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Le franais

au sicle des Lumires

Plan du prsent article


1. Le rquilibrage des forces en prsence
2. L'expansion du franais en France
Le franais populaire
Les patois
3. L'obstruction de l'cole
4. L'amorce des changements linguistiques
5. La gallomanie dans l'Europe aristocratique
L'universalit du franais
Des rserves la prtendue universalit du franais
6. Le dbut de l'anglomanie

Le sicle des Lumires dbuta en principe au lendemain de la mort de Louis XIV, en


1715, et prit fin lavnement de la Rvolution franaise en 1789. Cette priode se
caractrise, d'une part, par un fort mouvement de remise en question ainsi que par
l'tablissement d'une plus grande tolrance et, d'autre part, par l'affaiblissement de
la monarchie, suivi de la fin de la suprmatie franaise en Europe et du dbut de la
prpondrance anglaise. Des personnalits comme Voltaire, Jean-Jacques Rousseau,
Benjamin Franklin ont certainement marqu leur poque de mme que Frdric II de
Prusse, Lavoisier, Diderot et Goethe.
1 Le rquilibrage des forces en prsence

La situation politique et sociale tendit se modifier en


France et ailleurs en Europe en ce dbut du XVIII e sicle.
Sur le plan intrieur, la situation financire tait devenue
catastrophique sous les rgnes du rgent Philippe
d'Orlans, de Louis XV et de Louis XVI. Ces rois rputs
faibles, aux prises avec un rgime de ftes et d'intrigues
de cour, ne purent faire face aux difficults financires
croissantes, qui aboutiront l'impasse et susciteront le
rejet du peuple envers la monarchie.
Paralllement, la bourgeoisie riche et aise poursuivit son
ascension irrversible, devint une force politique et
s'exprima publiquement. La monarchie et la noblesse
n'taient plus qu'une faade sans crdibilit. Le rgne de
la bourgeoisie financire, commerante et
manufacturire commena. On assista alors au
commencement du capitalisme, au dveloppement du
commerce, au dbut de l'industrialisation, un
engouement pour les sciences, la dcouverte de
nouvelles techniques, des inventions de toutes sortes,
l'amlioration de la mdecine et l'adoption d'une
meilleure alimentation.

Cette atmosphre de progrs matriels modifia profondment les valeurs de la


socit. Les philosophes rationalistes et les crivains de premier plan se rendirent
indpendants de la royaut et de lglise; de grands seigneurs pactisrent avec les
reprsentants des ides nouvelles et nhsitrent pas les protger contre la police
associe aux forces conservatrices. Fait nouveau, la lutte des ides fut dirige
surtout contre l'glise et la religion catholique elle-mme; on combattit
agressivement en faveur de la tolrance au nom de la raison.
Par ailleurs, la socit franaise s'ouvrit aux influences extrieures, particulirement
celles venant de l'Angleterre devenue la premire puissance mondiale. Le
parlementarisme et le libralisme anglais attirrent l'attention, de mme que la
guerre de l'Indpendance amricaine (1775-1782), ce qui permit l'acquisition d'un
nouveau vocabulaire.
Paralllement, les journaux (surtout mensuels) scientifiques, techniques et
politiques se dvelopprent, se multiplirent rapidement et furent diffuss jusque
dans les provinces, alimentant la soif de lecture chez un public de plus en plus
tendu et sensibilis au choc des ides. Le dveloppement de la presse fut la fois
la consquence et la cause de cette curiosit gnrale, ainsi que de la contestation
qui se rpandait graduellement dans la socit. Vers le milieu du sicle, parut
mme une littrature de type populacier, dite poissarde (par analogie avec les
marchands de poissons des Halles), destine aux gens du peuple. Tous ces faits
contriburent au mouvement de rvolte qui explosa en 1789.
2 L'expansion du franais en France
Ltat ne se proccupait pas plus au XVIII e sicle qu'au XVIIe de franciser le
royaume. Les provinces nouvellement acquises, de mme que les colonies d'outre-
mer (Canada, Louisiane, Antilles), ne ncessitaient pas de politique linguistique,
sauf l'gard des autochtones, et d'ailleurs la politique d'assimilation fut vite mise
au rancart. L'unit religieuse et labsence de conflits inquitaient davantage les
dirigeants: l'administration du pays ne ncessitait pas la francisation des citoyens.
2.1 Le franais populaire
On estime qu' cette poque moins de trois millions de Franais pouvaient parler ou
comprendre le franais, alors que la population atteignait les 25 millions.
Nanmoins, la langue franaise progressait considrablement au XVIII e sicle,
comme en fait foi la rpartition des francisants, des semi-patoisants et des
patoisants la toute fin du sicle alors que la Rvolution tait commence.
Au milieu du XVIIIe sicle, le peuple francisant ne parlait pas la langue du roy,
mais un franais populaire non normalis, encore parsem de provincialismes et
d'expressions argotiques. Seules les provinces de l'le-de-France, de la Champagne,
de la Beauce, du Maine, de l'Anjou, de la Touraine et du Berry taient rsolument
francisantes. Par contre, la plupart des gens du peuple qui habitaient la Normandie,
la Lorraine, le Poitou et la Bourgogne taient des semi-patoisants; les habitants de
ces provinces pratiquaient une sorte de bilinguisme: ils parlaient entre eux leur
patois, mais comprenaient le franais.
Il est vrai que le bon franais avait progress au cours du XVIII e sicle,
notamment dans les pays d'ol, en raison, entre autres, de la qualit, assez
exceptionnelle pour l'poque, du rseau routier en France. En effet, grce cet
instrument de centralisation desservant mme les villages, les communications
taient facilites et favorisaient le brassage des populations et des ides. La langue
bnficia de cette facilit; les usines et les manufactures virent affluer du fond des
campagnes des milliers douvriers qui se francisaient dans les villes; les marchands
et les ngociants voyageaient facilement d'une ville l'autre, ce qui rapprochait
leur parler local du franais; un systme de colporteurs se dveloppa, et ceux-ci
voiturrent priodiquement des livres et des journaux franais jusque dans les
campagnes les plus loignes. Dans pratiquement toutes les villes du Nord, le
franais tait au moins compris. Les patois du Nord taient, en ralit, assimils au
franais comme des variantes rgionales. Malheureusement, nous ne disposons que
de fort peu de documents pour tmoigner des parlers rgionaux de l'poque. Nous
savons que l'idal de l'honnte homme tait en net recul et que le bon usage
n'tait plus celui de l'aristocratie, mais celui de la bourgeoisie parisienne, qui
triomphera lors de la Rvolution.
2.2 Les patois
Dans le sud de la France, les patois le seul terme
utilis l'poque pour dsigner ce qu'on appelle
aujourd'hui les langues rgionales de France (voir la
carte) constituaient encore l'unique usage normal
dans les campagnes durant tout le XVIIIe sicle.
En effet, les nobles et les bourgeois, initis au franais
durant le sicle prcdent, continuaient d'employer leur
patois ou leur langue rgionale dans leurs relations
quotidiennes Pour eux, le franais, essentiellement une
langue seconde, restait la langue du dimanche, c'est-
-dire la langue d'apparat utilise dans les grandes
crmonies religieuses ou civiles.
La situation tait identique en Bretagne et en Flandre,
dans le nord-est, ainsi qu'en Alsace et en Franche-
Comt, dans l'est.

videmment, l'emploi de ces patois demeurait socialement stigmatis. Par


exemple, l'article Patois dans l'Encyclopdie de Diderot et d'Alembert
(Encyclopdie ou Dictionnaire raisonn des sciences, des arts et des mtiers, 1751-
1765), les auteurs n'y vont pas avec le dos de la cuillre:

PATOIS (Gramm.). Langage corrompu tel qu'il se parle presque


dans toutes les provinces: chacune a son patois; ainsi nous avons
le patois bourguignon, le patois normand, le patois champenois, le
patois gascon, le patois provenal, etc. On ne parle la langue que
dans la capitale.

Le patois est alors considr comme tant essentiellement la langue des paysans et
des ouvriers. Il s'agit d'un usage dvaloris et subalterne. Les seuls Franais
parler le franais relativement standardis taient ceux qui exeraient le pouvoir,
c'est--dire le roi et sa cour, puis les juristes, les officiers, les fonctionnaires et les
crivains. Mais le peuple de la rgion parisienne parlait encore son patois (surtout le
briard, le beauceron et le percheron) ou encore un franais non normalis, un
franais poissard, populacier, grossier, trs diffrent de celui de la Cour et
des lettrs.
3 L'obstruction de l'cole
L'cole fut l'un des grands obstacles la diffusion du franais. L'tat et l'glise
estimaient que l'instruction tait non seulement inutile pour le peuple, mais mme
dangereuse. Voici ce sujet l'opinion d'un intendant de Provence (1782), opinion
trs rvlatrice de l'attitude gnrale qu'on partageait alors face aux coles:

Non seulement le bas peuple n'en a pas besoin, mais j'ai toujours
trouv qu'il ny en et point dans les villages. Un paysan qui sait
lire et crire quitte l'agriculture sans apprendre un mtier ou pour
devenir un praticien, ce qui est un trs grand mal!

Dans l'esprit de l'poque, il apparaissait plus utile d'apprendre aux paysans


comment obtenir un bon rendement de la terre ou comment manier le rabot et la
lime que de les envoyer l'cole. Pour l'glise, le dsir de conqurir des mes
Dieu ne passait pas par le franais; au contraire, le franais tait considr comme
une barrire la propagation de la foi, et il fallait plutt s'en tenir aux patois
intelligibles au peuple. Sermons, instructions, confessions, exercices de toutes
sortes, catchismes et prires devaient tre prononcs ou appris en patois.
De toute faon, il n'y avait pas ou fort peu de matres capables d'enseigner le
franais. La plupart des matres d'cole taient de pauvres hres, des misreux
qui travaillaient moyennant une trs faible rtribution et qui devaient souvent servir
la messe, sonner les cloches ou faire office de sacristain, voire accomplir des tches
mnagres. Sils connaissaient le franais, cela ne voulait mme pas signifier qu'ils
pouvaient l'crire. De plus, les manuels en franais taient rares et consistaient
plutt en livres de pit. On n'introduisit rellement l'enseignement de la
grammaire, de l'criture et de la lecture qu'en 1738, tout en conservant un systme
pdagogique compltement dmod: l'enfant devait se plier la rgle traditionnelle
qui exigeait d'apprendre lire en latin d'abord, avant de passer au franais. Les
annes 1760 marqurent nanmoins une progression de l'enseignement du
franais, notamment chez les garons et encore la condition de rsider dans les
villes. L'enseignement des filles demeurait trs alatoire, sauf chez les jeunes filles
de conditions, qui pouvaient recevoir des leons d'un prcepteur. En 1780, la
situation s'tant amliore, on estime qu' Paris 40 % des domestiques possdaient
des livres en franais. Il est certain que dans les campagnes il n'y avait que fort peu
de livres en circulation. On estime que 90 % des hommes et 80 % des femmes
pouvaient, dans les villes, signer un testament, donc en franais.
Enfin, dans les collges et universits, l'glise s'obstinait utiliser son latin comme
langue d'enseignement, langue qui demeurait encore au XVIII e sicle la cl des
carrires intressantes. Dans de telles conditions, on ne se surprendra pas que
l'cole devint mme la source principale de l'ignorance du franais chez le peuple.
4 L'amorce des changements linguistiques
Prcisons quelques mots encore sur l'tat de la langue standard, c'est--dire celle
du roi. La norme linguistique commena changer de rfrence sociale. On passa
de la plus saine partie de la Cour de Vaugelas aux honntes gens de la nation.
L'usage des crivains du XVIIIe sicle ne montra pas de changements par rapport au
XVIIe sicle, mais la phrase (syntaxe) s'allgea encore. Peu de modifications
apparurent galement au plan de la prononciation, l'exception de la restitution
des consonnes finales dans des mots comme finir, tiroir, il faut, etc., remises
l'honneur grce l'crit.
Dans l'orthographe, c'est partir de 1740 que l'actuel accent aigu fut
systmatiquement utilis en lieu et place de la graphie es-, par exemple dans dpit
(ancienne graphie : despit). L'dition de 1762 du Dictionnaire de l'Acadmie
consacra l'instauration de l'orthographe moderne et le principe dfinitif de l'origine
tymologique des mots. L'appauvrissement du vocabulaire, not au XVII e sicle, ne
rpondait plus l'esprit encyclopdique du sicle des Lumires. Ce fut une vritable
explosion de mots nouveaux, notamment de termes techniques savants, puiss
abondamment dans le grec et le latin.
En 1787 et 1788 que l'abb Jean-Franois Fraud (1725-1807) publia son
Dictionaire critique de la langue franaise. Le souci principal de son auteur tait de
fournir aux trangers et aux Franais des rgions loignes de France un guide
complet de l'usage de la langue franaise. Pour ce faire, il fait mention et critique le
bon usage des mots et des prononciations. On lit dans la prface de la premire
dition:

Celui-ci est un vrai DICTIONAIRE CRITIQUE, o la Langue est


compltement analyse. C'est un Comentaire suivi de tous les
mots, qui sont susceptibles de quelque observation; un Recueuil,
qui laisse peu desirer; des Remarques, qui pevent claircir les
doutes et lever les dificults, que font natre tous les jours les
bizrres irrgularits de l'Usage. C'est la Critique des Auteurs et
l'examen, la comparaison, critique aussi, des divers Dictionaires.
Nous sons croire qu'il runit les avantages de tous, et qu'il y
ajoute des utilits, qui ne se trovent dans aucun.

Dans ce dictionnaire, les doubles consonnes furent systmatiquement limines


(dictionaire, gramaire, aplication, difrent, persone, afirmatif, atention, , doner,
etc.), quitte ajouter un accent si ncessaire (ancine, vinent, aprnent, etc.). On
note aussi un accent sur certaines voyelles allonges : phrse, psser, fasse,
atre, chse, encre, ser, etc. Il demeure intressant aujourd'hui de lire certains
commentaires portant sur la prononciation qui tait en train de changer. Fraud
choisit de prsenter les variations phontiques en les annotant de faon
particulire, comme on peut le constater dans l'article CROIRE:

CROIRE, v. n. et act. Faut-il prononc. crre, ou cro-re? Plusieurs


admettent les deux prononciations; la 1re, pour la conversation: la 2de pour
le discours soutenu. Un habile homme interrog, comment il falait
prononcer ce mot, rpondit: je crais qu'il faut prononcer, je crois. L'Ab.
Tallemant, dans le Recueil des Dcisions de l'Acad. Fran. (1698) dit que la
prse adoucit la prononciation plusieurs mots, comme croire, qu'elle
prononce craire. La question est encre indcise: le plus sr est de
toujours prononcer crore, je cro, nous croa-ion, etc. On dit, dans
l'Ann. Lit. "M. Retif de la Brtone crit craire au lieu de croire, comme s'il
tait convenu gnralement de prononcer de la premire manire. Cette
prononciation mme n'est-elle pas ridicule, comme endrait pour endroit,
trait pour troit, fraid pour froid, etc.
CONJUG. Je crois, nous croyons, ils croient (et non pas croyent, qui ferait
deux syllabes, croa-ient.); je croyais, nous croyions, vous croyiez, ils
croyaient. Je crus, j'ai cru (et non pas cr, avec l' acc. circ.) Je croirai,
croirais; que je croie. (Pron. cro, monos. et n'crivez pas croye, qu'on
prononcerait croa-ie, et qui serait dissyllabe.); que je crus, tu crusse, il crut
(et non pas crt, avec l'accent.); croyant, cru.
Rem. 1. L'Acadmie crit l'Imparfait comme au prsent, nous
croyons, vous croyez; c'est confondre un temps avec l'atre. Plusieurs
Auteurs le font de mme: "Nous croyons la chse finie, mais le lendemain
la scne changea. Let. dif. Je crois qu' il faut crire et prononcer, nous
croyions.
2. On crivait atrefois je creus, tu creus, il creut. J'ai creu. Aujourd'hui
on crit, et l'on prononce~ je crus, etc. J'ai cru. Quelques-uns y mettent
mal--propos un accent circ. sous prtexte de marquer la supression de l'e;
mais cet accent n'est plus employ aujourd'hui, par ceux qui crivent bien,
que pour marquer les syllabes longues.

Par exemple, Fraud jugeait ridicules les prononciations de fraid ([frd]) pour froid
ou trait ([trt]) pour troit. Mais l'article MOI on sait que moi ne se prononait
plus qu'en moa ([mwa]) et non plus mo [mw] comme au Canada la mme
poque et dans les milieux de la vieille aristocratie franaise.
De plus, l'infiltration trangre se mit dferler sur la France; la langue s'enrichit de
mots italiens, espagnols et allemands, mais cet apport ne saurait se comparer la
rage pour tout ce qui tait anglais: la politique, les institutions, la mode, la
cuisine, le commerce et le sport fournissent le plus fort contingent d'anglicismes.
Curieusement, les censeurs linguistiques de l'poque ne s'levrent que contre les
provincialismes et les mots populaires qui pntraient dans le franais; ils croyaient
que la langue se corrompait au contact des gens du peuple.
5 La gallomanie dans l'Europe aristocratique
Le franais, qui va devenir avec la Rvolution la langue de la nation, n'tait
encore que la langue du roy, c'est--dire celle des classes privilgies et riches.
Cette varit de franais ne touchait pas seulement l'lite de France: elle avait saisi
l'ensemble de l'Europe aristocratique. Toutes les cours d'Europe utilisaient le
franais: prs de 25 tats, de la Turquie au Portugal, en passant par la Russie, la
Serbie et le Montngro, la Norvge, la Pologne et, bien sr, l'Angleterre. Le franais
restait la langue diplomatique universelle (de l'Europe) et celle qu'on utilisait dans
les traits internationaux. Le personnage le plus prestigieux de toute lEurope,
Frdric II de Prusse, crivait et sexprimait en franais: toutes les cours l'imitaient.
Au XVIIIe sicle, un aristocrate qui se respectait se devait de parler le franais et
c'tait presque une honte que de l'ignorer. Par exemple, Gustave III de Sude (1784-
1878) tait trs francophile et entretenait des relations privilgies avec la France
(du moins jusqu' la Rvolution franaise de 1789). Connaissant mieux le franais
que le sudois, il lisait dans leur version originale franaise les philosophes des
Lumires. L'tiquette de la cour de Sude tait une transposition de celle de
Versailles, et on s'y habillait la franaise. Frdric II de Prusse et Catherine II de
Russie fondrent des acadmies dans leur pays sur le modle de l'Acadmie
franaise. En Suisse, le franais avait pris de l'expansion et avait commenc tre
reconnu partir de 1738. Ce fut aussi le cas en Belgique, notamment en Wallonie et
surtout aprs 1750 alors que Bruxelles dlaissa le nerlandais au profit du franais.
5.1 L'universalit du franais
Ce sont les Anglais qui ont invent le mot gallomanie du latin Gallus (Gaulois) et
manie, ce qui signifie tendance admirer aveuglment tout ce qui est franais
pour identifier cette mode qui avait saisi l'Europe aristocratique. Voltaire explique
ainsi l'universalit du franais en son temps, en se fondant sur les qualits internes
du franais:

La langue franaise est de toutes les langues celle qui exprime


avec le plus de facilit, de nettet, de dlicatesse tous les objets
de la conversation des honntes gens.

Cette question de l'universalit de la langue franaise fit mme l'objet d'un


concours organis par l'Acadmie royale des sciences et belles-lettres de Berlin,
auquel Antoine de Rivarol (1753-1801) prit part; son Discours sur l'universalit de
la langue franaise (1783) fut couronn, ex-equo avec un Allemand du nom de
Johann Christoph Schwab (1743-1821), un professeur l'Acadmie de Stuttgart,
que l'histoire a rapidement oubli. Rivarol avait dclar notamment que ce qui
n'est pas clair n'est pas franais; ce qui n'est pas clair est encore anglais, italien,
grec ou latin. Il prcise ainsi ce qu'il croyait tre les causes de l'universalit du
franais:

Mais cette honorable universalit de la langue franaise, si bien


reconnue et si hautement avoue dans notre Europe, offre
pourtant un grand problme. Elle tient des causes si dlicates et
si puissantes la fois que, pour les dmler, il s'agit de montrer
jusqu' quel point la position de la France, sa constitution
politique, l'influence de son climat, le gnie de ses crivains, le
caractre de ses habitants, et l'opinion qu'elle a su donner d'elle
au reste du monde, jusqu' quel point, dis-je, tant de causes
diverses ont pu se combiner et s'unir pour faire cette langue une
fortune si prodigieuse.
Aujourd'hui, il nous apparat que la position de Rivarol tait
tout fait simpliste et rductrice, dans la mesure o
l'universalit de la langue franaise serait due son gnie,
la Constitution de la France ou son climat... Mais Rivarol a
gagn le concours quand mme! Les milieux aristocratiques et
lettrs de l'Europe avaient appuy Rivarol. Or, ce discours se
voulait une tentative de stopper l'avance de l'anglais.
De plus, Rivarol ne distinguait gure le franais comme
langue vhiculaire, langue maternelle ou langue
seconde; on ne sait donc pas de quel franais il parlait.
Aujourd'hui, on donnerait sans doute raison son concurrent,
Johann Christoph Schwab, lui qui croyait plutt que la
suprmatie du franais tait due surtout aux conditions
politiques, conomiques ou militaires, non des causes
intrinsques la langue elle-mme.

Il ne faut pas oublier non plus que le bouillonnement intellectuel d'une ville comme
Paris avait favoris le franais comme langue de communication dans les changes
des ides. Des intellectuels comme Voltaire, Diderot, Montesquieu et J.-J. Rousseau
furent des agents d'expansion du franais dans toute l'Europe. Rousseau tait lu en
Grande-Bretagne, Montesquieu et Diderot en Hollande, Voltaire dans toute l'Europe.
Par ailleurs, Rivarol n'avait pas rpondu la troisime question pose par le jury du
concours: Peut-on prsumer que la langue franaise conserve cette prrogative de
l'universalit en Europe? Mais Schwab y avait rpondu:

Les autres langues qui sont en concurrence avec la langue


franaise ne peuvent enlever cette langue le rang qu'elle occupe
que dans les cas suivants: il faudrait ou qu'elle vnt s'altrer, ou
que la culture d'esprit ft nglige dans la nation qui la parle, ou
que cette nation perdt de son influence politique, ou que sous ces
trois rapports une nation voisine ret un accroissement
proportionnel.
cette poque des pays comme la Grande-Bretagne, la
Hollande, la Russie, la Sude, la Prusse, l'Espagne, etc.,
empruntaient des centaines de mots la langue franaise.
La plupart des ttes couronnes (Frdric II de Prusse,
Catherine II, Marie-Thrse d'Autriche, Gustave III de
Sude, etc.) apprenaient le franais et l'utilisaient dans
leurs correspondances.
Le cas de Gustave III, roi de Sude de 1771 1792, fut
mme exceptionnel. Ce dernier connaissait mieux le
franais que le sudois. Grand admirateur de Voltaire,
Gustave III lisait dans leur version originale franaise les
philosophes des Lumires. L'tiquette la cour de Sude
tait mme une transposition de celle de Versailles et on
s'y habillait la franaise. Ayant reu une ducation
franaise, Gustave III fut l'un des plus francophiles rois
d'Europe. Quoi qu'il en soit, le concours sur l'universalit de
la langue franaise de 1782-1784 s'est avr le dbut du
dclin de cette langue.

5.2 Des rserves la prtendue universalit du franais


Plusieurs contemporains de Rivarol ne se sont pas gns pour critiquer le Discours
sur l'universalit de la langue franaise. Par exemple, l'Allemand Peter Villaume
(1746-1825), cit dans Le Mercure de France d'aot 1785, affirmait que le franais
tait plutt une langue timide, lourde et peu abondante. Il croyait mme que ce
n'est pas par elle-mme que la langue franaise a obtenu l'universalit dont elle
jouit. Quant au Lyonnais tienne Mayet, il considrait que le franais tait
infrieur l'allemand et qu'il tait une langue pleine de bizarreries dans son
orthographe et sa prononciation: Il n'y a peut-tre point de langue qui prsente
plus d'irrgularits et de bizarreries dans la syntaxe d'usage que la langue
franaise (cit dans Le Mercure de France d'aot 1785). De tels points de vue sur
les langues sont minemment relatives, mais les esprits critiques considraient
plutt que le dynamisme politique, conomique et militaire de la France avait
contribu la valorisation du franais. La politique trs agressive de Louis XIV tait
souvent voque comme un lment indiscutable. Mais Johann Christoph
Schwab avait aussi prdit que l'anglais, malgr son manque d'attrait, allait voir
changer sa situation, lorsque la Grande-Bretagne acquerrait son prodigieux
empire en Amrique:

Ceci ne doit s'entendre que de l'Europe, car la langue anglaise


peut, en suivant le rapport des accroissements de l'Amrique
septentrionale, y acqurir un empire prodigieux.

En effet, aprs la perte de son Empire en Amrique, la France sera carte pour
longtemps de la scne internationale.
Nanmoins, la plupart des traits internationaux en Europe furent rdigs en
franais, parfois en franais et en latin. Avec le trait de Paris de 1763, seul le
franais fut utilis dans tous les autres traits, mme si la France avait perdu la
guerre. videmment, aucun dcret ni aucune loi ne fut adopt pour faire du franais
une langue diplomatique. Ce fut simplement une question d'usage entre les tats
europens. Ce statut non officiel ne fut jamais contest jusqu'au trait de Versailles
de 1919, qui allait mettre fin la Premire Guerre mondiale.
6 Le dbut de l'anglomanie
Au XVIIIe sicle, partir des annes 1740, la France vivait une priode
d'anglomanie. L'avnement du parlementarisme anglais suscitait beaucoup
d'intrt en France encore aux prises avec la monarchie absolue. Des philosophes
franais, tels Montesquieu (1669-1755) et Voltaire (1694-1778), se rendaient en
Angleterre et revenaient dans leur pays en propageant de nouveaux mots. C'est
cette poque que le franais emprunta de l'anglais les mots motion, vote, session,
jury, pair, budget (< ancien franais: bougette petit sac), verdict, veto,
contredanse (< country-dance), partenaire (< partner), paquebot (< packet-boat),
rosbif, gigue, etc. La 5e dition du Dictionnaire de l'Acadmie franaise, qui sera
publie en 1798, alors que l'Acadmie tait dissoute depuis le 8 aot 1793 par la
Convention nationale, faisait figurer une soixantaine de nouveaux emprunts
l'anglais.

Dj, l'anglais avait commenc


concurrencer le franais comme langue
vhiculaire. Aprs 1763, la perte du
Canada, de la Louisiane, de la
Guadeloupe, de la Martinique, de la
Dominique, de la Grenade, de Tobago,
de Sainte-Lucie, de Saint-Vincent et de
Pondichry, la France n'intervint peu
prs plus en Europe. La chute de la
Nouvelle-France constituait la plus
grande perte de l'histoire de France, qui
finit par tre carte de la scne
internationale au profit de la Grande-
Bretagne, laquelle accrut sa richesse
conomique et sa prpondrance grce
la matrise des mers et sa puissance
commerciale.
Face des personnalits de premier
plan comme Frdric II de Prusse, Marie-
Thrse d'Autriche, le premier ministre
britannique William Pitt (dit le Second)
et bientt Catherine II de Russie, le roi
Louis XV de France apparaissait
d'autant plus faible qu'il tait aux prises
avec une grave crise religieuse,
parlementaire et financire, sans oublier
les errements de Mme de Pompadour.

Dans ces conditions, le franais ne pouvait prendre que du recul, d'abord en


Amrique, puis en Europe et ailleurs dans le monde. Certes, le franais continuera
d'tre utilis au Canada et en Louisiane, mais il rgressera sans cesse au profit de
l'anglais. Au milieu du XVIIIe sicle, l'anglomanie commenait en Europe et allait
relguer le franais en seconde place.

Nous savons aujourd'hui que l'expansion d'une langue n'a rien voir avec ses
qualits internes; les arguments de Rivarol ne rsisteraient pas l'analyse en ce
dbut du XXIe sicle. La position du franais au XVIIe sicle fascinait bien des esprits
rgnants et exerait encore au XVIIIe sicle une sduction certaine. Le latin tant
tomb en dsutude, le franais l'avait remplac comme langue de vulgarisation
scientifique. Aucune autre langue ne pouvait rivaliser avec le franais pour la
quantit et la qualit des publications, traductions ou journaux. Non seulement le
franais servit comme instrument de communication international en Europe, au
surplus normalis et codifi, mais il constitua galement un moyen d'identification
pour les gens instruits. Connatre le franais, c'tait faire preuve de son
appartenance au cosmopolitisme de son temps et, par le fait mme, de son rang.
Ce n'est pas un hasard si plusieurs pres de l'Indpendance amricaine, dont
Benjamin Franklin, John Adams, Thomas Jefferson, Robert Livingston, etc., seront
des francophiles bilingues ou polyglottes.
Durant encore de longues annes, le sentiment de la perfection du franais fera
partie des ides largement rpandues en France. Pour sa part, John Adams (1735-
1826), qui deviendra un jour prsident des tats-Unis, crivait le 5 septembre 1780
dans une lettre au prsident du Congrs:

L'anglais est destin, au cours du prochain sicles et des sicles


suivants, tre plus gnralement la langue du monde que le
latin l'tait en dernier ou le franais l'poque prsente. La raison
de cela est vidente, parce que la population croissante en
Amrique et ses relations et ses crits universels avec toutes les
nations auront pour effet, en cela facilit par l'influence de
l'Angleterre dans le monde, qu'elle soit grande ou petite,
d'imposer sa langue comme emploi gnralis, malgr tous les
obstacles qui peuvent tre jets sur son chemin, s'il doit y en
avoir.

En Europe, personne n'aurait pu croire que le franais de Louis XIV serait un jour
dclass par l'anglais, mais John Adams, en 1780, avait vu juste au sujet de l'anglais
en Amrique! Quoi qu'il en soit, cet idal de perfection aristocratique prt au
franais ne pouvait pas durer, car la ralit allait se charger de ramener le franais
ce qu'il devait tre: une langue parle par de vraies personnes faisant partie de la
masse des Franais, des Canadiens et des Acadiens, non par des aristocrates et des
lettrs numriquement fort minoritaires. Le franais demeura, durant un certain
temps encore, par-del les nationalits, une langue de classe laquelle toute
l'Europe aristocratique s'tait identifie. Cette socit privilgie restera fige de
stupeur lorsque clatera la Rvolution franaise, qui mettra fin lEurope
francisante.