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Nicolas Boileau 1636-1711, Art potique (chant III), les rgles de la tragdie classique :

Vos froids raisonnements ne feront qu'attidir


Un spectateur toujours paresseux d'applaudir,
Et qui, des vains efforts de votre rhtorique
Justement fatigu, s'endort ou vous critique.
Le secret est d'abord de plaire et de toucher
Inventez des ressorts qui puissent m'attacher.

Que ds les premiers vers, l'action prpare


Sans peine du sujet aplanisse l'entre.
Je me ris d'un acteur qui, lent s'exprimer,
De ce qu'il veut, d'abord, ne sait pas m'informer,
Et qui, dbrouillant mal une pnible intrigue,
D'un divertissement me fait une fatigue.
J'aimerais mieux encor qu'il dclint son nom,
Et dt : Je suis Oreste1, ou bien Agamemnon ,
Que d'aller, par un tas de confuses merveilles,
Sans rien dire l'esprit, tourdir les oreilles.
Le sujet n'est jamais assez tt expliqu.

Que le lieu de la Scne y soit fixe et marqu.


Un rimeur, sans pril, del les Pyrnes,
Sur la scne en un jour renferme des annes.
L, souvent, le hros d'un spectacle grossier,
Enfant au premier acte, est barbon2 au dernier.
Mais nous, que la raison ses rgles engage,
Nous voulons qu'avec art l'action se mnage ;
Qu'en un lieu, qu'en un jour, un seul fait accompli
Tienne jusqu' la fin le thtre rempli.

Jamais au spectateur n'offrez rien d'incroyable


Le vrai peut quelquefois n'tre pas vraisemblable.
Une merveille absurde est pour moi sans appas :
L'esprit n'est point mu de ce qu'il ne croit pas.

Ce qu'on ne doit point voir, qu'un rcit nous l'expose


Les yeux, en le voyant, saisiraient mieux la chose ;
Mais il est des objets que l'art judicieux
Doit offrir l'oreille et reculer des yeux.

Victor Hugo, Prface de Cromwell (1827) : Vritable manifeste du drame romantique, cette prface dnonce l'absurdit des
rgles classiques et plaide pour un thtre total.

Extrait n1 : les trois units


Quoi de plus invraisemblable et de plus absurde en effet que ce vestibule 3, ce pristyle4, cette antichambre5, lieu banal o
nos tragdies ont la complaisance de venir se drouler, o arrivent, on ne sait comment, les conspirateurs pour dclamer
contre le tyran, le tyran pour dclamer contre les conspirateurs, chacun leur tour [...].
L'unit de temps n'est pas plus solide que l'unit de lieu. L'action, encadre de force dans les vingt-quatre heures, est
aussi ridicule qu'encadre dans le vestibule. Toute action a sa dure propre comme son lieu particulier. Verser la mme dose
de temps tous les vnements ! appliquer la mme mesure sur tout ! On rirait d'un cordonnier qui voudrait mettre le mme
soulier tous les pieds. Croiser l'unit de temps l'unit de lieu comme les barreaux d'une cage, et y faire pdantesquement
entrer, de par Aristote6, tous ces faits, tous ces peuples, toutes ces figures que la providence droule si grandes masses

1Oreste : Dans la mythologie grecque, fils d'Agamemnon et de Clytemnestre. Aprs le meurtre de son pre par gisthe, l'amant de
Clytemnestre, il tue sa mre et son amant avec l'appui de sa soeur Electre.
2Barbon : vieillard, vieux beau (pjoratif)
3Vestibule : petite pice d'entre d'un difice ou d'une maison.
4Pristyle : cour intrieure entoure de colonnes (antiquit).
5Antichambre : pice d'entre qui donne accs aux autres pices.
6Aristote : philosophe grec qui fixa les rgles de la tragdie reprises au XVIIme.
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dans la ralit ! c'est mutiler hommes et choses, c'est faire grimacer l'histoire. Disons mieux : tout cela mourra dans
l'opration ; et c'est ainsi que les mutilateurs dogmatiques arrivent a leur rsultat ordinaire : ce qui tait vivant dans la
chronique est mort dans la tragdie. Voil pourquoi, bien souvent, la cage des units ne renferme qu'un squelette [...].
Il suffirait enfin, pour dmontrer l'absurdit de la rgle des deux units, d'une dernire raison, prise dans les entrailles de
l'art. C'est l'existence de la troisime unit, l'unit d'action, la seule admise de tous parce qu'elle rsulte d'un fait : l'il ni
l'esprit humain ne sauraient saisir plus d'un ensemble la fois. Celle-l est aussi ncessaire que les deux autres sont inutiles.
C'est elle qui marque le point de vue du drame ; or, par cela mme, elle exclut les deux autres. Il ne peut pas plus y avoir
trois units dans le drame que trois horizons dans un tableau. Du reste, gardons-nous de confondre l'unit avec la simplicit
d'action. L'unit d'ensemble ne rpudie en aucune faon les actions secondaires sur lesquelles doit s'appuyer l'action
principale. Il faut seulement que ces parties, savamment subordonnes au tout, gravitent sans cesse vers l'action centrale et
se groupent autour d'elle aux diffrents tages ou plutt sur les divers plans du drame. L'unit d'ensemble est la loi de
perspective du thtre.

Quel jugement Hugo porte-t-il sur les trois units hrites du sicle classique ?
Quels arguments avance-t-il pour se justifier ?

Extrait n2 : le vers romantique


Si nous avions le droit de dire quel pourrait tre, notre gr, le style du drame, nous voudrions un vers libre, franc,
loyal, osant tout dire sans pruderie7, tout exprimer sans recherche ; passant d'une naturelle allure de la comdie la
tragdie, du sublime au grotesque ; tour tour positif et potique, tout ensemble artiste et inspir, profond et soudain, large
et vrai ; sachant briser propos et dplacer la csure pour dguiser sa monotonie d'alexandrin ; plus ami de l'enjambement
qui l'allonge que de l'inversion qui l'embrouille ; fidle la rime, cette esclave reine, cette suprme grce de notre posie, ce
gnrateur de notre mtre ; inpuisable dans la varit de ses tours, insaisissable dans ses secrets d'lgance et de facture ;
prenant, comme Prote8, mille formes sans changer de type et de caractre, fuyant la tirade ; se jouant dans le dialogue ; se
cachant toujours derrire le personnage ; s'occupant avant tout d'tre sa place, et lorsqu'il lui adviendrait d'tre beau,
n'tant beau en quelque sorte que par hasard, malgr lui et sans le savoir ; lyrique, pique, dramatique, selon le besoin ;
pouvant parcourir toute la gamme potique, aller de haut en bas, des ides les plus leves aux plus vulgaires, des plus
bouffonnes aux plus graves, des plus extrieures aux plus abstraites, sans jamais sortir des limites d'une scne parle ; en un
mot tel que le ferait lhomme qu'une fe aurait dou de l'me de Corneille et de la tte de Molire. Il nous semble que ce
vers-l serait bien aussi beau que de la prose.

Quels sont les principales caractristiques du vers romantique ?

Extrait n3 : le sublime et le grotesque


Le christianisme amne la posie la vrit. Comme lui, la muse moderne verra les choses d'un coup d'il plus haut et
plus large. Elle sentira que tout dans la cration n'est pas humainement beau, que le laid y existe ct du beau, le difforme
prs du gracieux, le grotesque au revers du sublime, le mal avec le bien, l'ombre avec la lumire. [...]. Elle se mettra faire
comme la nature, mler dans ses crations, sans pourtant les confondre, l'ombre la lumire, le grotesque au sublime, en
d'autres termes, le corps l'me, la bte l'esprit ; car le point de dpart de la religion est toujours le point de dpart de la
posie. Tout se tient.
Ainsi voil un principe tranger l'antiquit, un type nouveau introduit dans la posie ; et, comme une condition de plus
dans l'tre modifie l'tre tout entier, voil une forme nouvelle qui se dveloppe dans l'art. Ce type, c'est le grotesque. Cette
forme, c'est la comdie.
Et ici, qu'il nous soit permis d'insister ; car nous venons d'indiquer le trait caractristique, la diffrence fondamentale qui
spare, notre avis, l'art moderne de lart antique, la forme actuelle de la forme morte, ou, pour nous servir de mots plus
vagues, mais plus accrdits, la littrature romantique de la littrature classique [...].
Cette beaut universelle que l'antiquit rpandait solennellement sur tout n'tait pas sans monotonie ; la mme
impression, toujours rpte, peut fatiguer la longue. Le sublime sur le sublime produit malaisment un contraste, et l'on a
besoin de se reposer de tout, mme du beau. Il semble, au contraire, que le grotesque soit un temps d'arrt, un terme de
comparaison, un point de dpart d'o l'on s'lve vers le beau avec une perception plus frache et plus excite. La
salamandre fait ressortir l'ondine ; le gnome embellit le sylphe.
Et il serait exact aussi de dire que le contact du difforme a donn au sublime moderne quelque chose de plus pur, de plus
grand, de plus sublime enfin que le beau antique ; et cela doit tre.

Comment Hugo propose-t-il de rvolutionner l'art ? Comment justifie-t-il sa dmarche ?


Quels synonymes Hugo emploie-t-il pour dsigner le grotesque ? le sublime ? Proposez une dfinition de ces deux
termes.

7Ici, fausse pudeur.


8Dieu grec capable de prendre de multiples formes.