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Annales.

conomies, Socits,
Civilisations

Mlusine maternelle et dfricheuse


Emmanuel Le Roy Ladurie, Monsieur Jacques Le Goff

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Le Roy Ladurie Emmanuel, Le Goff Jacques. Mlusine maternelle et dfricheuse. In: Annales. conomies, Socits,
Civilisations. 26 anne, N. 3-4, 1971. pp. 587-622 ;

doi : 10.3406/ahess.1971.422431

http://www.persee.fr/doc/ahess_0395-2649_1971_num_26_3_422431

Document gnr le 12/03/2016


Mlusine maternelle et dfricheuse

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Au chapitre IX de la quatrime partie du De nugis curialium, crit entre 1181 et


1193 par un clerc vivant la cour royale d'Angleterre, Gautier Map, est raconte
l'histoire du mariage d'un jeune homme, visiblement un jeune seigneur, Henno
aux grandes dents (Henno cum dentibus) ainsi appel cause de la grandeur de
ses dents , avec une trange crature 1. Un jour, midi, dans une fort proche des
rivages de la Normandie, Henno rencontre une jeune fille trs belle et vtue d'habits
royaux, en train de pleurer. Elle lui confie qu'elle est rescape du naufrage d'un
navire qui la conduisait vers le roi de France qu'elle devait pouser. Henno tombe
amoureux de la belle inconnue, l'pouse et elle lui donne une trs belle progniture :
pulcherrimam prolem . Mais la mre d'Henno remarque que la jeune femme,

1. Walter Map, De nugis curialium, d. M. R. James, Oxford, 1914.


MYTHES

qui feint d'tre pieuse, vite le dbut et la fin des messes, elle manque l'aspersion
d'eau bnite et la communion. Intrigue elle perce un trou dans le mur de la chambre
de sa bru et la surprend en train de se baigner sous la forme d'un dragon (draco),
puis de reprendre sa forme humaine aprs avoir coup en petits morceaux un manteau
neuf avec ses dents. Mis au courant par sa mre, Henno, avec l'aide d'un prtre,
asperge d'eau bnite sa femme qui, accompagne de sa servante, saute travers le
toit et disparat dans les airs en poussant un grand hurlement. D 'Henno et de sa
femme-dragon subsiste encore l'poque de Gautier Map une nombreuse
descendance multa progenies .
La crature n'est pas nomme et l'poque de l'histoire n'est pas prcise; mais
Henno aux grandes dents est peut-tre le mme que le Henno (sans qualificatif) mis
en scne dans un autre passage du De nugis curialium (chapitre XV de la quatrime
partie) et qui est situ parmi des personnages et des vnements mi-historiques,
mi-lgendaires qu'on peut dater du milieu du ixe sicle.
Des critiques ont rapproch l'histoire de Henno aux grandes dents de celle de la
Dame du chteau Esperver raconte dans les Otia Imperialia (3 e partie,
chapitre LVII), composs entre 1209 et 1214 par un ancien protg, lui aussi, d'Henri
d'Angleterre, pass par la suite au service des rois de Sicile, puis de l'empereur
Otton IV de Brunswick, dont il tait, au moment de la rdaction des Otia Imperialia,
le marchal pour le royaume d'Arles 4 C'est dans ce royaume, au diocse de Valence
(France, Drme), que se trouve le chteau d'Esperver. La dame d'Esperver arrivait
aussi en retard la messe et ne pouvait assister la conscration de l'hostie. Comme
son mari et des serviteurs l'avaient un jour retenue de force dans l'glise, au moment
des paroles de la conscration elle s'envola en dtruisant une partie de la chapelle
et disparut jamais. Une tour en ruines jouxtant la chapelle tait encore, l'poque
de Gervais, le tmoin de ce fait-divers qui n'est pas lui non plus dat 2.
Mais s'il y a entre cette histoire et celle de la femme de Henno aux grandes dents
une vidente ressemblance, si, bien qu'elle ne soit pas dsigne comme un dragon,
la dame d'Esperver, est, elle aussi, un esprit diabolique chass par les rites chrtiens
(eau bnite, hostie consacre), le texte de Gervais de Tilbury est singulirement
pauvre par rapport celui de Gautier Map. On a rarement song, en revanche,
rapprocher de l'histoire de Henno aux grandes dents celle, galement raconte par
Gervais de Tilbury, de Raymond (ou Roger) du Chteau Rousset 3.
Non loin d'Aix-en-Provence, le seigneur du chteau de Rousset, dans la valle
de Trets, rencontre prs de la rivire Arc une belle dame magnifiquement habille

1. Seule dition complte (mais trs imparfaite) dans G. W. Leibniz, Scriptores rerum Bruns-
vicensium, I, Hanovre 1707, pp. 881-1004. Emendationes et supplementa, II, Hanovre, 1709, pp. 751,
784. F. Liebrecht a dit avec d'intressants commentaires folkloriques les passages merveilleux
des Otia Imperialia avec en sous-titre, Ein Beitrag zur deutschen Mythologie und Sagenforschung
Hanovre, 1856. J.R. Caldwell prparait une dition critique des Otia Imperialia (cf. articles dans
Scriptorium 11 (1957), 16 (1962) et Mediaeval Studies 24 (1962). Sur Gervais de Tilbury : R.
Bousquet,
Gervase Gervais
of Tilbury
de Tilbury
, in History,
inconnu 46,
, in1961,
Revuepp.Historique
102-114. 191, 1941, pp. 1-22 et H. G. Richardson,
2. Cet pisode (Otia Imperialia, , 57, d. F. Liebrecht, p. 26) est repris par Jean d'Arras et
transport en Orient. C'est au chteau de PEspervier en Grande Armnie que l'une des surs de
Mlusine, Melior, est exile par sa mre Presine (d. L. Stouff, p. 13).
3. Cet pisode (Otia Imperialia, I, 15, d. F. Liebrecht, p. 4) a t rapproch de l'histoire de
Mlusine mais pas, en gnral, de l'histoire de Henno alors que le tout constitue un ensemble.
Certains manuscrits de Jean d'Arras appellent le Raymond des Otia Imperialia Roger (p. 4). S'agit-il
d'une contamination Rocher-Roger ou d'une autre tradition? Cf. la thse de Mlle Duchesne
annonce (infra, p. 592, n. 1). Notons en tout cas que Raymond est dj nomm quand Mlusine ne l'est
pas encore.

588
MELUSINE AU MOYEN AGE j. LE GOFF

qui l'interpelle par son nom et consent finalement l'pouser condition qu'il ne
cherchera pas la voir nue, auquel cas il perdrait toute la prosprit matrielle qu'elle
lui apportera. Raymond promet et le couple connat le bonheur : richesse, force et
sant, de nombreux et beaux enfants. Mais l'imprudent Raymond arrache un jour
le rideau derrire lequel sa femme prend un bain dans sa chambre. La belle pouse
se transforme en serpent, disparat dans l'eau du bain jamais. Seules les nourrices
l'entendent la nuit quand elle revient, invisible, voir ses petits enfants.
Ici encore la femme-serpent n'a pas de nom et l'histoire n'est pas date; mais le
chevalier Raymond, quoiqu'ayant perdu la plus grande partie de sa prosprit
et de son bonheur a eu, de son phmre pouse, une fille (Gervais ne parle plus des
autres enfants), trs belle elle aussi, qui a pous un noble provenal et dont la
descendance vit encore l'poque de Gervais.
De mme qu'il y a deux femmes-serpents (serpent aquatique ou ail) dans les
Otia Imperialia, il y en a deux dans le De nugis curialium, car, ct de Henno aux
grandes dents, il y a Edric le sauvage ( Edricus Wilde, quod est siluestris, sic dictus
a corporis agilitate et iocundidate verborum et operum ), seigneur de Ledbury Nord,
dont l'histoire est narre au chapitre XII de la deuxime partie 1. Un soir, aprs la
chasse, Edric s'gare dans la fort. En pleine nuit il arrive devant une grande maison 2
o dansent de nobles dames, trs belles et de grande taille. L'une d'elles lui inspire
une si vive passion qu'il l'enlve sur le champ et passe trois jours et trois nuits d'amour
avec elle. Le quatrime jour, elle lui promet sant, bonheur et prosprit s'il ne la
questionne jamais sur ses surs ni sur l'endroit et le bois o a eu lieu le rapt. Il
promet et l'pouse. Mais plusieurs annes aprs, il s'irrite de ne pas la trouver au retour
de la chasse, une nuit. Quand elle arrive enfin, il lui demande en colre : Pourquoi
tes surs t'ont-elles retenue si longtemps? . Elle disparat. H meurt de douleur.
Mais ils laissent un fils, d'une grande intelligence, qui est bientt frapp de paralysie
et de tremblement de la tte et du corps. Un plerinage aux reliques de saint Ethelbert
Hereford le gurit. Il laisse au saint sa terre de Ledbury et une rente annuelle de
trente livres.
Vers la mme poque autour de 1200 o crivaient Map et Gervais de Tilbury,
le cistercien Hlinand de Froimont raconta l'histoire du mariage d'un noble avec
une femme-serpent, rcit qui est perdu mais qui a t recueilli en un sec rsum,
un demi-sicle plus tard environ, par le dominicain Vincent de Beauvais dans son
Speculum Naturale (2, 127). Dans la province de Langres s un noble rencontra

1. Gautier raconte deux fois l'histoire d'Edric. La seconde version, plus courte, et qui ne nomme
pas Edric, suit immdiatement l'histoire de Henno (De Nugis curialium, IV, 10, d. M. R. James,
p. 176).
2. ad domum in hora nemoris magnam delatus est, quales Anglici in singulis singulas habe-
bant diocesibus bibitorias, ghildhus Anglice dictas... (De nugis curialium, 11, 12, d. M. W. James,
p. 75). H me semble que ce texte curieux a chapp aux historiens des ghildes.
3. L. Stouff a rapproch ce texte de celui de Jean d'Arras (p. 79) o la ville de Saintes est appele
Linges. E. Renardet, Lgendes, Contes et Traditions du Pays Lingon, Paris, 1970, p. 260, voque
Mlusine sans en donner de version proprement lingonne. De mme Marcelle Richard dans
Mythologie du Pays de Langres, Paris, 1970, o, propos de Mlusine (pp. 88 sqq), sans rapporter d'lment
local prcis, elle fait d'intressantes remarques sur les transformations serpent-dragon, les arrire-
plans chton'iens et aquatiques et l'ambivalence du dragon-serpent qui peut ne pas tre malfique
mais symboliser, selon des termes de P.-M. Duval, la fcondit reproductrice et la prosprit
terrienne . Nous avons prsent une interprtation identique dans : Culture ecclsiastique et
culture folklorique au Moyen Age : Saint Marcel de Paris et le dragon , in Ricerche storiche ed
eeonomiche in memoria di Corrado Barbagallo, t. , pp. 53-90, Naples, 1970.
MYTHES

au plus pais des forts une belle femme revtue de vtements prcieux, dont il
s'prit et qu'il pousa. Elle aimait prendre frquemment un bain et elle fut un jour
vue en train d'y onduler sous la forme d'un serpent, par une servante. Accuse
par son mari et surprise au bain, elle disparut pour toujours et sa progniture est
encore vivante x.
Puis la littrature savante sur Mlusine fait un bond de prs de deux sicles et
produit coup sur coup deux uvres : l'une en prose compose par l'crivain
Jean d'Arras pour le duc Jean de Berry et sa sur Marie, duchesse de Bar de 1387
1394 et dont le titre dans les plus anciens manuscrits est : La noble histoire de
Lusignan , ou Le Roman de Mlusine en prose , ou Le livre de Mlusine en
prose ; l'autre en vers, acheve par le libraire parisien Couldrette entre 1401 et
1405, et nomme Le Roman de Lusignan ou de Parthenay , ou Mellusine .
Ces deux uvres prsentent trois caractristiques capitales pour notre propos.
Elles sont beaucoup plus longues et l'historiette est devenue roman, la femme-
serpent s'appelle Mlusine (ou plus exactement Melusigne chez Jean d'Arras, avec
les variantes Mesluzine, Messurine, Meslusigne; Mellusine ou Mellusigne chez
Couldrette), la famille de son mari est celle des Lusignan, nobles importants du
Poitou, dont la branche ane s'est teinte en 1308 (ses domaines passant dans le domaine
royal, puis dans l'apanage de Berry) et dont une branche cadette a port le titre
imprial de Jrusalem depuis 1186 et le titre royal de Chypre depuis 1192.
Les rcits de Jean d'Arras et de Couldrette sont trs proches l'un de l'autre et,
pour l'essentiel de ce qui concerne Mlusine, identiques. Il nous importe peu de
savoir si, comme la plupart des commentateurs l'ont pens, Couldrette a condens
et versifi le roman en prose de Jean d'Arras ou si, suivant l'avis de Lo Hoffrichter,
les deux textes procdent plus vraisemblablement d'un mme modle perdu, un rcit
franais en vers des environs de 1375. Sur certains points le pome de Couldrette a
conserv des lments ngligs par Jean d'Arras ou incompris de lui, telles les
maldictions agraires prononces par Mlusine au moment de sa disparition (cf. infra,
p. 613).
Voici, en suivant Jean d'Arras, l'essentiel, selon nous, du Roman de Mlusine
la fin du xrve sicle.
Le roi d'Albanie ( = Ecosse), Elinas, rencontre la chasse, dans la fort ,une
femme admirablement belle et chantant d'une voix merveilleuse, Presine. Il lui fait
une dclaration d'amour et lui propose de l'pouser. Elle accepte condition que,
s'ils ont des enfants, il n'assistera pas son accouchement. Le fils d'un premier
mariage d'Elinas l'incite malicieusement aller voir Presine qui vient de mettre au
monde trois filles : Mlusine, Melior, Palestine. Presine disparat avec ses trois filles
et se retire avec elles dans Avalon, l'Ile Perdue. Quand les filles ont quinze ans, elles
apprennent l'histoire de la trahison de leur pre et, pour le punir, l'enferment dans
une montagne. Presine, qui aime toujours Elinas, furieuse, les chtie. Melior est
enferme dans le chteau de l'pervier en Armnie; Palestine est squestre sur le
mont Canigou; Mlusine, l'ane, et la plus coupable, se transforme en serpent tous
les samedis. Si un homme l'pouse, elle deviendra mortelle (et mourra
naturellement, chappant ainsi sa peine ternelle), mais elle retournera son tourment si
son mari l'a aperue sous la forme qu'elle prend le samedi.

1. In Lingonensi provincia quidam nobilis in sylvarum abditis reperit mulierem speciosam


preciosis yestibus amictam, quam adamavit et duxit. 1 plurimum balneis delectabatur in quibus
visa est aliquando a quadam puella in serpentis se specie volutare. Incusata viro et deprehensa in
balneo, nunquam deinceps in comparitura disparuit et adhuc durt ejus projenies (Vincent db
Beauvais, Speculum Naturale, , 127 cit par L. Hoffrichter, p. 67).

590
MELUSINE AU MOYEN AGE J. LE GOFF

Raimondin, fils du comte de Forez et neveu du comte de Poitiers, tue par mgarde
son oncle la chasse au sanglier. A la Fontaine (Fontaine de Soif ou Fontaine Fe),
Raimondin rencontre trois femmes trs belles, dont Mlusine, qui le rconforte et
lui promet de faire de lui un trs puissant seigneur s'il l'pouse, ce qu'il accepte.
Elle lui fait jurer de ne jamais chercher la voir le samedi.
La prosprit comble le couple. Mlusine en est l'artisan trs actif, dfrichant
et construisant villes et chteaux forts, commencer par le chteau de Lusignan.
Ils ont aussi beaucoup d'enfants, dix fils dont plusieurs deviennent rois par mariage,
tel Urian, roi de Chypre, Guion, roi d'Armnie, Renaud, roi de Bohme. Mais
chacun a une tare physique au visage, comme Geoffroy la grand dent, le sixime.
Jean d'Arras s'tend sur les prouesses de ces fils, notamment sur leurs combats
contre les Sarrasins. Cependant, lors d'un sjour La Rochelle, Raimondin reoit
la visite de son frre, le comte de Forez, qui lui rapporte les bruits qui courent sur
Mlusine. Le samedi elle se retire, soit qu'elle passe ce jour-l avec un amant, soit
parce qu'elle est une fe et accomplit ce jour-l sa pnitence. Raimondin, pris de
ire et de jalousie , fait un trou dans la porte de la cave o se baigne Mlusine et la
voit sous sa forme de sirne. Mais il ne le dit personne et Mlusine fait semblant
de ne rien savoir, comme s'il ne s'tait rien pass.
Les prouesses des fils ne sont pas toujours louables. Geoffroy brle le monastre
(et les moines) de Maillezais. Raimondin s'emporte contre lui et Mlusine essaie de
le raisonner. Mais dans sa colre son poux lui dit : Ah, trs fausse serpente, par
Dieu, toi et tes hauts faits vous n'tes que fantme et aucun des hritiers que tu as
ports ne fera son salut . Mlusine s'envole par la fentre sous forme de serpent
ail. Elle revient (mais seules la voient les nourrices) Lusignan la nuit s'occuper
de ses deux plus jeunes enfants Remonnet et Thierry, se signalant par un lugubre
ululement, les cris de la fe . Raimondin, dsespr, se retire comme ermite
Montserrat. Geoffroy va se confesser au pape Rome et rebtit Maillezais *.
Si nous avons joint au dossier le texte sur Edric le Sauvage, (chez Gautier Map),
et celui sur la dame d'Esperver (chez Gervais de Tilbury), c'est qu'ils prsentent
des liens vidents avec les histoires de Hermo aux grandes dents et de Raymond du
Chteau Rousset. Mais la femme-fe qui y apparat diffre de Mlusine, car elle n'est
pas prsente comme un serpent 2.
Notre dossier essentiel se rduit donc aux trois textes des alentours de 1200 :
Gautier Map, Gervais de Tilbury, Hlinand de Froimont ( travers Vincent de
Beauvais), et aux deux romans des environs de 1400, celui en prose de Jean d'Arras,
celui en vers de Couldrette.
Quelle lecture ou quel dbut de lecture l'historien peut-il en faire?

1. Un rapprochement jusqu'ici non signal, me semble-t-fl, confirme les liens entre toutes ces
histoires. Le fils d'Edric, Alnold, lorsqu'il veut retrouver la sant, est invit faire le plerinage de
Rome pour demander sa gurison aux aptres Pierre et Paul. Indign, il rpond qu'il ira d'abord
implorer Hereford saint Ethelbert, roi et martyr, dont il est le paroissien {De nugis curialium,
d. M. W. James, p. 77).
2. Gautier Map, Gervais de Tilbury et Jean d'Arras voquent, ct de Mlusine, et dans la
mme catgorie qu'elle, d'autres fes (dmons succubes) non-serpentes. Le christianisme id a
boulevers la typologie. Tout en le signalant nous nous bornerons au dossier troit . Cf. la fe
d'Argouges signale par E. Le Roy Ladurie dans sa note bibliographique. On aura not par ailleurs
des chos et des transferts pisodiques. Henno aux grandes dents et Geoffroy la grand dent, le
chteau de l'Espervier en Dauphine et celui de l'pervier en Armnie, etc...

9M
MYTHES

Hypothses et problmes d'interprtation


Quelles sont les sources de nos textes? Couldrette invoque deux livres en latin
trouvs dans la tour de Mabregon et traduits en franais et un autre ouvrage
que lui aurait procur le conte de Salz et de Berry (le comte de Salisbury galement
cit comme informateur par Jean d'Arras). Qu'il s'agisse de la ralit ou d'une
astuce d'auteur et que la vraie source de Couldrette ait t le roman de Jean d'Arras
ou un texte antrieur, il reste que le libraire Couldrette a connu Mlusine par ses
lectures, par le canal de la littrature savante.
Jean d'Arras mentionne aussi des sources livresques, les vraies chroniques
que lui ont procures tant le duc de Berry que le comte de Salisbury, et plusieurs
livres qui ont t trouvs . Il cite nommment Gervais de Tilbury (Gervaise) \
Mais il ajoute qu'il a enrichi les vraies chroniques de ce qu'il a ou dire et raconter
nos anciens et de ce qu'il a ou dire qu'on a vu au pays de Poitou et ailleurs .
Donc des traditions orales, par l'intermdiaire de vieilles gens : la valeur de Jean
d'Arras pour notre enqute est l. Malgr le talent littraire de l'auteur, une
attention la culture orale qui l'empche de trop dformer ces traditions lui fait recueillir
et retenir des lments incompris ou ngligs par les clercs de la fin du xiie sicle,
retrouver le sens, auparavant oblitr, du merveilleux 2. Le bon gibier pour le folklo-
riste c'est la Mlusine de Jean d'Arras que Louis Stouff n'a pu, il y a quarante ans,
que maladroitement, quoiqu 'utilement, dchiffrer, selon les mthodes de l'histoire
littraire traditionnelle.
Accueillant au folklore, Jean d'Arras l'est encore d'une autre faon,
indirectement : en utilisant la matire traditionnelle dj recueillie et en partie intgre la
culture savante par les clercs de l'an 1200.
D'Hlinand de Froimont nous ne pourrons pas, travers le bref rsum de
Vincent de Beauvais, dire grand-chose. Mais nous savons que le Cistercien
s'intressait au merveilleux, plus ou moins folklorique. fait partie du petit groupe de
clercs qui, toujours vers l'an 1200, se complat dans les mirabilia qui concernent
Naples et Virgile magicien 3. Mme si, comme on l'a suggr 4, ce n'est pas la
province de Langres qu'il fait allusion, mais au pays des Linges, qui serait la Sain-
tonge, donc la rgion grosso modo de Lusignan, il tmoigne de la prsence de
Mlusine (Mlusine avant la lettre) vers 1200 dans l'Ouest, comme en Normandie ou en
Provence.
Gautier Map a largement puis dans les bibliothques auxquelles il a eu accs.
Mais ct des Pres de l'glise et des classiques latins, les rcits emprunts la

1. Jean d'Arras a d connatre les Otia Imperialia par la traduction qu'en a faite, au xive sicle,
Jehan du Vignay, traducteur par ailleurs du Speculum Naturale de Vincent de Beauvais. C'est la
bibliothque de Jean de Berry qui met la disposition de Jean d'Arras ces sources . Mlle A. Du-
chesne vient de consacrer une thse de l'cole des Chartes (1971) aux traductions franaises
mdivales des Otia Imperialia.
2. L'tude de la culture populaire ou de phnomnes ou d'oeuvres imprgnes de culture
populaire met l'historien en contact avec un temps historique qui le dconcerte. Rythmes lents,
flash backs, pertes et rsurgences s'accordent mal avec le temps unilinaire dans lequel il est tout
le plus accoutum discerner a et l des acclrations ou des retards . Raison de plus pour se
fliciter que l'largissement du champ de l'histoire au folklore remette en cause ce temps insuffisant.
3. Sur les mirabilia napolitains et virgiliens, D. Comparetti, Vergilio nel Medio Evo, 2e d. 1896,
trad. angl. rd. en 1966. J. W. Spargo, Virgil the Necromancer, Cambridge (Mass.), 1934.
4. Cf. plus haut p. 589, note 3.

592
MELUSINE AU MOYEN AGE j. LE GOFF

tradition orale sont nombreux. L'diteur du De nugis curialhan parle de the


unidentified romances and sagas from which many of his longer stories are supposed to
be derived x. Map invoque souvent les fabulae dont il tire son information. S'il ne
donne pas de sources pour l'histoire de Henno aux grandes dents, pour celle d'Edric
le sauvage il se rfre aux Gallois, Wallenses , ceux qu'il appelle ailleurs
compatriote nostri Walenses . Importance, donc, de la tradition orale, sinon populaire 2.
Les choses sont plus prcises avec Gervais de Tilbury. Car l'Anglais, ct d'un
solide bagage livresque, a, au cours de sa carrire, de l'Angleterre Bologne, et de
Naples Arles, rcolt une ample moisson de traditions orales. Au dbut du
chapitre o il rapporte l'histoire de Raymond du Chteau Rousset, il donne sa source :
tradunt vulgares 3.
La Mlusine mdivale qui a des parentes (ou mme des anctres) comme on le
verra, dans les socits antiques, mais qui est une crature, une cration du Moyen
Age, a donc de fortes chances, quelque contamine qu'elle ait pu tre par les lectures
des crivains qui l'ont mise en scne, d'tre chercher du ct du folklore. Mlusine
et plus particulirement la Mlusine de nos textes se retrouve en effet aisment
dans les ouvrages de rfrence du folklore et plus particulirement du conte
populaire4.
A. Van Gennep consacre 17 numros Mlusine dans la Bibliographie de son
Manuel de folklore franais contemporain 5; mais, tout en citant Jean d'Arras, il
s'arrte explicitement au seuil du Moyen Age.
Stith Thompson, dans son Motif-Index of Folklore, permet de retrouver Mlusine
sous plusieurs rubriques. D'abord sous l'angle du tabou (C. 30, Tabu : offending
supernatural relative , et plus spcialement C. 31.1.2, Tabu : looking at
supernatural wife on certain occasion ). Puis propos des animaux, et, particulirement
des hommes (ou femmes)-serpents (B. 29.1, Lamia : Face of woman, body of
serpent
hat" serpent
, avec ,rfrence
et . 29.2.1
F.: 562.1,
Serpent
Serpent
with damsel,
human head
. 29.2,
), des
Echidna
hommes
: Half
(ou femmes)-
woman,
poissons (. 812 : Mermaid marries man ). Ensuite, au chapitre des cratures
merveilleuses {Marvels, F. 302.2 : Man marries fairy and takes her to his home ).
Enfin parmi les sorcires (G. Ogres (Witches), G. 245. Witch transforms self into
snake when she bathes ). Si nous introduisons dans ces catgories les ralits
mdivales nous nous trouvons en face des problmes suivants :
1. Quelle est l'importance de la transgression du tabou? Elle reste essentielle
car elle demeure le nud de l'histoire et, dans l'atmosphre chrtienne du conte
mdival, une nouvelle question surgit : l'infidlit de l'poux sa promesse n'est-elle

1. M. R. James, Prface l'dition du De Nugis curialium de Walter (Gautier).


2. Map, p. . :-
Rappelons que l'existence d'une culture savante non crite (bardes lis des milieux c
aristocratiques ?) complique le problme des cultures celtes, germaniques, etc. La distinction entre
tradition orale et tradition populaire est une prudence lmentaire.
3. Ota Imperialia, d. F. Liebrecht, p. 4.
4. Rappelons qu'une importante revue franaise de folklore, fonde par Henri Gaidoz et
Eugne Rolland, qui a compris 11 volumes tals irrgulirement de 1877 1912, s'appelait Mlusim
(Recueil de mythologie, littrature populaire, traditions et usages).
5. A. van Gennep, Manuel de folklore franais contemporain, t. IV, 1938, pp. 651-652. Van
Gennep fait prcder les titres de ce chapeau : Les origines de ce thme folklorique bien caractris
ne sont pas connues; Jehan d'Arras a srement puis dans le fonds populaire; malgr sa littrarisa-
tion, le thme est rest populaire dans certaines rgions, comme on peut le voir dans la monographie
de Lo Desaivre, laquelle j'ajoute des complments folkloriques classs par ordre chronologique,
sans tenir compte des travaux des mdivistes, qui sortent du cadre assign ce Manuel .

Annales (28* anne, mal-Juin 1971, n*


MYTHES '-"'"- -;; -^-r :^

.
pas moins coupable cause du caractre diabolique de la partenaire? La cul'
ture de l'poque dplace le problme.
2. Alors que dans les religions paennes la divinit peut parfaitement
s'incarner dans des animaux et que l'union d'un mortel avec un animal surnaturel est
glorieuse, le christianisme qui a fait de l'homme l'image incarne exclusive de Dieu
ne rend-il pas automatiquement dgradante l'union d'un homme avec un demi-
animal? La question est pose propos de Nabuchodonosor et des loups-garous
par Gervais de Tilbury {Otia Imperialia, , 120).
3. Comment, propos des femmes merveilleuses , se fait le partage entre
magie blanche et magie noire, fes et sorcires? Le christianisme offre-t-il Mlusine
une chance de salut ou la damne-t-il invitablement?
Dans leur classification des Types of the Folktale x Antti Aarne et Stith Thompson
ne font pas un sort Mlusine, mais permettent de la retrouver parmi les types
T 400-459 = Supernatural or enchanted Husband (Wife) or others relatives ,
plus particulirement parmi les numros 400-424 (wife) et mieux encore sous le
numro T 41 1 : The King and the Lamia (the snake-wife) qui pose le problme du
vocabulaire et de la grille de rfrences des auteurs de l'ouvrage : tandis que Lamia
renvoie explicitement la Bible, aux crivains grco-latins de l'Antiquit, saint
Jrme, saint Augustin et nos auteurs mdivaux (Gervais de Tilbury, notamment
Otia Imperialia, , LXXXV), la rfrence donne pour le conte est indienne!
La place faite Mlusine est encore plus mince dans le catalogue de Paul Delarae
et de Marie-Louise Tenze. T. 411 n'y est pas illustr d'exemples; en revanche
T. 449 offre le cas de l'homme qui a pous une femme-vampire , et T. 425 dtaille
longuement le type de la recherche de l'poux disparu , qui inclut l'histoire de
Mlusine avec interversion des sexes (31, La fille qui pouse un serpent.)
H est donc lgitime d'voquer propos des versions mdivales de Mlusine
quelques-uns des problmes fondamentaux de l'tude du folklore, plus
particulirement des contes populaires, et plus spcialement encore des contes merveilleux *.

Et d'abord s'agit-il bien d'un conte? N'avons-nous pas plutt affaire une
lgende, au sens du mot allemand Sage? Car le franais lgende recouvre les
deux mots allemands Sage et Lgende, ce dernier tant rserv dans la typologie
littraire allemande la lgende religieuse, au sens du latin mdival legenda,
quivalent de Vita (alicujus sancti) 8. La diffrence entre conte et lgende a t bien

2* reconnaissance
la rvision,
1. A. Aarne
Helsinki,
et S.1964
d'une Thompson,
part,
(FFC
les doutes
n 184).
TheenTypes
Devant
face des
ofceprincipes
the
monument
Folktale.
de classification
on
A est
Classification
partagde entre
l'autre.
andl'admiration
Bibliography
Mme Marieej
Louise Tenze a exprim avec son autorit et sa courtoisie ses rserves l'gard de cet autre
monument qu'est le Motif-Index of Folk-Literature de Stith Thompson, 6 vol., Copenhague, 1955-1958
(M.-L. Tenze, Introduction l'tude de la littrature orale : le conte , in Annales E.S.C., 1969,
p. 1116, et Du conte merveilleux comme genre , in Approches de nos traditions orales, G. P. Mai-
sonneuve et Larose d., Paris, 1970, p. 40). nous semble que ces rserves peuvent tre tendues aux
Types of the Folktale.
2. Renvoyons plus spcialement la remarquable tude de M.-L. Tenze cite la note
prcdente.
3. De l'abondante littrature sur le problme des genres de la littrature populaire ,
contentons-nous de citer : H. Bausinger, Formen der Volkpoesie , Berlin, 1968 et spcialement :
Erzhlformen. 2. Mrchen, 3. Sage, 4. Lgende, pp. 154 sqq. Les auteurs allemands disent Melu-
smensage.

594
MELUSINE AU MOYEN AGE J. LE GFF

marque par les frres Grimm, auteurs, comme on sait, cfun clbre recueil de
Mrchen et d'un non moins important recueil de Deutsche Sagen : Das
Mrchen ist poetischer, die Sage historischer ? Les histoires mdivales de Mlusine
ne correspondent-elles pas exactement leur dfinition : Die Sage, von einer
geringern Mnnigfaltigkeit der Farbe, hat noch das Besondere, dass sie an etwas
Bekannten und Bewussten hafte, an einem Ort oder einem durch die Geschichte
gesicherten Namen x ?
Mais alors que les frres Grimm considraient le conte et la lgende comme
deux genres parallles, ne faut-il pas voir souvent dans la lgende un avatar (possible
mais non ncessaire) du conte? Quand un conte choit dans le domaine des couches
sociales suprieures et de la culture savante, quand il passe dans de nouveaux cadres
spatiaux et temporels, o l'insertion spatiale est plus prcise (telle province, telle
ville, tel chteau, telle fort) et l'encadrement temporel plus rapide, quand il est
happ par l'histoire plus presse des socits et des classes sociales chaudes , il
devient lgende.
C'est ce qui semble bien tre arriv notre histoire. A la fin du xne sicle le conte
de l'homme mari une femme-serpent court dans plusieurs rgions : en Normandie,
en Provence, dans le pays de Langres ou en Saintonge. Dans des conditions sur
lesquelles nous avancerons plus loin des hypothses, des hommes, tels que
aux grandes dents, Raimondin du Chteau- Rousset, le noble dont parle Hlinand de
Froimont, ou plutt leurs descendants, cherchent s'approprier le conte, en faire
leur lgende. Ceux qui russissent, ce sont les Lusignan. Quand, comment, pourquoi?
H est difficile de le savoir. Les amateurs, nombreux et souvent subtils, du petit jeu
dcevant de l'pinglage historiciste des mythes, ont cherch savoir quel Lusignan
fut le Raimondin de Jean d'Arras et quelle comtesse de Lusignan fut Mlusine.
Le seul accrochage vraisemblable d'un personnage historique ml 1'affaiie est
celui de Geoffroy la grand dent, le sixime des fils de Mlusine. Il semble bien qu'il
tait, au xive sicle du moins, identifi avec Geoffroy de Lusignan, vicomte de
Chatellerault qui, sans brler l'abbaye et encore moins les moines, dvasta en 1232
les domaines de l'abbaye de Maillezais (si bien qu'il dut aller, ds l'anne suivante,
se faire pardonner par le pape Rome), dont la devise aurait t non est Deus
( il n'y a pas de Dieu ) et qui mourut sans enfant avant 1250. Ce Geoffroy, qui
rappelle Henno aux grandes dents, poux (et non fils) de la femme-serpent de
Gautier Map, et qui, inconnu de Gervais de Tilbury, est rcupr par Jean d'Arras,
semble pourtant le hros d'une histoire diffrente de celle de Mlusine. A tous gards,
faire de la mre du Geoffroy historique la Mlusine de la lgende est un non-sens.
Il ne semble pas non plus que l'on ait pu dterminer quel moment Mlusine entre
dans les armes des Lusignan 2. La liaison, soutenue par Heisig, avec les Lusignan de
Chypre, avec, en arrire-plan, le vieux serpent de mer des influences orientales et
des contes indiens, rsiste mal l'examen. L'histoire de Henno aux grandes dents
localise en Normandie est antrieure l'histoire de Raymond du Chteau-Rousset,
pour laquelle aucun lien ne peut tre dmontr avec les Lusignan de Chypre. Les
dates permettent difficilement cette voie d'ventuelle diffusion et le texte de Gervais
de Tilbury voque la Provence rurale et forestire, culturellement bien loin de
Marseille3.

1. J. et W. Grimm, Die deutschen Sagen, Prface du vol. I, d. de Darmstadt, 1956, p. 7, cit par
H. Bausinger, op. cit., p. 170.
2. Cf. L. HOFFRICHTER, p. 68.
3. K. Heisig, Uber den Ursprung der Melusmensage , in Fabula, 3, 1959, pp. 170-181 (p. 178 :
Aix liegt etwa 30 km nordlich von Marseille; man wird doher koum fehlgeben, wem mon anmmmt,
TiYTHES

Ce qui est vraisemblable c'est que le nom de Mlusine est li au succs des Lusi-
gnan. Mais il est difficile de dceler si le nom de Mlusine a conduit aux Lusignan
ou si ce sont les Lusignan qui, s'tant appropri la fe, lui ont donn leur nom pour
mieux se la lier. De toute faon, la poursuite de l'tymologie nous semble dcevante.
Elle n'expliquera pas l'essentiel : pourquoi cet intrt, partir de la fin du xne sicle,
de certains personnages et certains milieux (chevaliers, clercs, peuple ) pour les
Mlusines 1?
Essayons de dfinir ici les limites du diffusionisme . D'o est partie la lgende
de Mlusine? A partir du moment o nous avons des textes nous constatons
l'existence, en plusieurs rgions, de formes voisines d'une lgende identique sans qu'un
foyer commun puisse tre dcel. Par la suite, la maison de Lusignan, puis les
maisons de Berry et de Bar (selon Jean d'Arras c'est Marie, duchesse de Bar, sur de
Jean de Berry, qui demande son frre de faire mettre par crit la lgende de
Mlusine) sont l'origine d'un mouvement de diffusion de la lgende en gnral li des
membres de la famille des Lusignan : dans l'Agenais, Chypre, Sassenage dans le
Dauphine, dans le Luxembourg. Une filire de diffusion peut tre plus
particulirement suivie. Au dpart le Roman de Mlusine de Jean d'Arras, que l'on retrouve
ds le dbut du XVe sicle dans la bibliothque des ducs de Bourgogne, bientt paul
par le roman en vers de Couldrette. De l pntre d'une part dans la Flandre, de
l'autre dans les pays germaniques. Un manuscrit de Bruges date de 1467 environ. H
est imprim Anvers, en traduction flamande, en 1491. Dans l'autre direction,le
margrave Rodolphe de Hochberg, homme de confiance de Philippe le Bon et de
Charles le Tmraire, l'introduit en Suisse. Thuring de Renggeltingen, coutte de
Berne, traduit la Mlusine de Couldrette en 1456, et sa traduction est imprime vers
1477 ( Strasbourg?), en 1491 Heidelberg. Une autre traduction parat Augs-
bourg en 1474 2. Une version allemande est traduite en polonais par M. Siennik en
1569. Le succs de cette traduction se retrouve dans de nombreuses Mlusines de
l'art savant et populaire, et des folklores polonais et ukrainiens du xvne sicle 3.
Si nous regardons maintenant non vers la descendance des Mlusines mdivales
mais vers leurs prfigurations et leurs homologues dans d'autres cultures, le vaste
champ du mythe s'ouvre nous. L'enqute comparative, inaugure par Felix Lie-
brecht4, l'diteur de l'anthologie folklorique des Otia Imperialia de Gervais de
Tilbury, a produit la fin du sicle dernier trois tudes de qualit : Der Ursprung der
Melusinensage. Eine ethnologische Untersuchung de J. Kohler (1895), la plus
suggestive et la plus moderne de problmatique; la dissertation de Marie Nowack,
Die Melusinensage. Ihr mythische Hintergrund, ihre Verwandschaft mit anderen
Sagenkreisen und ihre Stellung in der deutschen Litteratur, oriente vers l'tude des
uvres littraires allemandes (1886); enfin l'article de Jean Karlowicz, La belle
Mlusine et la reine Vanda, surtout tourn vers les Mlusines slaves (1877).
La lgende de Mlusine y est notamment rapproche : 1. en ce qui concerne
l'antiquit europenne, des mythes grecs d'Eros et Psych et de Zeus et de Sml,

dass Kauffeute aus Marseille die lteste Fassung des Marchens ans Zypern in ihre Heimat ntgebracht
haben werdenf).
1. L'tymologie de Mlusine est aborde par presque toutes les tudes. Plus spcialement
Henri Godin, Mlusine et la philologie , in Revue du Bas-Poitou, et P. Marttn-Qvat, Le trs
simple secret de Mlusine, Poitiers, 1969.
2. Cf. L. Hoffrichter et L. Desaivre, pp. 257 sqq.
3. Slownik Folklru Polskiego, d. J. Krzyzanowski, s.v. Meluzyna, pp. 226-227.
4. Zeitschrift fur vergleichende Sprachforschung (Kuhn d.), vol. , 1869.
MELUSINE AU MOYEN 6 J. LE GOFF

de la lgende romaine de Numa et dTgrie; 2. du ct d l*Ihd ancienne, de


plusieurs mythes dont celui d'Urvai serait la plus ancienne version aryenne; 3. de
toute une srie de mythes et de lgendes dans les diverses cultures, des Celtes aux
Amrindiens.
Kohler a dfini la caractristique de tous ces mythes de la faon suivante : un
tre d'une autre nature s'unit un homme et, aprs avoir men une vie humaine
commune, disparat quand se produit un certain vnement . La variable est la
nature de l'vnement qui cause la disparition. Le plus souvent cet vnement
consiste dans la rvlation de la nature de l'tre magique. Le principal type de cette
catgorie, selon Kohler, serait le type Mlusine , dans lequel l'tre magique
disparat ds que son partenaire terrestre l'a vu sous sa forme originelle.
Cette analyse, qui avait le grand mrite d'engager la mythologie dans la voie
de l'analyse structurale, rend toutefois mal compte de la vritable structure de la
lgende (ou du mythe). L'armature du conte (ou de la lgende) ce n'est pas un thme
principal ni les motifs mais sa structure, ce que von Sydow appelle la composition,
Max Luthi l forme (Gestalt), Vladimir Propp la morphologie \
Si nous en avions la comptence et l'envie nous pourrions, sans doute, faire des
diffrentes versions de la lgende de Mlusine une analyse structurale selon les
schmas de Propp. Par exemple * :
I. Un des membres de la famille s'loigne de la maison (Propp) : le hros va
la chasse.
. Une interdiction est impose au hros (Propp) : Mlusine n'pouse le hros
qu' la condition qu'il respectera un tabou (accouchement ou grossesse, nudit,
samedi).
. V interdiction est transgresse. ... Apparat maintenant dans le conte
un nouveau personnage, que l'on peut appeler l'antagoniste. Son rle est de troubler
la paix de la famille heureuse, de provoquer quelque malheur... (Propp). La belle-
mre, chez Gautier Map, le beau-frre, chez Jean d'Arras.
IV. V antagoniste tente obtenir des renseignements (Propp). Chez Gautier Map
c'est la belle-mre, mais en gnral le curieux, c'est Raimond lui-mme. Etc.
On pourrait, semble-t-il, retrouver aussi des inversions, phnomne qui tient un
rle essentiel dans le mcanisme de la transformation des contes, de Propp Claude
Lvi-Strauss, virtuose en ce domaine aussi. Dj J. Kohler parlait de Umkehrung
propos de Mlusine. E. Le Roy Ladurie en repre plus loin dans certaines versions
allemandes de Mlusine. Dans la deuxime version du mythe d'Urvai, la femme
magique (aspara) disparat quand elle voit l'homme mortel nu.
Mme si nous avions t capables de mener plus loin l'analyse structurale nous
en aurions sans doute tir des conclusions modestes et de bon sens mais susceptibles,
prcisment, de montrer l'importance pour l'historien des mthodes de lecture
structuraliste de sa documentation et les limites de ces mthodes.
La premire conclusion c'est que le conte n'est pas susceptible de n'importe
quelle transformation et que, dans cette lutte de la structure et de la conjoncture,
la rsistance de la structure tient longtemps en chec les assauts de la conjoncture.
Mais un moment vient o le systme se dfait tout comme il s'tait construit
longtemps auparavant. Mlusine, cet gard, est mdivale et moderne. Mais de mme
que nous percevons, au moment o elle apparat vers 1200, qu'elle est l'mergence

1. Cf. M.-L. Tenze, Du conte merveilleux comme genre , loc. cit., pp. 12-13, 16-17.
2. V. Propp, Morphologie du conte, trad, fr., Paris, Gallimard, d. 1970, pp. 46 sqq., Le Seuil
d., 1970, pp. 36 sqq.

597
MYTHES

crite et savante d'un phnomne populaire et oral dont les origines sont difficiles
reprer, nous savons que cette Mlusine qui, avec le romantisme, se dgage de la
structure plurisculaire, demeure prsente dans un folklore qui n'en finit pas de
mourir.
H reste que, pendant sa longue dure structurale, les transformations, non plus
de la structure mais du contenu, que tolre le conte, prsentent pour l'historien
une importance capitale. Et ces transformations ne sont pas le simple droulement
d'un mcanisme interne. Elles sont les rponses du conte aux sollicitations de
l'histoire. Avant d'tudier le contenu de Mlusine et de tenter d'en dgager la
signification historique, quelques remarques encore sur la forme. Ce seront des pierres
d'attente pour les hypothses prsentes plus loin.
Le conte, et en particulier le conte merveilleux auquel se rattache
incontestablement Mlusine, tourne autour d'un hros 2. Qui est le hros de Mlusine ?
Certainement l'poux de la fe. Mais alors que sa partenaire devrait, dans la logique
du conte, tre la mchante, logique renforce par l'idologie de l'poque qui en fait
un diable (symbolisme chrtien du serpent et du dragon), Mlusine, bien qu'elle
soit traite de pestilentia par Gautier Map et de trs fausse serpente par
Jean d'Arras (par l'intermdiaire de Raimondin en colre) est un personnage sinon
sympathique, du moins touchant. Elle apparat la fin du conte comme la victime
de la trahison de son poux. Elle devient une prtendante la place de hros. Tout
comme Marc Soriano a dcel chez La Fontaine un loup-victime et pitoyable
ct d'un loup-agresseur et dtest, Mlusine est une serpente-victime et
attendrissante. La notation finale qui la ramne, dans son invisibilit nocturne et
gmissante, auprs de ses petits-enfants enrichit, dans le registre psychologique, la
prsentation mouvante de cette pseudo-hrone. Pourquoi cet attendrissement sur
une femme dmoniaque?
Une des caractristiques du conte merveilleux, c'est la happy end. Mlusine finit
mal. Sans doute s'agit-il plutt d'une lgende et le conte merveilleux a un dbut
d'volution vers le pome hroque, dont l'accent est souvent tragique. Pourquoi
ce glissement vers un genre qui implique l'chec et la mort du hros?
Enfin dans la psychologisation du conte (tats d'me de Raimond qui jouent
un rle essentiel plusieurs stades du rcit : passion, curiosit ou colre, tristesse ou
dsespoir; volution, qui vient d'tre souligne, du caractre de Mlusine), en mme
temps que dans la tendance la rationalisation cohrente du rcit, on doit reconnatre
sans doute l'volution classique (mais non obligatoire) du mythe au conte ou
l'pope puis au roman au sens banal du terme (genre littraire) ou au sens dum-
zilien (forme et phase d'volution) 3.
Si nous abordons maintenant les problmes d'interprtation, nous devons
d'abord noter que les auteurs du Moyen Age ont donn une explication trs claire
de ce qu'tait pour eux Mlusine. Pour tous elle est un dmon succube, une fe
assimile aux anges dchus. Elle est mi-homme, mi-animal et de ses accouplements

1. Sur tout ceci, outre l'uvre de Qaude Lvi-Strauss (et notamment la srie des Mythologiques)
et l'ouvrage collectif dirig par E. F. Leach cit dans la bibliographie, voir Communications, numro
spcial : L'Analyse structurale du rcit , n 8, 1966 et M.-L. Tenze, Du conte merveilleux... ,
loc. cit., notamment ... vers la structure logique du genre (pp. 20 sqq.).
2. Sur le hros, cf. notamment M.-L. Tenze, loc. cit., p. 15, n. 7.
3. Sur cette volution, Jan de Vries, Betrachtungen zum Mrchen besonders in seinem Verhltnis zu
n
Heldensage
22, 1958, und
pp. Mythos
3-19. Toute
(FFC l'uvre
n 154),
de G.
Helsinki,
Dumzil1954.
serait
Cf.presque
Les contes
citer populaires
cet gard.,Rappelons
in Diogne,
le
dernier ouvrage, Du mythe au roman (La saga de Hadingus et autres essais), Paris, 1970.

598
MELUSINE AU MOYEN AGE J. LE GOFF

avec un mortel naissent des enfants exceptionnels, dous de dons physiques (beaut
pour les filles, force pour les hommes), mais tars ou malheureux \ Certains expliquent
aussi les raisons de ces mariages. La serpente, condamne pour une faute souffrir
ternellement dans le corps d'un serpent, recherche l'union avec un homme, seule
susceptible de l'arracher son ternit malheureuse pour lui permettre de mourir
de mort naturelle et de jouir ensuite d'une autre vie heureuse.
Cet habillage chrtien n'a rien de surprenant si l'on songe l'encadrement
chrtien de toute la vie culturelle au Moyen Age et au fait qu' la fin du xne sicle
le christianisme s'engageait dans la voie des explications rationnelles, mme si ses
raisons s'appliquaient des donnes de base parfaitement irrationnelles. Notons
au passage que, si la lgende est aussi encadre par une explication chrtienne (avant
ou aprs), il y a peu d'lments chrtiens dans la lgende elle-mme. Si, dans
l'histoire d'ffenno aux grandes dents et dans la lgende de la dame d'Esperver, c'est son
mauvais comportement de chrtienne (non-assistance la messe intgrale) qui
dclenche les soupons et si ce sont les exorcismes chrtiens (eau bnite, oblation de
l'hostie) qui la dmasquent, dans l'aventure de Raymond du Chteau-Roussel il
n'entre aucun lment chrtien. Si le roman de Jean d'Arras baigne dans un climat
chrtien d'un ct, de l'autre, aucun lment chrtien ne joue un rle important
dans le droulement de l'histoire. C'est tout juste si la colre fatale de Raimondin
se dclenche propos de l'incendie d'un monastre, Maillezais. Mlusine vient de
plus loin que le christianisme. Si les murs et coutumes des dmons succubes
expliquent, aux yeux des clercs mdivaux, la nature et l'histoire de Mlusine, il ne
peut en tre de mme pour nous.
Quel est donc l'enjeu de l'histoire? Que l'initiative, les avances viennent de
Mlusine (dsireuse d'chapper son sort) ou de Raymond (enflamm de passion),
la dot de Mlusine c'est pour Raymond la prosprit. Mlusine trahie, Raymond
se retrouve plus ou moins gros-jean comme devant. La corne d'abondance est tarie.
Ainsi se rvle la nature de Mlusine. travers sa fonction dans la lgende. Mlusine
apporte la prosprit. Qu'elle se rattache concrtement et historiquement (et nous
ne le saurons sans doute jamais) une desse de fcondit celtique et autochtone,
un esprit fertilisateur, une hrone culturelle d'origine indienne (ou plus
vraisemblablement et plus largement indo-europenne), qu'elle soit d'origine chto-
nienne, aquatique ou ouranienne (elle est tour tour et en mme temps serpent,
sirne et dragon et il est peut-tre vrai, ce niveau, que la Fontaine de Jean d'Arras
ait une saveur celtique assez nette, tandis que, chez Gautier Map la mer et chez

1. I) Audivimus demones incubos et succubos, et concubitus eorum periculosos; heredes autem


eorum aut sobolem felici fine beatam in antiquis historiis aut raro aut nunquam legimus, ut Alnoldi qui
totam hereditatem suam Christo pro sanitate sua retribuit, et in eius obsequiis residuum vite peregrinus
expendit (Gautier Map, conclusion de l'histoire d'Edric le Sauvage, De nugis curialium, 11, 12, d.
M. W. James, p. 771.) Mme explication de Gervais de Tilbury {Otia Imperialia, I, 15, avant
l'histoire de Raymond du Chteau Rousset) qui rapproche le cas des femmes-serpents de celui des loups-
garous. De mme Jean d'Arras, qui se rfre Gervais de Tilbury. L'originalit de Jean d'Arras
est d'identifier, en insistant, ces dmons succubes avec les fes (importance dans son esprit et son
uvre des sources populaires) et, d'autre part, de noter les trois tabous : elles leur faisoient jurer,
les uns qu'ilz ne les verroient jamais nues, les autres que le samedy n'enquerroient qu'elles seroient
devenues, aucunes se elles avoient enfans, que leurs maris ne les verroient jamais en leur gsine
(d. L. Stouff, p. 4). A quoi il ajoute, explicitant bien le mcanisme de prosprit li au pacte : Et
tant qu'ilz leur tenoient leurs convenances, ils estoient regnans en grant audicion et prosprit.
Et si tost qu'ilz dfailloient ilz les perdoient et decheoient de tout leur bonheur petit a petit . Dj
Geoffrey de Monmouth, dans YHistoria Regum Britanniae avait expos les amours des humains
et des dmons (incubes et succubes) propos de la naissance de Merlin (ici le couple est invers :
mortelle + dmon incube).
MYTHES

Gervais de Tilbury, une rivire et chez tous deux un bain sont une simple
rfrence la nature aquatique de la fe), dans tous ces cas elle apparat comme
l'avatar mdival d'une desse-mre, comme une fe de la fcondit.
Quelle fcondit? Elle assure son poux force et sant. Mais elle le comble
surtout dans trois domaines ingalement.
Celui, d'abord, de la prosprit rurale. Si, dans Gautier Map et dans Gervais
Tilbury, la rfrence rurale est allusive (mais le cadre forestier de la rencontre est
fortement symbolique d'un rapport la fort qui, d'aprs ce que nous voyons plus
clairement ailleurs, est probablement le dfrichement), dans Jean d'Arras l'activit
dfricheuse de Mlusine est considrable. Les clairires s'ouvrent sous ses pas, les
forts se transforment en champs. Une rgion, le Forez (un Forez qui est peut-tre
breton), lui doit de passer de la nature la culture.
Mais, chez Jean d'Arras, une autre activit cratrice est passe au premier plan :
la construction. Autant et plus qu'une dfricheuse, Mlusine est devenue une btis-
seuse. Elle sme sur sa route, en ses nombreux dplacements, chteaux forts et villes
qu'elle construit souvent de ses propres mains, la tte d'un chantier.
Quelque prvenu que l'on soit l'gard de Phistoricisme, ce serait sans doute
vouloir laisser chapper la vrit que de se refuser voir ici le visage historique de
Mlusine li une conjoncture conomique : dfrichements et constructions,
dfrichement puis construction. Mlusine, c'est la fe de l'essor conomique mdival.
Pourtant il est un autre domaine o la fcondit de Mlusine est encore plus
clatante. Celui de la dmographie. Ce que Mlusine donne avant tout Raymond,
ce sont des enfants. Mme quand ils ne sont pas dix comme chez Jean d'Arras, ils
sont ce qui survit la disparition de la fe-mre et la ruine de Fhomme-pre.
Edric reliquit heredem filium suum . De Henno et de sa pestilentia adhuc extat
multa progenies . Raymond du Chteau Rousset a gard de l'aventure et de la
msaventure une fille cujus jam successio ad nos usque pervenit .
Mlusine disparue, si on l'entend encore, c'est quand elle accomplit sa fonction
essentielle, celle de mre et de nourricire. Ravie la lumire, elle reste une gnitrice
nocturne.
Qui rsisterait ici voquer la famille fodale, le lignage, cellule de la socit
fodale? Mlusine, c'est le ventre d'o est sortie une noble ligne.
Ainsi le structuralisme (et l'histoire compare), s'ils aident liquider un histo-
ricisme fallacieux, celui de l'historicit vnementielle des contes et lgendes
(chercher l'explication et, pis encore, l'origine d'un conte ou d'une lgende dans un
vnement ou un personnage historique), permettent aussi, si on prte attention
non seulement la forme mais aussi au contenu mouvant, de mieux saisir leur
fonction historique en rapport non plus avec un vnement, mais avec les structures
sociales et idologiques elles-mmes.
A ce stade, on ne peut luder deux gros problmes.
Nous ne ferons que nommer l'un : c'est le totmisme. J. Kohler lui a consacr,
parlant de Mlusine, un long dveloppement. Cette femme-animal, origine et
emblme du lignage, ne force-t-elle pas reposer le problme du totmisme 1

1. Dans une uvre de jeunesse Georges Dumzil a abord, propos de Urvai, les thmes
musiniens en voquant les hypothses totmiques de Frazer et en renvoyant plus spcialement
l'tude de J. Kohler et aux travaux slaves, et surtout polonais : La nymphe Urvai est la doyenne
d'une corporation fort rpandue dans le folklore : celle des femmes surnaturelles qui pousent un

600
Illustration non autorise la diffusion

Les pousailles de Raymon et de Mlusine


(Couldrette, Ms. Fr. 12575, fol. 26 v, Bibl. Nat., Paris
Illustration non autorise la diffusion

Mlusine - dragon s'envole du chteau de Lusignan


(Couldrette, Ms. Fr. 12575, fol. 86 r, Bibl. Nat., Paris)
Illustration non autorise la diffusion

Mlusine - sirne revient allaiter de nuit son petit enfant


(Couldrette, Ms. Fr. 12575, fol. 89 r. Bibl. Nat, Paris)
MELUSINE AU MOYEN AGE J. LE GOFF

Le second est le problme des liens entre cette littrature et la socit. Qui produit
ces contes ou lgendes, et pourquoi?
Les crivains qui nous en livrent les versions savantes qui sont la base de cette
tude? Oui ou non. La triple contrainte de leur commanditaire, du fonds (populaire?)
o ils puisent et de la forme littraire qu'ils emploient limite singulirement leur
initiative. Mais si l'on sent, chez Gautier Map, l'attrait du merveilleux, chez Gervais
de Tilbury la conviction de faire uvre scientifique en intgrant les mirabilia dans
l'univers de la ralit et de la connaissance, chez Jean d'Arras le plaisir esthtique
et formel de traiter une matire plaisante, on peroit qu'ils permettent surtout
d'autres de s'exprimer travers eux. Ces autres, quels sont-ils?
On est frapp par l'appartenance des hros une mme classe sociale et une
classe leve. Pourquoi s'en tonner? Ne sait-on pas que le fils du roi est le hros
principal du conte populaire? Mais prcisment il ne s'agit pas de fils de roi. Il
s'agit de la petite et moyenne aristocratie, celle des chevaliers, des milites, parfois
dsigns comme nobles. Henno, Edric, le seigneur de l'Espervier, Raymond du
Chteau-Rousset, Raimondin de Lusignan, ce sont des milites. Des milites
ambitieux, dsireux de dilater les frontires de leur petite seigneurie. Voil l'instrument
de leur ambition : la fe. Mlusine apporte la classe chevaleresque terres, chteaux,
villes, lignage. Elle est l'incarnation symbolique et magique de leur ambition sociale.
Mais cet arsenal de la littrature merveilleuse qu'ils dtournent leur profit,
ils n'en sont pas les fabricants. Je retrouve ici les ides d'Erich Khler sur la petite
et moyenne aristocratie, suscitant au xne sicle une culture elle et pour elle, dont
bientt la langue vulgaire sera le vhicule. Des chansons de geste Mlusine, les
trsors du folklore que les chevaliers entendaient raconter leurs paysans dont
ils taient encore proches au xne sicle ou faisaient couter par leurs crivains
quand ils avaient pris de la distance, trsors du folklore qui mlaient de vieux
mythes folkloriss des histoires de clercs plus rcentes popularises et des contes
sortis de l'imagination des conteurs paysans, tout ce monde du merveilleux populaire
venait enrichir l'armement culturel des chevaliers. Il y faudrait ajouter une certaine
distance, sinon une certaine hostilit de cette classe l'gard sinon du
christianisme, du moins de l'glise. Elle refusait ses modles culturels, prfrant les fes aux
saintes, faisant des pactes avec l'enfer, jouant avec un totmisme suspect 2. Tentation

mortel sous une certaine condition et qui, le jour o le pacte est viol, disparaissent jamais, laissant
parfois au malheureux poux la consolation d'un fils, premier d'une ligne hroque. En Europe
ce thme de folklore est largement rpandu, et les romans de Mlusine lui ont donn, en mme temps
que la conscration littraire, une vitalit nouvelle : il fleurit des lemuziny jusqu'aux bords de la
Vistule. Mais les Ngres, mais les Peaux-Rouges racontent des histoires semblables, et sir J.-G. Frazer
a propos l'hypothse que ces contes sont un reste de mythologie totmique; chez lesOjibways
en effet, et sur la Cte de l'Or, la forme des contes est solidement lie l'organisation de la socit
en clans totmiques, et jusque dans notre folklore europen la nature mi-humaine mi-animale de
l'hrone (sinon du hros) a subsist... Mais une origine si obscure et si lointaine est ici pour nous
sans importance : ce qui nous importe, au contraire, ce sont les traits par lesquels l'histoire de Puru-
ravas et d'Urvai se distingue du type ordinaire des contes mlusiniens... (Le problme des
Centaures, Paris, 1929, pp. 143-144.)
1. Exprimes notamment dans Observations historiques et sociologiques sur la posie des
troubadours in Cahiers de Civilisation mdivale VU, 1964, repris dans Esprit und arkadische Freiheit.
Aufstze aus der Welt der Romania, Francfort/Main, 1966.
2. Cf. la remarque de Claude Lvi-Strauss : Le totmisme est d'abord la projection hors de
notre univers, et comme par un exorcisme, d'attitudes mentales incompatibles avec l'exigence d'une
discontinuit entre l'homme et la nature, que la pense chrtienne tenait pour essentielle.

601
MYTHES -

qu'il ne faut pas exagrer. Les poux de Mlusine conciliaient la profession de


chrtien avec une pratique parfois dsinvolte. Marc Bloch a montr leur classe prenan
dans la ralit vcue des liberts avec la doctrine chrtienne du mariage et de l
famille.
Nous contenterons-nous d'avoir par ces hypothses rejoint en partie les ides d
Jan de Vries sur les contes populaires et, plus gnralement, d'avoir tent d'applique
la simple et profonde remarque de Georges Dumzil : Les mythes ne se laissen
pas comprendre si on les coupe de la vie des hommes qui les racontent. Bien
qu'appels tt ou tard une carrire littraire propre, ils ne sont pas des inventions
dramatiques ou lyriques gratuites, sans rapport avec l'organisation sociale ou
politique, avec le rituel, la loi ou la coutume; leur rle est au contraire de justifier tou
cela, d'exprimer en images les grandes ides qui organisent et soutiennent tout cela1
Que, comme le veut Jan de Vries, le conte de fes soit li une priode
culturelle dtermine et que cette priode ait t pour l'Occident et, en particulier
pour la France la seconde moiti du xne sicle, ne me parat pas une conclusion
suffisant rendre compte de la porte d'une lgende comme celle de Mlusine.
Le conte est un tout. S'il est lgitime d'en isoler le motif central celui de l
prosprit, acquise et perdue d'ailleurs dans certaines conditions pour y retrouve
l'appel fait une desse-mre par une classe sociale, il faut surtout chercher l
morale du conte dans sa conclusion.
On l'a not, Mlusine finit mal. Jan de Vries, voquant les milieux
aristocratiques qui laborrent (laborrent, je n'en crois rien, accaparrent oui, mais
l'laboration vient de spcialistes, chez le peuple et chez les clercs, conteurs populaire
et conteurs - crivains savants) l'pope et le conte de fes, remarque : derrir
l'optimisme apparent peut trs bien se cacher le sentiment d'un chec invitable f.
Ce serait une entreprise au-dessus de nos possibilits que de rechercher commen
et pourquoi cette qute de la prosprit, et tout particulirement cette recherche de l
prosprit familiale, aboutit un constat d'chec ou de demi-chec. Notons le fait
Rapprochons-le des remarques qui ont t faites sur le pessimisme au bout d
l'volution littraire du roman du xixe et du dbut du xxe sicle. Pour beaucoup
de romanciers d'alors, la trajectoire de leur sujet c'est la croissance et l'agonie d'un
famille. Dans des milieux diffrents, avec des ressources intellectuelles et artistique
diffrentes, dans un climat idologique diffrent, des Rougon-Macquard aux Budden
broks, une famille s'panouit et se dsagrge.

Le Totmisme aujourd'hui, 3e d., Paris, 1969, p. 4). Sur l'antihumaaisme qui s'oppos
vigoureusement l'humanisme chrtien roman et gothique (continuit entre l'homme et les rgne
animal et vgtal), cf. les dossiers iconographiques et les analyses stylistiques de J. Baltrusattis
Le Moyen Age fantastique, Paris, 1955, et Rveils et Prodiges. Le gothique fantastique, Paris, 1960
La pierre de touche la grande mise en cause de l'homme fait ad imaginem Dei c'est le loup
garou. Cf. Montague Summers, The Werewolf, Londres, 1933. Troublants aussi les cas du singe e
de l'homme sauvage. Cf. H. W. Janson, Apes and Ape Lore in the Middle Ages and the Renaissanc
Londres, 1952. Richard Bernheimer, Wild Men in the Middle Ages. A study in art, sentiment an
demonology, Cambridge (Mass.), 1952. F. Tinland, Vhomme sauvage, Paris, 1968.
1. G. Dumzil Mythe et pope, I, Paris, 1968, p. 10.
2. Jan de Vries, Les contes populaires, loc. cit., p. 13, cf. M.-L. Tenze voquant la Wunsch
dichtung, la littrature de compensation selon Max Luthi, Du conte merveilleux..., loc. cit., pp. 26

602
MELUSINE AU MOYEN AGE J. LE GOFF

Ainsi les lignages mlusiniens. Mais comme Roger Martin du Gard, la fin des
Thibault, maintient la petite esprance d'un enfant, les conteurs mdivaux de Mlu-
sine arrachent l'envol de la fe vers son enfer ce voyage des mes o Propp voyait
en dfinitive le thme unique du conte ? 1 des petits enfants par qui tout
continue, ou plutt l'essentiel, la continuit elle-mme. Adhuc extat progenies 2.

POST-SCRIPTUM
Nous avions achev cet article quand nous avons eu connaissance, grce
l'amabilit de Mme Marie-Louise Tenze de l'ouvrage de Lutz Rhrich, Erzhlungen
des spten Mittelalters und ihr Weiterleben in Literatur und Volksdichtung biz zur
Gegenwart. Sagen, Mrchen, Exempel und Schwnke mit einem Kommentar herausge-
geben von L. R., 2 vol., Berne et Munich, Franck Verlag, 1962-1967. L'auteur
y dite (vol. I, pp. 27-61) et commente (ibid., pp. 243-253) onze textes, chelonns
du xive au xxe sicle, concernant une Mlusine badoise lie la lgende du
chevalier Peter von Staufenberg (Die gestrte Mahrtenehe). Dans son commentaire
l'auteur rapproche la lgende de celle du chevalier Raymond du Chteau Rousset chez
Gervais de Tilbury et des Lusignan chez Jean d'Arras. Son interprtation rejoint
la ntre en faisant de la fe badoise un personnage totmique (le mot n'est pas
employ) utilis par un lignage chevaleresque : Der Staufenbergtypus gehrt zug-
leich zur Gruppe jener Erzhlungen, die den Ursprung eines mittelalterlichen
Adelsgeschlechtes von der Verbindung mit einem ubernatiirlichen Wesen abzuleiten
suchen, um damit dem Legitimittsanspruch der Familie eine hhere, metaphysische
Weihe zu verleiten. Es handelt sich um die genealogische Sage der adeligen Familie
die auf der Burg Staufenberg in der Ortenau (Mortenouwe) im mittleren Baden
ansssig war (p. 244). La plus ancienne version de la lgende est de 1310 environ
mais a sans doute des racines au sicle.

1. Depuis la vieille et classique tude d'Alfred Maury, Les fes du Moyen Age, Paris, 1843,
nouvelle d. 1896), les fes mdivales n'ont pas beaucoup intress les historiens et elles
n'apparaissent dans les travaux des folkloristes que sur des points particuliers. Cf. toutefois, C. S. Lewis,
The discarded image. An introduction to Medieval and Renaissance literature, ch. VI : The Longaevi ,
Cambridge, 1964, pp. 122-138. Lewis a not, en particulier chez Gautier Map, la rfrence aux
mes des morts; mais tout son livre nous parat vici par une conception du Moyen Age comme
poque livresque (cf. notamment p. 1 1) que nous croyons fausse parce que lie aux illres de la
mdivistique traditionnelle et vicie par le recours au mythe de l'homme du Moyen Age (par
exemple p. 10 : medieval man was not a dreamer nor a wanderer; he was an organise*, a codifier,
a builder of systems, etc. . Filii mortue, dit Gautier Map des enfants d'une pseudo-Mlusine voque
juste avant la fe d'Henno (De nugis curialium, IV, 8, d. M. R. James, p. 174). J. Kohler avait not :
es ist der Sagenstoffder sich um die Orpheussage schlingt, p. 31. A. Maury, de son ct, avait soulign
que Mlusine, chez Jean d'Arras, pousse des gmissements douloureux chaque fois que la mort
vient enlever un Lusignan .
2. Je tiens remercier particulirement M. Claude Gaignebet qui m'a procur les numros du
Bulletin de la Socit de Mythologie franaise o figurent des articles concernant Mlusine, et M. Jean-
Michel Guilcher qui m'a signal les miniatures du Ms Fr. 12575 de la B.N. (le plus ancien manuscrit
du Roman de Mlusine de Couldrette, xve sicle) dont certaines illustrent cet article.
: Mlusine ruralise
Dam l'pope, le chant populaire et la langue tout entire, on
retrouve constamment les mmes choses. Tantt c'est le fonds qu
leur est commun, tantt ce sont seulement quelques lignes, quelque
locutions, quelques termes. La diffrence est, tantt dans le dbut
tantt dans le dnouement, ou simplement dans les moyens et le
transitions. Mais quelque grande que soit la ressemblance, il n'y en a
pas moins des dissemblances incontestables. Ici, il a plnitude e
complet dveloppement. L, pauvret et disette de dtails. Mais cett
pauvret incontestable a presque toujours sa compensation dans son
originalit. Quand on examine de prs la langue, on la voit se graduer
ternellement et l'infini en suites et sries incommensurables, et nou
montrer des racmes mortes ct des racines vivantes, des mots
composs, des mots simplifis, des mots dont le sens se prcise davantag
ou qui par analogie avec un sens voisin, s'cartent de plus en plus de leu
signification primitive. On peut mme suivre ces rvolutions jusqu
dans l'accentuation et la chute des syllabes; jusque dans les sons isols.
Ce qui se passe par rapport la langue se reproduit dans l'ensembl
des manifestations qui revtent un caractre potique. Les
ressemblances et les rptitions sont invitables. Mais elles sont moins u
inconvnient qu'une ncessit et nous n'avons pas cru, sous prtext
de les faire disparatre, devoir supprimer des traditions qui avaien
notre respect le mme droit que toutes les autres. Nous nous somme
encore bien moins permis de suppler la pauvret de quelques-une
soit en fondant avec elles plusieurs petites traditions qui, malgr
l'absence de couleur et de forme pouvaient la rigueur tre considre
comme des lambeaux, soit en y faisant des additions que rien ne pouvai
lgitimer et auxquelles aurait manqu la pense impntrable qui
prsid au tout dont ces fragments ont fait partie . (Grimm, tradui
et cit par L. F. Lhritier, Veilles allemandes, 1838, 1, p. XVII).

Avec Ppoque moderne, Mlusine sort de la grande histoire littraire o l'avai


projete le talent de Jean d'Arras. Elle subsiste cependant, ou bien s'implante ou s
rimplante, en catimini, dans la vie culturelle de la bourgade et du village, et plu
gnralement dans le flux des cultures orales-populaires \ N. du Fail, au chap. V
de ses Propos rustiques 2 parus en 1548, place en effet la femme-serpent dans le
rpertoire d'un bon lourdaud , Robin Chevet : ce Robin est villageois, dans la
campagne de Rennes; laboureur habile; et conteur populaire, au sens le plus strict et l
plus professionnel de ce terme : il apprend par cur, en effet, les histoires qu'il
reues en dpt d'autres conteurs plus gs que lui, et qu'il raconte ensuite la
veille : Volontiers aprs souper, le dos tourn au feu... le bonhomme Robin... commen
oit un beau compte du temps que les bestes parloyent... : comme le Renard desro
boit le poisson aux poissoniers; comme il fait battre le loup aux lavandires, lorsqu'i

connues
bibliographie
Cf.
Bibl.
Mais
la production
1.
2.
aussi,
de
laNous
Cette
serpente
de
la
par
dans
Pliade,
Lo
partie
avons
tmoignage)
de
leDesatvre,
occupe
livres
registre
utilis
de
Paris,
notre
qu'on
aussi
l'dition
qu'a
de
Gallimard,
dans
expos
associe
l'crit
laisses
uneLequ'en
place
s'intresse
Mythe
,
1965;
Mlusine
laaimportante
mdiocre
Bibliothque
donne
notamment
de exclusivement
ladans
Mre
Pierre
Mlusine
(et
lableue
p.culture
qui
Lusine,
Jourda
,
mriterait
de
de
auxTroyes
-crite
Nodot,
Saint-Maixent,
et
(Conteurs
traces
pp.:une
620-621).
indubitables
voir
1698.
defranais
tude
l'poque
ce1883,
particulire)
propos,
du(indirectemen
pp.
XVIe
moderne
la249-252
sicle
dan
MELUSINE RURALISE E. UE ROY LADURIE

apprenoit pescher; comme le chien et le chat alloyent bien loin; de la Corneille,


qui en chantant perdit son fromage; de Mlusine, du loup garou; de cuir d'Asnette ;
des Fes, et que souventes fois parloit elles familiairement, mesme la vespre,
passant par le chemin creux... A en juger par le rseau de dates relatives qu'indique
a et l Nol du Fail, Robin Chevet tait conteur actif, aux environs de 1490-1500.
Soit un demi-sicle avant la parution des Propos rustiques; or l'image, qui donc est
trs ancienne, que Du Fail donne ainsi de la culture paysanne et populaire, avec son
rpertoire et ses formes d'expression collective, offre toutes les garanties souhaitables
de vraisemblance, quant l'insertion relle de Mlusine dans le folklore vivant de
la France de l'Ouest, la fin du xve sicle; la veille familiale, au cours de laquelle
Robin dbite ses rcits, est en effet trs prcisment dcrite par notre auteur; elle
correspond un pattern de sociabilit traditionnelle, rpandu en Armorique et
ailleurs. Nol du Fail avait assist ces veilles dans sa jeunesse; et les vieux paysans,
vignerons, ou matres d'cole, qu'il rencontrait lors de tournes dans ses domaines,
lui avaient racont des veilles analogues, qui s'taient droules une vingtaine
d*annes avant sa naissance. Sur ce point comme sur tant d'autres, Du Fail rpte
fidlement les propos qui lui furent tenus par ses informateurs. En dpit d'un style
quelquefois mivre et fleuri, et d'une volont nette de gommer certains aspects
tragiques de la condition paysanne, par lui peinte en rose ou en vert, Du Fail donne un
tableau exact de la vie rurale. Tel dtail qu'il rapporte, toujours valable aux sicles
qui suivront (construction d'une maison en torchis, baril de boisson des charretiers
accroch au collier du cheval de devant ) prouve l'acuit de son observation.
D'autant plus significative est la liste des contes qui encadrent Mlusine, dans ce
folklore trs ancien des campagnes rennaises. Les deux premiers pisodes mis en
cause, tous deux relatifs au renard et aux poissons, ne sont pas seulement lis de
faon intime une culture mdivale toujours vivace. Us correspondent aussi aux
contes n 1 et 2 de la classification des types du conte populaire , propose par
Aarne et Thompson 2. De ces deux contes, il existe et il existera en effet jusqu'au
XXe sicle, des centaines et des centaines de versions orales, qui fleuriront sans relche
dans les pays situs entre Gibraltar et l'Oural 3. Les autres historiettes voques par
Nol du Fail propos des veilles de Robin Chevet, sont elles aussi partie intgrante
du fonds de roulement de la culture orale de l'Ouest bocager, telle qu'elle est
connue par les documents, par la littrature, ou par les enqutes plus rcentes des
ethnographes. Il est donc certain qu'en voquant ainsi Mlusine, Du Fail ne se faisait
pas simplement l'cho d'une tradition littraire; il tait l'coute du folklore vivant
de son poque. Prcurseur de thories qui, tort ou raison, connatront une
superbe popularit, le gentilltre breton ne se bornait pas du reste constater ainsi
la fortune coriace du mythe mlusinien. H cherchait aussi expliquer celle-ci, tout

1. Sur cuir d'Anette , voir effectivement la version bretonne (et orale), intitule elle aussi
Peau Anette, dans Sbdllot, Littrature orale de Haute-Bretagne, pp. 73-78, cit par P. Delarub
et M.-L. Tenze, Le Conte populaire franais, Paris, Maisonneuve et Larose, vol. , p. 264.
2. A. Aarne, traduit et augment par S. Thompson, The types of the folktale, Helsinki, 1961,
pp. 21-22. Au dbut du xyne sicle galement, Mlusine et le Roman de Renart font partie du
rpertoire des contes de nourrices raconts aux petits enfants (Ph. Aris, L'enfant et la vie familiale sous
l'Ancien Rgime, Paris, 1960, p. 59).
3. Aarne et Thompson, ibid.

605
MYTHES ; 5

comme celle d'Obron, de Merlin, ou du cheval de Pacolet , par la survivance


populaire de traditions pr-chrtiennes
Quelques annes aprs la parution des Propos rustiques, Franois Rabelais,
son tour, mentionne la lgende de Mlusine comme bien vivante parmi les peuples
du Poitou, aux lieux mme o l'avait recueillie Jean d'Arras : Aprs boyre, visitez
Lusignan, Partenay, Vovant, Mervant et Pozauges en Poictou. L trouverrez tes-
moings vieuls de renom et de la bonne forge, lesquellz vous jureront sur le braz
Saint-Rigom 2, que Mellusine leur premire fondatrice avoit corps fminin
jusqu'aux boursavitz et que le reste en bas tait andouille serpentine ou bien serpent
andouillicque. Elle, toutesfoys, avoit alleures braves et gallantes, lesquelles encores
aujourd'huy sont invites par les Bretons balladins dansans leurs trioriz fredon-
nizs 3. Ds 1532, du reste, l'auteur de Pantagruel, dcrivant la visite d'Epistmon
aux Enfers 4, y reprsentait Mlusine en souillarde de cuisine , et son fils Geofroy-
la-grande-dent, en allumetier f .

Les textes de Nol du Fail et du Quart Livre dmontrent la persistance d'un


folklore mlusinien, enracin dans certaines populations du Poitou et de PArmo-
rique orientale. Us sont, en revanche, beaucoup moins probants, ds lors qu'il s'agit
d'apprcier le contenu de ce folklore. Cette obscurit se dissipera un peu, trente
annes plus tard, avec le tmoignage de Brantme : l'auteur des Grands capitaines
franais, mentionne en effet la visite que rendit vers 1575 au chteau de Lusignan
(rcemment ruin par Montpensier), la reine mre Catherine de Mdicis. A ce
propos Brantme rappelle que Charles-Quint, lors de son passage Lusignan dans
l'hiver de 1539-1540, ne se put saouler d'admirer de louer la beaut, la grandeur
et le chef-d'uvre de ceste maison, et faicte, qui plus est, par une telle dame
(Mlusine), de laquelle il s'en fit faire plusieurs contes fabuleux, qui sont l fort communs,
jusques aux bonnes femmes vieilles qui lavent la lexive la fontaine, que la reyne
mre (Catherine de Mdicis) voulut aussi interroger et ouyr . Et Brantme

1. N. du Fail, Contes et discours d'Eutrapel (au chapitre 33, intitul De la Moquerie ), p. 483
de l'dition Natoire, Anvers, 1587.
2. Les reliques de saint Rigomer taient conserves Maillezais et fort rvres en Poitou
(Rabelais, uvres compltes, d. Pliade, N.R.F., Paris, 1951, p. 666; note 1, tablie par J. Bou-
lenger). Il est noter qu' l'abbaye de Maillezais prcisment, tait enterr Geoffroy la grande
dent, fils de Mlusine.
3. Rabelais, Quart livre, chap. 38. L'allusion finale la Bretagne (voir, propos des danses
mises en cause, Guilcher, La tradition populaire de danse en Basse-Bretagne, Paris, 1963), est
intressante dans la mesure o les textes de Du Fail et d'Etienne de Lusignan indiquent, pour les xv#-
xvie sicles, une extension de l'influence de Mlusine jusqu'en Bretagne (Etienne de Cypre de
Lusignan, Les gnalogies de 67 trs nobles et trs illustres maisons..., Paris, 1586, p. 49).
4. Pantagruel, chap. 30.
5. Si intressant qu'il puisse paratre au premier abord, le lien de Mlusine avec la cuisine drive
peut-tre tout simplement d'une rime trop tentante. Voir aussi ce propos Corneille, Le Menteur,
Acte 1, scne 6. Urgande et Mlusine n'ont jamais sur le champ mieux fourni leur cuisine .
D reste nanmoins que les repas miraculeusement abondants et servis caractrisent en effet les
noces de Mlusine {Mlusine par Jean d'Arras, dition de Ch. Brunet, Paris, 1854, p. 62); et que,
en Poitou au moins, Mlusine est comestible, ayant donn son nom et ses formes un gteau local
(Nodot, Mlusine, 1698, p. 13 de l'd. Favre; cf. aussi M. de La Liborlire, dans Gteaux d'une
forme
d. 1867,particulire
p. 225). Sur
, Bull,
le nomde de
la ce
Soc.
gteau,
des Antiq.
et sondelien
V Ouest,
plausible
1840,
avec
et les
L. dons
Favre,
de Glossaire
fertilit frumentaiie
du Poitou,
de la fe, voir /a, page suiv., note 3.

606
MELUSINE RURALISE E. LE ROY LADURIE

enchane J : Les unes luy disoient qu'ilz la voyoient quelques fois venir la
fontaine pour s'y baigner, en forme d'une trs beile femme et en habit d'une vefve;
les autres disoient qu'ilz la voyaient, mais trs rarement, et ce les samedis vespres
(car en cest estt ne se iaissoit-elle guircs voir) se baigner, moyti le corps d'une
trs-belle dame et l'autre moyti en serpent; les unes disoient qu'ilz la voyoient se
pourrnener toute vesteue avec une trs-grave majest; les autres, qu'elle paroissoit
sur le haut de sa grosse tour en femme trs belle et en serpent; les unes disoient que,
quand il devoit arriver quelque grand dsastre au royaume, ou changement de
rgne, ou mort et inconvnient de ses parens, les plus grands de la France, et fussent
roys, que trois jours avant on l'oyoit crier d'un cry trs-aigre et effroyable par trois
fois : on tient cestuy-cy pour trs-vray. Plusieurs personnes de l qui l'ont ouy
assurent, et le tiennent de pres en filz; et mesmes que, lorsque le sige y vint, force
soldatz et gens d'honneur l'affirment qui y estoient; mais surtout, quand la sentence
fut donne d'abbattre et ruyner son chasteau, ce fut alors qu'elle fit ses plus hautz
cris et clameurs; cela est trs-vray par le dire d'honnestes gens. Du despuis on ne l'a
point ouye. Aucunes vieilles pourtant disent qu'elle s'est apparue, mais
trs-rarement.
Pour fin et vraye vrit finale, ce fut en son temps une trs-sage et vertueuse dame,
et marye et vefve, et de laquelle sont sortis ces braves et gnreux princes de Lusi-
gnan. qui par leur valeur se firent roys de Cypre, parmy les principaux desquelz fut
Geoffroy la grand dent, qu'on voyait reprsent sur le portail de la grand'tour en
trs grande stature .
Un sicle plus tard (1669), dans un rcit sec et ironique, Claude Perrault fait part
son tour des traditions qu'il a recueillies sur place, lors d'une excursion Lusignan;
et il crit au sujet de Melusine , de son puits au trsor , de son chteau ,
et de la fontaine o elle a t transforme : Etant partis sur les trois heures (de
Poitiers) nous arrivmes 6 heures Lusignan, petite ville leve sur des rochers
o l'on monte par un chemin creux, troit, roide. On nous fit voir ce qu'on appelle
le chteau de Melusine qui ne parut point tre autre chose que les murs de la ville
qui ont quelques tours. Le tout fort ancien et fort ruin, bti seulement de pierres
petites et non tailles comme celles de meulire. Le garon d'un marchal qui, a entendu
conter sa grand-mre l'histoire de Melusine ainsi qu'il nous dit nous servit de
guide et d'interprte pour voir les antiquits de ce lieu si clbre. Mais il ne put rien
nous faire voir, aprs nous avoir promis en allant de nous montrer la fontaine o
Melusine se baignoit quand elle fut transforme en Melusine et le puits o l'on
entend rsonner l'or et l'argent 2 dont il est plein quand on y jette une pierre; parce
que ce puits s'est trouv transform en un trou carr revtu de maonnerie, large
environ de 2,5 pieds en carr, et profond de 3 pieds. La fontaine fut ainsi
mtamorphose en un petit morceau de mur d'environ 6 pieds en carr, au bas duquel il y
avait un trou carr, de moins de 6 pouces dont il fallait supposer que l'eau avait
autrefois sorti mais qui tait tout sec. Il nous vouloit mener une autre fontaine
nomme Caillerot 3, qui gurit toutes sortes de maladies, et qui est un prsage de la

1. u\ es compltes de Brantme, d. 1869 par L, Lalanne, tome V, Grands capitaines franais,


p. 19
2. Sur es dons de mtaux prcieux et ae pierres prcieuses, dont Melusine en effet n est jamais
avare cf. ("dition du roman de Jean d'Anus dj cite, de 1 854, pp. 41, 124 et 357.
3. Ce nom. ma! orthographi par Perruik, est rapprocher des Coiraults et Koirots (noms
locaux des rteaux Merlusins, d'aprs Df L\ Liborlire, dans Bull, de la Soc. des Antiq. de l'Ouest,
1840;

607
mythes .:-:

fertilit de l'anne quand elle a de l'eau en abondance; mais nous n'osmes pas alle
de crainte de la faire disparatre, comme les autres rarets, ce qui aurait apport u
grand prjudice la province qui n'est pas trop fertile x.
A la fois passionnante et dcevante, la relation de Claude Perrault laisse dan
l'ombre certains aspects fondamentaux du folklore mlusinien, dont nous savon
par d'autres sources, et notamment par un mmoire rudit de Mazet (1804) qu'il
taient prsents dans la culture poitevine aux xvne et xvme sicles 1 : Entre le
choses mmorables de notre province de Poitou, crit en effet Dom Mazet, rien n'
t presque plus clbre que l'hrone d'un roman, laquelle on a donn le nom d
Mellusine. La multitude des hauts exploits qu'on lui attribue, et dont le romancie
a orn son histoire, sert depuis longtemps d'aliments la crdule ignorance de
peuples du pays. Si on les en croit, c'est la Mellusine que la ville de Saintes du
en son temps la restauration de ses ruines; celle de La Rochelle, sa construction
les chteaux de Lusignan, de Pons, d'Issoudun et plusieurs autres, leur fondation
Tous les restes des monuments qui ont exist autrefois en Poitou, l'amphithtr
de Poitiers, les aqueducs des Romains, les anciennes voies militaires et les murs de l
cit, sont regards dans le Poitou comme des ouvrages sortis de ses mains, et ne son
pas connus par le peuple sous d'autre nom que celui de Mellusine.
On fait auteur de ce roman un certain Jean d'Arras, qui vivoit sur la fin d
xrve sicle. (Dom Mazet numre ensuite d'autres crivains, qui en France et
l'tranger ont voqu Mlusine). De tous les diffrents crits de ces auteurs, il es
arriv que la Mellusine a t comble d'loges par les uns et envisage comme un
dame remplie de sagesse et de vertus; et par les autres peinte comme une femm
lubrique et une magicienne verse dans ce qu'on appeloit alors les sciences noires.
On la mtamorphosa en fe, qu'on reprsenta sous la figure d'un monstre, moiti
femme et moiti serpent. C'est l'ide que s'en forme encore aujourd'hui la tradition
populaire. En suivant la fable du romancier, c'toit le samedi que Mellusine s
livroit ses enchantemens... (elle engendra) des enfans monstrueux et contrefaits
tels, entre autres, que Geoffroi la grand'dent, enfans qui devinrent autant de hro
dans la maison de Lezignem (sic). Cette opinion toit fonde sur ce que cette origin
leur avoit donn comme une moyenne nature entre les anges et les hommes, ce qu
fut cause que tous les seigneurs de cette maison furent si robustes, si braves et s
puissans.
Mellusine, selon l'auteur du roman pousa en premires noces Raimondin,
comte de Poitiers... (suit un rsum par Dom Mazet du roman de Jean d'Arras
rsum plus ou moins biais par des connotations folkloriques ou clricales, jusqu'
l'pisode final qui concerne la disparition de la serpente.) Depuis cette disparition
Mellusine, selon la tradition populaire, est revenue plusieurs fois Lusignan, et a
fait entendre souvent sa voix par trois cris effroyables, ce qui est arriv surtout
lorsque quelques seigneurs de la maison de Lezignem, ou quelqu'un des rois de
France, toient menacs de la mort. On a prtendu qu'elle avoit jet ces cris quelques
jours avant celle des rois Henri IV et Louis . M. Robert, prsident et lieutenant-
gnral de la Basse-Marche, pour en perptuer la mmoire, a consign dans ses
crits le rcit que lui en firent dans le temps les officiers mmes de la ville de Lusignan
et les principaux habitants du lieu. Non contens de donner un tre rel cette

1. M. Mazet, Mmoire sur la Mellusine du Poitou , Athne de Poitiers, 8e sance publique


du 11 fruct. an , Poitiers, Catineau, an , 1804, pp. 42-54.

606
MELUSINE RURALISE E. LE ROY LADURIE

chimre, et de croire que la Mellusine a exist telle qu'on la peint, les pres et les
mres ne cessent encore d'en perptuer la mmoire et la prtendue ralit, par une
infinit de contes ridicules dont ils entretiennent leurs enfans et ceux qui veulent les
couter .
Ces contes ridicules ne sont autres, nous le savons, que la reprsentation
populaire du mythe; on souhaiterait qu'un ethnographe poitevin du vieux temps
nous en ait conserv quelques versions, puises la bonne source, c'est--dire issues
de la bouche mme du conteur. Exceptionnellement , cette chance conservatoire
s'est produite une fois. Biaille-Gennont, notable venden1, recueillit,
apparemment dans la premire moiti du xixe sicle, l'un des rcits qui couraient la
campagne, relatif aux aventures de Mlusine et de son fils, le dsagrable Geoffroy la
grande dent : on peut donc considrer que ce rcit homrique et patoisant (que nous
reproduisons ci-aprs), propose l'une des formes du mythe tel qu'il vivait encore
dans les milieux populaires; et tel qu'il s'tait toff l'poque classique, en
intgrant des lments nouveaux parmi lesquels figure au premier rang... la diffusion
des nouvelles plantes amricaines ! Prcisons du reste que le texte en question
appartient davantage au cycle de Geoffroy la grande dent qu' celui de la femme-serpent
proprement dite :
Le borgne de Py-Chabot 2, l'me damne de la grand'dent 3, crit Biaille-
Germont qui reproduit d'assez prs les dires de son informateur, a enlev la fille
de Thibault le manchot, vieillard priv du bras droit perdu la guerre, ce qui le met
hors d'tat de tirer vengeance d'un tel affront. Dans sa dtresse, l'infortun pre
implore le secours du roi alors occup rosser les Anglais dans le voisinage. Le roi
saint Louis4 accourt sans plus tarder, mais le borgne trouve asile avec sa proie
dans le chteau de Fontenay dont le sige est immdiatement entrepris et pouss
avec tant de vigueur que le chevalier manchot, la tte de mille bons compagnons,
pntre le troisime jour dans la forteresse. Dj les cris de victoire se font entendre,
dj la porte du donjon cde sous l'effort des assaillants, lorsque leurs yeux tonns
s'lve dans les airs la Mlusine califourchon sur une acouette (manche balai),
emportant en croupe son terrible fils, Py-Chabot et sa captive, les 799 gibiers de
potence qui dfendaient la place et un gros matou noir fort occup ressouner (dner)
d'un moineau venu trop prs de sa griffe.
L'acouette rapide comme Ploise (l'clair) franchit coteaux, bois et ravines
et va dposer sa charge sur la motte de Vouvent o Mlusine se hte de ramasser
dans son devanteau (tablier) de mousseline une dorne de pierres dont elle btit
plus bas, en virant la main, " la grosse tour pour y caller sans bourder, tot le drigail
qu'a tranait dare l " 5. A peine la porte est-elle ferme sur le dernier payen ayant
le chat ses trousses qu'on voit arriver le roi bride abattue. Mieux difi cette fois
sur l'espce d'ennemis qu'il a combattre, il fait signe l'arme de s'arrter. Suivi
d'un seul moine avec son bnitier, il s'avance la porte du trait, saisit le goupillon
et sa forte main lance une telle quantit d'eau bnite, qu'elle retombe en pluie furieuse
sur la tour qui s'croule incontinent et laisse sa merci hommes et choses, armes et
bagages, y compris l'endiabl matou. Quant la fe, dans sa frayeur des brlures

1. Son texte est reproduit par B. Fuxon et O. de Rochebrune, Poitou et Vende, Fontenay-le-
Comte, 1861, pp. 27-28.
2. Sur les liens de Mlusine avec la maison des Chabot, voir Mazet, op. cit., 1804, p. 49.
3. La grand dent , autrement dit Geoffroy la grande dent.
4. D'aprs FnxoN, op. cit., p. 27, saint Louis lutta effectivement contre Geoffroy de Lusignai^
qu'il assigea dans Vouvent en 1242.
5. Pour y mettre sans tarder toute la bande qu'elle tranait derrire elle .

609
MYTHES - -


de l'eau bnite, elle entrouvre du talon la terre et va sortir la Fumerie de Jaze-
neuil \ treize lieues de l, sous la chaise de Catche la revche, qui dormait en
triant des mojettes au nez de son voisin Mich. Le choc est si rude qu'il envoie la
vieille, avant de retomber la mme place ct de son jadeau, passer par-dessus
la lune, o elle laisse chapper de sa main dans un champ labour quatre mojettes
qui fournissent l'espce ce pays rduit jusqu'alors la gesse de Saintonge et au
pois Limousin dont se nourrissent les gorets maigres et les habitants de Bourneau.
Le borgne est pendu au chne de la Grand'Rhe comme s'il tait Jacques Bon-
hommet, le meunier de Pilorge; le chat noir est brl vif devant l'glise de Vouvent;
les 799 payens sont livrs aux grolles (corbeaux); et la grand'dent, que sa qualit
de cousin du roi protge, se met en route, sous l'habit de moine, pour Jrusalem,
afin d'y demander Dieu pardon de ses mfaits.
La jeune beaut, cause premire de tant de bruit et de tant de combats...,
pousa le lendemain Gilles Mussaprs, le plus beau garon du Poitou.
Depuis cette aventure, Melusine a cess de hanter ses anciens domaines; et
Mervent, Vouvent et Lusignan privs de leur fe s'en sont alls en devallant .

Assez mince est finalement ce dossier des textes d'poque qui nous font
connatre, au niveau des traditions d'Ancien Rgime, la Melusine du peuple,
incarne dans les cultures orales-populaires 2 : en Poitou, Vende, Armorique de l'Est
Fort heureusement, il est possible sinon de complter, du moins d'clairer cet
ensemble parcimonieux, l'aide de confrontations et confirmations, qui nous
proviennent de l'aire dauphinoise.
Loin du Poitou, en effet, une petite enclave trs strictement mlusinienne apparat
bien implante dj, au xvne sicle. Elle est centre autour des domaines de la
famille de Sassenage, et dans les grottes du mme nom, prs de Grenoble. A ce
propos, il importe assez peu de savoir si les prtentions des Sassenage descendre
des Lusignan sont ou non fondes dans la ralit. Le fait est que ces prtentions,
plus d'une fois tenues pour drisoires3, ont servi d'utile prtexte l'installation
effective d'une Melusine dans les Alpes du Nord : la fe au nom poitevin s 'tant
peut-tre greffe, en l'occurrence, sur quelque obscure serpente locale, anonyme et
prexistante 4.
Le folklore mlusinien du xvne sicle, dans ce domaine montagneux du Sud-Est
franais, est en tout cas trs comparable celui que dcrivent en Poitou, vers 1570-
1670, Brantme et Perrault, cette convergence pouvant fort bien s'expliquer par une
filiation, dont le principal mrite consiste souligner commodment certains points
essentiels du mythe d'origine. II est peu de grandes maisons, crit ce propos,
en 1669, l'historien dauphinois Chorier 5, qui remontant jusqu' leur origine, ne

1. Aujourd'hui la ferme de la Funerie, commune de Jazeneuil. Le changement de I'm en est


frquent dans le patois poitevin : sener (semer), gerner (germer). (Note de L. Desatvre, op. cit^
p. 154).
2. Il conviendrait d'y ajouter les nombreux tmoignages oraux, qui circulaient dans les campagnes
poitevines au xrxe sicle, et qu'a recueillis et rassembls, directement ou par intermdiaire, Lo
Desatvre, op. cit. : tardifs, et publis sous une forme ultra-condense, ces tmoignages insistent
essentiellement sur les fonctions btisseuses de la fe.
3. Jrmie Babinet, Melusine, Poitiers, 1850, p. 50.
4. Sur la prsence de serpents dans les cultes folkloriques ou pr-chrtiens de Savoie et de
Dauphine, voir Louis , Mmoires historiques sur la valle d'Aoste, vol. 1, 1884, Aoste, p. 149.
5. N. Chorier, Histoire gnalogique de la maison de Sassenage, Grenoble, 1669, pp. 10-20.

610
MELUSINE RURALISE E. LE ROY LADURIE

rencontrent une fable : celle de Sassenage y trouve Mlusine. Cette fable a fait tant
d'impression sur la crdulit des Habitans de la terre de Sassenage, qu'ils sont
persuadez que leur Seigneur est du sang de Mlusine, et qu'elle a finy ses jours en ce
lieu.
On y montre une grote spatieuse dans le sein d'un rocher, o tombe
imptueusement une source, qui fait un ruisseau qui coule au milieu du Bourg. On voit deux
cuves que la nature a formes auprs de cette grote. Elles prsagent, dit-on, la fertilit
ou la strilit de chaque anne, selon qu'elles se trouvent d'elles mesmes plus ou
moins pleines d'eau, la veille de la Feste des Roys... On y montre l'endroit o
Mlusine avoit coutume de prendre le frais et le bain, et un peu plus h<ait la table
o elle mangeoit, qu'on appelle la table de Mlusine. La fontaine du Chasteau de
Montelliez, dans le Valentinois, qui est une des terres de cette Maison (de Sassenage),
porte le nom de Mlusine : on croit qu'elle s'y est quelques-fois montre. On voit
aussi dans l'pesseur du mur du Chasteau, contigu au foss, une ouverture ronde,
qui le perce de haut en bas, dont on ne sait pas l'usage. On l'appelle aussi le Trou
de Mlusine, par o, dit-on, elle passe sa longue queue de serpent, quand elle se veut
faire voir... On ajoute que trois jours avant la mort du chef de la famille (de
Sassenage), ou de quelqu'un de ses enfans, les cris lugubres de Mlusine en ont est
souvent le prsage; et qu'alors on l'a veue sous la forme d'une grande femme qui se
promenoit pas lents .
Aujourd'hui encore, Sassenage, on peut contempler dans la grotte de ce nom,
prs de l'entre, les deux cuves dites de Mlusine. Ds 1656, par la plume locale de
Salvaing de Boissieu, la fe elle-mme s'tait obligeamment charge1 de dcrire les
facilits qu'on trouvait dans sa caverne, pour la prvision des rcoltes : Voici
l'antre, s "criait-elle, que je choisis pour ma retraite (elle tait en effet suppose,
dans cette version dauphinoise de sa lgende, s'tre retire vers les Alpes, aprs sa
rupture avec Raymondin); et afin de ne point parotre ingrate envers les peuples
qui habitent cette contre, je veux que ces cuves, o je me baigneray doresnavant,
ayeni le don de prsager la fertilit des annes, et avec tant de certitude, que les
nations en connatront la vrit. Tous les ans pareil jour, que celuy que je suis
arrive aux montagnes de Sassenage, ces deux cuves rpandront tout coup des
eaux en abondance. Celle-cy marquera la fertilit des moissons; celle-l des
vendanges...
Il arrivera aussi un jour que quelques-uns des mes descendans, sortans de Lusignan
deviendront seigneurs de Sassenage : ce seront de grands Guerriers, et qui feront
quantit ce belles actions. Enfin lorsque quelqu'un de ma Maison sera prt de mourir,
j'iray annoncer leur cruel destin par des cris, et des gmissemens .

Les donnes qu'on vient de citer, si fragmentaires qu'elles soient, permettent de


se reprsenter, sous certains aspects, la faon dont s'est maintenue, dcante, biaise
parfois, a lgende mlusinienne l'poque moderne, dans le secteur de la
transmission non-crite. De ce point de vue, notre expos vaudra surtout pour la priode

1. Denis Salvaing de Boissieu, Septem miracula Delphinatus, Grenoble, 1656, pp. 99-106
(Melusina, sive Tinae Sassenagiae). Sur ies mthodes de prvision des rcoltes par le niveau de l'eau
la veille des Rois, ou par la qualit du brouillard, au sein notamment d'une source, d'une caverne
ou d'une anfractuosit quelconque, cf. la revue Mlusine, I, 1884 ( propos du village de Neuville-
Chant -d'Oisel); voir aussi le rapport de l'abb Boisot dans Journal des Savants, 1686, sur la Froi-
dire-ue-Chiux (Jura).

611
MYTHES

1570-1670, o les textes sont un peu moins rares; o ils sont clairs aussi par le
mthodes rgressives. D s'appliquera d'autre part, gographiquement aux terroir
essentiels o survit, s'enracine et se maintient le mythe : Poitou et, secondairement
Dauphine.
1. On note d'abord une trs grande simplification par rapport au rcit
sophistiqu, fourmillant de dtails, qu'avaient propos Jean d'Arras et Couldrette la fin
du Moyen Age. Cette simplification tient sans doute pour une part la dsinvolture
des auteurs qui, tels Brantme, Perrault, ou Dom Mazet, ne relatent la tradition
populaire que par allusions ou rfrences brves et quelquefois ddaigneuses
Mais il n'y a pas de raison de douter que les versions orales du conte sont en effe
plus simplistes, aux temps modernes, que ne l'tait, la grande poque des xrve
xve sicles, son laboration littraire.
2. En dpit de cette invitable rusticit, on constate, dans le peu qu'on conna
des versions orales, une fidlit remarquable certains thmes fondamentaux que
signalaient dj les grands textes du Moyen Age. D'abord, et cela va de soi, Mlusine
d'un bout l'autre de sa carrire poitevine et dauphinoise, demeure une serpente
ou du moins une demie-serpente, dont la vision fait l'objet d'un tabou, difficile
lever. Elle reste galement fidle sa vocation constante de personnage des sources
et des fontaines. De mme, les cris de la fe annonciateurs de catastrophes pour
le lignage seigneurial, voire royal, qu'elle est suppose protger, soient tout aussi
perants sous Louis qu'ils l'taient sous Charles VI... En cas de malheur ou
de crise, Mlusine, fidle au poste, procde au charivari de rigueur.
3. Il est incontestable cependant qu' l'intrieur mme du mythe, la tradition
orale, ou peut-tre l'volution de celle-ci, a impos certains reclassements, certain
dplacements des centres d'intrt; le dessin fondamental de la lgende subsistant
nanmoins, pour autant que nous puissions le connatre dans ses avatars successifs.
Premire nuance : le thme de la fcondit dmographico-lignagre, qui tait au
centre de toutes les versions mdivales du xne au xve sicle, semble s'tre quelque
peu affaibli, dans les reprsentations qu'en Poitou et ailleurs, le peuple se fait de la
fe aux temps modernes. La Mlusine de Jean d'Arras, en effet, se conformait
l'idal de haute fertilit matrimoniale, que proposaient dj les serpentes anonymes
du sicle. Aves ses huit enfants survenus en onze annes , elle dpassait la
fcondit des femmes du Beauvaisis au xvne sicle; elle tait digne de la fertilit, plus haute
encore, des Bretonnes de l'Ancien Rgime 2. Elle se conformait en tout cas au schma
goubertien de la famille complte (d'une dizaine d'enfants), brefs intervalles
intergnsiques, ceux-ci tant du reste d'autant plus courts que Mlusine, comme il se
doit pour une femme riche, confiait ses bbs des nourrices, et jouissait de la
surnatalit des dominants 3. Or, cette insistance mdivale qui souligne le
foisonnement d'une progniture, parat s'tre lgrement attnue dans les prolongements
modernes du mythe. Bien entendu, Mlusine reste mre, et gnitrice de lignages
glorieux (tes Lusignan, les Sassenage); ou d'individus absolument dtestables
(Geoffroy la grande dent). Mais ses parturitions successives et rapproches ne
semblent plus, en tant que telles, intresser les informateurs au mme degr
qu'autrefois.

1. Jean D'Arras, op. cit., d. 1854, p. 74 et pp. 116-118 (d'aprs l'ge des ans, p. 118; et d'aprs
les intervalles intergnsiques des puns, pp. 116-117. A ces huit enfants s'ajouteront plus tard le
deux derniers, Remonnet et Thierry).
2. P. Goubert, in F. Braudel et E. Labrousse, Histoire conomique et sociale de la France
Paris, 1970, p. 32.
3. P. Chaunu, V Europe classique.

612
MELUSINE RURAL1SE E. LE ROY LADURIE

En revanche, deux autres fonctions, qui ne sont pas sans rapport avec la
fcondit, mais qui nanmoins se distinguent des aspects strictement maternels de celle-ci,
continuent tre fortement soulignes, plus fortement parfois qu'au Moyen Age,
par les traditions de la priode moderne . C'est d'abord la fonction btisseuse,
sur laquelle insistent tous les auteurs anciens qui s'intressent aux donnes orales
relatives la Mlusine du Poitou : qu'il s'agisse de Rabelais (brve allusion la
fondatrice ), de Brantme et d'Yver (long dveloppement), de Mazet et,
finalement, des ethnographes du xixe sicle, auxquels les paysans poitevins feront mainte
confidence ce sujet \
D'autre part, la fonction de fertilit agricole (fonction qui souvent restera
inaperue chez nos biographes rcents de Mlusine) tait en fait trs fortement
souligne par la culture orale, au xvnc sicle. Les versions crites du Moyen Age n'en
avaient parl qu'assez peu; ou elles n'avaient voqu cette fonction
qu'indirectement, et comme corollaire implicite de l'activit dfricheuse de la fe *. Mlusine,
en tout cas vers 1400, n'tait pas considre (au niveau de l'laboration littraire
de sa lgende) comme une surveillante attitre des rcoltes. Ni comme une
dispensatrice des plantes nouvelles.
Or ce rle de pourvoyance campagnarde, imparti par la suite la Dame de
Lusignan, est clairement affirm au xvne sicle, en Poitou comme en Dauphine,
par divers auteurs qui ne se recopient pas les uns les autres, et qui signalent bel et
bien ce que leur ont dclar les indignes 3 : Mlusine, la grotte de Sassenage, est
installe dans une fontaine, dont le niveau, repr la veille du jour des Rois, permet
de prvoir le volume des moissons et des vendanges. A Lusignan, la fe ne dit pas
elle-mme le pronostic des rcoltes; mais elle fait sa rsidence proximit immdiate
d'une source appellee Caillerot, exactement analogue celle de Sassenage, et qui
fait partie, pour le touriste mlusinien, du programme de visite obligatoire. La fe
poitevine, d'autre part, est considre dans sa province, comme tant la donatrice
originelle de la mofette 4 ou haricot (dont nous savons qu'en ralit, venu d'Amrique

1. L. Desatvre, op. cit.


2. Cependant Couldrette (publi par F. Michel, Mellusine, pome... compos la fin du Moyen
Age, d. de Niort chez Robin et Favre, 1854, p. 182) note (ce que ne fait pas Jean d'Arras) que
Mlusine, avant de s'envoler pour toujours, dclare propos de son fils l'horrible, qui doit tre tu
pour que survive le Poitou :
Entens Raimon : ton fils orrible
fay mourrir...
s'il vit jamais ne faudra guerre,
En tout le pays poitevin;
et n'y croistra ne pain ne vin
... Tant que rien crois tre ne pourroit
Ce texte capital donne deux indications : a) Mlusine se proccupe effectivement ds le xye sicle,
et sans doute bien avant, des problmes de fertilit agricole; elle s'intresse en particulier, tout
comme elle le fera plus tard Sassenage, aux vins et aux bls, b) Si l'on se fie ces quelques vers,
Couldrette n'apparat pas seulement comme un plat compilateur de Jean d'Arras; il est aussi
branch bel et bien, comme le suggre supra J. Le Goff, sur des versions antrieures et fort
pertinentes du mythe, dont Jean d'Arras, pour une fois mal inspir, avait omis, lui, certains dtails
importants.
3. Cf. supra les textes tirs de Cl. Perrault, de N. Chorier et, plus tardivement, de Biaille-Ger-
mont.
4. Sur la diffusion du haricot, mojette ou mongette, voir E. Le Roy Ladurie, Les Paysans de
Languedoc, Paris, 1966, vol. I, pp. 71-72.

613
~J'-
MYTHES

au xvie sicle, il s'est diffus dans la France de l'Ouest et du Sud au commencemen


du xvne sicle). Les paysans poitevins, juste titre, interprtent ce don mlusinien
du haricot comme un fait dcisif pour l'amlioration de leur niveau de vie les
lgumineuses mdivales, gesse de Saintonge et pois limousin, tant dsormai
rserves la nourriture des porcs ou celle des villages sous-dvelopps. Par
consquent, Mlusine a exerc, en plein xvne sicle, d'importantes fonctions d'innovation
agricole.
Il y aurait donc, au total, si l'on essaie de faire un bilan de cette volution
nuance, une maintenance des fonctions btisseuses de la fe; et aussi un certain
reclassement des rles dans le domaine de la fcondit; celle-ci devenant un peu moins
frquemment maternelle; un peu plus agricole aussi, que par le pass.
Ce dplacement traduit-il vraiment une volution du mythe, entre le Moyen Age
et les Temps modernes? Ou bien, hypothse plus vraisemblable, s'agit-il simplement
d'une descente sociale des tmoignages, les textes mdivaux tant essentiellement
destins justifier les prtentions gnalogiques de nobles personnages, qui sont
dsireux de filiations totmiques; tandis qu'au contraire les textes mlusiniens de
temps modernes sont cueillis au ras du sol par des auteurs soucieux de pittoresque
qui notent les opinions des lavandires de Lusignan, ou des tenanciers de Sassenage
ce niveau infrieur , les informateurs semblent tout naturellement, sauf cas
d'espce *, tre plus soucieux des rendements du vin, du grain ou du haricot, que de
la splendeur prolifique des lignages nobles.

Quoiqu'il en soit de cette retombe en agriculture, et de cette Mlusine ruralise,


un dernier point reste mentionner : il concerne, en Poitou du moins, et surtout
aprs 1660-1670, la diabolisation progessive du mythe, sous l'influence probable
d'une Contre-rforme d'arrire-saison. Dans l'uvre de Jean d'Arras, Mlusine se
conduisait en bonne dvote 2, et elle n'hsitait pas entre deux tours de magie,
faire bnir son lit par un vque. Au temps de Brantme, la Fe, religieusement
neutre, est pourtant considre comme une trs sage et vertueuse dame ,
sympathique et bienfaisante. Mais, l'ge classique, au moment o, de plus en plus, les
prdicateurs et les curs durs, issus des sminaires, perscutent les superstitions
villageoises, la serpente sent le fagot. On la souponne de connivences avec Satan,
et pour le moins de pratiques de magie noire. Aprs tout, Lusignan, o des diables
tout en feu font vers 1620 une apparition remarque3, n'est pas si loigne de
Loudun 4. Cette diabolisation de Mlusine s'avre vidente dans le rcit du conteur
venden de la fin du xvme sicle 5. La ci-devant bonne dame de Lusignan s'y trouve
dsormais montre comme une horrible sorcire, qui ne dloge de sa forteresse que
sous des torrents d'eau bnite, assns par le goupillon de saint Louis, lui-mme
environn d'une troupe de Jsuites (!)e. Il est vrai que la serpente ds le temps de
Jean d'Arras, prtait le flanc ce genre d'accusations sataniques, puisqu'elle avait
commis l'imprudence de donner le jour l'excrable Geoffroy la grande dent,
brleur de moines, et parat-il adversaire de saint Louis. Mais c'est surtout

1. Infra, conclusion de cet article.


2. d. 1854, p. 65.
Recueil
1752..
3. tome
Voir
de dissertations
I,ce2epropos
partie, un
anciennes
p. texte
127. crit
et nouvelles
sous Louis
sur
,
les apparitions,
et qui est reproduit
les visions
dans
et Lenglet-Dufresnoy,
les songes, Avignon

4. M. de Certeau, Les possdes de Loudun, Paris, 1970.


5. Cf. aussi pour le Poitou le tmoignage de Dom Mazet, supra.
6. Desaivre, op. cit., p. 153-156.

614
MELUSINE RURALISE E. LE ROY LADURIE

l'ge classique que la chasse au folklore paganisant, dornavant ouverte, s'attaque


sans vergogne la Mlusine. H est d'autant plus remarquable que celle-ci, mme
travers le rcit venden qui la stigmatise comme suppt de l'enfer, ait tout de mme
russi conserver l'essentiel de ses attributions bienfaisantes : elle s'y montre, en
effet, donatrice gnreuse du haricot, et donc salvatrice du peuple rural; btisseuse
incroyablement rapide; et, somme toute, bonne mre, puisqu'elle vient au secours
de son gredin de fils, qui, certes, ne mritait pas tant d'affection.

Les donnes mdivales et modernes sur la Mlusine poitevine, accessoirement


dauphinoise, que nous avons prsentes dans cet article, mriteraient d'tre
compltes par une excursion vers l'Est (Allemagne, Luxembourg, Alsace), au-del des
anciennes frontires franaises. Mais la Mlusine germanique (dont le nom,
certainement emprunt, recouvre une ralit originale), pose des problmes
trop complexes pour que nous puissions les expliciter ici, dans le cadre
ncessairement restreint de cet article. Les mythes qui la concernent racontent,
en effet, une histoire dont le droulement sur beaucoup de points se situe l'oppos
de l'pope du Poitou. Celle-ci tait btie sur le thme gnral d'une conjonction
(rencontre de Rmondin et de Mlusine), suivie d'une rupture de contrat ou d'un
viol de tabou; le tout se concluant par une disjonction (sparation ultime de
Rmondin d'avec Mlusine). Or, dans la version du pays de Bade, c'est tout le contraire .
Sebald, l'amateur de chants d'oiseau, s'arrache d'abord prcipitamment l'treinte,
devenue odieuse, d'une trs belle jeune fille ( Mlusine ) : celle-ci qui l'avait
initialement sduit par sa beaut, s'est en effet transforme par la suite, au grand
effroi du jeune homme qui la tenait dans ses bras, en demie-serpente, puis en harpie.
Finalement, pour punir Sebald de l'avoir dlaisse en faveur d'une autre femme,
Mlusine tuera le hros au cours d'un nouveau contact, celui-l venimeux et morteL
La structure de ce mythe ouest-allemand est donc effectivement trs diffrente de
celle de la lgende poitevine. Celle-ci proposait la squence : conjonction -> tabou
viol -> disjonction. Celui-l au contraire s'ordonne selon une succession
rigoureusement inverse : disjonction -> contrat rompu -> conjonction lthale. Du fait mme
de cette disparit, certains pisodes cruciaux sont construits, respectivement, de
faon radicalement oppose : dans le mythe badois, au moment de la conjonction
finale, Mlusine la serpente perce le plafond; puis elle descend sur Sebald, qu'elle
empoisonne de son venin. Dans le rcit poitevin, au contraire, Mlusine quitte
Raimondin en s 'envolant par la fentre, et disparat dans les airs sous forme de
serpent. L'ordre des facteurs et la dynamique mme des phnomnes semblent donc
inverss dans les deux sries.2

Mais l'tude de cette ventuelle inversion ne constitue pas l'objet immdiat


de cette partie de notre article, laquelle ne traite que d'une rgion limite. Nous nous
sommes tenus pour l'essentiel une tude diachronique, centre sur la Mlusine

1. Jrmie Babinet, Mlusine, Poitiers, 1850, pp. 55-59 (traduction infidle). Et surtout, Anzeiger
fur Kunde des deutschen Mittelalters, publi par Auffess et Mone, 1834, 3e anne, pp. 87-91 (texte
original recueilli directement de la bouche des conteurs populaires , par un rudit badois du
dbut du XKe sicle).
2. L'histoire de Sebald se rattache expressment au cycle de Peter von Staufenberg dont les
plus anciennes versions sont attestes au commencement du XIVe sicle (Ltitz Rhrich,
Enhlungen des spten Mittelalters und ihr Weiterleben in Literatur und Volksdichtung, vol. I,
Franck, Berne, 1962, p. 243-244).

615
MYTHES :

poitevine, avec les antcdents et prolongements de celle-ci dans d'autres province


francophones La lgende dont s'tait empare momentanment Jean d'Arras, prsente
en effet, l'avantage d'offrir aux historiens le spectacle et la chronologie d'un cycl
presque complet : folklore mdival; puis laboration littraire la veille de l
Renaissance; enfin ruralisation (ou re-ruralisation) moderne, dont on peut suivr
les diverses phases travers les notations des crivains ou des rudits, les tracasserie
des prtres, et pour finir, les tudes consciencieuses des ethnographes du xixe sicle
Le caractre unique de cette histoire et de cette exprience n'en diminue ni l'intr
ni la porte, car la bonne dame de Lusignan n'est certainement pas seule de son
espce. Mlusine est une serpente qui a russi. Elle s'est intelligeamment attache
en femme fconde et btisseuse qu'elle tait, au destin d'un grand lignage; puis
celui-ci ayant priclit, elle a su s'adapter; elle a colonis d'autres familles ou d'autre
mythes. Donneuse depuis toujours de biens culturels, elle s'est voue,
modestement, au soutien de l'agriculture; ce qui lui a permis, au xvne sicle, de s'associe
la diffusion de plantes nouvelles... Soignant sa publicit, ngative ou positive
elle sert ensuite de repoussoir la propagande clricale, ennemie des superstitions
et d'objet favori d'tudes, pour l'ethnographie d'aprs 1800... Mais pour une
Mlusine qui a su ainsi de toutes les faons se faire connatre, aimer, apprcier, ou
redouter, combien de serpentes anonymes ont coul des sicles sans gloire auprs de
lignages qu'elles protgeaient, en attendant de s'teindre avec eux! Le hasard d'un
document ou d'une enqute permet quelquefois de reprer l'un de ces reptiles
auquel son extinction mme confre une notorit fugitive. C'est le cas, par exemple
au sein du grand lignage paysan des Jault, qui vivaient en famille largie, dans l
Nivernais fraternel, depuis une date indtermine antrieure 1580, jusqu' leu
dispersion finale dans les annes 1840. En 1847, si l'on en croit la tradition, au
moment mme o le chef de famille ou matre de la maison , eut dcider l
dissolution de la communaut, la couleuvre qui veillait depuis toujours sur le foye
collectif, appart en rampant parmi les membres de la frrche, runis en assembl
gnrale. Avant d'mettre un avis dfinitif, le matre dcida donc d'attendre le
indications que voudrait bien fournir la petite bte. Celles-ci furent catgoriques
elle mourut. Ce dcs donna immdiatement le signal de la dissolution de la vieill
frrche \ L'humble couleuvre des Jault n'avait certes pas l'illustration de sa clbr
consur de Lusignan. Mais d'une certaine faon, et plus peut-tre encore que
Mlusine, elle avait fait jusqu'au bout son mtier de serpente : elle avait veill
conomiquement et dmographiquement sur la prosprit du lignage; et elle tmoignait
par sa mort mme, sur la dsintgration de celui-ci.

Jacques Le Goff,
Emmanuel Le Roy Ladurie

nivernmse
1. Ch. des
Prieuret,
lettres, sciences,
Histoireetde
arts,
la grosse
tome 28,
communaut
1929 (paruchez
en 1930),
Jault pp.
(1580-1847)
333-386. , Bull, de la So

16
MELUSINE RURALISE E. LE ROY LADURIE

TRAVAUXCONSULTS

L - Textes mdivaux
Gautier Map, De nugis curialium (, 12, , 13 et IV, 10 : Edric le Sauvage ; IV, 9 :
Henno aux grandes dents), d. M. R. James, Oxford, 1914.
Gervais de Tilbury, Otia Imperialia (I, 15 : Raymond du Chteau Rousset; , 57 :
La Dame du Chteau d'Esperver), d. intgrale ; G. W. Leibniz, Scriptores Rerum Bruns-
vicensium, I, pp. 881-1004, Hanovre, 1707; Emendationes et supplementa, II, pp. 751-784,
Hanovre, 1709. In einer Auswahl neu herausgegeben und mit Anmerkungen begleitet, d.
F. Liebrecht, Ein Beitrag zur deutschen Mythologie und Sagenforschung, Hanovre, 1856.
Vincent de Beauvais (d'aprs Hlinand de Froimont), Speculum naturale, H, 127, Douai,
1624.
Jean d'ARRAS (cf. ap. L. Desaivre, cit infra, les manuscrits et les ditions anciennes).
ditions modernes : a) Histoire de Mlusine, princesse de Lusignan, et de ses fils, suivie de
histoire de Geofroy la grandent, sixime fils de Mlusine, prince de Lusignan, d. Franois
Nodot, 1698 et 1700, nouvelle d. par L. Faure, Paris-Niort, 1876. b) Mlusine par Jehan
d'ARRAS, nouvelle d. conforme celle de 1478 revue et corrige avec une prface par
Charles Brunet, Paris, 1854. c) Mlusine, roman du XIVe sicle, par Jean d'ARRAS, publie
pour la premire fois d'aprs le manuscrit de la Bibliothque de l'Arsenal avec les variantes
des manuscrits de la Bibliothque Nationale par Louis Stouff (Publication de l'Universit
de Dijon, fasc. V), Dijon, Paris, 1932. d) Jean d'ARRAS, La lgende de Mlusine (en franais
moderne), d. Jean Marchand, Paris, 1927.
Couldrette, Mellusine. Pome relatif cette fe poitevine, compos dans le XIVe sicle
par Couldrette, publi pour la premire fois d'aprs les manuscrits de la Bibliothque
impriale, par Francisque Michel, Niort 1854 ( complter par L. Hoffrichter, op. cit.
infra, Anhang. Mitteilungen aus zwei Handschriften der Mellusine von Couldrette, pp. 77-
126).
Sur les versions non franaises et latines, cf. la bibliographie de L. Desaivre, op. cit.
infra, les versions allemandes, cites infra par E. Le Roy Ladurie et, notamment : Mlusine
compiled by Jean d'Arras, englisht about 1500 A.D. Edited from a unique manuscript in the
Library of the British Museum by A.K. Donald, Londres, 1895; Gun Bergman, The Melth
sina Saga. The text in UUB Slav 34 and a study in 17 th century library language in Russia,
Upsal 1964.
Sur les rapports entre Mlusine et un groupe de contes de la Grce ancienne (la Mlusine
grecque, Mixoparthenos, Echidna, etc. se retrouve chez divers crivains, notamment aux
origines de la dynastie royale scythe, issue d'Hracls et d'une femme-serpent chez
Hrodote, de Zeus et d'une femme-serpent chez Diodore de Sicile; cette Mlusine se retrouve
chez Dion Chrysostome et Hsiode), cf. Witold Klinger, Skazonye motivy v istorii Gero-
dota, Kiev, 1903 (en russe).
Louis Stouff (Essai sur Mlusine, op. cit. infra), cit p. 15, un intressant texte de Para-
celse : Les Mlusines sont des filles de rois, dsespres cause de leurs pchs. Satan les
enleva et les transforma en spectres, en esprits malins, en revenants horribles et monstres
affreux. On pense qu'elles vivent sans me raisonnable dans un corps fantastique, qu'elles
se nourrisent des lments et qu'au jugement dernier elles passeront avec eux, moins
qu'elles ne se marient avec un homme. Alors, par la vertu de cette union, elles peuvent vivre
naturellement dans le mariage. De ces spectres on croit qu'il y en a plusieurs dans les dserts,
les forts, les ruines et les tombeaux, les votes vides et sur les bords de mer.

. - Sur Mlusine (tes principales tudes sont marques d'un astrisque).


S. Baring-Gould Curious myths of the Middle Ages, nouvelle d., Londres, 1884,
pp. 470-523.

617
"
MYTHES

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populaires, XVI, 1901, p. 51.
Jules Baudot, Les princesses Yolande et les ducs de Bar de la famille des Valois, Ve partie
Mlusine, Paris, 1900.
Jules Baudot, L'origine de Mlusine et l'identit de Jean d'Arras , in Mlusine,
Recueil de mythologie, littrature populaire, traditions et usages, 11, 1912.
E. Blacher, Essai sur la lgende de Mlusine. tude de philologie et de mythologie
compares, Paris, 1872 (partisan de l'origine indienne : Milushi).
J. Bolte -G. Polvka, Anmerkungen zu den Kinder = und Hausmrchen der Bruder
Grimm, Nr 88, , pp. 229-273, Leipzig, 1915 (et spcialement p. 269).
Bulletin de la Socit de mythologie franaise, nos IV (octobre-dcembre 1950), VUE
(octobre-dcembre 1951), X (avril-juin 1952, avec, p. 11, une carte des constructions de
Mlusine dans l'Ouest de la France), XXI (janvier-mars 1956), LXXIII (janvier-mars 1969)
Waldemar Deonna, La Sirne, femme-poisson , in Revue archologique, 5e srie
XXVII, 1928, pp. 18-25 (souligne l'influence probable des bestiaires).
* Lo Desatvre, Le mythe de la Mre Lusine... tude critique et bibliographique
in Mmoires de la Socit de Statistique, des Sciences, Lettres et Arts du dpartement de
Deux-Svres, 2e srie, t. XX, Niort, 1882 (1883), pp. 81-300 et tir apart. Saint-Maixent
Revers, 1883, 216 p. (avec abondante bibliographie pp. 139-197 et additions pp. 211-216
et catalogue iconographique, pp. 198-209). Pour l'auteur Mlusine serait une fe gauloise.
Henri Gatooz a fait une analyse critique de l'tude de L. Desaivre et a ajout quelques
travaux sa bibliographie dans la Revue Celtique, VI, 1883-1885, pp. 122-124. Lo Desatvre
est revenu sur le sujet dans des Notes sur la Mlusine , in Bulletin de la Socit des
Antiquaires de V Ouest, 2e srie, XX, 1899, pp. 204-234 et tir part, Poitiers, s.d., 33 p.
Fr. L., Freiherr von Dobeneck, Des deutschen Mittelalters Volksglauben und Heroensagen
Berlin, 1815, 1, pp. 1-55.
Henri Dontenville, Les dits et rcits de mythologie franaise, ch. VII : La serpente
Mlusine , Paris, 1950.
Georges Dumzil, Le problme des Centaures, Paris, 1929, pp. 143 sqq (cf. supra
p. 601, n. de 600). L'auteur y voque, notamment p. 146, les thmes mlusiniens : l'union
de la nymphe et du mortel; le pacte, dont la condition se retrouve dans maint folklore
(interdiction pour l'un des conjoints, tantt l'homme, tantt la femme, de voir l'autre nu)
la nourriture lgre et spciale de la nymphe; la sparation, le dsespoir, le fils semi-divin... )
F. Eygun, Ce qu'on peut savoir de Mlusine et de son iconographie, Poitiers, 1951.
Ludwig Fraenkel, Altes und Neues zur Melusinensage , in Zeitschrift des Vereinsfr
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Erwin Sidney Hartland, The romance of Mlusine, in Folklore, XXIV, 1913, pp. 187
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2e d.,
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The Science of Fairy Tales. An Inquiry into Fairy Mythology

. Heisig, Uber den Ursprung des Melusinensage , in Fabula, 1959, pp. 170-181.
* Leo Hoffrichter, Die ltesten franzsischen Bearbeitungen des Melusinensage
Romanistische Arbeiten, XII, Halle, 1928.
Abb Jarlit, Origines de la lgende de Mlusine , in Mmoires de la Socit de
Antiquaires de V Ouest, 2e srie, t. LX, 1896, pp. 1-46. Ce travail qui veut dmontrer
l'historicit de la lgende a t rfut par Constant Roy, Mlusine , in La tradition en Poito

618
MELUSINE RURALSE LE ROY LADUR1E

et Charente..., Paris et Niort, 1897, pp. 207-233 (Actes du 1er Congrs d'ethnographie
nationale et d'art populaire).
* Jean Karlowicz, La belle Mlusine et la reine Vanda , in Archiv fur slawische
Philologie, , 1877, pp. 594-609. Mlusine replace dans un ensemble de mythes de diverses
poques et divers peuples, surtout chez les Slaves et principalement chez les Polonais.
* J. Kohler, Der Ursprung des Melusinensage. Eine ethnologische Untersuchung, Leipzig,
1895.
F. Liebrecht, in Zeitschrift fur vergleichende Sprachforschung, XVJJI, 1869, pp. 56-66,
rapproche la lgende de Mlusine des mythes et lgendes d'Amour et Psych, Zeus et
Sml, Pururavas et Urvai.
Me Culloch (J. A.), Medieval Faith and Fable, with a forework by Sir J. G. Frazer,
Londres, 1932, pp. 50 sqq.
P. Martin-Civat, Le trs simple secret de Mlusine, Paris, 1969 (origine celtique par le
biais tymologique d'un mot celte dsignant une espce d'arbre).
Alfred Maury, Croyances et lgendes du Moyen Age, Paris, 1896, nouvelle d. des
Fes du Moyen Age et des lgendes pieuses (1843). N'aborde la lgende de Mlusine qu'en
passant, ne connat que Jean d'Arras, et affirme que la lgende, qu'il rapproche une
fable analogue de la Suisse , est un syncrtisme des traditions de l'Orient, de la Grce
et de la Scandinavie .
Marthe Moricet, Rcits et Contes des veilles normandes , Cahiers des Annales de
Normandie, n 2, 1963. Andaine (Thompson : Fairy mistress leaves man when he breaks
tabu , F 302-6), pp. 33-39.
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Sprache und Literatur, LU, 1939, pp. 325-341.
* Marie Nowack, Die Melusinensage, ihr mythischer Hintergrund, ihre Verwandtschaft
mit anderen Sagenkreisen und ihre Stellung in der deutschen Literatur, Dissertation de
Zurich, Fribourg-en-Brisgau, 1886.
Howard Rollen Patch, The other World according to descriptions in medieval literature,
Cambridge (Mass.), 1950, pp. 269-270.
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Richard Schroeder, Glaube und Aberglaube in den altfranzsischen Dichtungen. Ein
Beitrag zur Kulturgeschichte des Mittelalters, Erlangen, 1886.
Paul Sbillot, Le Folklore de France, 4 vol., Paris, 1904-1907. Cite souvent Mlusine
(cf. Index, IV, s.v. Mlusine). Sa principale source est Desaivre. Il ne semble avoir connu
parmi les auteurs anciens que Jean d'Arras et Nicolas de Troyes. Il a rencontr Mlusine
dans le folklore du Poitou, de la Saintonge, de la Vende, de la Bourgogne (Yonne et Cte-
d'Or), du Dauphine, du Jura. Il voit en elle une fe sylvestre, une fe aquatique (puits,
fontaines, ville engloutie), une dame blanche (annonant la mort) et surtout une fe btis-
seuse (IV, 124 sqq), la btisseuse par excellence (IV, 118). La Mlusine du chteau de
Montelier prs de Valence (IV, 201) est sans doute la Dame du chteau de l'Espervier de
Gervais de Tilbury. Il a relev l'existence Maulne, dans l'Yonne, d'une curieuse tradition
de Mlusine comme tyran fodal (IV, 290, d'aprs Moiset, Les usages, croyances,
traditions, superstitions du dpartement de V Yonne, Auxerre, 1888.)
* Louis Stouff, Essai sur Mlusine, roman du XIVe par Jean d'Arras, Publication de
l'Universit de Dijon, fasc. , Dijon-Paris 1930.
Arnold Van Gennep, Manuel de folklore franais contemporain, t. IV. Paris, 1938,
pp. 651-652.

619
MYTHES ^ :

. - Mythe, conte, lgende, structuralisme, totmisme .


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Communications. Recherches smiologiques. L'analyse structurale du rcit , n 8,
1966.
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Jean de Vries, Betrachtungen zum Mrchen besonders in seinem Verhltnis zu Heldensage
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Andr Jolles, Einfache Formen. Lgende, Sage, Mythe, Ratsel, Spruch, Kasw, Memo-
rabile, Mrchen, Wirtz, Halle, 1929, 3e d., Darmstadt, 1958.
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vergleichende Studie zum Mrchentypus von Amor und Psyche und vom Tierbrntigam ,
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Edmund Leach, d., The structural study of Myth and Totemism, Londres, 1967.
Claude Lvi-Strauss, Mythologiques : 1. Le Cru et le Cuit, Paris, 1964, 2. Du Miel aux
Cendres, Paris, 1967, 3. L'origine des manires de table, Paris, 1968.
Claude Lvi-Strauss, Le totmisme aujourd'hui, Paris, 1962.
Claude Lvi-Strauss, La structure et la forme. Rflexions sur un ouvrage de Vladimir
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Max Luthi, Volksmrchen und Volkssage. Zwei Grundformen erzhlender Dichtung,
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Vladimir Ja. Propp, Morphologie du conte, Leningrad, 1928 (en russe), trad. fr. Paris,
Gallimard, 1970 et Paris, d. du Seuil, 1970.
Vladimir Ja. Propp, Struttura e storia nello studio dlia favola , in Morfologia dlia
favola (trad. ital. du texte russe de 1928), Turin, 1966.
Marie-Louise Tenze, Introduction l'tude de la littrature orale : le conte , in
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Stith Thompson, The Folktale, 2e d., New York, 1951.
Wilhelm Wundt, Marchen, Sage und Lgende als Entwicklungsformen des Mythus ,
in Archiv fur Religonwissenschaft, 11, 1908, pp. 200-222.

IV. Mlusine l'poque moderne chez les peuples du Poitou et du Dauphine

Sur la Mlusine poitevine et dauphinoise, sur son ethnographie vivante au xrxe sicle,
et sur la bibliographie ancienne du sujet, le recueil fondamental reste celui de L. Desatvre,
Le Mythe de la Mre Lusine, Saint-Maixent, 1883. Bullet, Dissertations sur la mythologie
franaise (Paris, 1771) confirme les traditions populaires relatives la Mlusine de Sasse-
nage. Moreri, Grand dictionnaire historique, art. Lusignan , se borne utiliser le texte
de Brantme (cf. supra). Le comte de Gabalis ou entretien sur les sciences secrtes (par
l'abb de Villars : d. de Londres, I, p. 129), que nous avons lu dans une dition tardive
(Paris, Bibliothque Chacornac, 1900, p. 50) se sert lui aussi uniquement des informations

fournies
tome
survenues
I, 2e
par
partie,
Lusignan
Brantme.
p. 127)
enLenglet-Dufresnoy,
1620.
s'intresse
L. Favre,
aux apparitions
Glossaire
Recueildu
diaboliques,
dePoitou...,
dissertations...
Niort,
mais (d.
non
1868,
1752,
mlusiniennes,
art.Avignon

Mlusine , est sans grand intrt. B. Fillon, Poitou et Vende (Niort, 1861, pp. 27-28) contient

MELUSiNE RURALISE E. LE ROY LADURIE

le texte important, reproduit supra, qui fut recueilli par Biaffle-Germont. B. Ledain, La
Gtine historique... (Paris, 1876) reproduit un passage bien connu de Couldrette. Laisnel
de la Salle, Croyances et lgendes du Centre de la France (Paris, 1875, 1. 1, p. 122) signale
une image de Mlusine au chteau de Chateaumeillant (Berry), place l au xviie sicle
par Marie de Saint-Gelais de Lusignan. En revanche Salvaing de Boissu, Septem miracula
Delphinatus (Grenoble, 1656) et N. Chorier, Histoire gnalogique de la maison de Sasse-
nage (Grenoble, 1669) sont fondamentaux, sur la Mlusine dauphinoise. Frre Estienne de
Cypre de Lusignan, Les gnalogies de 67 trs nobles et trs illustres maisons... (Paris,
1586, pp. 45-49) est important sur les implantations bretonnes de Mlusine. a peu
tirer des anciens historiens du Poitou et de la Gaule aquitanique , lesquels se bornent
compiler les traditions purement littraires relatives Mlusine (voir par exemple : Jean
Bouchet : Les Annales d'Aquitaine, d. de Poitiers, 1643, p. 152; et reli dans le mme
volume que Jean Bouchet, Jean de la Haye, baron des Coultaux, Les Mmoires et recherches
de la Gaule aquitanique, p. 31; Dreux du Radier, Bibliothque historique et critique du
Poitou, 5 vol., Paris, 1754, tome I, p. 72, et tome II, p. 32; et Thibaudeau, Abrg de V
histoire du Poitou, Paris-Poitiers, 1782, tome I, p. 324, que nous avons lu dans l'dition de 1839,
tome I, pp. 199-202, et pp. 474-475). Au contraire Dom Mazet, Mellusine (dans Athne de
Poitiers, an XII - 1804, p. 42) est capital par ses rfrences aux traditions populaires et
postlittraires, et par la version contre-rforme et diabolique du mythe, qu'il introduit en
contrebande, en l'attribuant faussement Jean d'Arras!
M. de La Liborlire, Rapport sur des gteaux d'une forme particulire (Bull, del
Soc. des Antiq. de V Ouest, 1840, pp. 51-66 et planche, p. 72) est intressant quant aux aspects
culinaires de la Mlusine comestible, et des gteaux Merlusins. Ch. Arnauld, Histoire de
Maillezais (Paris, 1840, p. 186) donne la reproduction romantique d'une tte sculpte
mdivale de Geoffroy-grande-dent. L'abb Cousseau, L'glise Notre-Dame de Lusignan
(in Mm. de la Soc. des Antiq. de V Ouest, 1844, p. 347) se borne citer Jean d'Arras.
J. Babinet, Mlusine... lgendes poitevines (Paris, 1847) contient d'intressantes traductions,
hlas superbement infidles, des mythes allemands relatifs Mlusine : mieux vaut donc
se reporter aux textes originaux reproduits dans Auffess et Mone (cits supra). Citons enfin,
pour mmoire, M. Foucart, Poitiers et ses monuments , Mm. de la Soc. des Antiq.
de V Ouest, 1840, pp. 132-133, qui tourne en ridicule les prtentions des Sassenage descendre
des Lusignan. Et renvoyons pour finir, une fois de plus, d'une part L. Desatvre (pour
d'autres rfrences la bibliographie et l'ethnographie poitevine, ces rfrences tant
trop nombreuses pour qu'on puisse les reproduire ici); et d'autre part aux auteurs cits dans
notre article (Du Fail, Rabelais, Perrault, etc.), auteurs auxquels il convient d'ajouter
Jacques Yver, Le Printemps (1572), dans Conteurs franais du XVIe sicle, d. Pliade,
1965, pp. 1135-1136 ( propos de Mlusine ci-devant btisseuse de beaux chteaux en
Poitou ; et A Van Gennep, op. cit., tome IV, 1938, p. 651-652.
On nous permettra en conclusion de cette note, de justifier deux lacunes : d'abord dans
la seconde partie de cet article, nous nous sommes exclusivement tenus aux aspects
strictement serpentiformes de notre sujet Or, une tude plus complte (impensable dans les
limites de ce bref article) nous aurait amens prendre en considration des lgendes
structuralement trs proches de celle de Mlusine, mais qui mettent en jeu des fes-femmes,
sans aucun attribut caudal ou reptilien. Nous pensons notamment la trs belle histoire
d'Andaine, fe d'Argouges, en Normandie (Rcit et bibliographie dans Marthe Moricet,
Rcits et Contes des veilles normandes , Cahier des Annales de Normandie, n 2, 1963
(Caen). Comme Mlusine, Andaine2 qui se trouve l'origine d'un grand lignage, est
donneuse de biens culturels, et (aprs son envol final) spcialiste de plaintes et de charivaris.

1. Nous n'avons pas trait cependant de la Vouivre du Jura : sa personnalit originale nous
aurait emmens beaucoup trop loin des limites strictes de notre sujet.
2. Cf. aussi, non cit dans cet excellent travail de M. Moricet, C. de Catx de Saint-
Amour, Vieux manoirs et gentilshommes bas-normands, Caen, s. d. (vers 1920), p. 27-30.

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MYTHES

Gteaux merlusins du Poitou, qu'on distribuait aux enfants


1. de luxe (avec peigne) 2. ordinaire

(d'aprs DE LA LIBORLIRE, dansBu/letin de la Socit des Antiquaires de l'Ouest 1840, p. 72)

Elle aussi dbute par un mariage heureux, dispensateur de prosprits pour son poux
Raoul d'Argouges; puis elle s'envole par la fentre et disparat, pour punir Raoul d'avoir
viol un tabou. Le cycle de la fe d'Argouges mriterait en fait une vaste tude
comparative que nous ne pouvions entreprendre ici.
Autre lacune : nos lecteurs nous reprocheront peut-tre d'avoir laiss de ct les
possibilits d'interprtation psychanalytique que recle probablement la Mlusine, mre et
serpente en un mme corps de femme. Nous battons bien volontiers notre coulpe propos
de cette dficience de notre part. Mais notre abstention dans ce domaine, s'explique la fois
par notre incomptence; et aussi par le fait qu'il s'agit l d'une approche radicalement
htrogne celle, plus purement historique, que nous avons pratique.

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