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Actes des congrs de la Socit

des historiens mdivistes de


l'enseignement suprieur public

Deux prdicateurs du XVe sicle parlent de la mort


Monsieur Herv Martin

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Martin Herv. Deux prdicateurs du XVe sicle parlent de la mort. In: Actes des congrs de la Socit des historiens
mdivistes de l'enseignement suprieur public, 6 congrs, Strasbourg, 1975. La mort au Moyen ge. pp. 103-124.

doi : 10.3406/shmes.1975.1212

http://www.persee.fr/doc/shmes_1261-9078_1977_act_6_1_1212

Document gnr le 29/09/2015


DEUX PREDICATEURS DU XVme SIECLE
PARLENT DE LA MORT

Un discours idologique se proportionne un ordre


social, tout comme chaque nonc individuel se produit en
fonction des silencieuses organisations du corps .
M. de Certeau : L'criture de l'histoire, p. 70

Le discours des hommes, sur quelque ton qu'il ait t


prononc, celui de la conviction, de l'motion ou de
l'emphase, n'est le plus souvent qu'un ramassis d'ides
toutes faites, de lieux communs, de vieilleries intellectuelles,
l'exutoire d'paves de cultures et de mentalits de diverses
origines et de divers temps .
J. Le Goff : Les mentalits, une histoire ambigu, dans
Faire de l'histoire, p. 80.

Occupant une place d'lection parmi les thmes de sensibilisation religieuse


des masses mis en avant par le clerg la fin du Moyen Age, la mort se
prterait sans peine la constitution d'un florilge vocateur. Tche
sduisante pour l'historien que de se transformer en collectionneur d'essences
rares et de rassembler les fleurs de rhtorique closes dans les champs arides
de la scolastique tardive. Mais le rsultat de la collecte ne risque-t-il pas de
faire illusion : par une trompeuse varit tout d'abord, qui procdera de la
multiplicit des uvres examines ; par l'infusion aussi de la subjectivit du
chercheur dans l'opration historique elle-mme, l'agencement de son
anthologie risquant d'tre le miroir fidle de ses penchants, de ses hantises et plus
gnralement de sa culture ? Qui n'aspire dcouvrir, par exemple, le
rpondant rhtorique de telle danse macabre ou de tel triomphe de la mort ?
Nous voudrions proposer ici une approche diffrente, consistant
interroger un corpus limit, aux fins de rpondre cette question en
apparence si simple : se poser comme parlant de la mort (de ipsa morte fict
sermo, proclame l'un des prdicateurs ici tudis) en un lieu et dans des
circonstances donnes, c'est parler de quoi et pour qui, c'est user de quels
mots, de quelles citations, c'est conduire son discours de quelle faon ? Nous
prenons en charge la totalit, audits comprises, de deux discours
historiquement situs, et pas seulement les mapus de fte de l'esprit (M. Foucault).

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La principale masse documentaire retenue pour la constitution du corpus
occupe chronologiquement une position charnire : les annes 1460, dans
une Normandie (1) qui sort peine de la guerre de Cent ANS pour se
replonger dans les luttes fodales, un frre augustin du couvent de BAYEUX,
Simon Cupersi (qui nous fournit pour tout repre sur lui-mme une mention
dans un registre de confrrie en 1469) prche un Carme dont il nous laisse
une rdaction intgrale (2). Ds le deuxime sermon il entretient ses ouailles
de morte : c'est essentiellement ce propos d'un jour que nous analyserons.
Nous y rattacherons cependant les autres passages dsigns par la table, trs
dtaille, de l'homiliaire comme se rapportant la mort. Il peut, videmment,
tre fait mention de celle-ci en d'autres circonstances, qui ne seront pas
analyses ici. Notre propos ne s'en trouve-t-il pas affect d'un vice original,
dans la mesure o une forme de choix serait rintroduite dans l'tablissement
du corpus ? Face cette possible objection, rappelons qu'il ne s'agit pas
d'analyser ici tout ce qui se dit sur la mort en quarante jours d'instruction,
mais ce que l'on dit quand on se prsente comme parlant d'elle.
Comme toute comparaison peut tre clairante, il nous a sembl utile de
faire rfrence un sermon de morte, malheureusement incomplet, de
Bernardin de Sienne (3). Sa forme latine qui procde de la rdaction a
posteriori, dans les annes 1433-1436, d'une allocution prononce en langue
vulgaire, ne nous parat pas tre un obstacle la saisie de la conduite du
discours et de son contenu essentiel. Certes, Thureau-Dangin nous le rappelle
dans son tude sur le prdicateur italien, la parole se fige par cette mise en
latin. Mais l'appareil complexe des subdivisions et des classifications se
retrouve en gnral dans les versions savantes et vulgaires d'autres homlies
qui ont t conserves.
De ce fait, nous ne pensons pas illgitime de rapprocher les uvres des
deux orateurs, malgr un certain loignement dans le temps (trente
quarante ans) et dans l'espace, en les considrant comme des lments d'une
mme formation discursive : celle labore et entretenue par le clerg entre
la Peste Noire et la Rforme. Prcisons toutefois que l'analyse porte
essentiellement sur le propos de l'augustin normand ; celui du franciscain italien
ne constitue qu'un talon de rfrence.

Il importe tout d'abord de prciser le lieu d'o parle le prdicateur


normand, comment son propos sur la mort s'insre et se rpartit dans l'ensemble
de son discours. Vu la disparition des archives du couvent des Augustins de
Bayeux, qui avaient succd des frres sachets en 1273 par dcision de

(1) Voir dans L'histoire de la Normandie (dir. de Bouard). J. Favier : La tourmente,


p. 219 242.
(2) Manuscrit 48, bibliothque municipale de Bayeux. Table partir du Folio 180.
(3) Opra Omnia, T. III (d. du P. de la Haye, 1635) p. 509 511.

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Philippe le Hardi (4), on ne peut voquer qu'en termes trs gnraux
l'emplacement institutionnel de l'orateur : frre mendiant dot d'une solide
formation thologique, acquise successivement dans les studia de son ordre
et dans les universits (son titre de matre (5) en tmoigne), il est vou ce
titre au ministre de la parole en milieu urbain. Il appartient en mme temps
une de ces communauts religieuses qui, au vu des documents conservs,
nous semblent se consacrer davantage aux morts qu'aux vivants : guettant les
successions, ordonnant avec pompe les funrailles, concdant des enfeux
dans leurs chapelles, clbrant les messes expiatoires prvues dans les
fondations pieuses. La faon dont ses ouailles agenceront leur mort est pour
notre religieux dcisive, pour la raison toute simple qu'il en vit. Ses propos
de morte ont pour fonction, entre autres, de conduire les auditeurs des
gestes de rachat.
Quelle en est la rpartition dans l'ensemble de l'homiliaire ? Notons tout
d'abord que la prsence de la mort, quoique trs affirme, ne revt pas de
caractre obsessionnel : un sermon y est consacr, auquel s'ajoutent des
passages plus ou moins longs de sept autres homlies. Dyabolus et judei hantent
inconstablement l'esprit du prdicateur avec plus de rgularit. Au dpart,
c'est l'invite la pnitence, ouverture classique de beaucoup de carmes qui
introduit la mort dans le propos. Ecoutons l'exorde de la deuxime homlie :
hier nous avons vu de quelle faon DIEU est misricordieux envers tous
les pcheurs qui font pnitence . . . Aujourd'hui notre mre l'glise nous
montre aussi bien dans l'ptre que dans l'vangile quel est le principal mobile
qui doit inciter les pcheurs rechercher la pnitence, savoir la
considration de la mort (6). Parler partir de son propos de la veille, c'est
poser la continuit d'une pdagogie, qui prend appui sur le dj acquis. Et
l'opration se renouvelle : ut diceretur in precedenti sermone, ou ideo heri
dicebatur in ecclesia (7) manifestent la poursuite d'une instruction avec ses
rappels et ses retours en arrire. Quant aux rsurgences de mort dans la suite
du carme :
A propos des services rendus par les Anges aux humains, entr'autres
celui de mettre en fuite les dmons qui s'efforcent de ravir l'me du mourant
dans le combat de la mort (in agone mortis) (8).
Au sujet de l'obstination dans le pch et des dangers qu'elle prsente,
dont celui de mort violente (9).

(4) Voir Edmond de Lahendrie, Bay eux, capitale du Bessn, II p. 51 et 107.


(5) B. M. Bayeux, Ms. 48 - Incipiunt sermones kadragesimales magistri symonis
Cupersy (f I).
(6) Ibidem, f. 2 verso.
(7) Ibidem, f. 2 verso et f. 3 verso.
(8) Ibidem, sermon VI, K, f. 13 verso 2* col.
(9) Ibidem, sermon XV, C, f. 36 recto et verso ( tertio mors talium est advindi-
cationem scilicet ut deus se vindicet de peccatoribus obstinatis .

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En liaison avec la richesse, elle-mme examine partir de la mort du
mauvais riche (10).
Dans une adresse aux veuves (11).
Au sein d'une mditation sur l'innocence du Christ, qui engendre des
variations sur le problme du mal : de l'ingale distribution des biens en ce
monde la mort des hommes jeunes, forts et bien dous (12).
Dans l'nonc des proprits de la foi, qui change la mort de nature
en rsurrection de gloire (13).
En dnonant la machination des juifs qui entreprirent de mettre
mort Lazare ... pour qu'il ne pt persuader les hommes de suivre le
Christ . C'est l'occasion d'voquer la mort qui procde de l'homme par la
violence (per violeniiam) et d'analyser trois formes successives d'homicide
(14). Trop longue, mais sans doute indispensable enumeration laquelle il
faut ajouter que la mditation sur la passion du Christ couronne l'ensemble
des allocutions quadragsimales (15). Cette simple localisation du propos
sur la mort permet de constater que son champ d'apparition est
essentiellement moral et thologique. Cette constatation ne saurait surprendre en soi.
Il n'en reste pas moins tonnant que les points d'ancrage du discours dans la
vie quotidienne soient peu prs absents, si ce n'est ce sermon de viduis qui
semble comporter assez naturellement des considrations sur le terme de
l'existence.
Quant l'homlie de morte de Bernardin de Sienne, qui partage avec le
frre Cupersi le statut de religieux mendiant mais dans l'aire d'exercice plus
vaste du missionnaire itinrant, il est difficile d'en prciser les conditions
d'utilisation. Avec la qualit de Sermon extraordinaire c'est, comme le de
judicio extremo ou le de pnis damnatorum, un morceau de choix (16)
susceptible de maintes utilisations, tantt dans le cadre d'un Carme, tantt
pour laisser une marque durable des auditoires rassembls seulement
quelques heures. D'o deux exigences majeures : mouvoir plutt qu'instruire,
dterminer la pnitence ceux que les sermons habituels laissent insensibles.
Entranent-elles l'utilisation d'une gamme de moyens particulire ?

(10) Sermon XVIII, de divitiis et divitibus (f. 44 recto, S). Thme : mortuus est dives
et sepultus est in infernum. F. 45 verso, O, mors divitis et mors lazaris quemede
differeunt .
(11) Sermon XXXIV, de Viduis, f. 12 recto : mors privt hominem multis bonis9*.
(12) Ibidem, sermon XXXVII, f. 104, p. et f. 105, S.
(13) Sermon XLIII, f. 113 recto et f. 124 verso, iudei cogitpverunt lazarumm occidere
ut non posser hominibus suadere se qui christum Circa predicta notandum est
quod triplex homicidium.
(15) Ibidem, sermon XL et LU (Mors christi ab eterno erat ordinata).
(16) La prise en compte des diffrents passages des Opera Omnia de Bernardin de
Sienne se rapportant la mort dpasserait le cadre de cette communication. Elle
risquerait aussi de fausser les perspectives; car l'analyse porterait cette fois sur une
masse de discours bien plus importante et tire dans le temps que celle, finalement
assez limite et produite en une dure assez brve, qui mane du frre Cupersi.

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Cette ventuelle spcificit du prdicateur italien ne se traduit pas, tout
le moins, dans l'architecture de son propos. Nos deux orateurs construisent
laborieusement leurs sermons partir d'une citation scripturaire. Procd trop
connu (17) pour donner lieu ici de longues analyses. Suivons d'abord la
dmarche de Simon Cupersi : dans son deuxime sermon il prend pour thme
un passage de Mathieu Sanatus est puer ex Ma hora , auquel il adjoint
un prothme issu d'Isae XXXIV : dispone domui Tue quia morieris . Et
d'en faire dcouler un plan en trois parties : la mort en effet est triple,
savoir corporelle, spirituelle et infernale, et doit tre en consquence mdite,
vite et redoute. Chacun de ces points se ramifie lui-mme, suivant la
pratique de la divisio. Ainsi celui qui traite de la mort corporelle, dont la
mditation six effets bnfiques : elle incite en effet mpriser le monde,
humilier sa propre personne, fuir le pch, diriger sa vie, faire pnitence
et enfin rechercher la vie ternelle. Quant la mort spirituelle, elle peut
tre bonne (mourir au pch) ou mauvaise (mourir par le pch), cette
dernire s'effectuant en sept tapes successives, comme la mort corporelle.
Un carcan d'abstractions enserre le propos. Pauvres concepts tout droit sortis
des facults de thologie, dont la scheresse n'a d'gale que la capacit de
s'auto-engendrer !
Bernardin de Sienne dote son de morte d'une armature tout aussi savante,
labore partir de l'Apocalypse XX, 12 : et je vis les morts, grands et
petits, debout devant le Trne . Il dcrit lui-mme la gense de son
discours : en cette parole du thme nous sont proposs quatre points
examiner avec soin dans les morts eux-mmes. Premirement l'affaiblissement
progressif ou l'puisement par lequel ils meurent, voir vidi mortuos ;
deuximement la varit de la condition par laquelle ils sont rcompenss,
voir magnos et pusillos ; troisimement la position dans laquelle ils sont
finalement maintenus, voir stantes ; quatrimement la svrit de la discussion
par laquelle ils sont examins voir in conspectis throni (18). La premire
partie, la seule qui nous soit connue, est dveloppe l'aide d'une srie
d'abstractions, qui sont autant de proprits reconnues la mort : totalitas
(gner alitas), labilitas, calamitas, integritas. Et ces concepts gnraux en
engendrent de plus particuliers, sur le mode d'une prolifration cellulaire.
Tmoin l'une de ces proprits, calamitas in terreno corpore, dont naissent
en toute pesanteur scolastique quatre sous-proprits : vilitatem in ortu,
fditatem in situ, gravitatem in tactu, varietatem in actu. A voir ainsi
s'enchaner les concepts on en vient s'interroger sur le destinataire rel de
pareil discours, dont les divisions taient conserves lorsqu'il tait prononc
en langue vulgaire.
Toujours est-il que nos prdicateurs ne renoncent aucune de leurs
habitudes scolastiques, mme pas celle de dbattre de questiones. Ainsi

(17) Voir T. M. CHARLAND, Anes Predicandi.


(18) Opera Omnia, t. III, p. 510, Col. I.

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Bernardin de Sienne : mais, tu diras, la mort peut arriver de multiples
faons. Ne peut-elle devancer le temps fix ? Et d'interroger une glose fort
obscure sur Isae 40, selon laquelle on peut mriter d'tre enlev avant
l'heure en faisant le bien comme en faisant le mal. Pour conclure : les
pcheurs meurent dans la moiti de leurs jours (19). Quant Simon Cupersi,
s'il n'alourdit pas sa deuxime homlie d'une questio, il ne se prive pas d'en
introduire dans les allocutions suivantes : pourquoi Dieu permet-il la mort
violente (subite) ? Dieu prend-il l'homme dans le meilleur tat dans lequel
il puisse tre ? Le suicide est-il licite ? A chaque fois sont mobiliss des
arguments pour et contre, dans le cadre de disputes universitaires en
rduction, que l'on suscite au besoin de faon artificielle (20).
Un formalisme oppressant enserre la parole sacre, au nom d'une
apparente rationalisation, qui exige que le propos soit la fois dot d'une
armature rigide et susceptible de se plier aux interminables dtours des
fausses remises en question. Cette logique, pour nous si droutante, dcouvre
parfois, comme involontairement, les chemins d'une clart toute pdagogique.
Simon Cupersi ramasse ainsi son propos de Morte : celui qui veut chapper
la troisime mort (l'infernale) doit fuir la seconde, savoir la spirituelle,
afin de ne pas mourir par le pch. Et de quelle faon la fuir, si ce n'est
par la considration et la mditation de la mort naturelle, en vue de laquelle
chacun doit se prparer bien mourir (21). Ces lignes limpides n'en
refltent pas moins, comme les questions prcdentes, un ordre gel du
discours.

Des matriaux disparates sont dverss l'intrieur des cadres a-priori qui
rgissent l'ordonnance du propos. Ils viennent donner poids et densit ce
qui, sans eux, ne serait qu'une pure. Chaque notion se trouve aussi taye
par des autorits et illustre par des exempla ou des similitudes empruntes
la vie quotidienne ou au monde animal. Pour dvelopper memoria mortis
valet ad jugam peccati, Cupersi puise tour tour dans l'Ecclsiastique (7),
dans la Gense (3) et dans Augustin. Suit une similitude : le paon
s'enorgueillit au vu de ses plumes et dploie sa queue, mais au vu de ses pieds il
l'incline. Ainsi l'homme qui ne considre pas le terme de la mort s'expose
sans crainte beaucoup de pchs. Mais le fait-il, le voici qui est saisi par
la honte et cesse de pcher . Reste invoquer le psalmiste pour clore cet

(19) Opera Omnia, t. III, p. 511, Col. 1 et 2. Peccasores autem in dmidio dierum
moriuntur .
(20) Respectivement sermons XV, C ; XXXVII, S ; XLIIII, G. En cette dernire
circonstance, le prdicateur feint de trouver un argument en faveur du caractre
licite du suicide dans Mathieu X : qui perdiderit animant suant propter me salvant
f/aciet earn. Puis il avance in oppositum la position traditionnelle de l'Eglise, pour
conclure qu'il s'agit d'un pch mortel.
(21) Sermon II, O, f. 4 recto.

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lment de discours et aborder l'unit suivante (22) qui est galement btie
avec des pices rapportes. Tentons une classification d'ensemble de celles-ci,
dans leur nature et leur provenance, tel l'archologue lisant un difice partir
des remplois. Le recours aux autorits relve de l'automatisme : Cupersi en
fait intervenir 30 dans son de morte et Bernardin de Sienne 37 dans la
premire partie, seule conserve, de son allocution ! La dominante vtro-
testamentaire est plus marque chez le prdicateur italien : 27 citations contre
17 chez son confrre normand, raison de la moiti de l'ensemble puise
dans les divers livres sapientaux (23). En retour, le Nouveau Testament (les
ptres de Paul et l'apocalypse essentiellement) n'a qu'un rle effac. Les
Pres de l'glise (deux fois cits par chacun) n'interviennent pas plus
frquemment que les elaborations thologiques proprement mdivales
(respectivement une et deux citations) et moins souvent que les crivains antiques
(exploits quatre fois par l'un, deux fois par l'autre (24). A ct de la miette
biblique destine conforter le raisonnement, et dote d'un statut part
qu'expriment les formules introductives du type dicitur, unde dicit, nous
trouvons de longues citations des philosophes paens et des Pres, si
pleinement assumes par l'orateur qu'elles sont comme fondues dans son propos.
Chrysostome fournit ainsi une magnifique ouverture Bernardin de Sienne,
sous forme d'une adresse du mourant ses amis. Plus loin Augustin permet
quelques formules vigoureuses du type : le temps de la vie n'est rien qu'une
course la mort , avant que n'intervienne Snque : il est impossible de
savoir o la mort t'attend : c'est pourquoi, toi, attends la en tout lieu . L'un
et l'autre sont placs sur le mme plan : de hoc pulchre inquit augustinus ;
ex hoc pulchre admonet senecca (25). On pourrait y voir la marque d'une
influence humaniste, et par l'galit de statut confre aux deux auteurs et
par la prise en compte de leurs qualits littraires {pulchre). L'tude prcise
de la fonction de ces autorits dans le discours conduirait de longs
dveloppements sur l'introduction des citations, leur enchanement et la reprise du
propos leur issue. Nous ne referons pas ici des analyses tentes ailleurs
pour d'autres sermons. A la diffrence de beaucoup d'homlies, o l'usage
des autorits est purement mcanique et symbolique (26), on voit dominer ici
les citations illustratives. Chez Cupersi 18 autorits sur 30 relvent de ce type
et leur adquation l'ensemble du propos est incontestable, cependant que
six d'entre elles s'y insrent de faon artificielle. La pertinence du choix est

(22) Ibidem H, f 3 recto.


(23) Cupersi 8/17. B. de Sienne 14/27 dont 7 issues de Job.
(24) Cupersi : Cicron, de senectute (2), Snque (1), Aristote, Ethique. B. de Sienne :
(Snque (2) - (24 bis). Dans les autres passages de S. Cupersi se rapportant la
mort nous avons relev 56 autorits, la rpartition un peu diffrente : A.T. 19,
N.T. 22, Pres 9, Thol. MA 4, philosophes 2.
(25) Opera Omnia, T. III, p. 509 col. 2, 510 col. 2, 511 col. 1.
(26) Nous renvoyons sur ce point comme sur beaucoup d'autres, l'ouvrage
fondamental de TH. CHARLAND, Arles Predicandi.

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peut-tre encore plus apparente chez Bernardin de Sienne. Tmoin ce recours
Job 14 pour illustrer la faon dont nous courons la mort : L'homme, n
de la femme, a la vie courte, mais des tourments satit. Pareil la fleur,
il clt puis se fane, il fait comme l'ombre et ne demeure jamais dans le
mme tat . L'abondance du matriel fourni par les livres sapientaux, o le
problme de la destine individuelle constitue la proccupation dominante,
rend sans doute compte de cette harmonie, pas toujours atteinte dans la
prdication mdivale, entre le propos annonc et les citations qui l'illustrent.
Est-ce l'effet de cette adquation? Un grand nombre d'autorits s'insrent
comme d'elles-mmes dans le discours, sans aucune formule prparatoire :
15 sur 37 chez Bernardin de Sienne, 15 sur 30 chez Cupersi. Les imde, les
ideo, unde dicitur, les sicut dicit, qui ailleurs manifestent l'intgration de la
citation dans un raisonnement ou qui tmoignent de laborieux enchanements,
sont ici peu prs absents. Le dj-dit sur la mort est suffisamment abondant
pour qu'il n'y ait pas solliciter les Ecritures.
Des dbris de culture antique sont galement intgrs dans le propos du
frre Augustin. Voici qu'il voque la faon dont les Anciens, pour exprimer
pleinement les proprits de la mort, la peignaient sous l'aspect d'une
vierge, la face voile, couronne d'absinthe, tache de sang . Et de filer un
long commentaire allgorique : en tant que vierge, donc saine de corps et
d'esprit, elle ne se laisse pas corrompre, mais s'en prend galement aux
jeunes, garons et filles, et aux vieux, aux pauvres et aux riches, aux nobles
et aux non-nobles. Elle est couronne d'absinthe parce qu'il s'agit d'une
plante trs amre, comme la mort elle-mme ; elle est tache de sang parce
qu'elle est frquemment enlaidie par la multitude des pchs. O la lecture
chrtienne se superpose l'imagerie paenne. Plus loin se trouve relate une
anecdote concernant le philosophe Diogne (introduite par unde legitur et
non par dicit ou dicitur comme la citation scripturaire) qui se tenait un jour
dans une fosse pleine d'ossements. L'ayant vu, Alexandre lui dit : que
fais-tu ; il rpondit : Je ne peux trouver ce que je veux. Je pensais en
effet trouver des diffrences entre les ossements et les cadavres des riches
et des nobles et aussi des pauvres, mais je n'en trouve aucune parce qu'ils
sont tous d'un aspect identique et que la mort les a tous rendus gaux . Sans
s'attarder voquer la grande niveleuse, le prdicateur enchane avec un
court rcit extrait de l'historia romanorum. On fit une statue pour Octave,
sur la face de laquelle on crivit le nom de l'empereur : Csar, et aussitt
aprs un clair frappa la statue et on enleva la lettre C ; en sorte que celui
qui tait appel auparavant Csar devait tre dsormais dnomm Esar. Csar
drive en effet de cedo, cedis, cedere, esar de edo, edes, edi (je mange, tu
manges, tre mang), pour montrer qu'il tait destin tre bientt mang
par les vers (27).

(27) Voir le sermon II, MS 48 Bayeux, F. 2 verso et 3 recto.

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On ne retrouve pas ces historiettes dans le sermon, il est vrai incomplet,
de Bernardin de Sienne, qui ne comporte pas non plus d'exempla. Simon
Cupersi, par contre, en relate un ses auditeurs en guise de conclusion. Un
marchand traversant une fort rencontra un ermite centenaire et lui demanda
ce qu'il faisait l. J'apprends mourir , rpondit l'ermite ... Au fil des
rpliques, l'homme des bois fait au marchand une leon sur le bene mori qui
s'achve sur un conseil. Si tu veux tout l'univers, achte-le pour le prix de
ta fortune temporelle et fais le bien . Ainsi fit le marchand, qui laissa tous
ses biens et devint un homme dvot. En ce passage, le discours remplit une
fonction bien prcise : dterminer les auditeurs, qui sont souvent des
bourgeois, se gagner des mrites pour l'au-del, soit par des donations, soit par
des acquisitions d'indulgences.
Un fonds commun de reprsentations concernant la mort, qui circule dans
l'ensemble de la Chrtient du XVe sicle, alimente l'occasion et par bribes
les discours de nos deux orateurs. Bernardin de Sienne reprend par deux
fois ce qui en 1430 est dj la rengaine de tant de testaments : Nihil enim
est certius morte et nihil incertius hora mortis. Un autre passage, trs bref,
renvoie la fois la danse macabre et la roue de fortune : elle (la mort)
ne respecte personne, quels que soient sa dignit ou son tat. Aujourd'hui il
est roi et demain il mourra (29). Chez Cupersi affleurent, dans les 6e et
37* sermons surtout, d'autres poncifs de la thmatique macabre ; l'agitation
des dmons autour des agonisants, reprsente dans tant d'Art es moriendi ;
la mort des hommes jeunes, vigoureux et bien aviss, alors que Dieu
conserve les vieux, les insenss, les infirmes et les autres misrables qui ne
sont utiles ni Dieu ni au monde (30). Comment ne pas voquer ce
propos les triomphes de la mort italiens, o la faucheuse dlaisse les
misrables et les estropis qui l'implorent, pour s'en prendre aux tres jeunes et
beaux, gratifis de tous les biens de ce monde ? Mais le propos de l'orateur
reste allusif sa tche n'est pas de redire les images, mais d'apporter des
raisons et de prouver que tout ce que fait Dieu, il le fait pour le mieux .
Reste faire mention d'un matriau, lui aussi trs commun, dont il est
difficile de dire s'il est issu de l'exprience quotidienne du locuteur ou s'il
appartient cette culture encyclopdique qui s'acqurait dans les Facults
des Arts et que vhiculaient les bestiaires et les miroirs du monde. Pour
tmoin, cette similitude de Bernardin de Sienne : l'eau qui sort pure de la
fontaine, se souille en se prcipitant vers la mer, o elle se purifie. Ainsi nos
corps sont d'abord purs, puis ils sont souills et ne reviennent leur puret
premire que s'ils sont rduits en cendres sous la terre (31). Le langage de
Simon Cupersi est incontestablement plus riche de rsonances concrtes.

(28) Ibidem, F. 4 recto, 2* colonne.


(29) Opera Omnia t. III, p. 511, col. I C, p. 510 col. 2. Voir aussi cet autre clich,
5 10 I, E : Moritur ergo doctus pariter et indoctus.
(30) MS 48, Bayeux, sermon VI, K f. 13 V et sermon XXXVII, S. f. 105.
(31) Opera Omnia, t. III, p. 511, col. 2 A.

111
Pour illustrer cette ide que la mort doit nous inciter diriger notre vie, il
prend ses exemples dans le monde animal : Les oiseaux et les poissons se
dirigent en effet par la queue. Les chevaux et les bufs se protgent des
mouches par la queue ; ainsi les hommes dirigent leur propre vie et rsistent
aux tentations par le souvenir de la mort, Job 12. Interroge le btail pour
t'instruire et les oiseaux du ciel pour t'informer, ainsi que les poissons de la
mer . Plus loin il s'appuie sur Jrmie XXII, 19 pour comparer la mort du
riche celle de l'me. L'animal est corch pour que la peau revienne son
matre, cependant que sa chair est lacre par les chiens. Ainsi quand meurt
le riche, ses hritiers s'emparent de sa peau et les vers lacrent sa chair,
alors que les dmons portent son me en enfer (32). Au vu de ces quelques
exemples, on pourrait qualifier htivement cette prdication de vivante,
colore, en prise directe avec la vie courante, etc ... Ce serait oublier les
chanes scolastiques qui entravent le discours. Historiettes et similitudes
viennent seulement rompre pendant quelques instants une monotonie
essentielle : c'est la rcompense des auditeurs patients. Il faudrait pouvoir mesurer
leur dure relative dans l'ensemble d'un sermon. Laissant ce problme en
suspens, nous sommes peut-tre en mesure d'apporter un dbut de rponse
une question pose plus haut : pareil discours, qui juxtapose armature
abstraite et flot d'autorits d'une part, historiettes et retours au vcu d'autre
part (avec une moindre frquence, il est vrai) nous parat avoir deux
destinataires diffrents. L'un est l'appareil ecclsiastique, qui value le propos
en fonction de sa conformit aux lois du milieu (32bis), l'autre est le
peuple chrtien, qu'il s'agit de sensibiliser en recourant l'imaginaire ou
un certain ordre de vrits empiriques ? Les subtilits pour les clercs, le
moule grossier de l'ide (33) pour les fidles.
Quelques enseignements gnraux se dgagent de cette recension des
matriaux du discours :
Parler de la mort c'est, dans une large mesure, recourir du dj-dit, en
procdant la rinscription passive d'noncs prexistants. Les choix
effectus par les oprateurs sont nanmoins rvlateurs. On dit la mort entre
1430 et 1470 avec les livres sapientiaux, Cicron, Snque, Augustin (34),
mais aussi avec des rcits lgendaires concernant l'antiquit qui sont dans
la plus pure tradition mdivale, en contraste avec le dsir humaniste de faire
retour aux sources.
Le propos recoupe parfois certains thmes iconographiques, mais sans les
expliciter ou mme les dcrire. Lacune de notre documentation tenant au
caractre limit du corpus examin ? Partage des tches entre l'orateur et
l'imagier ? Entre ces deux interprtations, il serait imprudent de conclure. On

(32) Successivement pour les deux exemples Sermon II, f. 3 recto et Sermon XVIII, Q,
f. 46 recto.
(33) Formule de J. Le Goff : Les mentalits, une histoire ambigu, dans Faire de
l'histoire, p. 76 93.
(34) Les deux prdicateurs lui empruntent le thme de la vie comme course la mort.

112
aura cependant not au passage la discordance entre la figuration de la mort
sous les traits d'une vierge, laquelle s'attarde Simon Cupersi, et ses
reprsentations picturales contemporaines, qu'il s'agisse de la femme ge, au
visage impitoyable , ayant de grandes ailes noires, de longs cheveux et
des griffes aux pieds et aux mains du Campo Santo de Pise ou des
squelettes grimaants de la danse macabre (35).

Aprs avoir procd une analyse priphrique (conditions de production)


et archologique (divisions, matriaux) des discours, il nous faut tenter une
description rigoureuse de ce qui est dit sur la mort. L'tude ne prendra
dsormais plus en compte les autorits, mais seulement les noncs forgs
par les prdicateurs ou pleinement appropris par eux (exempla,
connaissances empiriques, etc . . .).
Des dcomptes comparatifs de la frquence du terme mors et des vocables
qui s'y rattachent, en mnageant le partage entre le registre de la mort
physique et celui de la mort morale, conduisant quelques premiers
enseignements.

S. CUPERSI, Sermon II, de morte B. DE SIENNE, de morte


Mort Physique Mort Morale Mort Physique Mort Morale
Mors 24 9 31 0
Mori 8 13 8 0
Mortuus 3 (dont 7
bene mori)
1 9 0
Moriens 2 1 2 0
Mortalis 3
Moriturus 1
Total 41 24 50
Registre corollaire : Registre corollaire :
Ossa 3 Peccatum 1
Cadavera 1 Peccator 4

Plutt que de s'attarder aux frquences brutes, il importe de noter que


Bernardin de Sienne envisage seulement la mort physique, dont la dsignation
reste prdominante chez Simon Cupersi, mais se trouve cependant
contrebalance par une forte minorit de vocables se rapportant la mort morale,
considre comme seule grave. En outre, le premier nomm met davantage

(35) Voir A. Tenenti, La vie et la mort travers l'art du XV sicle, p. 22 et 23.

113
l'accent (36) sur le ou les morts alors que le second insiste sur le bien
mourir >.
On observe d'ailleurs dans son discours de continuels glissements du plan
physique au plan moral. Le voici, par exemple, qui dveloppe une analogie
en sept points entre la mort corporelle et la mort spirituelle (37). Pour
voquer l'une, des formules brves, sinon lapidaires : tertio incipit agonizare,
quarto incipit mori, quinto incipit invoivi . . . Pour dcrire l'autre, de longues
analyses sur les tentations qui assaillent l'agonisant, sur le consentement
donn aux pchs, sur la honte qui saisit le pcheur au dpart et l'amne
cacher sa faute ( l'image du mort recouvert d'un voile), avant qu'il ne
prenne le parti de pcher au grand jour (comme le dfunt emport hors de
la maison). Les diffrentes tapes de la mort naturelle constituent simplement
les points d'ancrage d'un discours spirituel : n'oprant que de brves
incursions dans le vcu, l'orateur regagne en toute hte son domaine habituel
d'expression. Dans un sermon ultrieur, la mort permet de penser le pch.
Par la mort (il s'agit en l'occurrence du fils de la veuve de Nam) il faut
entendre le pcheur et par la mort le pch . Suit l'nonc de dix
consquences de la mort, auxquelles rpondent autant d'effets du pch : comme
la premire prive l'homme de l'usage de ses sens, le second le rend insensible,
parce qu'il ne sent plus le diable qui le trane en enfer, ni la fange o il
gt ... ni les peines prpares pour lui etc ... (38). A nouveau, les vocations
prcises sont renvoyes au registre spirituel : rfrence est faite au dcs
corporel pour penser une ralit autre, qui concerne l'me. Un autre
passage de l'homiliaire tmoigne de la fonction des catgories morales et
spirituelles, qui jouent le rle de cadres priori de la pense (39). Deux
morts s'opposent terme terme, suivant l'tat moral de ceux qui les
affrontent : la mort unique de Lazare rpond celle, triple, du mauvais
riche (par le pch, par la sparation de l'me et du corps, par la privation
de Dieu). Cette pente d'esprit nous semble moins accuse chez Bernardin de
Sienne : nous n'en relevons pas d'exemple dans le de Morte, qui traite
seulement du terme de la vie ou de la force abstraite qui abat les humains,
sans envisager la mort de l'me. Est-ce une influence de l'humanisme et du
prix qu'il donne l'existence terrestre ? (40)

(36) II s'en explique d'ailleurs en toute clart : quatuor consideranda in ipsis mortuis.
{Opera t HT, p. 510, col. I, G).
(37) Sermon II, f. 3 verso et 4 recto.
(38) Sermon XXXIV, Z, f. 92 recto. Mme processus de pense dans le sermon XV,
f. 36, o la mort est dsigne comme coupure, arrachement (excisio) d'abord des
biens matriels et de l'entourage puis de la communaut des bons qui vivent aussi
bien au ciel que sur terre, etc.
(39) Sermon XVIII, f. 45 verso et 46 recto.
(40) On pourrait invoquer en ce sens un des sermons de tempore qui traite de
calamitatibus et miseriis humanae vitae et maxime senectutis**. Il y voque avec
prcision les malheurs qui accablent le vieillard : de dentium diminutione, de
auditus amissione, de tremore capitis membrorum. Plus loin : capilli fluunt,
pectus suffocatur tussis crachinat, genua trpidant, etc.... Voir Opera Omnia, T. IV,
p. 239, 243, 46 et 47.

114
Procdons maintenant la confrontation des champs smantiques de Mors
dans les deux homlies de Morte, sans s'interdire toutefois de faire intervenir
titre complmentaire des analyses (41) portant sur les autres passages de
Cupersi concernant la mort, ceci afin d'viter des conclusions htives (voir
l'appendice).
a) Le rseau des qualifications est beaucoup plus riche chez Bernardin
de Sienne que chez Simon de Cupersi. L'un dispose d'un registre vocateur
de la mort comme d'une puissance toujours aux aguets, s'acharnant
poursuivre les humains. Le recours au superlatif accentue encore l'effet de
menace. L'autre ne possde qu'une gamme d'adjectifs trs pauvres : les
incolores catgories de classement du thologien. Seule l'pithte amarissima
( trs pnible ) est commune aux deux discours. Poursuit-on l'analyse
travers l'homiliaire du frre Augustin, les rsultats sont identiques, mis
part les adjectifs subitanea et violenta qui renvoient des expriences
concrtes. Dans l'ensemble, les qualifications ont pour fonctions de distinguer
des types de mort, qui ont chacune leur charge morale spcifique, et non
d'voquer la mort qui guette les hommes.
b) La srie des quivalences, dsigne la mort, chez Bernardin de Sienne,
comme terme ultime de la vie, comme lieu du repos (portus, quietatio
laborum) comme menace et attente la fois (pravorum stimulatio, iustorum
expectatio). On retrouve la notion de limite de l'existence (terminum, finis)
chez Cupersi, associe dans les homlies ultrieures celle de la mort comme
passage l'autre vie {transitus, portatio, ductio, inchoatio vite eterne,
instrumentutn ad vitam eternam).
c) La gamme des associations de mors est trs riche chez le franciscain
italien. Elle englobe, sans prtendre tre exhaustif :
Les attributs d'un concept (gner alhas, integritas).
Les modes d'action d'une force abstraite (gravitatem in tactu, violentia,
insolentia).
Les notions de lieu et de moment o on la rencontre (hora, locum).
Une imagerie spcifique : les chemins obscurs, occultos meatus, la
putrfaction, putredine, la porte ouverte, liberum ostium, de celle qui
n'a pas besoin d'une prison, career, pour retenir les humains.
Un registre de sentiments associs (doloribus, tristitia, et parfois
laetitia).
Une srie de consquences {jacturam, corruptionem, nihilitatem).
En retour, dans le propos de l'augustin normand, la mort est
essentiellement un objet pour l'esprit (consideratio , meditatio), dterminant un certain
nombre de comportements (ex. fuga peccati). Seul l'un de ses attributs (calor,
ardeur) apparat. Dans la suite de l'homiliaire, les associations renvoient aux
causes de la mort (ex deo, ex homine etc . . .) ses diffrents types, ceux

(41) Ces analyses sont conduites suivant la mthode expose par Rgine Robin,
Histoire et linguistique, p. 139 et s.

115
sur qui elle s'abat (martires, peccatores) et enfin certaines de ses
consquences, presque toujours voques de faon abstraite (privatio, separatio)
rserve faite de la putrfaction. Le devenir du corps est ici trait en parent
pauvre.
d) Les rseaux action de prsentent une certaine parent, compte tenu
d'une richesse de moyens ingale, dans l'expression de l'agir sans entrave et
de la force dvastatrice de la mort. Par contre, l'aspect menace et
tromperie est beaucoup plus marqu chez Bernardin de Sienne, alors que le
registre des effets (privare sensu, jadt fetere) occupe une bonne place chez
Cupersi.
e) Resterait rendre compte du vide des registres oppositions et
* action sur , trs sensible dans les deux cas. Que Mort s'oppose aux
biens de ce monde, la beaut, tous les projets chafauds (quee
proposueras cuncta), rien l que de banal. Qu'elle ne rencontre aucune force
en face d'elle, si ce n'est son possible dpassement dans l'immortalit, voil
qui rvle la toute puissance que lui reconnaissent les deux prdicateurs.
D'o le caractre drisoire de l'action que les humains peuvent exercer sur
elle : courir, se hter, glisser dans sa direction, la reprsenter, mditer sur
elle, voire la clbrer.
Cette approche de champs smantiques aura permis, nous l'esprons, de
cerner avec plus de prcision le contenu du discours des deux prdicateurs.
La puissance d'vocation apparat plus grande chez Bernardin de Sienne,
le seul rendre prsente cette loi impersonnelle qui s'impose aux vivants
dans l'iconographie contemporaine (42). Son confrre normand est moins
bien arm, d'o peut-tre sa propension, note plus haut, recourir des
anecdotes antiques pour relever son propos.

Cerner les contours d'un dit c'est, en mme temps, baliser un espace du
non-dit. Absente ou presque, la mort des mdecins : on ne connat ici qu'une
faon abstraite de mourir ; on ne mentionne que le malade et le
mdecin, en termes trs gnreux pour conseiller au plus vite de s'en remettre
aux remdes tout spirituels apports par le Christ (43). Quand on distingue
des types de mort c'est en fonction d'une classification morale : l'une atteint
seulement le corps, dans le cas des martyrs, l'autre frappe la fois l'me et
le corps, chez ceux qui pratiquent l'avortement ou qui se suicident . . . (44).
Absentes, les mortalits qui viennent de frapper ou dciment toujours les
masses : la Normandie exsangue ne s'est pas encore releve (45) des ravages
de la guerre, la peste s'y est rveille depuis 1440. En trouve-t-on quelques

(42) A. Tenenti, op. cit., p. 24.


(43) Ibidem, sermon XLIIII, G, f. 124 verso. Evocation concrte de ces servantes que
cum peccato et scandalo concupiscunt et postmodunt propter verecondiam huma-
nom pueros scienter occidunt quod non faceret animal irrationale.
(45) J. FAVTER dans Histoire de la Normandie, p. 242-243.

116
chos dans le discours de Cupersi ? La mort collective n'y a pas sa place,
mais seulement celle que l'on rencontre individuellement et o le salut
personnel se trouve mis en jeu. Absente, donc, l'histoire prsente ou toute
rcente, marque par tant de drames : les seuls massacres ici voqus avec
prcision sont ceux entrans par la conqute romaine et l'extermination de
la population de Jrusalem par le roi Antiochus. Les guerres contemporaines
n'ont droit qu' une mention aussi brve que vague : propter infinita mala
hominum nobilium et potentiim atque urbanorm deus permittit bella(46).
Tous ces vnements s'intgrent, on le voit, dans le plan divin et interviennent
point pour punir les pcheurs obstins. C'est peut-tre cette lecture a
prioriste de l'histoire, rfre une Providence, qui empche de faire toute
sa place au vcu social dans le discours. Il serait intressant d'analyser plus
fond les raisons de pareille censure (47).
Reste tenter une dernire approche, encore largement exploratoire :
passer du plan de l'nonc (analyse du discours-objet) celui de renonciation,
entendue comme mise en fonctionnement de la langue par un acte
individuel d'utilisation (48). Comment nos deux prdicateurs se situent-ils face
leurs textes ? Quel type de relation tablissent-ils avec leurs publics ?
Autrement dit, quelle est la place de la subjectivit et de l'intersubjectivit
dans leurs propos ? Des lments de rponse seront ici cherchs dans
l'analyse des formes verbales, tant entendu que nous ne prendrons pas en
compte l'ensemble de l'appareil formel de renonciation.

aies
i
> rfai atif ait atif
s Prsent Futes
Indic "3 I"S
Tt ndic
Total formes
\ Indicatif Impa Indic Parf Indic

Bernardin
de Sienne 261 170 ( # 2/3) 2 13 9 197
Cupersi 389 199 (> 50 %) 9 42 9 259

(46) Ms. 48 Bayeux sermon XV, C, f. 36 verso.


(47) qui affecte aussi le propos de Bernardin de Sienne, en un temps o svissent les
condotierri. Cependant les mfaits de ces derniers sont voqus avec prcision
dans
3* partie.
le Sermon suivant, de Judicio extreme, Opera, t. Ill, p. 512 et suivantes,
(48) E. BENVENISTE, Problmes de linguistique gnrale, tome II, p. 80. Depuis
cette communication, est parue l'tude de J. M. ALLAIRE et M. LAGREE,
Mandements de Carme Rennes au XIX" sicle {Annales de Bretagne, 1975/3,
p. 366-382) qui comporte une analyse du < matriel de la communication .
Notre perspective est voisine de la leur, mais nous avons estim que la
quantification dans l'tude des formes verbales, conduisait des rsultats dignes
d'intrt.

117
l) Le dcompte des temps verbaux rvle un usage massif de l'indicatif
prsent (49), relativement l'imparfait, au parfait et au futur, peu utiliss.
Ce rgne du prsent nous semble tenir plusieurs raisons :
On volue dans un ordre de vrits simples, procdant de l'exprience
empirique (jumenta cauda se defendunt ; mors consumit, dvastt) et
renvoyant donc un quotidien toujours donn, install dans une sorte
d'ternel prsent. Sont nonces paisiblement des affirmations qui ont
pouvoir de vrit et qui ne sont pas susceptibles de remises en cause, parce
qu'elles sont assises sur les socles immobiles de la tradition et de l'institution
ecclsiale (ex. mors spiritualis est duplex, sive bona et mala ; memoria mortis
valet ad jugam peccat). D'o un type de discours transparent, qui
fonctionne l'vidence et met en uvre un grand nombre de prsupposs, de
mme qu'il comporte une rfrence constante aux textes scripturaires, dont
le temps ne peut altrer la porte {Johannes dicit etc . . .).
Personne ne parle ici : cette formule de Benveniste propos de
renonciation historique nous semble pouvoir s'appliquer au discours
scolastique, o les concepts et les similitudes, semblent s'enchaner d'eux-
mmes comme les faits dans une chronique. Le prsent introduit la mme
distance que l'aoriste dans renonciation historique : au temps de
l'vnement hors de la personne du narrateur (50) rpond le temps du
fonctionnement de la pense hors de la personne du locuteur, qui est simplement le
porte-parole des certitudes de l'appareil ecclsiastique (ex. memoria mortis
valet ad contemptum mundi, ad humiliationem).
Le futur est trs faiblement reprsent : on le rserve l'vocation des
fins dernires et de l'au-del (yitam habebit perpetuam). Fonctionnant comme
futur eschatologique, il n'indique pas, ou exceptionnellement, de projection
dans un avenir humain. Signe d'une poque qui ne s'est pas appropri son
temps, tout au moins dans le discours.

(49) En dehors de l'indicatif (259 emplois au total chez Cupersi et 197 chez Bernardin
de Sienne), les modes verbaux se rpartissent ainsi :
Cupersi B. de Sienne

Subjonctif 49 26
Impratif
Infinitif 54 23
Abjectif verbal 23
grondif
Total 389 261
des formes verbales

N.B. L'analyse porte ici seulement sur l'indicatif, mode dominant.


(50) BENVENISTE, op. cit., I, p. 241.

118
L'imparfait peut avoir une fonction pdagogique (rappeler ce qui a t
dit dans les sermons antrieurs), ou narrative. Dans ce second usage, il est
largement supplant par le parfait (aoriste), qui est par excellence le temps
des historiettes et des exempla, suivant le mode de fonctionnement propre
renonciation historique (51), prcdemment caractrise comme absence du
locuteur dans le rcii. Cupersi, chez qui les occurences du parfait atteignent
1/5 de celles de l'indicatif prsent, a une pente plus prononce la narration
d'emprunt que Bernardin de Sienne (rapport de 1 13). Ce dernier puise
davantage dans son fonds personnel : il est le seul porter tmoignage de la
dgnrescence de Yexemplum, o Welter voyait nagueres une caractristique
de l'loquence sacre au XVe sicle (52). Son confrre reste trs traditionnel.
2) La frquence relative de l'actif, et du passif

Actif Passif
Cupersi 2/3 1/3
Bernardin de Sienne 4/5 1/5

On constate que l'actif s'affirme trs fortement chez Bernardin de Sienne,


alors qu'il est contrebalanc par un grand nombre de formules passives chez
Cupersi. L'interprtation semble a priori assez simple.
L'actif dsigne l'action agie : les verbes dnotent un procs qui
s'accomplit partir du sujet et hors de lui > (53). H intervient avec la plus
grande frquence chez l'orateur qui campe la mort comme force agissante,
dote d'un certain nombre de proprits (ex. totum usque ad nihilitatem
consumii) et qui s'attache mettre en scne les humains engags dans le
procs de l'existence (in via stamus . . . vadimus currendo ad mortem).
Le passif renvoie l'action subie. Son poids spcifique dans le discours
de Cupersi correspond une certaine conception de la mort, considre avant
tout comme objet pour l'esprit (est meditanda, elle doit tre mdite > ;
est timenda, elle doit tre redoute ). Mais certaines formules passives
dnotent galement un fonctionnement mental particulier ; tendance prendre
appui sur le dj-dit, sous forme d'un recours constant la tradition scriptu-
raire (dicitur, il est dit ; legitur, ont lit >) ; recours l'adjectif verbal
(sur le modle : dicendum est, il doit tre dit > ; sciendum est : il doit tre
su >) pour marquer une ide d'obligation. O l'on touche la contrainte
mentale implicite dans le discours scol astique : auditeur et locuteurs ploient
sous le fardeau des vrits tablies.

(51) Ibidem, p. 239.


(52) L'exemplum dans la littrature religieuse et didactique du Moyen-Age.
(53) BENVENISTE, op cit., I, p. 172.

119
Nous laisserons ouvert le problme du dponent, mieux reprsent chez
l'italien, o il intervient pour 1/8* du total des formes verbales, que chez
le normand (l/22e). Il a pour fonction d'indiquer une certaine relation de
l'action avec le sujet, ou un intrt du sujet dans l'action : le verbe indique
un procs dont le sujet est le sige ; le sujet est intrieur au procs > (54).
Plutt qu' morior, attachons-nous au registre des verbes exprimant des
sentiments (patiri, souffrir : laetari, se rjouir), qui constitue une originalit
de Bernardin de Sienne, le seul des deux dcrire les ractions affectives des
hommes (douleur, tristesse etc.).
3) L'tude de l'emploi des catgories de personnes constitue un autre
indicateur prcieux sur ces actes discrets et chaque fois uniques par lesquels
la langue est actualise en parole par un locuteur (55).
Total ire person ne 2 personre 3e personne
Sing. Plur. Total Sing. Plur. Total Sing. Plur. Total
gnral
Cupersi 319 19 2 21 16 16 242 40 282
B. de Sienne 223 8 24 32 7 3 10 159 22 181
On aura remarqu que le total des formes verbales ici recens est infrieur
celui du tableau prcdent : phnomne explicable par le fait que l'infinitif,
le grondif et le participe ne sont pas pris en compte.
La domination de la troisime personne surtout au singulier, est
absolument crasante chez l'un et l'autre (55bis). Avanons quelques explications
possibles et convergentes :
la pente l'abstraction ; la prise en compte des genres et des espces,
plus que des tres concrets insrs dans des situations particulires.
le caractre didactique du propos, qui peut se passer de je et tu.
l'nonc renvoie une situation objective (mors dvastt, extermint,
consumit : la mort dvaste, extermine, consume).
l'impersonnalit du propos ; nous avons ici un discours nonc par il,
qui abolit la notion de personne >. En effet la 3e personne peut tre
considre comme la forme verbale qui a pour fonction d'exprimer la
non-personne (56). Son hgmonie nous semble traduire l'effacement du
locuteur derrire l'institution laquelle il appartient. C'est en ralit l'Eglise
et la Tradition dont elle est hritire qui tiennent le discours. La vritable
instance d'nonciation se trouve en-de des deux prdicateurs, qui ne sont
que des prte-voix temporaires.
On comprend ainsi qu'ils fassent un trs faible usage de la premire
personne, qui reprsente seulement de l/7e (Bernardin de Sienne) 1/16*

(54) BENVENISTE, op. cit., I, p. 170.


(55) Ibidem, p. 251.
(55 bis) De l/8e (Cupersi) 9/1 Ie des emplois (B. de Sienne).
(56) Ibidem, p. 251 et 228.

120
(Cupersi) du total des formes verbales. Les prises de position personnelles
(56bis) sont trs rares (respectivement 2 et 1 cas). L'orateur ne dsigne
qu'exceptionnellement son propos comme sien : de faon gnrale, il
n'apparat pas comme je qui s'approprie le langage en se posant comme locuteur
(57) ; il se contente de laisser parler la grande voix impersonnelle de
l'institution ecclsiale, laquelle il s'identifie pleinement. De ce fait, les
indicateurs de subjectivit sont absents : point ici d'quivalents latins de ces
je suppose, je prsume, etc. qui, selon Benveniste, caractrisent l'attitude du
locuteur vis--vis de l'nonc (58). Nous sommes dans le domaine de
l'adhsion pleine et entire des vrits indiscutes.
La forme largie de cette premire personne, au pluriel, est prdominante
chez Bernardin de Sienne (24 des 32 occurrences). Elle fonctionne comme
moi + vous, comme jonction entre je et le non-je (59), tablissant un lien
entre le prdicateur et son public. Seul le franciscain italien se pose comme
subissant avec ses auditeurs une mme condition humaine : quandiu sumus
in mundo isto . . . laborare et mereri possumus ... tant que nous sommes
en ce monde, nous pouvons peiner et gagner des mrites . Sans doute est-ce
ranger parmi les facteurs de son succs (60).
La deuxime personne enfin est la plus faiblement reprsente, avec
seulement 1/20* des emplois. Seuls les dialogues inclus dans les exempla lui
permettent d'avoir droit de cit dans le discours de Cupersi. Par contre, elle
trouve place dans le propos de Bernardin de Sienne pour attirer l'attention
(et nota) ou pour prendre en compte la vision des auditeurs ( crais perjrui
bonis vite, tu crois jouir compltement des biens de la vie ) avant de la
rfuter. Mais les passerelles ainsi lances aux destinataires du sermon restent
trs rares.
Une frquence aussi faible de la deuxime personne caractrise un discours
o la polarit des personnes (l'opposition je-tu) joue trs peu et o la place
de l'intersubjectivit est trs limite (61). Il y a l comme une discordance
entre le propos et son objet : la mort ne concerne-t-elle pas chacun dans sa
qualit de sujet? Ne constitue-t-elle pas le thme par excellence autour
duquel peut se nouer la relation fondatrice je-tu et se dvelopper l'change
interpersonnel ?
Gardons-nous cependant de penser prmaturment que nos deux sermons
furent prononcs de faon si impersonnelle : le passage du latin la langue

(56 bis) Chez Cupersi, on trouve seulement un primo dico, je dis d'abord. Beaucoup
de formes la premire personne viennent par la mdiation de rcits emprunts.
(57) Ibidem, p. 254 et p. 262 : Le langage est ainsi organis qu'il permet chaque
locuteur de s'approprier la langue entire en se dsignant comme je . Voir aussi
M. DE CERTEAU, L'criture de l'histoire, p. 72.
(58) Op. cit., I, 264.
(59) Ibidem, p. 233.
(60) Cupersi ne recourt que deux fois cette forme largie de la premire personne.
(61) BENVENISTE, t. I, p. 260 : La polarit des personnes, telle est dans le langage
la condition fondamentale .

121
vulgaire, lors de la production de l'nonc en public, a pu entraner des
modifications dans l'appareil nonciatif, en multipliant les marques de
subjectivit et en confrant une place plus importante au jeu de Tinter-
subjectivit. Cependant, les quelques sondages auxquels nous avons procd
sur des sermons en langue vulgaire consacrs des sujets divers, nous
conduisent penser (provisoirement) que l'appareil de la communication n'y
connat pas de bouleversement radical. La domination de la 3e personne y
reste assez nette, mme si les prises de position la premire personne y sont
plus frquentes et si l'usage de la deuxime personne y revt un caractie
courant. En tout tat de cause, le caractre didactique du propos se
maintient. Toutefois, ne prjugeons pas du rsultat de recherches venir. Mme
si elles aboutissaient des conclusions diffrentes, elles n'affecteraient pas
ncessairement les enseignements de la prsente tude, qui n'a jamais tendu
autre chose qu' la description et l'analyse systmatique, d'ailleurs
inacheves, de deux discours-objets (62).

Conclusion
Les deux prdicateurs ont pour caractre commun la faible autonomie de
leurs discours. Ils empruntent abondance de matriaux leurs devanciers et
ont souvent tendance rinscrire passivement des noncs antrieurs. Leurs
textes ne sont dans une large mesure que des inter-textes. Ils se plient des
contraintes identiques dans l'agencement de leurs propos : c'est la marque
d'une commune appartenance l'appareil ecclsiastique et d'un gal respect
pour ses lois. Us ne prennent que trs peu ou pas du tout de distance envers
leurs noncs, o les marques subjectives sont exceptionnelles. Tous ces traits
les dsignent comme parties prenantes d'une formation discursive qui les
dpasse et tmoignent de la priorit du discours religieux en gnral sur
chaque sermon particulier (63).
On n'en relve pas moins quelques diffrences significatives entre
Bernardin de Sienne et Cupersi : le prdicateur italien recourt essentiellement
l'Ecriture et peu aux rcits tout faits ; il a plus de force vocatrice ; il sait
parfois tre moins impersonnel et se rapprocher de son public. On pressent
chez lui, est-ce un effet de ses contacts avec les humanistes, l'amorce d'une
rupture avec les contraintes de la scolastique. Celles-ci psent encore de tout
leur poids sur son confrre normand, trente quarante ans plus tard. Ce
n'est pas ce dont il parle qui donne un avant-got de la mort, mais le
caractre inerte et froid de l'ensemble de son propos.
Herv MARTIN
(Rennes)

(62) d'un
M. FOUCAULT,
discours-objet L'archologie
. du savoir, p. 183 : La description systmatique
(63) M. DE CERTEAU, L'criture de l'histoire, p. 72 met en relief la priorit du
discours historique sur chaque ouvrage historiographique particulier .

122
ETUDE COMPAREE DES CHAMPS SEMANTIQUE
QUALIFICATIONS
B. de Sienne S. Cupersi B. de Sienne
De Morte De Morte De Morte
S. II hora
Propriissima ipsa morte anxietas
Crudelissima triplex transitas
Audacissima prima unum locum
Ferocissima corporalis totalitatem
corruptionem
Amarissima naturalis sententia
Fallacissima meditanda
Occultissima spiritualis jacturam
humanum genus
Nihil certius fugienda separatio anime
Vicinissima mala generalitas
Saeva gehennalis nihilatatem
labilitas
cursus ad
S. XV spatia temporis
periculosa occultos meatus
corporalis Hberum ostium
ista parati
violenta vilitas in ortu
bona miseria lutea
subitanea terrena carne
S. XVIII fditas in situ
unica putredine
triplex doloribus
communis mroribus
gravitas in tactu
varietas in actu
insolentia
violentia
tristitia
quandoque laetitia
to integritas
career (avec rejet)
ACTION DE
B. de Sienne S. Cupersi B. de Sienne
t* de Morte de Morte LJltimus terminus
|> Consumit S. II propria passio
extermint terminare terminos vitae suse
donans invadere (juvenes et senes) quietatio laborum
dcvastarc non corrumpitur nstorum expectatio
naturam haberc non cedit (maiori) pravorum stimulatio
procedit non parcit :unctorum renovatio
babet (labilitatem) portus
nemini parcit S. XV venire
neminem reveretur violenter inferri
totum consumit S. XXIV privare
totam particulam dvastt separare
scindit privare hereditate
perimit privare sensu
promittit privare motu B. de Sienne
fallit facit fetere perfrui bonis vitae
deglutiat facit putrefied
ubique expectat longa spatia vita:
oritur S. XLHH pervenire ex
situatur triplici causa quae proposueras cun
potest multipliciter evenire
advenit subito
recidere
repugnantia dividit
B. de Sienne
(ad mortem) currimus
labitur (in mortem)
paratus praestolari
causatur
laudare