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La deriva continental, es un proceso geofsico por el cual

las placas que sustentan los continentes se desplazan a lo


largo de millones de aos de la historia geolgica de la Tierra.
Esta hiptesis fue desarrollada en 1912 por el alemn Alfred
Wegener a partir de diversas observaciones empricas, quien
la formul basndose, entre otras cosas, en la manera en que
parecen encajar las formas de los continentes a cada lado del
Ocano Atlntico, como frica y Sudamrica, Tambin tuvo en
cuenta el parecido de la fauna fsil de algunos continentes y
ciertas formaciones geolgicas. Ms en general, Wegener
conjetur que el conjunto de los continentes actuales
estuvieron unidos en el pasado remoto de la Tierra, formando
un supercontinente, denominado Pangea y seal que los
constantes cambios y movimientos de las placas tectnicas,
sumado a la rotacin de la Tierra y las fuerzas de atraccin de
la Luna y del Sol determinara una deriva progresiva del
supercontinente, para culminar con su separacin total y
formar los continentes que conocemos hoy.

Este planteamiento fue inicialmente descartado por la


mayora de sus compaeros, ya que su teora careca de un
mecanismo para explicar la deriva de los continentes. Pero no
fue hasta los aos 1960, con el desarrollo de la tectnica de
placas, cuando pudo explicarse de manera adecuado el
movimiento de los continentes.
Posteriormente en la dcada de los 60 fue propuesta por
Harry Hess la teora de la expansin del fondo ocenico, quien
establece que el fondo marino se desplaza debido a las
corrientes de conveccin (movimientos de lava dentro del
manto producidas por diferencias de temperatura y densidad
de la lava, donde los materiales ms calientes pesan menos y
suben, mientras que los "fros" son ms pesados y bajan), lo
cual produce que los continentes se muevan con l. De esta
manera el calor debajo del continente provoca la dilatacin de
los materiales y un abultamiento. Esto crea grandes fracturas
que adelgazan la litsfera, formando un surco central, a tevs
del cual fluye magma desde el manto interior de la tierra,
generando actividad volcnica. El movimiento continuo
producido por el magma, empuja y rompe la placa. De esta
manera comienza a generarse entre ambos fragmentos nueva
litosfera ocenica, seguidamente de la separacin continua y
la extensin del nuevo fondo ocenico aumenta.

Finalmente la teora de la deriva continental, junto con la de la


expansin del fondo ocenico, quedaron incluidas en la teora
de la tectnica de placas, nacida en los aos 1960 a partir de
investigaciones de Robert Dietz, Bruce Heezen, Harry Hess,
Maurice Edwing, Tuzo Wilson y otros. Segn esta teora, el
fenmeno del desplazamiento sucede desde hace miles de
millones de aos gracias a la conveccin global en el manto,
de la que depende que la litosfera sea reconfigurada y
desplazada permanentemente.

Esta plantea que la Litsfera se encuentra dividida en


enormes segmentos de unos 150 km de espesor; estos
segmentos se encuentran encima de una capa viscosa de
magma llamada Astensfera, y su movimiento se debe a que
continuamente aflora material del manto por debajo de la
corteza ocenica y se crea una fuerza que empuja las zonas
ocupadas por los continentes (las placas continentales) y, en
consecuencia, les hace cambiar de posicin.

Se trata en este caso de una explicacin consistente, en


trminos fsicos, que aunque difiere radicalmente acerca del
mecanismo del desplazamiento continental, es igualmente
una teora movilista. Por esto, Wegener es considerado, con
toda justicia, su precursor y por el mismo motivo ambas
teoras son errneamente consideradas una sola con mucha
frecuencia.