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Les pionniers de l'aviation

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Depuis des temps immmoriaux, les hommes ont rv de voler l'image des oiseaux. Ce rve
s'est ralis en deux tapes, d'abord avec les ballons air chaud des frres de Montgolfier,
la veille de la Rvolution, puis avec les avions de Clment Ader, des frres Wright et
de Louis Blriot, au tournant du XXe sicle, qui ont permis aux hommes de vritablement
naviguer dans les airs.

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Dans ces deux tapes, est-il besoin de le dire? les Franais ont jou un rle moteur et le
centenaire de la traverse de la Manche par Louis Blriot tmoigne d'une poque pas si
lointaine - celle de nos grands-parents ou arrire-grands-parents - o la France tait la
pointe de la science et de la technique...

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Le temps des ingnieurs


Sous le Second Empire, en France, des passionns d'arostation comme le
photographe Nadar ne se satisfont plus de se laisser porter par les vents et aspirent
matriser leur navigation la manire des oiseaux. Ce rve prend corps par la grce de
quelques ingnieurs, au premier rang desquels Clment Ader. Dans les annes 1880, dans
son atelier de la rue Jasmin, Paris, il construit patiemment son futur avion. Pour cela, il
acquiert deux roussettes des Indes (varit de chauve-souris gante) et observe leur vol
pendant de longues heures. Enfin, il ralise le 9 octobre 1890 un premier vol Gretz-
Armainvilliers. En fait de vol, il ne s'agit que d'un bond de 50 mtres quelques dizaines de
centimtres du sol.

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Treize ans plus tard, le 17 dcembre 1903, le relais est pris par les frres Weight, des
fabricants de cycles passionns de mcanique, qui effectuent tour de rle quatre vols de
quelques dizaines de mtres sur une plage de Caroline du Nord.

D'aucuns les considrent pour cette raison comme les inventeurs de l'aviation, en concurrence
avec Clment Ader... et quelques autres.

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Le 2 juillet 1900 a eu lieu au-dessus du lac de Constance, en Allemagne, le premier vol d'un
trange engin fusel, un dirigeable conu par un gnral la retraite, le comte Ferdinand von
Zeppelin. Cette technologie parallle connatra quelques succs jusqu' la catastrophe du
zeppelin Hindenburg en 1937.

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Paris, cependant, un riche mcne, le comte Henry de la Vaulx, finance avec ses subsides
et ceux de ses amis industriels des inventeurs prometteurs comme Alberto Santos-Dumont, n
en 1873 au Brsil et tabli Paris. Ce dernier fait voler un petit ballon hydrogne puis des
aroplanes moteur.
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Les frres Wright poursuivent leurs efforts en lien troit avec la France. Le 3 janvier 1909, ils
fondent Pont-Long, prs de Pau, la premire cole de pilotage du monde, car ils sont
conscients que pour le dveloppement de l'aviation, il importe en premier lieu de former des
pilotes. La mme anne, l'ingnieur et industriel Louis Blriot ralise l'exploit de la traverse de
la Manche. Il fait la preuve que l'avion peut servir autre chose qu' des exercices
d'acrobatie !

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1909, anne faste pour l'aviation peine naissante, voit l'ouverture au Grand Palais, Paris,
du premier salon aronautique, le Salon de la Locomotion arienne. Le prsident Armand
Fallires, heureux homme, l'inaugure le 25 septembre 1909. On y compte 380 exposants,
avec aussi bien des dirigeables que des avions. Le succs est immense mme si l'utilit de
ces engins volants reste encore tablir.

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En 1905, Charles et Gabriel Voisin crent la premire usine d'aviation du monde. En 1911,
Robert Morane et Raymond Saulnier fondent la socit des aroplanes Morane-Saulnier,
promise une grande expansion la faveur de la Grande Guerre.

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Guerre et paix
L'aviation, encore dans l'enfance, fait ses premires armes pendant la Grande Guerre !

Les arostats eux-mmes ont t employs ds la Rvolution franaise pour la


reconnaissance du terrain. Clment Ader, d'un naturel antipathique, fait valoir l'intrt des
bombardements ariens aux militaires. Ds 1909, ceux-ci rpondent prsent en crant une
aviation de combat en France, en Italie et en Allemagne.

Les premiers bombardements ariens surviennent pendant la 1re guerre balkanique, en


1911. Mais les choses srieuses dbutent en 1914. Les dirigeables allemands, trop facilement
inflammables, sont rapidement mis hors jeu. Les aroplanes sont employs la
reconnaissance ainsi qu'au bombardement (on lche des flchettes en acier, avec une
efficacit heureusement trs relative), enfin la chasse.

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Celle-ci entre dans l'ge adulte avec l'invention du tir rapide travers l'hlice par le pilote
Roland Garros. Le 18 avril 1915, le Franais ayant perdu son avion derrire les lignes
ennemies, les Allemands le rcuprrent et l'ingnieur Anthony Fokker russit reproduire le
procd.

Les opinions publiques se passionnent pour les exploits des nouveaux chevaliers du ciel. En
France, Charles Nungesser, Ren Fonck, l'As des As, et le juvnile et charismatique Georges
Guynemer ; en Allemagne, Manfred von Richthofen, le Baron Rouge (ainsi surnomm en
raison de la teinte de son appareil), et son successeur, un certain Hermann Goering que l'on
retrouvera plus tard aux cts de Hitler.

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Au dbut du conflit, on compte 200 avions dans l'arme allemande, 190 dans la russe, 148
dans la franaise et 84 dans l'anglaise. la fin, l'arme franaise aligne 7000 appareils, les
Anglais 3700, les Allemands 4500 et les Amricains 2050 (fournis par les Franais).

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Pendant la Grande Guerre, grce aux commandes de l'tat, beaucoup de constructeurs ont
acquis une taille industrielle. Parmi eux, Pierre-Georges Latcore, n en 1883, ingnieur des
Arts et Mtiers ou encore Marcel Bloch, n en 1892, ingnieur de la nouvelle cole suprieure
d'aronautique et de construction mcanique (Sup Aro) ; il changera plus tard son nom pour
celui de Dassault...

Cependant que les pilotes de guerre librs par la fin des hostilits multiplient les exhibitions
acrobatiques pour gagner leur vie, les industriels entament une reconversion plus srieuse
vers le transport des marchandises, des hommes et du courrier.

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La maturit
Les premires liaisons commerciales ariennes, pour le transport de courrier et de passagers,
dbutent aprs la Grande Guerre de 14-18.

C'est ainsi que le 8 fvrier 1919, le pionnier Henri Farman, n en 1874, inaugure une liaison en
trois heures et demi entre les aroports de Toussus-le-Noble, prs de Paris, et Kenley, prs de
Londres, avec un bimoteur qui vole 150 km/h au maximum. Le soir du 2 septembre 1923,
Maurice Nogus, ancien pilote de guerre, ralise au dpart du terrain du Polygone
Strasbourg le premier vol de nuit de l'aviation commerciale avec un copilote et cinq passagers.

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De son ct, l'industriel toulousain Pierre-Georges Latcore lance par-dessus les Pyrnes
les premires lignes ariennes postales. On retient de lui cette formule : Notre ide est
irralisable, il ne nous reste qu'une chose faire : la raliser. Avec Marcel Bouilloux-Lafont et
des pilotes hors normes (Mermoz, Guillaumet, Saint-Exupry...), il fonde l'Aropostale, promise
une courte mais prestigieuse existence.

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Tandis que le jeune Charles Lindbergh ouvre l'Atlantique nord l'aviation, deux anciens
pilotes de guerre, Andr Faure et Maurice Nogus, fondent le 8 juillet 1930 la compagnie Air
Orient. Nogus, aim des foules l'gal de Mermoz et Lindbergh, cultive l'ambition d'ouvrir
l'extrme-orient l'aviation. C'est chose faite en janvier 1931 avec une liaison par tapes entre
Marseille et Saigon. Mais il n'aura gure le temps de jouir de son succs. Son
avion L'meraude s'crase dans le Morvan le 15 janvier 1934, alors qu'il rentre d'Indochine.
Trois ans plus tard, Mermoz connatra le mme sort. Avec lui se terminera le temps des
pionniers.

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Bibliographie
L'histoire de l'aviation a suscit une bibliographie abondante. Parmi les ouvrages les plus
vivants et les plus agrables la lecture, je suggre Les routes du ciel (Benot Heimermann,
Dcouvertes Gallimard, 1995) et Histoire de l'aviation (Bernard Marck, Flammarion, 2001).