'est qu'il est corrl l'utilit sociale de l'invention, une plus grande
demande accroit les profits, et plus l'invention est utile plus cette
demande sera grande et parce qu'il est pay par ceux qui en bnfi-
cient. Or, tout autre systme de rmunration sera plus arbitraire. Si
cela est vrai pour les bonus ou les prix, cela n'est pas vrai de la rente
capte par l'inventeur avant l'apparition des imitations et des substi-
tuts. Le seul argument qui rsiste Mill est celui du profit conscutif
l'introduction de l'invention. Outre les profits raliss la vente, ceux
raliss sur le march du capital en spculant sur la valeur de l'entre-
prise qui exploite l'invention permettent de capter la totalit de la
rente conscutive cette introduction. Ce contre-argument a t repris
258 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

dans la littrature moderne par Hirshleifer un professeur d'conomie


de l'universit de Los Angeles.

BREVET D'INVENTION: DROIT DE PROPRIT NATUREL

Un homme a une proprit naturelle sur ses ides: c'est le prin-


cipe solennel proclam par l'Assemble constituante dans la loi de jan-
vier 1791. Dans le prambule de cette loi est crit:

L'Assemble nationale, considrant que toute ide nouvelle dont la


manifestation ou le dveloppement peut devenir utile la socit, appar-
tient celui qui l'a conue, et que ce serait attaquer les droits de l'homme
dans leur essence que de ne pas regarder une dcouverte industrielle
comme la proprit de son auteur...
Article 1: Toute dcouverte ou ,nouvelle invention, dans tous les
genres d'industrie, est la proprit de son auteur; en consquence la loi
lui en garantit la pleine et entire jouissance, suivant le mode et pour le
temps qui seront ci-aprs dtermins.

Bien dans le style de la Rvolution franaise qui consiste affirmer


le principe et contrler les conditions de son application de telle sorte
que la notion de droit de proprit disparat. Ce que Charles Coquelin
peroit parfaitement et ce qui lui permet d'ironiser sur la thse de
De Boufflers:

Aprs de telles paroles, on ne comprend gure comment le rapporteur


a pu conclure la fixation d'un terme limit pour l'exercice de ce privi-
lge des inventeurs. [imaginez] que la socit dise au propritaire d'un
champ: l'arbre qui est n dans ce champ est vous,' en consquence
vous jouirez pendant dix ou quinze ans de ses fruits; aprs quoi je vous
en dpossederai pour le faire tomber dans le domaine public.

La notion de proprit dans les ides contraste avec le courant pr-


cdent. Il ne s'agit pas de savoir s'il est juste ou non de rcompenser les
efforts ou de bnficier du fruit de son travail, il s'agit de faire
comprendre qu'il n'y a pas de diffrence entre la proprit sur des
choses matrielles et sur celle des ides.

LA PROPRIT DES INVENTIONS EST UNE PROPRIT COMME UNE AUTRE

C'est le titre d'un article de Le Hardy de Beaulieu dans le Journal


des conomistes de 1868. Un grand nombre d'conomistes franais,
Garnier ou Blanc ou belges Le Hardy de Beaulieu ou Molinari, sont
PROPRIT INTELLEcruELLE 259
des avocats d'un droit de proprit naturel sur les ides, droit de
proprit qui est l'image d'un droit de proprit sur un champ ou une
maison: transfrable et de dure illimite. Mais aussi le clbre direc-
teur du muse de l'industrie belge, l'infatigable M. Jobard, est un grand
partisan d'un droit de proprit absolu sur les inventions. Le droit de
proprit sur les choses est moins sacr que celui sur les ides. Ainsi le
Chevalier de Boufflers, rapporteur de la loi crit:

S'il existe pour un homme une vritable proprit, c'est sa pense; ... et
l'arbre qui nat dans un champ n'appartient pas aussi incontestablement
au matre de ce champ, que l'ide qui vient dans l'esprit d'un homme
n'appartient son auteur.

A sa suite Lamartine, Vigny, Nerval, le clbre civiliste Accolas sont


tous des partisans d'un droit de proprit absolu sur les ides.
Parmi les conomistes britanniques partageant ce point de vue on
trouve, nous disent Machlup et Penrose, Macleod et Mculloch. Ce
concept de proprit sur les produits intellectuels a t soigneuseu-
ment analys et trs vivement critiqu par les juristes, les philosophes
et les conomistes du temps.

Contre-argument 1: Non-appropriabilit et bien public.


Tout le monde l'poque concde qu'un homme est propritaire de
ses ides avant qu'il ne les communique autrui. Mais celles-ci une fois
divulgues, deviennent la possession d'autrui. Rien ne peut tre entre-
pris pour les restituer. C. Coquelin parle de confusion de pense:

C'est toujours, comme on le voit, cette trange confusion d'ides qui


fait mettre sur la mme ligne une invention, c'est--dire une vrit nou-
velle, ce n'est pas autre chose, dont le propre est de se communiquer
toutes les intelligences, et qui est susceptible d'tre explore la fois en
cent lieux diffrents, avec un objet matriel, ncessairement circonscrit,
qu'un seul homme peut occuper parce qu'il n'est pas susceptible de par-
tage, et qu'il ne peut tre utilement exploit que l o il se trouve.

Le droit de l'inventeur la pleine proprit de son invention - en


particulier le droit d'exclure autrui de l'usage de son ide - entre en
conflit avec le droit tout aussi naturel d'un individu d'imiter les autres.
Peut-on tre propritaire d'une ide incorpore dans la tte d'autrui?
Peut-on accepter qu'un droit de proprit sur les ides ou les inven-
tions soit perptuel? Cette simple consquence heurte le sens commun
et montre qu'un droit de proprit sur les ides est un non-sens. Les
notions de possession, de contrle, d'appropriation, de restitution,
d'occupation qui dfinissent si bien la proprit d'une chose sont large-
ment inapplicables aux produits intellectuels.
260 AUX SOURCES DU MODLE LmRAL FRANAIS

M. Chevalier, un conomiste franais du XIXe sicle, affirmait: Une


ide peut appartenir un nombre illimit de personnes; c'est l'essence
mme d'une ide que, une fois publie, elle appartienne tout le
monde.
T.N. Benard, un juriste du sicle dernier crit:

Le champ que j'ai converti en jardin ne peut tre utilis par mon voi-
sin pour y patre ses bestiaux... Non seulement les diverses applications
de l'ide ne gnent par l'inventeur dans l'emploi qu'il en peut faire, mais,
si l'application faite par les autres est exactement la mme que la sienne,
il est soumis la loi universelle de la concurrence, loi de progrs s'il en
fut jamais.

Contre-argument 2: Confusion entre monopole et droit de proprit


Charles Coquelin explique sa manire cette confusion en repre-
nant la thse de M. Jobard.

Monopole! monopole! s'crie M. Jobard, voil le grand argument


que l'on invoque contre le privilge des inventeurs. Mais ajoute-t-il,
est-ce que toute proprit n'est pas un monopole? Est-ce que le propri-
taire d'un fonds de terre ne ;ouit pas d'un monopole, aussi bien que le
propritaire d'une maison, d'une usine, etc. ? Sans doute toute proprit
est un monopole. Mais c'est prcisment pour cela que le droit de pro-
prit n'est applicable qu'aux choses qui se refusent une exploitation
multiple, et qui constituent par cela mme des monopoles naturels. La
possession d'un fonds de terre est un monopole; c'est vrai. Mais ce
monopole ce n'est pas la loi, c'est la nature qui l'a cr. Il existe par la
force des choses; car vous ne ferez jamais qu'un fonds de terre soit
exploit la fois par plusieurs mains. En est-il de mme des procds
industriels? non, puisqu'on peut s'en servir en cent lieux diffrents. Il n'y
a donc entre les deux cas aucune similitude. En attribuant celui-ci ou
celui-l la possession exclusive d'un fonds de terre, la loi ne fait que res-
pecter la nature des choses, qui ne permet pas que ce mme fonds soit
exploit par plusieurs; elle ne fait que dterminer un choix entre les
concurrents. En rservant un seul homme l'exploitation d'une inven-
tion industrielle, elle viole la nature des choses.

On confond le droit d'exclure autrui d'une ressource avec le droit


d'exclure les inventeurs ou les imitateurs potentiels d'un march celui
des inventions. En fait, Charles Coquelin soutient l'ide d'un droit de
priorit et justifie le monopole par le fait que le gouvernement
achte par ce monopole temporaire d'exploitation la divulgation de
cette dcouverte que l'inventeur pourrait garder secrte autrement.
PROPRIT INTELLECIUELLE 261

Contre-argument 3: L'invention appartient la socit


Un autre argument, diffrent de celui de l'impossibilit d'appropria-
tion, est frquemment avanc cette poque, c'est celui-ci:

Avant d'tablir un droit de proprit dans une invention [les inven-


teurs] devraient rendre toute la connaissance et l'aide qu'ils ont obtenu
de la connaissance et des inventions des autres. C'est impossible, et cette
impossibilit montre que leurs inventions font partie du tout que consti-
tuent les ides d'une socit, ils n'ont donc aucun droit de proprit dans
leurs inventions. (The Economist, 28 dcembre 1850).

T.N. Bnard dans le mme esprit affirme:

Il ne s'agit pas d'exproprier l'inventeur, mais plutt d'empcher


l'expropriation de la socit, qui dans son hritage possde tous les l-
ments utiliss pour raliser les inventions.

Une critique particulirement perfide a t, finalement, porte par


les abolitionnistes. Les partisans de la loi sur les brevets ou sur le droit
d'auteur veulent utiliser le mot de proprit parce qu'ils veulent substi-
tuer un mot respectable un autre mot qui l'est beaucoup moins:
celui de monopole. C'est un moyen puissant de lgitimer des privilges.
En effet ces droits de proprit n'mergent pas spontanment en
rponse une raret croissante, mais crent une raret artificielle qui
n'existerait pas sans l'intervention de l'tat. Ce fut un choix dlibr
de la part des hommes politiques franais de la Rvolution affirment
Machlup et Penrose, en s'appuyant sur les interprtations de De Bouf-
flers, le rapporteur de la loi.

BREVET D'INVENTION: PROTECfION DE LA PERSONNALIT

L'ide comme quoi les brevets d'inventions mais aussi les droits de
copies sont un moyen de protger la personnalit de l'individu parce
que celle-ci s'incorpore dans des objets est un argument de philosophe.
Les conomistes du temps ou les juristes de l'poque n'en font pas la
critique. En revanche les juristes sont influencs par cette vision per-
sonnaliste des droits de proprit intellectuels tel Berthauld.

Contre-argument:
Les brevets ou les copyrights fonds sur le concept de personnalit
souffrent d'une confusion sur le statut ontologique d'une ide et de sa
relation avec l'auteur. Si comme l'affirme Hegel une personne doit
262 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

transposer sa libert dans une sphre externe pour exister en tant


qu'ide, cela ne signifie pas que cette transposition soit constitutive de
la personne humaine, ni que les choses qui rsultent de cette trans-
formation soient inextricablement lies la personne. Ceci est vident
avec les choses phmres comme un dessin sur la plage ou sur une
vitre embue. La personnalit de l'auteur n'est pas altre par ce fait.
La connection ontologique entre l'artiste et son uvre c'est quand elle
est finie, extriorise dans un bien matriel. En effet partir de ce
moment la pense est incorpore dans un objet, elle est objective.
Une fois cre l'uvre est indpendante de son crateur. L'enfant une
fois n est spar physiquement de sa mre. Il est indpendant ou le
sera. Une uvre d'art ne dpend plus, pour son existence, du crateur
mais de son audience. L'uvre ne prend une signification que parce
que les autres y attachent une importance.
Il y a ici une prtention de la part des artistes savoir ce qu'est une
uvre d'art. Ce sont les autres qui en dcident. L'exprience subjective
de l'artiste, qui voudrait tre adul pour ses efforts ou son mrite, n'a
aucun poids. C'est le service rendu par l'uvre d'art qui dcidera de la
rputation de l'auteur et il sera rmunr en consquence. Paradoxale-
ment le droit moral de l'auteur est un dsir de contrler la pense
d'autrui ou de savoir mieux que lui ce qu'il faudrait faire de l'uvre
qu'il a cde! S'il ne veut pas la vendre il peut la concder et voir s'il y
a des clients qui sont prts louer sa peinture ou son livre.

BREVET D'INVENTION: INCITATION AU PROGRS INDUSTRIEL

Si le progrs industriel est bnfique pour la socit et que les inven-


tions entranent le progrs industriel, il faut un systme incitatif pour
qu'il y ait un montant d'invention suffisant pour entrainer ce progrs
industriel. Le monopole d'exploitation est le systme d'incitation le
moins onreux.

Contre-argument: Le monopole n'assure pas l'optimalit du montant


d'invention.
Personne ne nie que les inventions amliorent le progrs industriel.
Les abolitionnistes mettent en cause l'ide que les brevets d'invention
induisent un montant optimal d'invention et qu'il s'agit l d'un moyen
peu coftteux d'atteindre l'objectif vis.
Il n'est pas dit que sans intervention ni protection, il n'y aurait pas
autant d'inventions. Est-il vrai que, sans privilge, l'inventeur renonce-
rait inventer? Si le monopole est effectif, en incitant une personne
faire ce qu'elle n'aurait pas fait autrement, le rsultat revient divertir
des ressources existantes vers des emplois qui ne sont pas ncessaire-
PROPRIT INTELLECfUELLE 263
ment plus productifs. Les ressources qui auraient t spontanment
diriges vers certaines inventions non protges par un brevet sont
ralloues dans le secteur des inventions protges par un privilge.
Cette rallocation est alors un coftt social qui s'ajoute aux coftts
propres du systme de brevet d'invention c'est--dire aux dpenses
encourues pour payer les avocats et la bureaucratie en charge de
l'administrer comme aux dsavantages que supportent le consomma-
teur lorsque les firmes utilisent les brevets d'invention pour se protger
contre la concurrence au-del de l'invention elle-mme. Il faut men-
tionner un dernier coftt: celui d'empcher les autres firmes d'utiliser
un procd ou une technique qui est par dfinition plus efficiente!
C'est en ralit ce dernier coftt qui tait jug comme le plus domma-
geable. Dans le journal The Economist de fvrier 1851 on pouvait lire :

Chaque brevet est une interdiction de toute amlioration dans une cer-
taine direction, except pour celui qui bnficie du brevet, pendant un
certain nombre d'annes; et par consquent, aussi bnfique que cela
puisse tre pour celui qui reoit le privilge, la communaut ne peut-elle
en tirer tous les fruits ...

C'est un des arguments les plus forts que les adversaires de l'poque
ont avanc contre les brevets d'invention. Le systme d'incitation ne
doit pas priver autrui des bnfices des inventions. Or, c'est ce qui se
passe. Un inventeur qui a la mme ide et qui n'a pas eu la chance ou
l'opportunit de dposer en premier son brevet se trouve empch de
l'exploiter. C'est la raison pour laquelle le droit d'acheter ou de vendre
le brevet a attnu cette opposition.

BREVET D'INVENTION: MOYEN DE RENDRE PUBLIQUES LES INNOVATIONS


MAINTENUES SECRTES

L'argument comme quoi l'inventeur garderait le secret de son inven-


tion en absence de privilge n'a pas t mieux accueilli.

Contre-argument: La concurrence empche le secret, le monopole


l'accentue.
Si un inventeur veut garder secret son invention, la socit n'est pas
sftre d'y perdre car la concurrence entre les inventeurs la fera merger
quelque part. Les inventions ou les dcouvertes sont souvent produites
simultanment en des endroits diffrents. Les garder secrtes sans pou-
voir les exploiter constitue un coftt pour l'inventeur puisqu'il se prive
des profits que pourraient rapporter sa dcouverte. Et s'il peut tirer
des profits levs de son invention tout en la gardant secrte, un sys-
264 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tme de patente devient inutile. Paradoxalement comme les patentes


sont dlivres un stade o la dcouverte est devenue pratiquement
un objet, le privilge incite maintenir secrte l'invention jusqu'au
stade o l'on pourra obtenir le brevet! La suppression du monopole
entranerait une publication plus rapide des inventions et des dcou-
vertes pour permettre aux inventeurs de bnficier d'une rputation et
ce simple fait acclrerait le progrs technique.
Les opposants au systme des brevets pensaient fermement que
l'abolition des lois sur les patentes serait bnfique pour la nation dans
son ensemble. Les dfenseurs taient convaincus que l'abandon de ce
systme serait suicidaire. Mais la querelle acadmique s'est totalement
teinte pendant un sicle. Elle retrouve aujourd'hui un regain de
vigueur avec l'apparition de nouvelles technologies

LES LEONS DU DBAT

Le dveloppement fantastique des nouvelles technologies en matire


d'information rend ce dbat d'une actualit brftlante. La protection
accorde par le brevet est une protection domaine spcifique. Il n'y a
pas une protection gnrale des uvres de l'esprit. Toute production
immatrielle qui n'a pas un support sous la forme dpt d'un brevet ou
publication d'une uvre littraire, ne reoit pas de protection. Que fal-
lait-il faire avec un logiciel ou une banque de donnes, un fichier nomi-
natif? Tous sont des nouveaux produits qui sont des uvres de l'esprit.
Doit-on leur accorder une protection - un brevet ou un droit d'auteur -
l'image de la proprit industrielle ou littraire et artistique?
Jusqu'o s'tend ce droit de proprit? Faut-il interdire la tlvision
de colorier les films noir et blanc parce que ces productions immat-
rielles bnficient de la protection du droit d'auteur? Faut-il interdire
la photocopie des livres ou la reproduction des logiciels? Comment
prserver la proprit de ces ides sur les autoroutes de l'information?
Deux catgories de rponses ont t offertes par le monde des
affaires, de la politique et de la loi. La premire est d'exiger une plus
grande protection des intrts conomiques des crateurs par une
extension des brevets. Il en est ainsi de l'imitation des logiciels tra-
vers la jurisprudence amricaine.
Par exemple, dans l'affaire Atari contre North American Philips
Consumer Electronics l'imitation de logiciel a t condamne. La par-
tie condamne, devant le succs du jeu Pac Man, avait entrepris de
raliser et de mettre sur le march un jeu du mme type appel K.C.
Munchkin. Les personnages et les rgles du jeu n'taient pas iden-
tiques, mais il ne pouvait y avoir de doute sur le fait que les deux
produits s'adressaient au mme public. D'ailleurs le dfendeur avait pr-
sent dans sa promotion commerciale son jeu comme tant de la mme
PROPRIT INTELLECfUELLE 265

famille que celui du Pac Man. La Cour d'appel admit que beaucoup
d'lments dans le jeu de Pac Man taient susceptibles de droit
d'auteur. Si la grille, les scores, les tunnels, les billes indiquant les rsul-
tats du jeu font partie du savoir commun des programmeurs, en
revanche le personnage central tait soumis au droit d'auteur. Or c'est
prcisment cet lment qui, aux yeux de la Cour, a t appropri illi-
citement.
Mais dans le mme temps on observe d'autres groupes de pression
qui demandent des exemptions ces protections. Prenons les crateurs
de logiciel. Ils bnficient de la proprit littraire et artistique. Ils ont
donc un droit ne pas voir leurs uvres tre copies sans leur auto-
risation. Ils s'opposent alors aux enseignants qui ont besoin de logiciel
des fins de recherche ou de pdagogie. La ptition suivante manant
d'un groupe d'enseignants d'informatique de Toulouse et qui a circul
dans l'universit en juin 1988 peut illustrer ce propos.

Monsieur le Premier ministre,


Tout en comprenant la ncessit d'une loi assurant la pleine protection
du droit d'auteur, nous nous permettons d'attirer votre attention sur
l'article 47 de la loi du 3 juillet 1985, qui entrave totalement la mission
pdagogique des tablissements d'enseignement suprieur pour lesquels
les logiciels ne sont pas un bien de consommation, mais un objet
d'tudes.
Il rsulte, de la lgislation actuelle, un grand dsarroi des enseignants
(dj 4 inculpations) et une dsorganisation inacceptable de l'enseigne-
ment de la micro-informatique.
Une telle sitaution compromet ainsi gravement la formation des tu-
diants et leur insertion dans le domaine professionnel, ce qui ne pourra
que s'aggraver en 1992 lors de l'ouverture du grand march europen,
mettant ainsi en cause le rayonnement scientifique de la France.
La gravit de la situation appelle des mesures urgentes; nous vous
demandons instamment de prendre une position claire sur ce sujet, en
soumettant au vote de l'Assemble nationale, une modification de la loi
du 3 juillet 1985 qui, en crant une drogation, l'article 47, permettrait
aux tablissements de l'enseignement public d'utiliser des fins pdago-
giques et non commerciales des copies de logiciels.
Nous vous prions d'agrer...

Cette ptition, si elle tait accepte, priverait les crateurs d'un mar-
ch trs important, celui des tudiants. Cette querelle entre les cra-
teurs et les utilisateurs montre combien les enjeux conomiques
peuvent tre considrables (le prix moyen dans le commerce d'un logi-
ciel se situe entre 2 000 F et 4 000 F).
Il serait logique que le contribuable subventionne l'achat des logi-
266 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ciels comme il le fait de n'importe quel autre matriel d'enseignement


(livres par exemple). La ptition, et l'intervention sous forme d'exemp-
tion, revient priver les auteurs de leur revenu. Il est sans doute plus
ais politiquement de spolier une minorit que d'augmenter le budget
de l'Education pour payer des logiciels.
Par ailleurs on se plaint que Microsoft, le leader mondial en matire
de logiciels, abuse de sa position dominante! Or, il doit cette position
non seulement aux talents de ces ingnieurs mais aussi aux protections
des brevets!
La seconde rponse consiste dvelopper des techniques de protec-
tion prive visant exclure de l'utilisation du bien ou du service ceux
qui ne paient pas. En gnral les crateurs usent de ces deux moyens
pour tirer un maximum de revenus de leurs inventions.
Cette question de la protection des uvres de l'esprit ou de la pro-
prit intellectuelle implique beaucoup plus que de simples intrts
conomiques. Les demandes de protection de la propri! intellec-
tuelle sont souvent accompagnes d'un contrle accru de l'Etat sur ces
nouvelles techniques et donc sur les informations qui sont communi-
ques par ces moyens. Or la libert de transmettre des informations
hors du contrle de l'tat est un problme aussi fondamental que celui
de la protection de~ intrts conomiques des crateurs. Cet aspect de
l'intervention de l'Etat est souvent nglig. C'est ce qui guette les auto-
routes de l'information!
La plupart des auteurs confondent droit de proprit et monopole,
comme Jobard, le directeur du muse industriel de Bruxelles. L'argu-
ment de C. Coquelin mrite que l'on s'y attarde car cette diffrence
entre monopole et droit de proprit n'est toujours pas perue correc-
tement par les juristes contemporains et les conomistes les suivent
parfois dans leurs erreurs. C'est toute la diffrence entre le brevet et
les droits d'auteur. Le point commun au monopole et la propirt
c'est le droit d'exclure autrui de quelque chose. Mais comme le sou-
ligne C. Coquelin, ce quelque chose fait la diffrence.
Un droit de proprit est fait pour exclure autrui d'une ressource ou
d'un objet dont plusieurs individus veulent faire un usage diffrent. Un
conflit apparat parce que l'usage que l'un veut faire de la ressource
exclut qu'un autre individu puisse faire un autre usage de la mme res-
source. Le propre du droit de proprit, comme de la rgle d'attribu-
tion de ce droit, est de rsoudre ce conflit dans l'usage d'une ressource.
Le premier occupant, le plus proche, le premier arriv sont des rgles
d'appropriation qui coupent court aux conflits parce qu'elles sont ano-
nymes, asymtriques et non ambigus. Une fois la proprit attribue
un individu, celle-ci peut tre change volontairement. Elle est ainsi
place dans les mains de celui qui pense en faire un usage qui donne les
profits les plus levs.
En revanche, un monopole lgal est un droit d'exclure autrui de
PROPRIT INTELLECfUELLE 267
l'entre d'un march. C'est le droit d'interdire des concurrents
d'offrir le mme service ou le mme bien que celui que l'on offre.
Cette possibilit d'exclure autrui de l'entre d'un march permet de
saisir des gains l'change supplmentaire que l'on ne pourrait saisir
autrement. En effet en mettant en concurrence les acheteurs entre eux,
aprs avoir limin ses propres rivaux par la violence tatique, on tire
un maximum de gains l'change au dtriment du consommateur.
Une fois cette dfinition bien comprise, l'argument contre les bre-
vets d'invention s'impose. Le brevet d'invention par dfinition exclut
les imitateurs ou les autres inventeurs du march! Comme le rappelle
C. Coquelin une invention n'est pas une ressource ou un objet dont
plusieurs individus pourraient faire un usage diffrent et conflictuel.
Lorsque l'on dcouvre le vlo, chacun peut l'utiliser des usages diff-
rents, l'un pour se dplacer, l'autre pour y suspendre ses vtements, un
troisime pour un lampadaire. En revanche, le cerveau d'un inventeur,
s'il est utilis faire la comptabilit d'une entreprise, ne peut tre uti-
lis dvelopper un nouveau moyen de se dplacer dans les airs. Une
invention peut tre utilise en cent lieux diffrents ou pour dix usages
distincts. Le capital humain d'un individu ou son fonds de terre ne peut
tre utilis ou exploit pour des usages diffrents et par des individus
diffrents. C'est l toute la diffrence. Si le brevet d'invention est un
monopole lgal il est clair qu'il permet de s'approprier des gains
l'change sur le dos du consommateur ou bien encore il permet d'obte-
nir une rente au-del de la rmunration ncessaire pour liminer le
coftt d'opportunit de l'inventeur s'engager dans cette activit plutt
que dans une autre. C'est pourquoi il existe une double rmunration
de l'inventeur et un dtournement des activits de recherche et
d'invention vers l'acquisition de cette rente de monopole. Les brevets
d'invention constituent un gaspillage des ressources intellectuelles.
L'argument de C. Coquelin est toujours aussi moderne. Il faut avoir
une vision positive ou utilitariste du droit pour la rejeter.
Les droits d'auteur sont en revanche un attribut logique des droits
de proprit. En effet l'uvre de l'artiste (ou de l'inventeur) est le pro-
duit de l'usage d'une ressource: le capital humain de l'artiste ou de
l'inventeur lui-mme. C'est l'artiste ou l'inventeur qui est propritaire
de cette ressource (il peut la louer quelqu'un d'autre comme le font
les ngres en littrature). Les fruits tirs de l'usage de cette res-
source sont sa proprit. Mais la limite naturelle du droit d'auteur
s'arrte XX.
La proprit des autres artistes ou inventeurs sur leur propre capital
humain. Ceux-ci peuvent produire des uvres similaires ou imiter
l'artiste qui lance un nouveau style ou imiter l'inventeur qui fait une
dcouverte.
L'auteur doit faire la preuve que celui qui cre une uvre semblable
a effectivement vol son ide. Il doit faire la preuve que celui qui
268 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

cre une uvre similaire a viol d'une faon ou d'une autre son droit
de proprit, par exemple en diffusant ou en vendant une copie de son
uvre originale alors que le contrat de vente stipulait de ne pas la dif-
fuser ou de ne pas la reproduire sans le consentement du propritaire.
G. Molinari crit dans le Dictonnaire d'conomie politique dit par
C. Coquelin les phrases suivantes:

En quoi consiste cette proprit [la proprit littraire et artistique] et


jusqu'o s'tend-elle? Elle consiste d'abord dans l'objet matriel qui
vient d'tre faonn, manuscrit, tableau ou statue et, jusque-l, elle ne se
diffrencie point des autres proprits mobilires. La loi la range, du
reste, dans la mme catgorie que celles-ci. Un homme de lettres ou un
compositeur de musique peut disposer, comme bon lui semble, de son
manuscrit, un peintre de son tableau, un sculpteur de sa statue; il peut
conserver son uvre, la lguer perptuit sa famille, la donner ou la
vendre. Mais voici la particularit qui distingue d'une manire essentielle
la proprit littraire et artistique de la proprit agricole, industrielle ou
commerciale, c'est qu'il est dans la nature des uvres littraires et musi-
cales et des objets d'arts, que l'on puisse reproduire, avec plus ou moins
de perfection, la substance immatrielle, et en tendre, en multiplier ainsi
l'usage.
De l le droit de copie, c'est--dire le droit de multiplier par un pro-
cd quelconque de reproduction ou d'excution, l'usage d'une uvre
littraire ou artistique.

L'auteur (respectivement l'inventeur) peut devenir diteur (respec-


tivement industriel) et reproduire ses uvres en grandes quantits, il
peut les distribuer lui-mme en crant sa propre librairie (ou son
propre rseau de distribution). Il ne le fait pas parce que cela lui coftte
ou parce qu'il se sent incapable de le faire lui-mme. Il passe donc un
contrat avec un diteur (respectivement avec un industriel) pour que
ce dernier exploite, reproduise et distribue son uvre originale. La
question fondamentale n'est pas alors le droit de proprit de l'auteur
sur son uvre, mais la nature du contrat qui le lie avec l'diteur (ou
l'industriel s'il s'agit d'un inventeur). C'est un problme de relation
contractuelle entre l'auteur, le crateur, le producteur ou l'diteur qui
reproduit des copies de l'original et le distributeur de ces copies. Il n'y
a pas de diffrence entre les relations qui relient les crateurs des voi-
tures Peugeot ou Citron et le producteur Peugeot, comme le rseau
de distribution des voitures Citron et Peugeot et celles qui lient un
crivain avec son diteur et son rseau de libraires. La seule diffrence
tient dans le fait qu'il est difficile et coftteux de copier une voiture Peu-
geot sans l'autorisation de ceux qui l'ont cre et produite et commer-
cialise, c'est--dire d'en faire la contrefaon alors qu'il est ais de faire
des copies des uvres artistiques et littraires.
PROPRIT INTELLECfUELLE 269
Si on appliquait aux droits d'auteur, la notion de brevet d'invention,
les auteurs bnficieraient du privilge exclusif qui consisterait inter-
dire tout autre individu d'offrir sur le march une uvre semblable.
Ce privilge est, en fait, une violation du droit naturel d'imiter les
uvres de quelqu'un d'autre et une violation du droit de proprit
d'un autre crivain sur les fruits de sa production. En effet, si un indi-
vidu dcouvre simultanment une invention ou crit une uvre simi-
laire, comme cela arrive souvent, il se voit empch par la violence de
profiter des fruits de son travail. S'il s'agit de se plaindre du fait que les
uvres littraires ou artistiques peuvent tre facilement contrefaites ou
copies, il ne s'agit pas du problme fondamental du droit de pro-
prit, ou du contrat qui lie les parties prenantes entre elles, mais tout
simplement de trouver des moyens pour empcher que l'on vole et
reproduise sans coftt les copies lgalement produites par l'diteur ou
l'industriel!
Comme le rappellent les auteurs de l'poque, il existe des limites
naturelles aux droits de proprit intellectuelle: ceux de la concur-
rence et ceux de la dure. Toute invention ou cration peut tre dlais-
se par celui qu'il l'a cre parce qu'elle cesse d'tre productive, ou
passe dans les mains d'un crateur ou inventeur plus habile et plus
actif. Elle peut perdre sa valeur parce qu'un nouveau style est introduit
ou une nouvelle invention rend obsolte l'ancienne. La concurrence
remplit sa mission qui est de dcouvrir de nouvelles innovations et de
dtruire toutes valeurs que l'on nglige d'entretenir ou de renouveler.
Donner un droit de proprit intellectuelle d'une dure perptuelle sur
une uvre d'art n'est pas un excs, car la valeur de cette uvre est
dans la tte des clients, elle va et elle vient. Si les gnrations futures
apprcient l'uvre contrairement aux gnrations prsentes on ne voit
pas pourquoi les ayants droit ne devraient pas bnficier des rende-
ments procurs par l'uvre ralise par leur anctre. Par ailleurs, elle
peut tre dtrne par une uvre similaire bien avant la fin de la vie
du crateur. Il est aussi limit par les moyens dont disposent les indivi-
dus pour protger leur proprit sans faire appel la protection du
lgislateur.
En fait la question principale, comme nous l'avons dj soulign, est
celle du contrat qui lie l'auteur, le crateur ou l'inventeur avec son di-
teur ou son industriel. L'auteur peut-il vendre son manuscrit plu-
sieurs diteurs? Ceux-ci entreraient en concurrence entre eux, en
offrant des versions ou des copies diffrentes de la mme uvre.
L'auteur verrait alors son uvre tre diffuse plus rapidement et tire-
rait des revenus plus levs de sa cration. C'est le point fondamental.
L'diteur et l'industriel veulent l'exclusivit de l'uvre pour jouir d'un
monopole de march. On est renvoy dans cette discussion un pro-
blme de relations entre inventeur, producteur et distributeur ou entre
auteur, diteur et libraire. Les contrats qui s'tablissent entre diteur et
270 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

auteur ou entre inventeur et industriel violent-ils les droits de proprit


de l'auteur ou de tiers? Le brevet d'invention donne ce pouvoir de
monopole l'inventeur.
Le Hardy de Beaulieu cite le snateur M. Chevalier et le prsident
de la chambre de commerce de Liverpool qui, lors d'un dbat qui a eu
lieu la Socit d'conomie politique le 5 juin 1869, dnoncent les
abus des inventeurs qui ont tendance ranonner et mme ruiner les
industriels qui font usage de leur procd .
L'diteur en imposant l'auteur une exclusivit pour reproduire son
manuscrit (il tait un temps o l'auteur donnait l'diteur en exclusi-
vit son capital humain) empche les autres diteurs de le concurren-
cer, c'est l o le droit de. copie, d'un droit naturel reproduire une
uvre originale, se transforme en monopole. Il faut alors mieux
comprendre la nature des contrats qui vont s'tablir entre ces trois par-
ties. Car on peut imaginer qu'un auteur cre sa propre entreprise pour
reproduire ses crations et intgre dans celle-ci un rseau de distribu-
tion. Cette entreprise intgre ne viole aucun droit de proprit, elle
ne jouit pas d'un brevet d'invention mais du droit naturel de repro-
duire et distribuer les copies d'un original. Cette activit n'est pas
diffrente de celle d'un constructeur automobile. Les contrats de distri-
bution slective ou de franchise existent, on peut comprendre que les
contrats entre diteurs et auteurs ou inventeurs et industriels sont de
ce type et permettent d'conomiser les coftts de transaction propres
une firme ditoriale intgre.

CONCLUSION

Une ide est-elle une ressource rare? Y-a-t-il un usage conflictuel


son propos? Une ide ressemble-t-elle une terre? Contrairement
une ressource naturelle, une ide n'est pas une ressource rare. Une ide
est possde par le cerveau d'un individu. Il en a l'exclusive proprit
tant qu'il ne la divulgue pas. Mais ds qu'il la rend publique, cette ide
rentre dans le cerveau de quelqu'un d'autre ou de milliers d'autres
individus. Celui qui a adopt l'ide ne peut s'en dfaire comme il pour-
rait le faire d'un objet dont il a la possession mais non la proprit. Par
ailleurs elle ne prive pas les autres d'utiliser cette ide. Une fois divul-
gue, elle est un bien public libre. La proprit sur les choses mat-
rielles rsout l'usage conflictuel des ressources rares et guide celles-ci
vers les utilisations les plus importantes. Mais pour les biens immat-
riels comme les ides, les tours de magies, les thories, les productions
littraires ou les chansons, ils mergent spontanment, ils sont dcou-
verts, mais sont-ils dcouverts comme on dcouvre un gisement de
ptrole en sachant ce que l'on cherche? Non la cration, c'est ce dont il
s'agit, ne se produit pas comme on produit du pain, elle rsulte de
PROPRIT INfELLECfUELLE 271

l'interaction des ides, une fois mis en vidence ces biens immatriels
peuvent tre multiplis l'infini par le bouche oreille ou un codt
faible. L'individu aura la proprit de l'objet dans lequel l'ide est
incorpore. Non de l'ide elle mme.
Un brevet devient alors une exclusivit sur une part de march, non
sur une ressource, puisqu'il s'agit d'interdire un autre inventeur
d'exploiter la mme ide. Cette exclusivit viole le droit naturel d'un
individu de dcouvrir et exploiter les fruits de son travail ou de son
intelligence ou d'imiter quelqu'un d'autre. Cet acte d'un concurrent ne
prive pas l'inventeur des fruits de son travail, il le prive de gains
l'change exactement comme un concurrent peut le faire dans
n'importe quelle activit.
Il est facile de montrer qu'en absence de brevet d'invention ou de
droits de copie, il existerait quand mme une production littraire et
artistique. Il existerait des inventions. N'oublions pas qu'il existe un
grand nombre d'ides qui ne sont pas protges par un brevet ou un
droit de copie: la mode, les stratgies commerciales, les dcouvertes
scientifiques ou les formules mathmatiques; les plaisanteries ou les
tours de magie, les slogans ou les mots nouveaux dans la littrature. On
doit inclure aussi un grand nombre d'inventions non dclares ou ne
faisant pas l'objet d'un brevet. Que dire des brevets d'inventions ou du
droit de copie arrivs expiration. Pensons aux chansons o on peut
reprendre et revendre avec profit un texte comme une mlodie que nos
parents, grand-parents et parfois arrires grands-parents fredonnaient.
Que dire des pomes de Virgile ou de Sapho que l'on peut rditer
sans payer de droits d'auteur.
En fait, il existe un nombre extraordinairement grand de moyens
pour s'approprier les revenus tirs des ides. La plupart des uvres
d'art y compris les concerts de musique, le cinma, le thtre, le cirque,
les expositions de peinture etc. utilisent des barrires l'entre. Des
tickets d'entre ou des invitations sont exiges l'entre. D'autres
comptent sur la gnrosit des passants, musiciens des rues, ou pro-
duisent les uvres d'art sans chercher en tirer un bnfice. La plu-
part des programmes de tlvision sont financs grce un produit li :
la publicit. D'autres missions sont codes et il faut payer pour obte-
nir un dcodeur. Les photocopies pirates peuvent tre combattues
grce un papier spcial - qu'on ne peut photocopier - produit par
Nicopi International of Canada. Une autre firme a dvelopp un
papier qui une fois photocopi crit sur l'original Unauthorized Copy.
Les individus ayant accs aux autoroutes de l'information utilisent des
cryptages pour protger leurs ides.
Prenons des exemples.

Les produits lis:


Lier l'uvre littraire ou artistique ou le financement de l'invention
272 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

un bien purement priv complmentaire ou non au service rendu est


un moyen courant d'offrir un bien public. La tlvision dissmine
l'information d'une agence de publicit en acceptant d'interrompre le
droulement d'une uvre cinmatographique pour financer ses mis-
sions. Les logiciels peuvent tre lis des biens complmentaires
comme les manuels. Les possibilits d'offrir un bien ou un service
comme des missions de radio ou de tlvision par l'intermdiaire d'un
appareil muni d'un dcodeur ou via la publicit montrent clairement
qu'il existe mme parfois plusieurs moyens de distribuer le bien soit en
facilitant un accs galitaire (publicit) soit en excluant le consomma-
teur (dcodeur). Ces deux moyens ne font nullement appel l'tat ou
l'impt pour les produire. Les partisans de l'tat dans un tel cas sont
mme privs de l'argument d'un accs gal tous puisque les recettes
publicitaires remplacent avantageusement l'impt car personne n'est
oblig de regarder la publicit alors que dans l'autre alternative tous
sont obligs de payer l'impt.

Les arrangements contractuels:


Quand les innovations sont rapides la protection du brevet ou le
copyright ne servent rien. Il faut alors se dtourner d'eux et trouver
d'autres moyens de protger sa proprit ou s'approprier les revenus
de son invention ou de ses uvres littraires ou artistiques. On peut
utiliser la jurisprudence et le droit civil pour faire respecter ses droits
de proprit. Exactement comme un transporteur (ou le locataire
d'une maison) qui a la possession d'un bien mais pas la proprit et le
propritaire qui a la proprit mais n'a pas la possession, un contrat
peut tre tabli entre l'inventeur (ou l'auteur) et l'utilisateur de l'inven-
tion (l'diteur ou le consommateur). Le droit de proprit reste
l'inventeur et la possession va l'utilisateur.
Mais les clauses contractuelles peuvent spcifier que l'utilisateur n'a
pas le droit de reproduire sans le consentement du propritaire l'inven-
tion ou l'uvre d'art. Elles peuvent spcifier que l'utilisateur a la
possession pour une dure limite (location). Ou inversement que l'uti-
lisateur acquiert la proprit aprs un certain dlai (leasing). Pour se
protger d'un non-respect du contrat, des cautions peuvent tre exi-
ges de la part du propritaire. Le transporteur ou le locataire peut
tre tenu responsable des dommages qu'il cause. De tels contrats
peuvent tre utiliss plus efficacement conjointement avec le secret de
fabrication pour protger la proprit de l'inventeur ou de l'auteur sur
les fruits de sa cration. Ainsi la formule du Coca-Cola n'a jamais t
brevete. Le secret de fabrication est plus efficace.
Une autre manire de protger ses inventions est de constituer une
association, une corporation, une guilde ou un syndicat pour imposer
un code de conduite la profession et bannir les professionnels qui
copient et trichent en faisant circuler des listes de copieurs et autres tri-
PROPRIT INTELLECfUELLE 273
cheurs. Ce systme fonctionne trs bien entre les scientifiques par la
pratique de la citation.

Les stratgies commerciales:


Les entrepreneurs essaient d'amliorer leurs techniques de commer-
cialisation comme ils le font des techniques de production. La commer-
cialisation fait partie intgrante du processus de production. Avec
l'invention il y a un avantage considrable obtenu quand on est le pre-
mier sur le march. Nous avons dj dvelopp cet argument. Etre le
premier est souvent plus rmunrateur que de bnficier d'un brevet
d'invention ou d'une protection par le droit de copie. Le premier sur le
march bnficie d'une position de monopole le temps qu'un
concurrent puisse son tour y pntrer. n dispose aussi, comme le
signale A. Plant, d'un avantage, il peut dissuader un concurrent
d'entrer sur le march en pratiquant un prix plus bas que le codt de son
concurrent.
Si l'inventeur croit vraiment son invention il peut acheter les titres
de proprit de la firme qui l'utilise et capitaliser les revenus de son
invention sans qu'il ait besoin d'tre protg par un monopole ou un
droit de copie.
Les produits intellectuels offrent une opportunit plus grande pour
pratiquer la discrimination des prix. n est courant de mettre un prix
lev pour la premire sortie d'un manuel en couverture cartonne et
des prix trs infrieurs un an plus tard avec une couverture non carton-
ne. Les producteurs de vidocassettes font de mme. On saisit les
consommateurs les plus enthousiastes d'abord des prix plus levs.
Plus tard on s'efforce de capter les consommateurs qui le sont moins
des prix plus faibles. Pourtant il y a possibilit de revente sur un mar-
ch d'occasion. Mais les acheteurs les plus enthousiastes sont aussi
ceux qui ne se sparent pas des ouvrages qu'ils aiment. ns sont collec-
tionneurs. Par ailleurs, la possibilit de copier une uvre originale peut
permettre de la diffuser et ainsi attirer de nouveaux acheteurs qui
veulent avoir un original et non une copie. n n'est pas certain qu'il
faille absolument viter la contrefaon.
Dans toute cette histoire de droit de proprit intellectuelle, il n'est
nul besoin d'tablir des protections lgales ou d'attribuer des privi-
lges. Le droit fondamental que la loi doit faire respecter est plus
immatriel: c'est reconnaftre aux inventeurs, crivains, entrepreneurs ou
aux individus eux-mmes le droit d'exclure autrui des fruits de leur tra-
vail ou de leur investissement.
Le choix du moyen d'exclure est de la dcision de l'inventeur, de
l'crivain ou de l'entrepreneur ou du travailleur. La loi autorise le pro-
pritaire d'un champ exclure les autres fermiers des fruits de ses
efforts, elle ne lui dit pas par quel moyen raliser cette exclusion. n
peut enclore son champ avec des fils de fer barbels ou marquer son
274 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

territoire et faire des rondes en hlicoptre pour vrifier si on viole sa


proprit. Le propritaire est le seul savoir quel moyen d'exclusion
est le moins coteux pour maximiser ses gains.

NOTES

1. F. Machlup et E. Penrose (1950) : The Patent Controversy in the Nine-


teenth Century, The Journal of Economic History (May).
2. Y. Plasseraud et F. Savignon (1986), L'tat et l'invention, histoire des
brevets, La Documentation franaise.
3. A.C. Renouard (1844), Trait des Brevets d'Invention, Paris, Guillaumin.
4. C. Coquelin (1854), Brevet d'invention dans Dictionnaire d'cono-
mie Politique, Guillaumin.
5. G. Molinari (1855), De la proprit des inventions , Journal des
conomistes, (septembre).
6. J. Stuart Mill, 1848, Principles of Political Economy, Penguin Books
(1970).
La pense librale
et les questions sociales

par

Claude HARMEL
C'est une ide depuis longtemps ancre dans les esprits que les lib-
raux ont toujours ignore, qu'ils ignorent encore et qu'ils ignoreront
toujours les problmes sociaux, entendus au sens troit et banal du mot
social: les problmes concernant la condition matrielle et morale des
travailleurs salaris, tout particulirement des ouvriers et des employs
de l'industrie et du commerce. Qu'ils les ont ignors et les ignorent
encore et les ignoreront toujours comme par dfinition, sous l'effet la
fois:
- d'une insensibilit au sort des autres qu'aurait cultive en eux une
philosophie de l'homme qui pousserait l'individualisme jusqu'
l'gosme du chacun pour soi , qui, pour parler comme Marx: dans le
Manifeste communiste, ne connatrait plus d'homme homme d'autre
lien que l'intrt tout nu, que l'impassible paiement au comptant, (... ),
l'eau glaciale du calcul goste .
- et d'une idologie qui les ferait croire (car cette conviction relve-
rait de la croyance et non de l'analyse scientifique) en la vertu de pr-
tendues lois naturelles dont le libre jeu suffirait pour raliser les
harmonies conomiques , pour rsoudre tous les problmes de la vie
des hommes en socit, y compris ceux qu'on appellerait indfunent
sociaux pour leur confrer une spcificit qu'ils n'auraient pas - le
sort des laisss-pour-compte relevant des uvres charitables que la
gnralisation de la richesse permettrait de financer aisment.
Bref, mme si l'on ne la cite plus gure, on en est toujours, pour
rsumer la pense des libraux, la formule prte Gambetta: Il
n'y a pas de question sociale , formule odieusement travestie, dont le
texte authentique oppose admirablement la pense librale consciente
et amoureuse de la diversit des choses la simplification de type tota-
litaire laquelle la doctrine socialiste incline si aisment: Il n'y a pas
la question sociale, il y a des questions sociales.
278 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

La rhabilitation du travail
Le premier apport de la pense librale l'amlioration de la condi-
tion ouvrire (puisque c'est de ce seul point de vue qu'en cette tude
nous envisagerons les aspects sociaux de la pense librale), ce premier
apport fait maintenant partie ce point de la pense commune que la
plupart des gens ne savent plus d'o il nous est venu: la rhabilitation
du travail productif, du travail de production des biens matriels, en
particulier la rhabilitation du travail manuel.
Rhabilitation est d'ailleurs ici un terme assez impropre, car il laisse
entendre que le travail aurait t honor avant de sombrer dans le
mpris. Or, il n'a jamais t l'honneur. On le tenait pour uvre ser-
vile, aux yeux de certains, la consquence et la preuve de la maldic-
tion divine.
Que de fois n'a-t-on pas cit le mot d'Aristote en sa Politique, que le
matre n'aurait plus besoin d'esclaves quand les navettes tisseraient
d'elles-mmes. Sans doute penserait-on par cette vocation du philo-
sophe donner ses lettres de noblesse la libration de l'homme par la
machine . On ne se rendait pas compte qu'en parlant de la sorte, on
avouait implicitement que l'on continuait penser au fond de soi-
mme qu'un homme libre ne se met pas au mtier, qu'il ne travaille pas
de ses mains.
Vivre noblement, ce fut longtemps vivre sinon ne rien faire, du
moins ne rien faire qui relevt de la production et du commerce, qui
ne ft pas gouverner, guerroyer, un niveau un peu infrieur, adminis-
trer, et M. Jourdain, qui se voulait faire passer pour gentilhomme, lais-
sait dire avec dlice que son pre, qui avait honorablement enrichi la
famille dans le commerce des toffes, n'avait jamais t marchand,
mais que comme il tait fort obligeant et qu'il se connaissait fort bien
en toffes, il en allait choisir de tous les cts, les faisait apporter chez lui
et en donnait ses amis pour de l'argent .
Soixante ans plus tard, la pense librale faisait ses premiers pas, et
Voltaire ne sera pas seul penser que le plus utile l'tat n'est pas le
Seigneur bien poudr qui sait prcisment quelle heure le Roi se lve,
quelle heure il se couche et qui se donne des airs de grandeur en jouant
le rle d'esclave dans l'antichambre d'un ministre , mais le ngociant
qui enrichit son pays, donne de son cabinet des ordres Surate et au
Caire, et contribue au bonheur des hommes (Lettres philosophiques
x" sicle). L'activit productrice sortira moins vite de l'opprobre, le
mpris des clercs pour les arts mcaniques s'ajoutant ici au ddain
nobiliaire, et la cabale qui accompagna tout le long de son rgne le roi
rformateur, le bon Louis XVI, se gaussera de ce monarque qui s'avi-
lissait jusqu' travailler de ses mains. Mais le pas n'allait plus tarder
tre franchi. Les conomistes rvlant la nature et les causes de la
LES QUESTIONS SOCIALES 279
richesse des nations, la rvolution industrielle confortant les analyses
des conomistes, le travail allait trouver enfin sa place lgitime. Dsor-
mais, vivre honorablement, ce sera vivre en travaillant, ce sera travail-
ler pour vivre. Enrichissez-vous par le travail dira Guizot.
Lamartine chantera le travail, sainte loi du monde et le titre de tra-
vailleur, nagure humiliant, sera port si haut qu'on se le disputera.
Dans ses admirables Lettres sur l'organisation du Travail - un trsor
mconnu de la pense librale - Michel Chevalier, parlant de l' am-
lioration du sort des travailleurs , s'excusera de sacrifier la mode du
jour en disant travailleur l o il aurait d dire ouvrier, car un chef
d'industrie est un travailleur au mme titre que l'homme qui se livre au
travail manuel de l'atelier .
Qu'on n'aille pas croire que ce n'tait l que des vues thoriques et
qu'on glorifiait le travail sans se soucier du sort matriel des travail-
leurs! Les socialistes revendiquent pour eux-mmes quelque chose
comme le monopole du cur. Ce sont eux qui auraient mis les pre-
miers en lumire la misre ouvrire que les beaux esprits de l'cono-
mie auraient refus de voir. Mais les conomistes libraux, - c'tait l
une expression qui n'avait pas cours au dbut du XIXe sicle, car elle et
fait plonasme en ce temps o tout conomiste tait libral, o l'cono-
mie s'opposait au socialisme et rciproquement, o le socialisme
d'avant Marx se prsentait comme une anti-conomie, niant les lois du
march, ou prtendant qu'on pouvait les abolir. (Franois Mitterrand
ne parlera-t-il pas encore des prtendues lois conomiques 1 ?)
Les conomistes tmoins de la rvolutions industrielle dont ils fon-
daient la doctrine n'taient pas insensibles aux misres que multi-
pliaient le passage d'une conomie une autre. On pense au
Dr Villerm, son Tableau de l'tat physique et moral des ouvriers,
tmoin d'une proccupation collective, puisque l'enqute lui avait t
demande par l'Acadmie des sciences morales et politiques. Ils
taient des libraux, les parlementaires de la monarchie de Juillet qui
votrent notre premire loi ouvrire , celle du 28 mars 1841, inter-
disant le travail dans les fabriques des enfants de moins de 8 ans, et
limitant huit heures de travail diurne, le travail des enfants de 8
12 ans. Loi difficile, parce qu'il s'agissait de concilier ce qu'on n'avait
gure eu faire jusqu'alors, (et les concepts manquaient) les prin-
cipes de la libert industrielle, les droits des chefs de famille, et les senti-
ments qu'inspire l'humanit , comme disait le rapporteur de la loi la
Chambre de Paris, le trs libral Charles Dupin. Car tout partisans et
propagateurs qu'ils fussent de la division du travail et de l'emploi des
machines (seuls capables de permettre l'accroissement presque
l'infini de la production et son bon march, sans lesquels ils pensaient
bon droit qu'on ne pourrait pas teindre le pauprisme), ils n'en
taient pas moins sensibles aux efforts et aux sacrifices que ces
mthodes nouvelles imposaient aux ouvriers, au moins dans un
280 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

premier temps. Ds montraient - ce qui fut longtemps vrai - que les


machines ne supprimaient pas vraiment le travail, mais le dplaaient
et qu'aprs un certain temps la fabrication dans laquelle les machines
ouvrires ont t introduites, occupait un plus grand nombre
d'hommes qu'auparavant 2.
Et qui voudrait croire, parmi nos politiquement corrects du
forum, de l'universit ou du prtoire, qu'il est de Jean-Baptiste Say,
l'Adam Smith franais, ce texte de 1803 sur les effets de la division du
travail :
Un homme qui ne fait pendant toute sa vie qu'une mme opration
parvient coup sar l'excuter mieux et plus promptement, mais en
mme temps il devient moins capable de tout autre occupation soit
physique, soit morale. Ses autres facults s'teignent et il en rsulte une
dgnration dans l'homme considr individuellement. C'est un triste
tmoignage se rendre que de n'avoir jamais fait que la dix-huitime
partie d'une pingle 3 ( ). La sparation des travaux est un habile
emploi des forces de l'homme, elle accroit les produits de la socit, sa
puissance et ses jouissances, mais elle te quelque chose la capacit de
chaque homme pris individuellement.

La solution, Say l'entrevoyait dans le dveloppement et le meilleur


emploi de la partie de l'existence qui n'est pas consacre au travail-
gagne-pain, dans les facilits qu'une civilisation plus avance procure
tous les hommes pour perfectionner leur intelligence et leurs qualits
morales .

L'instruction de la premire enfance mise la porte des familles


d'ouvriers, l'instruction qu'ils peuvent puiser dans des livres peu chers et
cette masse de lumire qui circule perptuellement au milieu d'une
nation civilise et industrieuse ne permettent pas qu'aucun de ses
membres soit abruti seulement par la nature de son travail. Un ouvrier
n'est pas constamment occup de sa profession. Il passe ncessairement
une partie de ses instants ses repas et ses jours de repos au sein de sa
famille. S'il se livre des vices abrutissants, c'est plutt aux institutions
sociales qu' la nature de son travail qu'il faut les attribuer 4.

Cent vingt-cinq ans plus tard, au romancier Georges Duhamel qui


dplorait l'organisation scientifique du travail, le taylorisme, on disait
en France la rationalisation , en quoi il voyait - avec bien d'autres -
le mfait suprme de la civilisation , l'abrutissement des hommes
par le travail parcellaire et rptitif, l'ouvrier mcanicien Hyacinthe
Dubreuil rpondait qu'il apprciait quant lui bien diffremment un
systme qui avait permis aux ouvriers de ne plus passer l'atelier que
huit heures par jour au lieu de dix ou de douze.
LES QUESTIONS SOCIALES 281
Signalons ici, parce que nous n'aurons pas l'occasion d'y revenir en
ce chapitre, un des lments de la part d'utopie que comportait la pen-
se librale du XIXe sicle: la croyance (le mot s'impose) en la vertu
quasi magique d'une formation intellectuelle de type scolaire, on
devrait dire clricale - de clerc qui veut dire intellectuel- trop loigne
du mtier et de la vie. Car il ne faut pas oublier que les promoteurs
quasi hroques de l'obligation scolaire furent des libraux, injuste-
ment accuss pour cela par Jules Guesde, l'introducteur du marxisme
(et quel marxisme!) dans le mouvement socialiste en France, de cher-
cher procurer aux exploiteurs capitalistes une main-d'uvre plus ren-
table.

La rhabilitation du salariat
Comme elle a donn au travail productif ses lettres de noblesse, la
pense librale a puissamment contribu la rhabilitation morale du
salariat. Car le salaire a t considr longtemps comme une forme
infrieure et mme dgradante de revenu. Un salari, c'tait quelque
chose comme un mercenaire. Le 10 aoftt 1789, Mirabeau avait bless
la dignit du sacerdoce en proposant que la nation salaridt les
ministres des autels et il tenta d'apaiser l'ire piscopale en dnonant
les prjugs d'ignorance orgueilleuse qui font ddaigner les mots
salaire et salaris . Car il ne connaissait quant lui que trois manires
d'exister dans la socit: mendiant, voleur ou salari 5 .
Napolon se le tint pour dit et, en ngociant le Concordat, il veilla
ne pas heurter l'amour-propre des vques; les prtres ne recevraient
pas de l'tat un salaire, mais un traitement.
En pleine Rvolution de 1848, Bastiat dut se battre pour faire
admettre que, considr sans son origine, sa nature et sa forme, le
salaire n'a en lui-mme rien de dgradant . A juste titre, il faisait grief
aux socialistes d'avoir surenchri sur ce prjug aristocratique et clri-
cal: Peu s'en faut qu'ils ne l'aient signal comme une forme peine
adoucie de l'esclavage et du servage.
TI reprochait leur propagande d'avoir fait pntrer la haine du
salariat dans la classe mme des salaris , et c'est en effet la source
d'une grande misre morale que d'avoir honte de la faon dont on
gagne sa vie, si honorablement que ce soit.
Les ouvriers se sont dgots de cette forme de rmunration. Elle
leur a paru injuste, humiliante, odieuse. Ils ont cru qu'elle les frappait du
sceau de la servitude. Ils ont voulu participer selon d'autres procds la
rpartition de la richesse. De l s'engouer des plus folles utopies, il n'y
avait qu'un pas - et ce pas a t franchi. A la rvolution de Fvrier, la
grande proccupation des ouvriers a t de se dbarrasser du salaire. Sur
282 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

les moyens, ils ont consult les dieux, mais quand les dieux ne sont pas
rests muets, ils n'ont selon l'usage rendu que d'obscurs oracles, dans
lesquels dominait le grand mot d'association, comme si association et
salaire taient incompatibles 61

A la vrit, les socialistes n'taient pas seuls considrer le salariat


comme une opprobre, et mme une abjection. L'excellent Pierre
Larousse qui, en son Grand Dictionnaire universel du XIr sicle ne
cachait pas, affichait plutt ses convictions librales (<< le beau mot de
libralisme) crivait au mot salaire, aprs avoir multipli les citations
d'auteurs dfavorables au salariat (<< le salaire n'est que l'esclavage pro-
long , Chateaubriand), que seule l'association de production permet-
trait l'ouvrier d'chapper la tyrannie du salariat, cette forme
moderne du servage . Ainsi s'explique que tant de penseurs, de publi-
cistes et d'hommes politiques libraux - et non des moins connus
jusque de nos jours - menrent campagne sous la Ile Rpublique et le
Second Empire en faveur des associations ouvrires de consommation
et de production, de celles-ci surtout. Certains allrent mme - Lon
Say qui fut l'initiateur, Lon Walras, d'Haussonville, Hippolyte Comte,
Casimir-Prier, Jules Simon, Delessert, Rcamier, Germain, Benoist-
d'Azy, le duc Dcazes - jusqu' fonder de leurs propres deniers en
1864 une caisse d'escompte des associations populaires dont l'objet
tait d'aider, sans but lucratif, les socits ouvrires de production et
de consommation runir leurs premiers fonds. Napolon III tenta de
faciliter les efforts en ce sens avec sa loi des 24-29 juillet 1867, qui, en
mme temps qu'elle reconnaissait aux socits anonymes (associations
typiquement capitalistes) le droit de se former sans l'autorisation de la
puissance publique, dfinissait sous le titre nigmatique de disposi-
tions particulires des socits capital variable le statut de ce que le
langage courant commenait dsigner du nom de coopratives de
production .
Sans doute les libraux n'allaient-ils pas, ce faisant, l'encontre de la
pense librale, car la cooprative, elle aussi, est soumise la concur-
rence et aux autres lois du march. Et ils pouvaient exciper du fait que
(outre que l'ouvrier cooprateur chappait 1' humiliation du
salaire qui semblait ravaler le travail au rang d'une marchandise ainsi
qu' la tutelle d'un patron) il accdait ainsi la proprit (et notam-
ment la proprit de ses instruments de travail), et l'cole librale a
toujours souhait la diffusion la plus large possible de la proprit.
Villerm pourtant les avait mis en garde non contre le principe
conomique de la cooprative, mais contre les difficults qu'on pour-
rait dire politiques d'un type d'association qui ne pouvait

exister qu' la condition d'une estime, d'une amiti rciproques, d'un


accord parfait et d'une certaine conformit de sentiments, de volont,
LES QUESTIONS SOCIALES 283
surtout dans les tendances morales de ceux qui la composent (... )Essayez
donc de maintenir constamment unis dans une mme opinion et en
bonne intelligence seulement dix hommes. Essayez de les plier une
organisation qui les rende solidaires; puis, quand vous aurez vu la per-
sistance, la tnacit qu'il faut avoir, les immenses difficults de cette
tche, vous nous direz si vous croyez encore la possibilit d'envelopper
dans une mme organisation et de rendre srieusement solidaires des
milliers d'individus 7.

Bref, la russite d'une association ouvrire ne peut tre, en France


surtout, qu'une exception, ce mode d'activit conomique chouant
beaucoup moins cause des impratifs inexorables des lois du march
que du fait des difficults du gouvernement des hommes, dont on a
trop tendance oublier que leurs groupements, ds qu'ils parviennent
un certain niveau d'effectif, rapidement atteint, ne peuvent continuer
de vivre et de progresser qu'en scrtant, en quelque sorte, un pouvoir,
une direction, pour les gouverner.
Osons dire que cette drive marginale de la pense librale au
XIXe sicle n'a pas t sans consquence sur l'volution du mouvement
ouvrier. Certes, c'est la contamination de l'ide syndicale par la ou les
doctrines socialistes et par les rveries anarchistes qui a conduit le
mouvement syndical la redoutable incapacit de sortir de la contesta-
tion que nous lui connaissons aujourd'hui. Mais on ne peut pas oublier
que notre premier syndicalisme, celui de la fin du Second Empire et
des dbuts de la Ille Rpublique, qui n'tait nullement rvolutionnaire,
nullement tatiste, encore moins collectiviste , s'est fourvoy dans la
coopration aux applaudissements de certains libraux. Chaque syndi-
cat se croyait oblig de s'adjoindre un atelier coopratif dont l'inluc-
table faillite entranait peu prs aussi inluctablement la ruine et la
disparition de la chambre syndicale.
Echecs rpts qui auraient pu tre formateurs et salutaires si les
dsillusions qu'ils causrent n'avaient ouvert une brche par o
s'engouffra toute la dmagogie socialiste et son affirmation qu'il n'y
avait pas perdre son temps rapetasser le vieux monde, maintenant
que le collectivisme offrait sa panace sociale. C'est du temps de ces
illusions sur les possibilits de la coopration que date la fameuse for-
mule qui figure encore dans les statuts de la CGT Force ouvrire: La
disparition du patronat et du salariat , car c'tait alors l'association
ouvrire de production qui parassait prsenter le modle d'une entre-
prise sans salari et sans patron. La cooprative carte, la formule a
permis de rattacher l'ide syndicale des notions comme celles de
nationalisation et de socialisation qui, en fin d'analyse, lui sont tran-
gres.
Pourtant, les libraux avaient tendu la main au mouvement syndical
pour sa dfense du salariat. Bastiat dj avait soulign que dans leur
284 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

recherche de la scurit commune tous les hommes, dans leur dsir


d'tre tranquilles sur leur avenir, de savoir sur quoi compter, de pou-
voir disposer d'avance tous leurs arrangements , les ouvriers trouvaient
un commencement de solution dans cette forme de rmunration
qu'est le salaire. Elle les dlivre, si l'on peut dire, de la servitude de la
marchandise, car celui qui recevrait pour paiement de son travail la
marchandise qu'il a fabrique devrait attendre de l'avoir vendue avant
d'tre vraiment rmunr. Bastiat priait les socialistes de considrer
lesquels taient les plus assurs d'tre pays, de l'ouvrier qui reoit une
part du produit ou de celui qui peroit un salaire. Leroy-Beaulieu lui
fera cho la fin du sicle: Un salaire prsente pour l'ouvrier ces deux
avantages: le dgager de l'inconnu des rsultats de la production, lui
permettre, sans attendre ces rsultats, de satisfaire ses besoins qui sont
immdiats 8.
Et de produire l'appui cet exemple (qui de surcrot nous rappelle
que la construction immobilire toujours eu une allure chaotique
avec des hauts qui peuvent tre des pics et des bas en forme d'abmes) :

De 1879 1885, on a construit une douzaine de mille maisons Paris.


Les ouvriers maons, charpentiers, couvreurs, ont t occups trs acti-
vement avec des salaires moyens de 7,8 ou 9 francs par jour. (... ) Or, sur
dix entrepreneurs de ces travaux si rmunrateurs pour les ouvriers, neuf
au moins ont fait faillite ou sont tombs en liquidation, les maisons qui
leur avaient prt ont perdu la moiti de leur avoir, quelques-unes les
quatre cinquimes 9.

Mais les ouvriers avaient t pays.

La libert de la consommation
Le salaire assure aussi l'ouvrier la libert de la consommation, car
de son salaire, il fait ce qu'il veut. En dpit des laudateurs du temps
pass, du temps o le compagnon mangeait la table du matre et cou-
chait dans un coin de son logis, en dpit aussi des rveurs du socialisme
dont l'idal serait que la socit prt en charge tous les individus et les
pourvftt de tout (<< chacun selon ses besoins ) sous prtexte de les
librer de toutes les servitudes matrielles, le salaire, c'est--dire la
rmunration en espces, la rmunration en monnaie, constitue l'un
des fondements ncessaires des liberts individuelles.
Certes, lent d'abord, puis brusquement acclr avec l'abolition dfi-
nitive des corporations en 1791, aggrav ensuite par l'apparition du
capitalisme industriel, ce passage d'un type de rmunration (le
compagnon la charge du matre) un autre (<< voil ton argent,
arrange-toi ta guise) a provoqu dans toute une partie des classes
LES QUESTIONS SOCIALES 285

ouvrires un sentiment d'abandon, de drliction qui a profondment


et durablement marqu les consciences, dans toutes les classes de la
socit. On vit nombre d'employeurs (le mot ne sera d'usage courant
que beaucoup plus tard) pratiquer ce qu'on appelait le patronage, ce
qu'on appelle aujourd'hui avec une nuance de dnigrement le paterna-
lisme, dont l'une des pratiques (les conomats o les ouvriers de
l'usine trouvaient tout meilleur prix) constituait indubitablement
dans les faits un retour indirect au paiement en nature.
Les libraux peuvent bien souvent aller chercher l'expression de leur
propre pense jusque chez ceux qui font profession de la condamner.
On leur a tant emprunt, sans le dire! Et ce qu'ils noncent est si
conforme la nature des choses qu'on est bien forc d'y revenir ds
que la ralit branle les idologies et s'impose aux esprits.
C'est donc des socialistes que nous nous donnerons le luxe de
demander la dfense et illustration du salaire en argent, du salaire
direct... du salaire libral.
En 1886, les mineurs de Decazeville firent une grve demeure lugu-
brement clbre dans les annales du mouvement ouvrier parce qu'elle
fut marque par la dfenestration mortelle du sous-directeur de la
compagnie, l'ingnieur 'Yatrin. Le fondateur du syndicalisme des
mineurs dans le Nord, Emile Basly, dput de Paris depuis 1885,
dnona la tribune du Palais-Bourbon les pratiques de l'conomat
(gr par la Compagnie) qui faisaient que la plupart des mineurs tou-
chaient la plus large part de leur salaire, la totalit parfois, sous forme
de jetons et de bons qui n'avaient cours que dans les magasins de
l'conomat, et il rclama la suppression de cet conomat qui, dit-il,
confisquait la libert de consommation .
Un an plus tard, rapporteur du projet de loi concernant l'institution
de dlgus la scurit dans les mines, Jean Jaurs (qui, il est vrai,
n'avait pas encore donn son adhsion au socialisme collectiviste) vo-
quait son tour ces ouvriers qui n'avaient jamais t pays qu'en
nature, qui taient rivs une sorte de compte courant perptuel et ~ui
n'avaient jamais vu reluire dans un peu d'or une peur de libert 1 .
Bastiat tait donc bien fond crire que les classes laborieuses
s'taient leves jusqu'au salariat et que c'tait l un des progrs de
la civilisation, mme si elles ne devaient pas en rester l dans leurs
efforts pour acqurir la scurit.
A la fin du sicle, P. Leroy-Beaulieu sentira encore la ncessit de
dfendre l'honneur du salariat et consacrera des pages montrer que
de tous les contrats humains, le salaire, c'est--dire la rmunration
fixe d'avance, soit d'aprs le temps de travail, soit d'aprs un tarif pour
chaque unit d'ouvrage fait, est le contrat le plus rpandu, le plus gn-
ral, celui qui s'adapte aux occupations les plus diverses, qui a cours dans
les pays les plus diffrents..., nul [autre] contrat n'ayant un pareil degr
un caractre de gnralit, approchant presque de l'universalit 11.
286 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Ce qui tait vrai en 1896 l'est plus encore cent ans plus tard. Les
PDG eux-mmes sont aujourd'hui des salaris et tiennent l'tre; et
l'ironie des choses a mme fait que l'action syndicale mene sous le
signe de l'abolition du salariat a elle-mme contribu puissamment la
consolidation et la gnralisation de cette forme de revenu, toute
charge qu'elle ft de la maldiction socialiste.

L'organisation du march du travail


Librateur en soi, le salaire n'en restait pas moins terriblement ala-
toire en ces premiers temps d'extension au salariat. Il tait soumis aux
lois du march, et cela dans les conditions les plus dfavorables, car,
non seulement l'Assemble constituante avait, en 1791, par le dcret
d'Allarde, aboli dfinitivement les corporations et proclam la libert
du travail, mais encore, sous l'influence, non plus cette fois de la pen-
se librale, mais des doctrines quasi totalitaires de Jean-Jacques
Rousseau, elle avait, prise d'une sorte de phobie, interdit toutes les
associations, les associations de capitaux aussi bien que celles des
ouvriers salaris, tout comme les associations politiques. Elle n'avait
pas tolr qu:aucun corps se formt entre les individus citoyens
d'une part, l'Etat de l'autre; et, bravant la nature humaine, incontes-
tablement sociale, sa Dclaration des droits de l'homme et du citoyen
avait dlibrment ignor le droit d'association.
Qui plus est, mue par une grve des charpentiers parisiens (mais
alors on ne disait pas encore grve) elle avait, l'appel de Ren Le
Chapelier, dput de Rennes, interdit non seulement les grves, les
cessations concertes et collectives du travail, mais les associations pro-
fessionnelles, aussi bien d'entrepreneurs que d'ouvriers et compa-
gnons, nos syndicats, et elle avait stipul que ce que nous appelons le
contrat de travail ne pouvait tre qu'un accord pass de gr gr
entre deux individus, le matre et l'ouvrier, sans qu'aucun tiers (ni le
gouvernement, ni la loi, ni une organisation quelconque) puisse inter-
venir dans la discussion et la conclusion de ce contrat.
Quinze ans avant la loi Le Chapelier, Adam Smith avait dj relev
que, dans cet affrontement entre le matre et l'ouvrier, et bien qu'on
et de part et d'autre des individus libres et gaux en droit, la partie
n'tait pas gale. Outre que les matres peuvent se concerter plus ais-
ment que les ouvriers, ft-ce discrtement,

ils sont en tat de tenir plus longtemps. Un propritaire, un fermier, un


matre fabricant ou marchand, pourraient en gnral, sans occuper un
seul ouvrier, vivre un an ou deux sur les fonds qu'ils ont amasss. Beau-
coup d'ouvriers ne pourraient pas subsister sans travail une semaine, trs
LES QUESTIONS SOCIALES 287
peu un mois et peine un seul une anne entire. A la longue, il se peut
que le matre ait autant besoin de l'ouvrier que celui-ci a besoin du
matre, mais le besoin du premier n'est pas si pressant 12.

Jean-Baptiste Say reprendra en cho ds 1803:

Les salaires de l'ouvrier se rglent contradictoirement par une conven-


tion faite entre l'ouvrier et le chef d'industrie: le premier cherche rece-
voir le plus, l'autre donner le moins qu'il est possible, mais dans cette
espce de dbat, il y a du ct du matre un avantage indpendant de
ceux qu'il tient dj de la nature de ses fonctions. Le matre et l'ouvrier
ont bien galement besoin l'un de l'autre, puisque l'un ne peut faire
aucun profit sans le secours de l'autre, mais le besoin du matre est
moins immdiat, moins pressant. Il en est peu qui ne puissent vivre plu-
sieurs mois, plusieurs annes mme, sans faire travailler un seul ouvrier,
tandis qu'il est peu d'ouvriers qui puissent, sans tre rduits aux der-
nires extrmits, passer plusieurs semaines sans ouvrage. Il est bien dif-
ficile que cette diffrence de position n'influe pas sur le rglement des
salaires 13.

Les socialistes n'ont donc pas t les premiers, comme ils se


complaisent le croire, dnoncer l'ingalit du matre et de l'ouvrier
sur le march du travail. Le mrite en revient aux conomistes, et on
est injuste, dloyal ou ignorant quand on ne leur en rend pas hom-
mage. Il est permis toutefois de relever qu'il manque quelque chose
leur analyse.
Dans sa confrontation avec son employeur ventuel, l'ouvrier n'est
pas dfavoris seulement - ni peut-tre mme principalement - par son
incapacit tenir longtemps sans ouvrage. Il souffre aussi d'tre
soumis la redoutable concurrence de ceux qui, comme lui, cherchent
une embauche. Il est bien rare en effet que les demandeurs d'emploi
(offreurs de travail) soient moins nombreux que les emplois dispo-
nibles. L'offre est presque toujours suprieure la demande. Il s'ensuit
donc sur le march du travail une concurrence des ouvriers entre eux,
qui conduit invitablement la baisse du prix de la marchandise
offerte en trop grande quantit, la baisse des salaires. S'il existe une
place libre dans un atelier et dix candidats la porte pour l'occuper,
c'est, qualit professionnelle gale, celui qui offrira ses services
quelques centimes de moins que les camarades qui obtiendra la place.
Bref, sur le march du travail, l'adversaire pour ne pas dire l'ennemi,
ce n'est pas le patron qui fait travailler et dont on sollicite un
emploi, mais les camarades qui, eux aussi, cherchent un travail et sont
prts casser les prix pour obtenir la prfrence.
Les socialistes n'ont pas ignor cet aspect des choses, mais ils ne s'y
sont pas attards. Marx y fait allusion furtivement deux fois dans le
288 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Manifeste communiste 14. Ils n'auraient pas voulu laisser croire qu'ils
pensaient que les ouvriers pussent tre pour quelque chose dans leur
malheur. Selon leurs dires, la concurrence sur le march du travail
n'avait des effets dvastateurs que parce qu'elle tait la consquence
de la concurrence sur le march des produits. Si les fabricants et manu-
facturiers n'taient pas obligs de serrer les prix pour rsister la
concurrence, ils montreraient moins d' pret dans la discussion des
salaires. Aussi, le salut de la classe ouvrire passait-il aux yeux des
socialistes par une organisation de la production et de la distribution
qui soustrairait l'une et l'autre aux lois du march.
Les libraux, quant eux, ont cherch la solution dans l'organisation
non du travail, mais du march du travail.
Le mrite de leurs premires dmarches la fois thoriques et pra-
tiques revient Gustave de Molinari (1819-1912), libral s'il en fut,
futur rdacteur en chef du Journal des conomistes. Tout jeune, il
s'tait intress aux moyens d'amliorer le sort des classes labo-
rieuses .

lev dans une ville industrielle [il tait n Lige, avait vcu
Bruxelles, avant de s'installer Paris], il avait pu constater journelle-
ment l'ingalit de la situation de l'ouvrier et de l'entrepreneur dans le
dbat du salaire et les effets de cette situation ingale. Il avait vu de prs
l'ouvrier dpourvu d'avances et immobilis dans un march troit,
oblig d'accepter les conditions qui lui taient proposes, si dures
qu'elles puissent tre 15.

Deux faits sont particulirement retenir parmi ceux qui nourrirent


sa rflexion: d'abord ce qu'on pourrait appeler l'opacit du march du
travail, l'ignorance dans laquelle se trouvaient le plus souvent les
demandeurs d'emploi de l'existence des emplois disponibles (et aussi la
difficult de se rendre l o il y avait des emplois, faute notamment de
savoir si ces emplois existaient vraiment) -, puis la pression que les
ouvriers la recherche d'une embauche exeraient les uns sur les
autres sur ces marchs de louage de main-d'uvre qu' Paris on appe-
lait les grves . En prsence de leurs camarades, aucun d'eux (par
amour propre, par esprit de solidarit, par peur aussi des reprsailles)
n'osait accepter un travail un prix infrieur ce qu'il avait t
convenu entre eux ou ce qui se pratiquait normalement dans la pro-
fession.
D'o l'ide d'tablir,

dans les principaux centres d'industrie et d'agriculture, une Bourse du


travail o se rendraient les ouvriers qui auraient besoin de travail et les
matres d'atelier qui auraient besoin d'ouvriers. Le prix du travail pour
chaque industrie y serait chaque jour affich... les ouvriers... pourraient
LES QUESTIONS SOCIALES 289

de la sorte connaUre, jour par jour, les endroits o le travail s'obtient aux
conditions les plus favorables, ceux o ils doivent se porter de prfrence
pour en demander 16.

Autre projet, plus modeste:

Nous proposons tous les corps d'tat de la Ville de Paris de publier


gratuitement chaque semaine le bulletin des engagements d'ouvriers avec
l'indication du taux des salaires et de l'tat de l'offre et de la demande,
chaque mtier ayant sa publication jour fixe ... Nous inviterons nos
confrres des dpartements publier le Bulletin du travail de leurs loca-
lits respectives... Chaque semaine, nous rassemblerons tous ces bulletins
et nous en composerons un bulletin gnral. Chaque semaine, tous les
travailleurs de France pourront avoir de la sorte sous les yeux le tableau
de la situation du travail dans les diffrentes parties du pays...
Nous nous adressons avant tout aux ouvriers des corps d'Etat de la
Ville de Paris. Dj, ils se trouvent organiss et ils possdent des centres
de placements rguliers [Les grves dont nous parlions plus haut].
Rien ne serait plus facile que de livrer la publicit le bulletin de leurs
transactions quotidiennes et de doter la France de la publicit du tra-
vail 17

Cette premire ide d'une agence nationale de l'emploi dut tre


renvoye dans les limbes, par suite notamment du refus des ouvriers.
Molinari tait all la soumettre une runion des tailleurs de pierre.
Malheureusement, crit-il, ceux-ci craignirent que la publication des
prix du travail Paris n'attirt une affluence plus considrable
d'ouvriers dans ce grand centre de population et ils refusrent leur
concours 18.
Le projet fut repris partir de 1875 par la municipalit parisienne,
adopt en 1886, aprs le vote de la loi concernant les syndicats profes-
sionnels, un premier local ouvert en 1887 sous le nom d'annexe nO 1,
rue Jean-Jacques-Rousseau, la Bourse centrale actuelle, rue du Ch-
teau-d'Eau ne devant tre inaugure qu'en 1892. La Bourse jouait un
double rle, celui d'un bureau de placement (ou d'une concentration
de bureaux de placement) et d'une maison de Syndicats, ce second rle
que n'avait pas prvu Molinari (et pour cause) devant rapidement
clipser le premier. Durant les premires annes, les placements effec-
tus par les syndicats admis la Bourse se comptrent par milliers.
Mais les diffrentes factions socialistes qui se disputrent la direction
de la Bourse firent bientt de celle-ci un centre d'agitation rvolution-
naire, dcourageant ainsi les patrons de venir y chercher le personnel
dont ils avaient besoin et les ouvriers de s'y inscrire.
D'autre part, la municipalit parisienne, qui logeait gratuitement les
syndicats dans les deux immeubles de la Bourse du travail, et qui ver-
290 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

sait celle-ci une subvention annuelle pour en assurer l'entretien et le


fonctionnement, avait mis une condition et une seule l'admission des
syndicats dans la Bourse: qu'ils fissent du placement, et qu'ils le fissent
gratuitement.
Ide malencontreuse qui, en obligeant les syndicats ne pas faire
payer les services qu'ils rendaient non titre collectif mais titre indi-
viduel, a dvelopp chez eux un subventionnisme dont ils n'ont
jamais pu se dfaire: l'habitude de vivre grce d'autres ressources
que leurs ressources propres, celles-ci devant se limiter aux cotisations
des militants, l'exclusion, rptons-le, du paiement des services ren-
dus aux individus, syndiqus et non syndiqus, alors qu'il aurait t
parfaitement justifi de les leur facturer, aux non syndiqus surtout.
D'o cette volution fcheuse, entame peu prs ds l'ouverture de
la Bourse, d'un syndicalisme utilitaire vers un syndicalisme idolo-
gique, assurment moins ancr dans la ralit, d'autant plus que cette
idologisation de type rvolutionnaire cartait la grande majorit
des ouvriers et des employs qui n'aspiraient nullement la rvolution.

Le droit de coalition
Leur philosophie fondamentale poussait les libraux non pas
demander au gouvernement ou au lgislateur de rsoudre par le
moyen d'arrts, de dcrets ou de lois les problmes des ouvriers (non
plus que des autres) en fait de salaires ou de conditions de travail ou,
comme nous disons, de protection sociale collective, mais fournir aux
ouvriers (et aux autres) les instruments juridiques dont ils avaient
besoin pour faire leurs affaires eux-mmes , tout le moins faire
disparatre de la loi les dispositions juridiques qui faisaient obstacle la
prise en main par les uns ou les autres de la dfense des intrts qui
leur en taient propres.
C'est ainsi qu'ils s'en prirent la loi Le Chapelier, aux articles du
code pnal qui en taient issus et qu'ils finirent par en avoir raison.
Le 17 novembre 1849 (et bien que ses poumons ne pussent lutter
avec les orages parlementaires), Bastiat intervint l'Assemble lgis-
lative pour dfendre ce qui n'tait pas encore le droit de grve: le droit
pour un ouvrier de cesser son travail si les conditions de salaire que lui
offre son employeur ne lui conviennent pas.

Quoi! je suis en face d'un patron, nous dbattons le prix, celui qu'il
m'offre ne me convient pas, je ne commets aucune violence, je me retire,
et vous dites que c'est moi qui porte atteinte la libert du patron, parce
que je nuis son industrie! Ce que vous proclamez l, c'est l'esclavage,
car qu'est-ce qu'un esclave si ce n'est l'homme forc par la loi de travail-
ler des conditions qu'il repousse
LES QUESTIONS SOCIALES 291
... Vous dites ensuite que les ouvriers, quand ils se coalisent [quand
ils font grve(C.H.)] se font du tort eux-mmes et vous partez de l
pour dire que la loi doit empcher le chmage [la cessation du travail
(C.H.)]. Je suis d'accord avec vous que, dans la plupart des cas, les
ouvriers se nuisent eux-mmes. Mais c'est prcisment pour cela que je
voudrais qu'ils fussent libres, parce que la libert leur apprendrait qu'ils
se nuisent eux-mmes. Et vous, vous en tirez cette consquence qu'il
faut que la loi intervienne et les attache l'atelier. Mais vous faites ainsi
entrer la loi dans une voie bien dangereuse.
Tous les jours, vous accusez les socialistes de vouloir faire intervenir
la loi en toutes choses, de vouloir effacer la responsabilit personnelle.
Tous les jours, vous vous plaignez de ce que partout o il y a un mal,
une souffrance, une douleur, l'homme invoque sans cesse les lois et
l'tat.
Quant moi, je ne veux pas que parce qu'un homme chme et que
par cela mme il dvore une partie de ses conomies, la loi puisse lui
dire: Tu travailleras dans cet atelier, quoi qu'on ne t'accorde pas le
prix que tu demandes ...
Vous avouez vous-mmes que, sous l'empire de votre lgislation,
l'offre et la demande ne sont plus deux de jeu, puisque la coalition des
patrons ne peut pas tre saisie, et c'est vident: deux, trois patrons
djeunent ensemble, font une coalition, personne n'en sait rien. Celle des
ouvriers sera toujours saisie puisqu'elle se fait au grand jour 19.

L'assaut choua, mais il devait tre renouvel quinze ans plus tard,
cette fois non sans succs, et ce sont des libraux qui le lancrent. Car
c'est le trs libral mile Ollivier - un homme plus grand que son des-
tin - qui convainquit Napolon III, qui vrai dire y tait tout prt, qu'il
tait temps d'abolir toute une partie du dispositif rpressif que la
Constituante avait construit l'appel de Le Chapelier.
La loi du 25 mars 1864, dont Ollivier fut l'loquent, courageux et
obstin rapporteur, abolit le dlit de coalition, le remplaa par le dlit
d'entrave la libert du travail, et du coup reconnut la licit de la
grve: nul ne pouvait plus tre poursuivi devant les tribunaux pour
s'tre concert avec ses camarades en vue de cesser collectivement le
travail, pas mme ceux qui avaient t les moteurs de cette coali-
tion, on dira plus tard les meneurs .
Sans doute, comme le fit remarquer notamment Jules Simon, un
autre libral, la loi tait-elle boiteuse en ceci que, pour se coaliser, pour
se concerter, il faut se runir et qu'on ne pouvait alors se runir publi-
quement qu'avec l'autorisation de la police. L'anomalie fut rpare
trois ans plus tard. En 1867, la loi reconnut la libert des runions
publiques, la seule condition que dans ces runions, on ne traitt ni
de sujets politiques, ni de sujets religieux, mais essentiellement de pro-
blmes conomiques et sociaux. La loi tait faite sur mesure pour les
292 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ouvriers. La mme anne 1867, l'Empereur tendait aux chambres syn-


dicales ouvrires le rgime de la tolrance administrative . L'Empire
libral, la conversion de l'Empire au libralisme depuis le trait de
libre-change conclu avec l'Angleterre en 1860, continuait de porter
ses fruits.
Nous ne dirons pas ici comment ces dispositifs libraux, mis en place
dans l'intention dclare de fournir aux ouvriers les moyens de mieux
dfendre leurs intrts, furent dvis rapidement de leur vocation pre-
mire par des rvolutionnaires de tous genres, les grves surtout par les
blanquistes, le droit de runion par tous les ennemis du rgime imp-
rial, dont le nombre croissait dans ce qu'on pourrait appeler les marges
de la classe politique mesure que la politique de Napolon III en
faveur du monde ouvrier lui gagnait des sympathies dans les lites pro-
fessionnelles 20.

La libert syndicale
Les hommes politiques libraux ne tardrent pas se rendre compte
que les coalitions et runions informelles telles que les lois de mars
1864 et juin 1868 les avaient permises se prtaient tous les dborde-
ments et dsordres auxquels sont ports par nature tous les rassemble-
ments d'individus quand ceux-ci ne sont pas encadrs, structurs,
disciplins par une organisation consciente d'elle-mme. Quant aux
chambres syndicales ouvrires qui, partir de 1872, renaissaient de
toutes parts, en l'absence des socialistes, aprs les ravages de la guerre
et de la Commune, le rgime de la tolrance administrative qui ne
leur confrait pas la personnalit civile, les laissait sans moyen pour
mener dans l'ordre la dfense et la promotion des intrts ouvriers:
elles n'avaient mme pas le droit d'ouvrir leur nom un livret de caisse
d'pargne et les contrats qu'elles pouvaient signer avec des patrons
n'avaient qu'une valeur morale et n'engageaient vraiment personne.
Aussi, fut-il entrepris d'abattre un nouveau pan de la loi Le Chape-
lier et de permettre ce qu'elle avait interdit, savoir pour les citoyens
d'un mme tat ou profession, les entrepreneurs, ceux qui ont boutique
ouverte, les ouvriers et compagnons d'un art quelconque , le droit
lorsqu'ils se trouveront ensemble, de nommer prsidents, secrtaires et
syndics, de tenir des registres, prendre des arrts ou dlibrations, for-
mer des rglements sur leurs intrts communs , bref de constituer des
associations professionnelles, nos syndicats.
La premire proposition de loi visant reconnatre aux syndicats
professionnels le droit de se constituer librement et d'obtenir la per":
sonnalit civile sans autre formalit que le dpt de leurs statuts auprs
d'une administration publique fut dpose en 1876 par celui des
hommes politiques libraux de la Ille Rpublique qui, aprs Waldeck-
LES QUESTIONS SOCIALES 293
Rousseau, a pris la plus grande part la politique ouvrire du libra-
lisme, douard Lockroy, un nom tomb dans l'oubli, sauf peut-tre
pour les biographes de Victor Hugo, qui savent que Lockroy fut le
second mari de la veuve de Charles Hugo, et, ce titre, le tuteur de
Georges et de Jeanne, sauf aussi pour les historiens de la tour Eiffel,
puisque ce fut Lockroy, ministre du Commerce, qui signa avec l'illustre
ingnieur le contrat auquel on doit la tour.
Il fallut huit ans la proposition de Lockroy pour que, relaye par
d'autres propositions, convertie en projet par le libral Waldeck-
Rousseau, alors ministre de l'Intrieur, elle devnt la loi du 21 mars
1884. Huit ans au cours desquels elle se heurta, non seulement l'hos-
tilit des conservateurs et de patrons aussi aveugles qu'gostes, mais
aussi, mais surtout aux socialistes de tous bords et ceux des groupe-
ments syndicaux sur qui ils taient parvenus tendre leur emprise.
Ils la dnoncrent comme une loi de police parce qu'elle faisait
obligation aux syndicats - s'ils dsiraient tre des entits juridiques
lgalement fondes - de dposer la mairie leurs statuts et le nom de
leurs administrateurs et l'on voudrait pouvoir citer en entier l'article
que Jules Guesde vocifra en mai 1884 dans Le Cri du Peuple contre ce
qu'il appelait une nouvelle loi Le Chapelier .

Notre bourgeoisie ne dsarme pas, assurait-il, au contraire. Elle ne fait


que dplacer ses barrires protectrices et les transporter l o elles
peuvent tre efficaces,' sur le terrain politique.
Ce n'est pas en ralit l'abrogation de la loi Le Chapelier, c'est sa
modernisation, son adaptation aux nouvelles ncessits capitalistes.
Sous couleurs d'autoriser l'organisation professionnelle de notre
classe ouvrire, la nouvelle loi n'a qu'un but,' empcher son organisa-
tion politique.

Mais, concluait-il cet empchement vient trop tard , le Parti


ouvrier est aujourd'hui trop fort pour que cette manuvre machiav-
lique de la bourgeoisie l'empche d'aboutir, car Jules Guesde a vcu
trente ans dans l'illusion que la rvolution socialiste allait clater le
lendemain matin - avant de devenir en 1914 ministre d'tat dans un
gouvernement d'union sacre.
Il enrageait la pense que la libert syndicale contribuait renfor-
cer chez les ouvriers l'ide - l'illusion selon lui - qu'ils pouvaient am-
liorer leur sort dans le cadre de la socit capitaliste, les dtournant
ainsi de l'action politique rvolutionnaire dont il s'acharnait pr-
tendre qu'elle tait la condition indispensable de 1' affran-
chissement conomique de la classe ouvrire 21.
Ce serait une longue histoire que celle des combats mens contre
cette loi par toute une partie des socialistes et la quasi-totalit des
anarchistes. Partout o ceux-ci le pouvaient, ils mettaient la main sur
294 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

les syndicats, mais pour les maintenir en dehors de la loi et leur faire
faire une gymnastique rvolutionnaire qui les dtournait de leur voca-
tion naturelle et cartait d'eux (hlas! pour longtemps, puisque les
effets s'en font encore sentir) la majeure partie des travailleurs salaris,
peu soucieuse de s'engager dans une aventure voue l'chec et dont
la russite aux yeux de plus d'un aurait t une catastrophe.
Quand, en 1900 et 1901, Waldeck-Rousseau, cette fois prsident du
conseil, aid du socialiste indpendant Alexandre Millerand (pour
cette raison trait en rengat et en tratre par toute la meute des rvo-
lutionnaires) tenta de conforter et d'tendre la loi de 1884, notamment
en accordant la personnalit civile aux unions de syndicats, il dut battre
en retraite devant l'hostilit des socialistes la manire de Jules
Guesde et de ceux qu'on commenait appeler les syndicalistes rvo-
lutionnaires, ceux-ci tenant les directions de la CGT naissante, de la
Fdration des Bourses du travail et de nombre de fdrations d'indus-
trie ou de mtier.
Pensez-donc! Le projet visait tendre le droit de proprit des syn-
dicats, leur reconnaissait celui de fonder des socits commerciales, des
coles professionnelles, des hospices, des hpitaux, bref les moyens de
mener une action sociale en profondeur. Mais c'tait vouloir trans-
former les syndicats en capitalistes, les embourgeoiser, les enraciner
dans la socit prsente, faire d'eux des gestionnaires, ce qui rime avec
rvolutionnaire, mais seulement dans les mots: au niveau des ides,
c'est l'antagonisme 22.
Il faudra attendre la loi du 20 mars 1920 pour que les unions de syn-
dicats (c'est--dire, entre autres, les confdrations) se voient reconnue
la capacit civile.

Les conventions collectives: les libraux pour, les rvolutionnaires


contre
Mme aventure avec la lgislation des ~onventions collectives. Les
syndicats tant, dans la pense librale, non des machines faire des
grves, mais des machines faire des contrats, douard Lockroy avait
prvu dans sa proposition de 1876 - c'tait l'article 4 - que

les syndicats d'une mme industrie composs l'un de patrons, l'autre


d'ouvriers (pourraient) conclure entre eux des conventions ayant pour
objet de rgler les rapports professionnels des membres d'un syndicat
avec ceux de l'autre. Ces conventions auront force de contrat et engage-
ront tous les membres des parties contractantes pour la dure stipule.
Lesdites conventions ne pourront tre tablies que pour une dure maxi-
male de cinq ans.
LES QUESTIONS SOCIALES 295

Cette proposition n'avait pas t reprise dans la loi du 21 mars 1884,


ni dans le projet Barthou de 1902, mais elle fit l'objet d'un important
projet de loi dpos le 2 juillet 1906 - donc en pleine guerre de la CGT
rvolutionnaire contre le gouvernement - par Gaston Doumergue, un
libral lui aussi, alors ministre du Commerce, de l'Industrie et du
Travail.
Ouvrons ici une parenthse. La preyrire pierre du futur ministre
du Travail avait t pose en 1886 par E. Lockroy quand il avait enlev
au ministre de l'Intrieur les services concernant les syndicats pour les
rattacher au ministre du Commerce, devenu par ses soins ministre
du Commerce et de l'Industrie. Mme au temps de Waldeck-Rousseau
et d'Alexandre Millerand, les services concernant le travail taient res-
ts rattachs au ministre du Commerce et de l'Industrie. Ce fut
Sarrien, un libral lui aussi qui, en constituant son gouvernement le
14 mars 1906 (six semaines avant le tumultueux 1er mai 1906) leva ces
services la dignit ministrielle en crant le ministre du Commerce,
de l'Industrie et du Travail, confi, on l'a vu, G. Doumergue. Six
mois plus tard, Clemenceau, dont on nous accordera qu'il n'tait gure
touch de la grce socialiste, fit le dernier pas en consacrant au Travail
un ministre part entire.
Pensa-t-il se concilier les syndicalistes en confiant ce ministre un
socialiste indpendant, Ren Viviani? Si oui, son calcul se rvla faux,
car toutes les sectes rvolutionnaires, y compris les plus honorables se
dchanrent contre cette innovation. Hubert Lagardelle, pour ne citer
que lui, nona premptoirement qu'un ministre du Travail serait
une source de corruption autrement profonde que le ministre du
Commerce , qu'il allait gouvernementaliser la classe ouvrire 23 .
La gouvernementaliser, c'est--dire l'aider sortir des sentiers bat-
tus, mais sans issue de la Rvolution.
Le projet Doumergue, trs complet, trop peut-tre, portait sur les
diffrents aspects du contrat de travail, et notamment sur les conven-
tions collectives relatives au contrat de travail .

La convention collective du travail, disait l'expos des motifs, est


une forme nouvelle de contrat qui n'a pas encore reu une conscration
lgale, mais qui tend se rpandre de plus en plus. [Relevons le carac-
tre libral de cette dmarche lgislative qui aime que le fait prcde la
loi.] Elle ne constitue pas un contrat de travail, mais dtermine les condi-
tions gnrales auxquelles devront satisfaire les contrats individuels pas-
ss entre employeurs et employs parties la convention... Trs popu-
laire parmi les ouvriers, la convention collective de travail n'a pas moins
t favorablement accueillie par les patrons de certaines industries, dsi-
reux d'viter les excs d'une concurrence ruineuse.
... Dans une matire aussi dlicate, on ne saurait prtendre avoir fait
uvre dfinitive. La convention collective n'est encore qu'en voie
296 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

d'volution. On a essay de tenir compte de ce qu'elle est dj et de ce


qu'elle apparat devoir tre dans l'avenir.

L encore, la mthode, prudente et quasi exprimentale, tait lib-


rale. La loi ne forcerait rien: calque sur la ralit, elle ne ferait que
codifier ce qui s'tablissait de soi-mme.
Les syndicats auraient dft se fliciter de ce projet qui allait, non pas
rgler les problmes leur place, mais leur fournir un nouvel outil de
travail, et certains en effet exprimrent leur satisfaction. Mais la CGT
tait encore cette date domine par les syndicalistes rvolutionnaires.
Elle tint en octobre 1906, Amiens, un congrs demeur clbre parce
qu'il adopta la Charte fameuse qui proclamait le devoir d'indpen-
dance de tous ses syndicats et d'elle-mme l'gard des partis et des
sectes .
Ce premier pas ne l'cartait pas encore de ses convictions rvolu-
tionnaires, et le Congrs vota (on ne sait quelle majorit, le vote
s'tant fait mains leves) la condamnation du projet Doumergue.

Considrant que les lois ouvrires en projet, sur l'arbitrage obliga-


toire, la participation aux bnfices, le contrat collectif de travail, la
reprsentation dans les conseils des socits industrielles, ont pour objet
d'entraver le dveloppement du syndicalisme et d'trangler le droit de
grve...
Considrant que le droit nouveau auquel nous aspirons... ne peut sor-
tir que des luttes ouvrires sur le terrain conomique,
le congrs invite les fdrations se prparer faire une action ner-
gique au moment o elle deviendrait ncessaire contre tout projet ten-
dant l'tranglement de l'action syndicale 24.

Les conventions collectives reurent enfin une dfinition lgale le 25


mars 1919:
Ce ne serait pas ici le lieu de retracer l'histoire des conventions col-o
lectives et de leur lgislation: les lois des 25 mars 1919, 24 juin 1936, 23
dcembre 1946, 11 fvrier 1950, 13 novembre 1982. Signalons toute-
fois:
- que la loi de dcembre 1946 porte la marque profonde de ses ori-
gines socialistes, avec son exigence de 1' unicit des conventions
(une seule convention nationale par profession) et l'abandon au gou-
vernement du soin de fixer les salaires;
- que les socialistes n'taient plus au pouvoir quand fut vote la loi
du 11 fvrier 1950 qui ouvrait nouveau le domaine des salaires aux
conventions collectives et permettait celles-ci d'chapper au carcan
de l'unicit;
- que ce fut grce aux conventions collectives et au paritarisme
qui en est la consquence logique que l'on put arracher au monopole
LES QUESTIONS SOCIALES 297
centralisateur, tatique ou parastatal de la Scurit sociale, certains
lments de ce qu'on appelle la protection sociale collective, savoir
les rgimes de retraites complmentaires et l'assurance chmage;
- que Georges Pompidou avait tempr son gaullisme d'une bonne
dose de libralisme - comme d'aucuns lui en font reproche aujourd'hui
- en ouvrant le 3 aoftt 1967 une des priodes les plus fcondes en fait
de ngociations collectives.
Jetons un voile sur l'intention qui fut vritablement celle des socia-
listes et de leurs inspirateurs syndicalistes quand, en 1982, ils insti-
turent la ngociation annuelle obligatoire dans l'entreprise. Ils
croyaient renforcer ainsi la prsence des syndicats dans l'entreprise et
accrotre leur capacit y conduire une action rvolutionnaire, en
attendant d'y prendre le pouvoir. C'est l'inverse qui s'est produit. Car,
lorsqu'on traite de problmes concrets en prsence des intresss, les
salaris de l'entreprise, peu disposs laisser sacrifier leurs intrts
immdiats des calculs politiques ou des rveries idologiques, les
ngociateurs syndicaux doivent laisser au portemanteau les consignes
confdrales.
La ngociation dans l'entreprise rend aux syndicats (ou leurs sec-
tions d'entreprise) une libert qu'ils avaient perdue dans la dfense des
intrts dont ils ont pris la charge.
Intrts et libert, une association qui ne dplat pas la pense syn-
dicale. Aussi doit-on saluer comme une victoire de l'ide librale, cette
convention interprofessionnelle nationale du 31 octobre 1995 propo-
sant la mise en place, dans les entreprises sans implantation syndicale,
de dispositifs permettant d'y ngocier les salaires et les conditions de
travail. Car assurment il ne serait pas libral d'accorder le monopole
de la ngociation collective des organisations syndicales qui n'ont pas
su ou voulu gagner la confiance de l'ensemble des travailleurs salaris
dont ils prtendent dfendre les intrts.
N'ont sign ce texte libral ni la CGT rive au stalinisme mme
aprs la chute de l'URSS, ni la CGT-Force Ouvrire livre nouveau,
par la grce des disciples de Lon Trotski, ses dmons du dbut du
sicle.

Deux besoins fondamentaux: communaut et libert


Les socialistes en sont solidement assurs: la protection sociale
collective est un domaine qui leur est rserv par dfinition, pour-
rait-on dire. La pense librale ne s'y aventurerait qu'en se trahissant,
qu'en se dguisant au moyen de vtements emprunts au socialisme et
qui ne sont plus sur elle que des oripeaux. Les libraux placeraient
l'individu et ses intrts au centre de tout, et cet individu n'aurait souci
des autres que dans la mesure o le soin qu'il en prendrait servirait ses
298 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

propres intrts. N'a-t-on pas crit que, si l'on est pass de l'esclavage
au salariat, c'est parce qu'un esclave, il faut en prendre soin, le soigner
quand il est malade, le nourrir mme quand il ne travaille pas, car un
esclave, c'est comme un buf: si on le perd, a cote, tandis que le
salari est un homme libre (votre libert, Messieurs les libraux) et
quand on lui a pay ce qui tait convenu, on est quitte son gard:
lui de se tirer d'affaire comme il l'entend, s'il le peut.
Il est vrai que des libraux du dbut de l'autre sicle professaient
facilement une philosophie de l'homme inspire d'un rationalisme
dcharn pour qui l'individu humain n'aurait d'autre mobile que l'int-
rt personnel, gr par une intelligence calculatrice. La socit elle-
mme serait ne d'un contrat pass l'origine entre des individus qui
auraient trouv intrt se runir ainsi. Comme si, ds le dpart, et
mme s'ils ne l'ont pas toujours exprim clairement, penseurs et prati-
ciens du libralisme n'avaient pas compris que la dimension sociale de
l'homme est dans chaque individu antrieure tout calcul et tout
intrt personnel, que l'on peut sans doute parler de contrat social
parce que l'on a complt, corrig, couronn si l'on veut, la socit
naturelle par une socit de droit, mais que ce n'est l, comme le diront
les solidaristes de la fin du XIXe sicle, qu'un quasi-contrat. On fait
comme si les hommes avaient dcid librement un beau jour de vivre
en socit et qu'ils avaient pass contrat en ce sens devant je ne sais
quel notaire ternel. En ralit, toute socit est antrieure tout
contrat. L'homme est social par nature et le besoin de solidarit,pour
employer terme nos yeux trop plein encore de rationalit, le besoin
de communaut est enracin aussi profond dans l'animal humain que
l'instinct de la conservation, le besoin de nourriture, les dsirs sexuels.
Laissons aux mtaphysiciens le soin de dcider, s'ils le peuvent,
lequel est premier dans l'homme du besoin de libert individuelle ou
du besoin de communaut. Il est vrai que les libraux ont envie de pen-
ser - de croire- que l'instinct de libert, le moi, sont inhrents la
nature humaine, mais ils savent bien que l'homme n'a d'abord t
qu'un lment du corps social: l'affirmation du moi n'est venue
qu'aprs. L'homme est double, la fois individuel et social, et -
curieuse dialectique qui fonde ce qu'on pourrait appeler le paradoxe
de la libert - mesure que la socit se perfectionne, s'enrichit, se
libre de la misre et de la peur, elle fait natre chez les individus (dli-
vrs par elle sans qu'ils s'en rendent compte des inscurits et incerti-
tudes premires) un besoin d'indpendance et d'originalit per-
sonnelles qui les pousse se rvolter contre toutes les contraintes et
obligations de l'ordre social, au risque d'branler ou de ruiner cet
ordre social sans lequel les liberts individuelles ne seraient pas
possibles.
Transposons le mot d'un philosophe: le moi se pose en s'opposant
l'ordre social. Supprimez cet ordre social, et le moi s'effondrera dans le
nant.
LES QUESTIONS SOCIALES 299
L'ordre libral se situe au point d'quilibre du besoin de commu-
naut et du besoin de libert - quilibre prcaire, toujours menac et
toujours refaire.

La protection sociale collective


Les libraux n'ont jamais ni, quelques moyens qu'ils aient employs
pour la justifier, la ncessit d'assurer aux individus une protection
sociale collective , une protection contre les alas de l'existence dans
laquelle il entre immanquablement une bonne part de solidarit, mais
ils ont toujours cherch ce que cette protection s'exert avec la
contribution aussi large et surtout aussi consciente que possible de tous
et de chacun. Volontiers, on crirait que la protection sociale est pour
eux un devoir plus qu'un droit, devoir envers les autres et devoir
envers soi-mme.
Pourquoi se sont-ils employs, partir de 1818 (en Grande-
Bretagne, ils avaient commenc plus tt), crer des caisses
d'pargne? Pour aider les plus humbles, s'ils voulaient faire un effort,
accder un peu de proprit et un peu de scurit. Et sans doute,
comme tous les novateurs, avaient-ils fond sur cette institution de
trop vastes espoirs: l'exprience a toutefois prouv que ces espoirs
taient loin d'tre entirement vains. Qui oserait dire aujourd'hui
qu'ils n'ont pas eu raison de braver les sarcasmes des socialistes, ceux
par exemple d'un Louis Blanc, qui nos socialistes franais doivent
sans doute plus qu' Marx et qui crivait:

On fondait des caisses d'pargne pour solliciter l'ouvrier l'conomie,


mais, dans un milieu o la premire des maximes tait chacun pour
soi, chacun chez soi , l'institution des caisses d'pargne n'tait bonne
qu' rendre le pauvre goste, qu' briser dans le peuple ce lien sacr que
nous [constatons] entre les tres qui souffrent la communaut de la souf-
france 25.

Et vive la misre qui rend les gens solidaires! Comme si l'on ne se


battait pas davantage encore devant les mangeoires vides que devant
les mangeoires pleines!
Nous avons dit plus haut comment, dans leur dsir d'tendre aussi
largement que possible la proprit et de donner aux ouvriers le
moyen de se soustraire l'autorit d'un matre ou comme l'on
commenait dire, d'un patron, des libraux s'engourent de l'ide
d'association ouvrire de production.
Sans doute l'empruntaient-ils cette ide Buchez - un catholique
social qui avait t saint-simonien, et dont les disciples publirent pen-
dant dix ans L'Atelier (1840-1850), le premier journal rdig exclusive-
300 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

ment par des ouvriers. Mais, contrairement aux ateliers sociaux que
Louis Blanc prconisait la mme .poque, la cooprative ouvrire de
production devait tre soumise, comme toutes les entreprises, aux lois
du march: c'est donc lgitimement qu'on peut la faire figurer au cata-
logue des institutions librales.
Venons-en ce qu'on entend plus prcisment quand on parle de
protection sociale collective.
Dja Bastiat posait le problme:

Le salaire arrive avec certitude la fin d'un jour occup. Mais quand
les circonstances, des crises industrielles ou simplement les maladies ont
forc les bras chmer, le salaire chme aussi. L'ouvrier devra-t-il alors
soumettre au chmage son alimentation, celle de sa femme et de ses
enfants?
Il n'y a qu'une ressource pour lui, c'est d'pargner aux jours de travail
de quoi satisfaire aux jours de vieillesse et de maladie. Mais qui peut
d'avance, eu gard l'individu, mesurer comparativement la priode qui
doit aider et celle qui doit tre aide?
Ce qui ne se peut pour l'individu devient plus praticable pour les
masses en vertu de la loi des grands nombres. Voila pourquoi ce tribut,
pay par les priodes de travail aux priodes de chmage, atteint son but
avec beaucoup plus d'efficacit, de rgularit, de certitude quand il est
centralis par l'association que lorsqu'il est abandonn aux chances indi-
viduelles.

Et Bastiat d'entonner une sorte d'hymne aux socits de secours


mutuels, institution admirable, ne des entrailles de l'humanit avant le
nom mme de socialisme 26 , un hymne auquel on ne trouve gure
d'allusion dans les manuels scolaires, entts prouver que la mutua-
lit, c'est le socialisme.
Deux orientations s'offraient l'exercice de la mutualit, d'un ct
une conception plus commerciale - ce que nous appelons l'assurance-
de l'autre une conception impliquant une plus grande participation
directe des individus la gestion de l'pargne collective, quoi nous
rservons aujourd'hui le nom de mutualit.
Bastiat a fortement montr, dans ses Harmonies conomiques ,
que l'assurance commerciale - l'assurance contre l'incendie par
exemple - est aussi une association d'entraide mutuelle, mme si les
socitaires n'ont plus entre eux de liens directs, mme s'ils ne se voient
plus, ne se connaissent plus. Ils contribuent tous au fonds commun qui
permettra de venir en aide ceux d'entre eux sur qui se sera abattu le
sinistre. Seulement dans l'assurance commerciale, les socitaires sont
dispenss d'un trs grand nombre de tches et d'obligations, et de ce
fait, plus incits s'inscrire. Et comme, de plus, cette assurance est ani-
me par un industriel qui espre des gains pour lui proportionnels au
LES QUESTIONS SOCIALES 301
dveloppement de ses affaires, il apporte plus de zle convaincre les
gens de la ncessit d'pargner solidairement, en association avec
d'autres, que ne le ferait un philanthrope, si dvou ft-il.
C'est ainsi d'ailleurs qu'est ne en France l'assurance contre les acci-
dents du travail. Sous le Second Empire, un industriel de l'assurance,
Marestaing, frapp des incroyables difficults auxquelles se heurtait
l'indemnisation des victimes des accidents de travail, imagina d'offrir
aux patrons une assurance qui couvrait la fois les ouvriers de l'entre-
prise victimes des accidents de travail et le patron contre les indemni-
ts et rparations auxquelles il pourrait tre contraint au cas o sa
responsabilit serait tablie.
Cette assurance se rvla si efficace que, lorsque fut promulgue, le
9 avril 1898, la loi concernant les responsabilits des accidents dont les
ouvriers sont victimes dans leur travail, plus de la moiti des entre-
prises tait dj couverte par une assurance de ce genre.
La loi elle-mme fut d'inspiration librale puisque son conomie
reposa essentiellement sur l'affirmation de son article premier:

Les accidents survenus par le fait du travail ou l'occasion du travail


aux ouvriers et aux employs... donnent droit, au profit de la victime ou
de ses reprsentants, une indemnit la charge du chef d'entreprise.

Leur responsabilit ainsi nettement tablie, une fois pour toutes, les
employeurs n'avaient plus qu' s'assurer - et ce sont les compagnies
d'assurances prives qui, jusqu'au 31 dcembre 1945, couvrirent les
accidents du travail, avant que ce risque ne ft intgr dans le sys-
tme unique de Scurit sociale, d'ailleurs avec un statut un peu
particulier.

Victoires funestes du socialisme


li n'tait pas impossible, thoriquement du moins, que des socit de
type commercial assurent pareillement les gens sur la maladie ou leur
garantissent une pension pour le temps o ils seraient parvenus l'ge
de la retraite, mais les tentatives qui furent faites en ce sens, sans tre
tout fait striles, se heurtrent maints obstacles, et notamment aux
convictions que les socialistes d' peu prs toutes les coles avaient
ancres dans la tte d'une majorit des militants ouvriers: savoir que
l'ouvrier qui ne pouvait plus gagner sa vie parce qu'il tait malade,
invalide ou trop g devait tre pris en charge par la socit sans qu'il
et vers ni lui ni ses camarades la moindre cotisation. Mme les anar-
chistes se ralliaient cette conception tatiste, sauvant les, apparences
en parlant de prise en charge par la socit et non par l'Etat, retrou-
vant leurs marques quand ils prconisaient la suppression des armes
302 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

permanentes et de quelques autres institutions inutiles - la prsidence


de la Rpublique, le Snat, le budget des cultes - pour assurer le finan-
cement des retraites pour la vieillesse. Ces prestations perues gratuite-
ment sans la contrepartie d'une cotisation quelconque, n'tait-ce pas
dj un peu de cette prise au tas qui serait la loi conomique,
sociale et mme morale de la socit libertaire!
Incontestablement, en ce domaine, le socialisme a marqu des points
contre la pense librale.
Le 5 avril 1910, une loi dont le projet initial avait t dpos par
Alexandre Millerand en 1899, institua, assez pauvrement, les retraites
ouvrires et paysannes, les ROP, mais la Cour de Cassation, invite
se prononcer sur des dispositions quivoques de cette loi, arrta que
l'adhsion aux caisses de retraites tait facultatif: pour y tre inscrit,
chaque salari devait en faire expressment la demande son
employeur l'autorisant ainsi prlever sur son salaire la part ouvrire
de la cotisation, l'obligeant du mme coup y ajouter une part gale au
titre de la cotisation patronale.
Cette disposition porte effectivement la marque d'un certain libra-
lisme puisque les ouvriers n'taient pas obligs de s'assurer pour leurs
vieux jours, et les socialistes pourraient ironiser sur le peu d'efficacit
des liberts individuelles: ils ne furent pas nombreux, en effet, les
ouvriers qui se firent inscrire, qui demandrent qu'on leur retint une
partie de leur salaire.
C'est que la libert, la vraie, n'est pas le laisser-aller, l'insouciance,
l'abandon de son propre sort au hasard des circonstances. Elle a tou-
jours quelque chose d'hroque. Elle demande que chacun fasse un
effort sur soi-mme, que l'on se contraigne, que l'on gouverne sa vie.
Mais allez donc demander cet effort des ouvriers qui l'on a rpt
que s'inscrire ne leur servirait rien, car ils seraient morts avant l'ge
de toucher leur pension (<< la retraite pour les morts), que le gouver-
nement n'avait cherch qu' constituer, grce la capitalisation, un tr-
sor de guerre au sens troit du terme (oui, on a lu cela sous des plumes
syndicales et non des moindres: la loi des retraites n'tait qu'une faon
insidieuse de prparer la guerre !). Voil qui incitait d'autant moins
faire des sacrifices, si petits qu'ils fussent, qu'en mme temps la propa-
gande socialiste continuait d'assurer que les temps taient proches o
l'tat prendrait en charge l'invalide, le vieillard, la veuve et l'orphelin.

checs et victoires de la pense librale


Il faudrait refaire du point de vue de la pense librale, l'histoire de
notre systme franais de Scurit sociale pour se rendre compte que si
les socialistes ont trop souvent impos leur faon de penser, quelques-
uns des dispositifs de ce systme ont port et mme portent encore la
marque librale.
LES QUESTIONS SOCIALES 303

Au lendemain de la guerre de 1914-1918, Alexandre Millerand


entreprit de doter les classes laborieuses d'un systme d'assurances
sociales, projet qui ne devait aboutir que dix ans plus tard; ce fut la loi
du 5 avril 1928, promulgue alors que Poincar tait prsident du
Conseil. Le systme mis en place tait trs tatique, et la CGT, qui
avait dnonc cet tatisme tout au long des annes d'laboration de la
loi (aide en cela par la CFfC) continua sa campagne aprs l'instaura-
tion du systme. Tardieu, prsident du Conseil et Laval, ministre du
Travail (et ancien avocat de la CGT) donnrent satisfaction aux syndi-
calistes - qui, dans cette occurrence, reprsentait la pense librale -
en rectifiant le premier texte par une loi du 30 avril 1930.
TI n'y aurait plus un seul rgime, mais deux, l'un pour l'agriculture,
l'autre pour le commerce et l'industrie. Au lieu d'une cotisation
unique, deux cotisations distinctes, l'une pour les risques de rpartition
(la maladie), l'autre pour les risques de capitalisation (la vieillesse). On
conserverait le rseau des caisses dpartementales d'Etat cres par la
loi de 1928, mais cette caisse, l'origine unique, pouvaient
s'adjoindre dans chaque dpartement des caisses primaires de rparti-
tion ou de capitalisation fondes par les socits de secours mutuels,
les syndicats professionnels d'employeurs ou de salaris, des assurs
groups spontanment, caisses auxquelles l'affiliation des assurs tait
libre et qui reurent bientt la dnomination familire de caisses
d'affinit , la caisse dpartementale d'tat tant assez peu aimable-
ment baptise caisse des rsidus . Une caisse de rassurance unique
groupait les diffrentes caisses primaires. Celles-ci taient gres selon
les principes de la mutualit, ce qui impliquait une certaine libert
pour, dans le cadre des taux fixs par la loi, adapter les dpenses aux
ressources, les ressources aux dpenses.
Comment ne pas songer aux recommandations de Bastiat dans ses
Harmonies conomiques?

Pour que la surveillance que les associs [membre des socits de


secours mutuelsJ exercent les uns sur les autres ait lieu et porte ses fruits,
il faut que les socits de secours mutuels soient libres, circonscrites,
matresses de leurs statuts comme de leurs fonds. Il faut qu'elles puissent
faire plier leurs rglements aux exigences de la localit.

Suivait cette mise en garde qu'on a trop peu coute:

Supposez que le gouvernement intervienne. Il est ais de deviner le


rle qu'il s'attribuera. Son premier soin sera de s'emparer de toutes ces
caisses sous prtexte de les centraliser et, pour colorer cette entreprise, il
promettra de les grossir avec des ressources prises sur les contribuables,
car, dira-t-il, n'est-il pas bien naturel que l'tat contribue une uvre si
grande, si gnreuse, si philanthropique, si humanitaire? Premire injus-
304 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

tice : faire entrer de force dans la socit et par le ct des cotisations, des
citoyens qui ne doivent pas concourir aux rpartitions des secours.
Ensuite, sous prtexte d'unit, de solidarit, il s'avisera de fondre toutes
les associations en une seule, soumise un rglement uniforme.
Mais que sera devenue la moralit de l'institution quand sa caisse sera
alimente par l'impt, quand nul, si ce n'est quelque bureaucrate, n'aura
intrt dfendre le fonds commun, quand chacun, au lieu de se faire un
devoir de prvenir les abus, se fera un plaisir de les favoriser, quand
aura cess toute surveillance mutuelle et que feindre une maladie ne sera
qu'un bon tour jou au gouvernement?
Le gouvernement, il faut lui rendre cette justice, est enclin se
dfendre, mais, ne pouvant plus compter sur l'action prive, il faudra
bien qu'il y substitue l'action officielle. Il nommera des vrificateurs, des
contrleurs, des inspecteurs. On verra des formalits sans nombre
s'interposer entre le besoin et le secours. Bref, une admirable institution
sera, ds sa naissance, transforme en une branche de police 27.

Le langage a un peu vieilli, mais comme il est ais, un sicle et demi


plus tard, de faire la transposition!
En 1939, au moment de la dclaration de guerre, on comptait autant
d'affilis aux caisses d'affinit qu'aux caisses de rsidus et le nombre
des premiers ne cessait de crotre. On tait dans la bonne voie.
Hlas! II! Libration, l'esprit du temps tait la centralisation sous
l'gide de l'Etat, pour ne pas dire au totalitarisme. n fut donc dcid
que l'ancien systme des assurances sociales, encore trop marqu de
libralisme, serait transform de fond en comble. Non seulement la loi
du 22 mai 1946 portant gnralisation de la Scurit sociale tendra
tous les Franais rsidant sur le territoire mtropolitain le bnfice des
lgislations sur la Scurit sociale - ce qui aurait pu se faire au moyen
d'organismes divers - publics ou privs, mais auparavant (et ce fut l la
mtamorphose essentielle, et l'atteinte dcisive au libralisme) l'ordon-
nance du 4 octobre 1945 avait impos l'unicit des caisses , l'unicit
de l'ensemble du systme, faisant disparatre d'un seul coup toute
concurrence entre les caisses et la possibilit pour les assurs de parti-
ciper vraiment la gestion des organismes de Scurit sociale, condam-
ns prendre de plus en plus l'allure et l'esprit d'une administration
d'tat.
Bref, l'ide directrice tait qu'une organisation unique de Scurit
sociale devait assurer tous les citoyens (et mme quelques autres)
contre tous les risques en donnant ce mot un sens trs large,
puisque, pour s'en tenir cet exemple, la CGT proposait que les
congs pays fussent pris en charge par la Scurit sociale, celle-ci
tant finance par une cotisation unique, unique parce que paye la
fois par les ouvriers et par les employeurs (la part de ceux-ci devant
progressivement englober l'ensemble de la cotisation), unique aussi
LES QUESTIONS SOCIALES 305
parce qu'elle serait verse une seule caisse sans affectation parti-
culire chacun des risques.
Ainsi, une part norme des besoins des individus serait prise en
charge par la collectivit, travers le systme unique de Scurit
sociale. Les hommes ne seraient plus pays selon leur travail. Une par-
tie du prix de leur travail ne leur serait pas remise, mais verse dans
une caisse o une administration puiserait pour aider les gens faire
face un nombre de plus en plus lev de leurs besoins, et cela en
fonction de leur dpenses et non en fonction de leur gain.
C'tait un pas dcisif vers la ralisation du clbre principe de Louis
Blanc: A chacun selon ses besoins.
Certes, lans toute socit, mt-elle la plus libralement gouverne du
monde, l'Etat prlve une partie des revenus individuels, par l'impt,
direct et indirect, et par diverses cotisations, pour financer des services
et quipements collectifs, qui servent indistinctement tout le monde,
quel que soit le revenu de chacun. Tout tat est donc dans une certaine
mesure socialiste. La diffrence entre celui qu'on peut dire socialiste et
celui qui reste libral rside dans la proportion selon laquelle s'effectue
le partage des revenus pers0!lnels, entre le salaire direct et ce qu'on a
appel le salaire social. Un Etat, une socit sont d'autant plus socia-
listes qu'est plus grand ce qu'on dsigne dsormais sous le nom de pr-
lvements, c'est--dire la part du salaire qui n'est pas remise celui qui
a gagn ce salaire pour qu'il en use son gr, mais qui va alimenter une
caisse publique qui le reversera ceux qui en auront besoin.
A partir du moment o le taux des prlvements atteint un niveau
qu'il n'est pas possible de dterminer, mais qui doit tre d'autant plus
lev que la socit est plus riche, on passe un autre type de socit.
Il y a, comme disent les dialecticiens la mode de Hegel, renversement
de la quantit dans la qualit. A partir en effet du moment o les indi-
vidus ne seront plus rmunrs en fonction de leur travail, formule
librale, mais en fonction de leurs besoins, quel que soit leur apport
personnel en fait de travail, de production des richesses, il faut trouver
l'activit conomique, l'effort de production ou de service qu'on
demande aux individus, d'autres mobiles que le besoin de gagner sa
vie, que la soif du profit, que l'appt du gain: ou un sens civique port
au paroxysme, un dvouement hroque la collectivit, ou la peur de
la rpression, la contrainte universelle - les deux d'ailleurs pouvant
s'pauler l'un l'autre, comme on a vu. Bref, dans l'esprit des promo-
teurs de la Scurit sociale, la marche au socialisme passait sans doute
par la socialisation de la proprit (les nationalisations), mais aussi et
peut-tre surtout par la socialisation des salaires.
La ralisation de ce gigantesque et funeste projet s'est heurte tout
d'abord des difficults matrielles: la France exsangue de 1945-1946
tait incapable de financer pareilles dpenses, et il a fallu remettre
plus tard la couverture de certains risques et de certaines catgories de
306 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

la population. TI a fallu aussi tenir compte des rsistances du bon sens,


des avantages acquis, de lgitimes intrts.
Les syndicalistes les plus entichs d'unicit ont tout de suite pos
que la couverture des accidents du travail devait conserver une auto-
nomie quasi totale au sein du systme. De mme, on s'est rsign res-
pecter l'autonomie des rgimes de retraite qui existaient dj, du
moins jusqu'au jour o le rgime gnral de la Scurit sociale serait
en mesure de verser des pensions de retraite aussi leves que les leurs.
Ce sont nos rgimes spciaux. Les syndicalistes chrtiens finirent par
obtenir qu'une partie fixe de la cotisation ft affecte aux allocations
familiales.
Bref, la Scurit sociale n'a pas t d'emble aussi totalitaire que le
souhaitaient ses fondateurs.
Depuis lors, la pense librale a connu quelques succs dans l'volu-
tion de la protection sociale. Le 14 mars 1947, une premire conven-
tion collective (une convention et non une loi) instaurait, pour les
cadres, un systme de retraites complmentaires extrieur la Scurit
sociale, et, depuis, d'autres conventions ont mis en place des systmes
analogues pour les diverses catgories de salaris.
Atteinte plus grave encore au monopole de la Scurit sociale. Ses
promoteurs avaient pens qu'elle couvrirait un jour le risque ch-
mage . La convention du 31 dcembre 1958, en crant les Assedic
(qu'une autre convention devait coordonner au moyen de l'Unedic)
soustrayait, et pour une longue priode qui est loin sans doute d'tre
son terme, l'assurance chmage au rgime gnral de la Scurit
sociale.
On se sentait en droit d'esprer que, les esprits ayant chang, on
allait assister par tape une libralisation de la Scurit sociale, un
abandon progressif de son principe unitaire, ce qui aurait rendu ses
comptes plus lisibles et permit d'intresser les assujettis la qualit
de la gestion des branches et des caisses, de les arracher l'tat
d'assist, d'assist grincheux et ingrat, mais assist quand mme, et de
les lever au rang de citoyen responsable.
Georges Pompidou a tent cette mtamorphose en 1967. Non seule-
ment il a voulu sparer financirement les diverses branches de la
Scurit sociale, ne serait-ce que pour y voir plus clair, mais, par une
sorte de retour aux sources mutualistes de la protection sociale collec-
tive, il envisageait de confrer aux conseils d'administration des caisses
primaires des pouvoirs considrables dans la gestion, jusqu' celui
d'augmenter les cotisations ou de diminuer les prestations pour quili-
brer leur budget, dont les dficits ne pourraient plus tre combls par
la compensation entre les caisses que dans les limites restreintes.
Sans doute se faisait-il encore quelques illusions sur ce qu'un sicle
plus tt Proudhon avait appel la capacit politique des classes
ouvrires (un vu ou un espoir plutt qu'un fait). Consults, les meil-
LES QUESTIONS SOCIALES 307

leurs des syndicalistes doutrent de pouvoir trouver dans leurs rangs


assez d'administrateurs capables d'assumer de telles responsabilits,
capables de rsister aux mcontentements des assujettis , cultivs
par les dmagogues, et le projet fut aux trois quarts abandonn 28.
Depuis, entran par sa logique interne, le systme a repris sa pro-
gression dans la voie de l'unification, du monopole - de l'irresponsabi-
lit des assujettis 29. Ainsi en va-t-il de la rforme mise en train par
Alain Jupp en 1995, rforme courageuse assurment, mais mal orien-
te puisqu'elle engage l'volution, irrversiblement peut-tre, dans la
voie d'un service national de sant, financ par J'impt et, de ce fait,
contrl et gr tt ou tard en totalit par l'Etat.
La partie est-elle perdue pour la pense librale dans le domaine de
la protection sociale collective? Rien n'est jamais jou, et il reste per-
mis d'esprer que les Franais se souviendront avant le temps des cata-
strophes que, comme l'crivait Bastiat, ce n'est jamais sans crer pour
l'avenir de grands dangers et de graves difficults qu'on soustrait ['indi-
vidu aux consque1}ces de ses propres actes (p. 414)
Le devoir d'un Etat libral n'est pas d'aider les gens, mais de les
aider s'aider eux-mmes, chacun devant aider les autres et aussi
s'aider soi-mme de faon n'tre charge aux autres que le moins
possible.

NOTES

1. On trouvera cette affirmation dans le document soumis par F. Mitter-


rand au Congrs de Metz du Parti socialiste (avril 1979) sous le titre: Un
grand Parti pour un grand projet . Y figure cette autre affirmation: Il est
normal en effet que les mesures sociales de notre pro[Jramme soient en contra-
diction avec les lois conomiques que l'on veut nous taire admettre. Il rpon-
dait ainsi la dclaration de Michel Rocard quand, en septembre 1978, il avait
pos sa candidature la succession de M. Mitterrand: Les lois de l'conomie
sont les mmes pour tout le monde.
2. Nous citons ici Michel Chevalier, Lettres sur l'organisation du travail,
1848, p. 430, mais nous pourrions citer bien d'autres auteurs qui, n'avaient pas
eu besoin de passer par le saint-simonisme pour comprendre l'minente
dignit de l'uvre de production des biens matriels. Ainsi, le libraire Lad-
vocat qui, dans une note fameuse rdige le 4 septembre 1830 l'intention du
ministre de l'Intrieur, tentait d'excuser les ouvriers imprimeurs qui, lors des
journes insurrectionnelles de juillet 1830, avaient bns les presses mca-
niques d'introduction rcente (principal motif de la part dcisive qu'ils avaient
prise aux Trois Glorieuses) : Sans doute les ouvriers imprimeurs sont-ils
dans l'erreur l'gard des presses mcaniques: l'emploi de ces presses ne dimi-
nue en rien le nombre des ouvriers que les bras enlevs par ce procd rapide au
jeu des presses ordinaires (Le. bras) se trouvent employs dans des propor-
tions gales aux travaux de la composition. Il rsulte donc de l'emploi des
presses mcaniques l'change pour un grand nombre d'ouvriers d'un travail
horriblement fatigant contre un travail qui ne l'est pas (cit d'aprs Paul
308 AUX SOURCES DU MODLE LIBRAL FRANAIS

Chauvet, Les Ouvriers du livre en France, de 1789 la constitution de la Fd-


ration du Livre, Paris, 1946, pp. 646-647). Sans doute Ladvocat ngligeait-il un
peu trop les difficults qu'prouvaient beaucoup des ouvriers d'alors faire
l'apprentissage d'un nouveau travail, en un temps o le mtier tait en quel-
que sorte incorpor dans l'ouvrier, et l'ouvrier faonn par son mtier.
3. On reconnat ici l'exemple pris dans Adam Smith de la petite fabrique
d'pingles o la fabrication taIt fractionne en 18 oprations.
4. J-B Say, Trait d'conomie politique, Livre premier, chap. 8, Des avan-
tages, des inconvnients et des bornes qui se rencontrent dans la sparation
des travaux .
5. Gazette nationale ou le Moniteur universel nO 39, 10 aot 1789. Rimpres-
sion de 1860, T. 1, p. 327
6. Les Harmonies conomiques, chap XIV: Des salaires . Ed. de 1860,
pp. 400 et 401.
7. Villerm, Des associations ouvrires, 1848, p. 48. Cette brochure fait par-
tie d'une collection de petits traits (commands et) publis par l'Acadmie
des sciences morales et politiques. On est surpris de dcouvrir, ds que l'on
sort du cadre de l'histOIre offIcielle, l'existence d'une 9.uantit considrable
d'tudes et d'enqutes consacres au XIXe sicle la condItion ouvrire et de
multiples expriences sociales. Sur la difficult de faire fonctionner une
communaut de travail sur le mode dmocratique, on lira avec fruit le livre
pittoresque de l'ouvrier animateur de la communaut Boimondau; Marcel
Mermoz, L'Autogestion, c'est pas de la tarte.
8. Paul Leroy-Beaulieu, Trait thorique et pratique d'conomie politique,
quatrime partie, chap. X, La part de l'ouvrier dans la rpartition. la thorie
du salaire. la nature de ce contrat , Paris 1896, T. 3, p. 221
9. Id. p. 222.
10. Basly est cit d'aprs J. Guesde, Le Socialisme au jour le jour, Paris,
1899, p. 109. Jaurs d'aprs ses Discours parlementaires, Paris, 1904, p. 217.
11. Op. cit., p. 216
12. A. Smith Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations,
Livre premier, chap. VIII, Des salaires du travail . Traduction de G. Gar-
nier, se dition, Paris, 1881, T. 1, p. 81.
13. J.B. Say, Trait d'economie politique, 6e dition, Paris, 1841, pp. 378-379.
14. Cette organisation des proltaires en classe est tout instant brise par
la concurrence des ouvriers entre eux. Le salariat repose exclusivement sur
le concurrence des ouvriers entre eux. (Marx et Engels, Le Manifeste du Parti
communiste, Traduction Molitor, Paris, 1934, p. 72 et 78.)
15. De Molinari, Les Bourses du Travail, Paris, 1893, p. 122.
16. Op. cit., p. 257.
17. Appel aux ouvriers paru le 20 juillet 1846 dans le Courrier franais,
reproduit dans Molinari, Questions d'conomie et de droit public, Paris, 1861,
T. 1, pp. 183-198 et dans Les Bourses du Travail.
18. G. de Molinari, Les Soires de Saint-Lazare, Paris 1849, p. 174. En 1882,
devant la commission d'enqute charge par la municipalit parisienne d'tu-
dier un projet de Bourse du travail, Molinari fournit la mme explication de
son chec: Les ouvriers ont craint, pour la plupart, que la publicit donne
aux cours de la main-d'uvre, beaucoup plus levs Paris qu'ailleurs n'attirt
Paris un grand nombre d'ouvriers de la province et de l'tranger, au grand
dtriment des ouvriers parisiens (Annuaire de la Bourse du Travail de Paris
pour 1889-1890, p. 13).
19. F. Ba'itiat, Discours sur la rpression des coalitions industrielles, dans
uvres Compltes, 1854, se volume, p. 494-512, passions. Voir aussi Molinari,
Les Soires de la rue Saint Lazare, op. cit., 1849, pp. 142-179.
LES QUESTIONS SOCIALES 309
20. A. Vitu, dans Les Runions publiques Paris 1868-1869 (Paris, 1869,
vol. 1, p. 96) a nettement fait la distinction entre les deux grands types de ru-
nions publiques qui se multiplirent aprs le vote de la loi du 6 juin 1868 : celle
o les ouvriers ont pu se concerter, soit pour le rglement de leurs salaires, soit
pour la fixation des heures de travail, soit pour l'amlioration de leur formation
professionnelle, soit pour la fondation de socits de secours mutuels ou de
socits coopratives , runions toujours paisibles, et celles, toujours tumul-
tueuses, o des illumins et des dmagogues s'employaient soulever la
colre et la rvolte encore plus qu' susciter des rves illusoires. Vitu signale
aussi qu'un groupe d'conomistes, appartenant pour la plupart au bureau de
la Socit libre d'conomie politique, dont font partie presque toutes les illustra-
tions franaises, organisa des runions dans la salle de la Redoute, - pour
discuter et vulgariser les doctrines fondamentales sur le capital, l'intrt, la pro-
prit. M. Joseph Garnier, secrtaire gnral de la Socit libre d'conomie
politique, M. de Molinari, M. Frdric Passy prirent la parole dans ces runions
qui ne tardrent pas devenir tumultueuses. Au lieu d'couter ces hommes
distingus, le public les interrompit, des orateurs socialistes vinrent nier leurs
doctrines et finalement, la pense de ces runions avorta (op. cit., p. 10).
C'est dans cette salle de la Redoute que la Ville de Paris en 1886 installera
la premire Bourse du travail.
21. Jules Guesde a reproduit son article dans un recueil intitul: Le socia-
lisme au jour le jour, Paris, 1899.
22. Sur cette tentative d'largissement de la loi de 1884, voir notamment
Louis Barthou, L'Action syndicale (loi du 21 mars 1884, Rsultats et rformes),
Paris, 1904, 1 vol., p. 344. Dput des Basses-Pyrnes, Barthou avait t dsi-
gn par la Commission du travail de la chambre comme rapporteur du projet
de loi, qui ne vint pas en discussion.
Notons que le projet comportait cet articl