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LA DEMOCRACIA LIBERAL COLOMBIANA

Algunos trminos usuales del debate poltico, como democracia, izquierda, liberalismo,
tienden a desgastarse y a adquirir un sentido confuso. Sin embargo, todos sabemos que las
monedas desgastadas son admitidas para comprar en los almacenes y siguen siendo de
todas maneras tiles, a pesar de las confusiones que ocasionalmente provocan. Lo mismo
ocurre con estos trminos.

Pero por eso, resulta importante aclarar lo que entiendo por "liberalismo" en su sentido
general, con independencia del grado en que las ideas liberales hayan sido acogidas o
incorporadas al partido liberal colombiano. El liberalismo del siglo XVIII se configur
alrededor de dos ideas fundamentales: la de defensa de los derechos y libertades
individuales contra toda forma de opresin estatal, y la de la necesidad de un sistema
poltico representativo que constituyera una garanta contra las posibilidades de que el
estado infringiera los derechos del ciudadano. Este sistema poltico est basado en la
separacin de poderes o ramas del poder pblico; as, la existencia de rganos legislativos,
ejecutivos y judiciales, independientes entre s, se convierte en el mecanismo que permite el
florecimiento de libertades de pensamiento, conciencia, expresin, movilizacin y trabajo,
entre otras.

Debe quedar claro, por otra parte, que estas ideas liberales, cuyos exponentes
paradigmticos son Locke y Montesquieu, surgieron en forma independiente, con
excepcin tal vez de Rousseau, de una visin democrtica de la sociedad. La visin liberal
fue defendida o impulsada principalmente por la burguesa europea y por algunos grupos
intelectuales, y en ellos el liberalismo poltico estuvo estrecha mente ligado a la idea de una
economa liberal, y habitualmente se contrapuso a lo que podramos llamar una perspectiva
democrtica. Porque no es lo mismo pensar que deben respetarse los derechos individuales
a pensar que el pueblo tenga el poder, y este ltimo es el sentido original e inmediato de la
idea de democracia. Puede existir un rgimen liberal, respetuoso de los derechos
individuales, que no sea popular, donde el poder est en manos de un grupo social
relativamente estrecho. As ocurri, efectivamente, durante los primeros tiempos del
liberalismo.

Pero tanto en Europa como en Colombia las dos corrientes ideo lgicas mencionadas,
independientes en sus orgenes, comenzaron a confluir desde mediados del siglo XIX, para
usar una fecha no muy precisa. Algunos de los elementos democrticos incluidos en las
primeras formulaciones explcitas del liberalismo colombiano en 1849. En ese momento, el
liberalismo surgi, al menos parcialmente, como un partido liberal-democrtico, y esta
confluencia hace parte esencial de su tradicin, as haya sido abandonada en algunos
momentos de su historia. Es esta una de las peculiaridades del partido liberal colombiano,
que aparece cuando se compara con otros partidos liberales, y es justamente la que explica
que haya logrado subsistir en Colombia, conservando su nombre y hasta cierto punto una
continuidad ideolgica e histrica, cuando en otros pases, donde el liberalismo acentu
nicamente su vertiente liberal, vinculado usualmente a una ideologa estrechamente
empresarial, desapareci o se convirti en una agrupacin minoritaria.

La confluencia entre liberalismo y democracia estuvo facilitada tericamente por la idea de


que todos los hombres tenan un derecho igual a participar en los beneficios del desarrollo
social, idea en la que se unan el concepto de igualdad legal de todos los hombres con el de
igualdad substancial de estos. En el siglo XIX poda creerse que el individuo poda
desarrollar todas sus capacidades humanas en el marco de una sociedad y una economa
liberales. Por eso el hecho sealado, de que en la Nueva Granada los prohombres liberales
hubieran planteado simultneamente la defensa de las libertades individuales y los derechos
humanos, y la defensa de un modelo de accin estatal que no interviniera en la economa,
no es tanto un error como una consecuencia inevitable del sistema de conceptos
mencionados. En ese momento se crea que el juego automtico de los mecanismos del
mercado, en una economa de libre empresa, permita precisamente lograr los mayores
beneficios individuales, econmicos y sociales, para todos. Se pensaba que cada persona,
buscando su propio inters individual o privado, actuaba en la economa, en la produccin,
la distribucin o el consumo, de tal modo que se lograba automticamente el bienestar para
el mayor nmero posible, como lo habra dicho Bentham, y el mayor beneficio para el
conjunto de la sociedad, que era slo la suma de los beneficios de los individuos.

El problema para el liberalismo surgi al entrar en crisis esta visin individualista de la


economa y la sociedad, lo que ocurri en Europa a mediados del siglo XIX. Empez a
advertirse entonces que el juego libre del mercado, aunque aumentaba la productividad e
impulsaba un acelerado crecimiento econmico, produca continuamente un efecto
especial: el mantenimiento de una sociedad dividida en clases con intereses opuestos, en la
que los grupos con el control de la propiedad, del poder poltico y de la informacin pueden
tener un acceso libre a los beneficios producidos por el desarrollo econmico y social,
mientras que otras clases sociales quedaban por fuera de tales beneficios. Se vea entonces
que la economa liberal produca la felicidad de un corto nmero a costa de la miseria o la
degradacin de la gran mayora de la poblacin. Por esta razn importantes sectores del
pensamiento liberal europeo y el idelogo que surge a la mente, es por excelencia John
Stuart Mill, acabaron reconociendo la necesidad de una intervencin continua del estado
para corregir los efectos inevitables de la economa liberal. Bentham, uno de los pensadores
que mayor influjo tuvo sobre los idelogos y polticos colombianos, se enfrent
explcitamente a este dilema, al recordar que el liberalismo defenda la ausencia de
intervencin estatal, la que produca una desigualdad social creciente, pero al mismo
tiempo haba prometido, efecto de sus aspectos democrticos iniciales, la igualdad social.
Para Bentham era preciso elegir entre las ventajas de un crecimiento acelerado de la
economa, acompaado por la concentracin de riqueza y la desigualdad, resultados todos
del libre juego del mercado, y los beneficios de una accin del estado por lograr el ideal
democrtico de la igualdad. Bentham, buen liberal, conclua que no poda sacrificarse el
crecimiento econmico y la libertad de mercado en favor de la igualdad.

Esta tensin entre liberalismo y democracia, entre crecimiento de la economa e igualdad,


entre los beneficios de los empresarios y los beneficios de la sociedad, trat de resolverse
de muy diversas maneras. Por ejemplo, en los Estados Unidos y. en muchas partes de
Europa se plante lo que podramos llamar un liberalismo utpico, basado en la idea que la
sociedad deba convertirse en un conglomerado de pequeos propietarios, donde todos los
hombres tuvieran acceso a la tierra y por lo tanto a la independencia personal y a la
capacidad de intervenir razonablemente en poltica que, para los liberales, slo poda
tenerla quien fuera propietario. Por supuesto, esta utopa jeffersoniana iba en contra de
tendencias ms vigorosas de la economa, pues la revolucin industrial del siglo XIX slo
fue posible mediante la expansin de la poblacin asalariada, es decir mediante el aumento
del nmero de gentes sin propiedad. Por otra parte, si todos los hombres no eran
propietarios no poda realizarse la promesa liberal de igualdad, as fuera puramente poltica.
Todos los pensadores liberales de la primera mitad del siglo XIX estaban de acuerdo en que
quien no fuera propietario no poda intervenir responsablemente en la poltica, y no gozaba
de la libertad necesaria para tomar decisiones de acuerdo con su razn. Por eso las
constituciones colombianas del siglo XIX, como las leyes electorales inglesas, reservaron el
voto para quienes tuvieran ciertos ingresos mnimos o al menos tuvieran un determinado
nivel educativo. Y as se entiende cmo quienes crean que el liberalismo deba promover
una sociedad democrtica tenan que propugnar porque todos los hombres fueran
propietarios. En Colombia se encuentran esbozos de esta idea en figuras como Manuel
Murillo Toro, Rafael Nez en su poca radical o Salvador Camacho Roldn, pero su
formulacin ms clara se encuentra sin duda en la obra de Alejandro Lpez a finales de la
dcada de 1920.

A consecuencia de lo anterior la capacidad del partido liberal para atraer ideolgicamente,


en trminos de un proyecto poltico transformacin del pas, a los sectores llamados
populares (clase obrera), grupos marginales, sectores de clase media se ha debilita en forma
acelerada, y se ha debilitado correlativamente su capacidad para promover el consenso
social en el que se funda la legitimidad del rgimen. Un sntoma de esto se encuentra en la
disminucin drstica del voto urbano del liberalismo; la votacin liberal rural, que todos
sabemos es en buena parte cautiva, se ha mantenido constante, cuando no ha crecido. Ante
la imposibilidad de conservar la adhesin y el consenso mediante el manejo de contenidos
ideolgicos, el aparato poltico liberal parece haber optado, a partir del acceso que tiene a
los recursos del estado, por utilizar estos beneficios para mantener un mnimo de contacto
con el electorado liberal. As han generalizado y ampliado las prcticas clientelistas,
mediante las cuales lo miembros de la llamada clase poltica buscan la fidelidad y el
respaldo de sus bases a travs de una distribucin calculada de beneficios individuales o de
grupo. Pero los resultados reciente hacen pensar que estos mecanismos van perdiendo su
eficacia en los grandes conglomerados urbanos, donde su manejo es difcil y ms tenue las
redes de lealtades requeridas para que funcionen. As el liberalismo parece estar obrando en
forma similar a como actu el radicalismo hacia 1875, cuando sacrific sus perspectivas de
largo plazo por logros inmediatos, por la defensa de los privilegios del poder. Del mismo
modo, ante el clima de conflicto social agudizado por el creciente contraste entre las
posibilidades econmicas del pas y el acceso limitado a los beneficios del desarrollo y por
el debilitamiento de los elementos ideolgicos que hacan fuerte el consenso poltico, y ante
la continua amenaza, ms o menos velada, de golpe militar, el liberalismo ha aceptado y
promovido recientemente formas de accin estatal que son del todo contrarias a la tradicin
liberal, como la violacin de garantas procesales a los sindicado de delitos polticos, y ha
tolerado o cerrado los ojos, con algunas excepciones como las de Luis Carlos Galn o
Alberto Lleras Camargo, ante fenmenos como el de la tortura. Esto ha sido justificado en
buena parte en trminos de eficacia, pero es evidente que la eficacia de corto plazo est en
conflicto con la posibilidad de mantener a ms largo plazo la coherencia y la identidad
ideolgica del liberalismo y su capacidad de atraccin poltica. Puede que el clientelismo y
el uso de la fuerza estatal para limitar a la oposicin permitan ganar una o dos elecciones
ms al liberalismo, pero agudizando su crisis de fondo y reduciendo an ms el ya
disminuido respaldo en los sectores ya mencionados (clase obrera), grupos universitarios,
sectores medios, sobre todo en sus grupos ms jvenes entre quienes la vinculacin con el
liberalismo es ya bastante reducida.

En resumen, el liberalismo ha ido abandonando durante los ltimos aos sus elementos
democrticos (al abandonar la pretensin de modificar la estructura social para permitir el
acceso de los grupos populares al poder poltico) y ha ido haciendo ms dbil su defensa de
los elementos propiamente liberales de su tradicin (la defensa de los derechos humanos, en
especial). Corre el riesgo de convertirse en un aparato vinculado a la burocracia estatal que,
en el mejor de los casos, trate de usar con eficacia el poder pblico para coordinar y
orientar unos programas de desarrollo econmico y social que sean compatibles con un
modelo social capitalista y con el mantenimiento de la capacidad de decisin del poder
poltico, en manos de los grupos empresariales y sus aliados polticos, y en el peor,
contribuya a una degradacin del sistema institucional, al abandonar la defensa
incondicional de los derechos ciudadanos, al ceder a la histeria que presenta como una gran
amenaza para el pas algunas reducidas bandas terroristas pero apenas se inmuta ante los
miles de vctimas de otras formas de violencia, al admitir la confusin entre oposicin al
sistema actual y delito (manifiesta en recientes columnistas de la prensa liberal que han
sealado la subversin cultural como el gran peligro para la paz nacional);

El partido liberal impuls durante el siglo pasado la separacin de poderes, la sujecin de la


accin del estado a un sistema legal basado en la representacin nacional, el respeto de los
derechos individuales; en la dcada del 30 promovi el aumento de la capacidad de
intervencin del estado en el manejo econmico y en la ordenacin de los conflictos
sociales e incorpor a la vida poltica del pas a importantes sectores populares. Su accin
en la historia nacional estuvo en buena parte orientada por la idea, a veces explcita y a
veces implcita, de que era no slo un partido liberal sino un partido democrtico, en el
sentido original de este concepto, un partido que de alguna manera sugera la promesa del
poder del pueblo. As pues, en su tradicin se encuentran los elementos para que pueda
buscar una reorientacin democrtica de su accin poltica. La situacin actual hace, sin
embargo, muy grandes las dificultades para que el liberalismo se convierta en un partido de
orientacin claramente popular, y pueden ser otros los grupos u organizaciones que
incorporen a su lenguaje poltico y a su ideologa, los elementos democrticos, e incluso
liberales, abandonados por el liberalismo. Pero en un momento en que la supervivencia del
ordenamiento poltico vigente tropieza con amenazas cuya gravedad resulta difcil evaluar
pero que se hacen mayores por la prdida de legitimidad de un sistema en el cual participa
apenas el 30 o 35 de la poblacin, la afirmacin decidida de la tradicin democrtica del
liberalismo contribuira a reducir tales amenazas, que transformaran el sistema actual en un
sentido que sin duda no sera ni liberal, ni democrtico, ni popular. Esto exigira que el
liberalismo abandonara su identificacin total con el capitalismo, y que se empezara en una
lucha por transformar el pas para abrir el camino a la participacin poltica popular,
debilitar el peso del militarismo, modificar la estructura centralista, autoritaria y
presidencialista del sistema poltico. Si esta reorientacin del liberalismo se realiza es
posible que el pas evite, con la contribucin de este partido y de todos los sectores
democrticos, los peligros que hoy lo amenazan.