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El cerebro .. .

W,~''
4.
. :v63c..

emocional
Joseph LeDoux
Traduccin de Marisa Abdala
Revisin cientlfica de Ignacio Morgado Berna!,
( catedratico de Psicologia
[ de la Universidad Autilnoma de Barcelona
r
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CAi l.y.5
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~
Ariel
PLANETA
~

..,
..,
..,
.J

.,..,J
~

'~~
2. Almas glidas

Piensa, piensa, piensa.


Winnie the Pooh'

Ahab nunca piensa; slo siente, siente, siente.


HERMAN MELVILLE, Moby-Dick'

El cerebro humano contiene cerca de diez mil millones de neuronas


que estn conectadas entre s de formas muy complejas. Aunque las
chispas elctricas y los cambios qumicos que ocurren entre estas c-
lulas consiguen realizar algunas funciones sorprendentes y complica-
,,.,....
""""
das, la proeza ms sorprendente y complicada es la creacin de las
,, -
~
-
'"\

,......,
emoc10nes.
Cua11c_lo. c_lirigil!l()~-u11_a .ll'.E.<14ll. in!!:<:l!iP.~c_-ivl!. n_ue_s_t_r_ll_~-~!flOC~
nes, las encontramos obvias y misteriosas a la vez. Son los estados de
:) ; n~e~t~~~~~~:;~ q;;e:;;:;~j-;~ ~~;;~~;;;~~ y-q;;e r~~~~J~-;;;~s ~~n ;;;ayor
..,., . Claiid~d:Sin-e-mbfilgo;;-;e~es ;;o sabemos de d;;d~ p~o~~d~_;:-Pue-
:'.I
-~ dencambiar-Jentamente-o-repe;;ti-:;ament~, y las causas p~ed~;; ~~r
.....,
--1 evdent~- confu~~s~-N-~;~mpre ~~1:e;;;k~os por q~ no~ l~~~nr; ..
--------------
-"\
~ mos con el pie izquierdo. Podemos ser agradables o desagradables
-""\
por otros motivos que los que creemos que estn guiando nuestras
:'.) acciones. Podemos reaccionar ante el peligro antes de saber que
_,
6".....

estamos en una situacin perjudicial. Puede atraernos la belleza de


__,
~,

un cuadro sin entender conscientemente qu nos gusta de l. Aun-


. :)
que las emociones se encuentran en el seno de quienes somos, tam-
-"'\
_,
. ..., bin parecen tener su propio orden del da, que normalmente se
~
cumple sin tener en cuenta nuestra participacin voluntaria.
~
--'
Resulta difcil imaginar la vida sin las emociones. Vivimos para
-'
~ ellas; disponemos las circunstancias para que nos proporcionen mo-
.J
mentos de placer y diversin, y evitamos situaciones que lleven a la
decepcin, el descontento o el dolor. El crtico de rock Lester Bangs
_,
. ,,{~ dijo en una ocasin: Lo nico que vale la pena preguntarse hoy es si
~

"\ la humanidad va a sentir emociones maana, y qu calidad de vida


.-"\ habr si la respuesta es no.3
~

25
'

.,..,
_/

':)
....
~

Los cientficos han disertado mucho sobre la naturaleza de las


-....
~

emociones.4 Para algunos, son reacciones fsicas que evolucionaron .-...


como parte de la lucha por la supervivencia. Para otros, son estados ....
de la mente que surgen cuando el cerebro detecta reacciones fsi- -
~

cas. Otra opinin es que las reacciones fsicas son secundarias a las
emociones y que lo importante ocurre solamente en el interior del
cerebro. Tambin se han considerado maneras de actuar o de hablar.
-
~

~
Algunas teoras afirman que los impulsos inconscientes estn en el
ncleo de las emociones, mientras que otras resaltan la importancia r
de las decisiones conscientes. Una teora muy popular actualmente .....
~

es que las emociones son pensamientos sobre la situacin en que se


encuentra una persona. Otra teora es que las emociones tienen una -
interpretacin.social: ocurren entre individuos, ms que en cada in-
dividuo.
-,,.
---
~-

,.-
Sera magnfico comprender cientficamente las emociones. Nos
aportara una perspectiva sobre el funcionamiento de los aspectos
,...
ms personales y ocultos de la mente y, al mismo tiempo, nos ayuda-
,,..
ra a entender qu podra andar mal cuando este aspecto mental fa-
,..,..,.--
~

lla. Sin embargo, como indican los comentarios anteriores, los cien-
,...
~-

,,,...
tficos no han podido ponerse de acuerdo al definir las emociones,
,.,.
~

pese a que muchos de ellos han dedicado su trayectoria profesional a


,.,..
la tarea de explicarlas. Por desgracia, puede que una de las cosas ms ~

,---
significativas que se han dicho de ellas es que todos saben qu son ~

!'""
hasta que se les pide que las definan.5 ~-

Ante este hecho, podra parecer que tropezamos con un primer e


obstculo al intentar comprender el cerebro emocional. Si no pode- c.
mos describir las emociones, cmo esperamos averiguar el modo en e
r-
que las produce el cerebro? Pero el objetivo de este libro no es el de ._,,

e
h~~e~ ~oi~~idi~ ~n ~r~~-de ;:-onocimiento (la psicologa de las emocio-
11_1C0 ;obr~~!_r; (la f~~~ln-_c.~!ibral);~;-~ v~r c_!11o h~. es~u~ios so-
e
bre la funcin cerebral nos ayudan a entender las emociones, obser-_
e:
vada como un proceso psicolgico desde nuevas perspectivas. Creo
e
,.- .
._
que .podemos
-
adoptar un punto de vista
---------~-----
nico y ventajoso sobre este
..-------- e
. confuso aspecto del rea de la mente observn~ola desde el interior c.
del sistema nervioso. e:
Aun as, no quiero dejar a un lado la psicologa que trata las emo- e;;
. dones. Los psiclogos han desarrollado numer~~os puntos de vista. e
c-
26 e
r.::
,....
La dificultad estriba en decidir cules son las teoras correctas y cu-
b, aunque brillantes, errnes. Los estudios sobre el cerebro emo-
cional pueden proporcionamos nuevas perspectivas y tambin pue-
.kn ayudarnos a escoger entre las distintas interpretaciones que nos
ofrece la psicologa. En el captulo 3 se tratan algunos aspectos de la
psicologa de las emociones.
No obstante, antes de adentrarnos en la psicologa de las emo-
ciones es importante poder ubicarlas en el panorama ms ampliode
, la mente. Es necesario profundizar en la naturaleza d~kcog~iicin,
compaera de las emociones en la mente. El estudio de la cognicin
lL o, simplemente, del pensar ha avanzado increblemente en los lti-
mos aos. Estos avances aportan un marco conceptual y una meto

~
dologa til como planteamiento para todos los aspectos de la men-
te, incluyendo las emociones. Por tanto, el tema que se tratar en
. _este captulo es la naturaleza de l~ cognicin y su relacin con las
~ emociones.
t

~
LA RAZN Y LA PASIN

Desde los antiguos griegos, el hombre se ha visto obligado a separar


J:: Ta razn de la 2_~in, el 2ensamiento de los-~~d~eni:~I~ogni
cin de las emociones. De hecho, estos aspectos opuestos del alma,
como a los griegos les gustaba llamar a la mente, siempre han pareci-
,~
do librar una batalla interior por el control de la psique humana. Pla-
'"
. tn_, por ejemplo, deca que las pasiones, los deseos y los temores'n~s
'~
impiden pensar. 6 Para l, las emociones eran caballos descarriados
,.,
cuyas riendas tena que controlar el intelecto, personificado en auri-
..... ga. Desde hace mucho tiempo, la _teologia cristiana ha considerado
,,~

que las emociones equivalan a los pecados, tentaciones que la razn


...,,
.

y la voluntad deban dominar para que el alma inmortal entrara en el


"
,.~,.,,
reino de Dios. Asimismo, el sistema jurdico regula la pena de delito
dependiendo de su naturaleza pasional o premeditada.
Dada esta tendencia histrica a separar la pasin y la razn, no
iebera sorprendernos demasiad~ q;:;_e act~;;:;~~t~ ~i~ta U!J: re_!!_
, que estudia la racionalidad, denominada cognicin, sin tener en
_cuenta las emociones. Esta corriente, conocida como cognitivismo,

27
r
.....
,-
,..
,....
intenta comprender cmo llegamos a conocer el mundo que nos ro- .......
__dea y CJ.!12 !J;;a111_o~_i:st~s conocimientosp;;r;;;frffiCEshi"Ji~ ef
<-
'~
,...
modo en que reconocemos un patrn de estimulacin visual deter-
minado que la retina recoge en forma de objeto concreto, por ejem-
'""
,.,..
"':\
~'-:

plo una manzana, cmo determinamos su color o juzgamos su tma- '""-


f"'-
o; cmo controlamos el brazo y la mano cuando cogemos una ;r
manzana que cae de un rbol; cmo recordamos dnde o con quin ,J
comimos una manzana por ltima vez; cmo reconstruimos la ima- ;--.
gen de una manzana sin que est presente; cmo contamos o enten- ;r
demos un cuento sobre una manzana que cae de un rbol; o cmo ::;F
concebimos una teora que explica por qu una manzana que cae de ;;_r
un rbol se dirige hacia la tierra y no hacia el cielo. ~--

!"

El cognitivismo surgi en la mitad del siglo XX y a menudo se lo ,...-r


describe como la nueva ciencia de la mente.7 Sin embargo,,el cog:_. ;1
r:i_i_tivis111o_e_s ~n.!e!i_dad llflf!_~octr_i11 a qu(! estudLa ~njcamente _un _:;_:_ ;:r
}2e~t()_~e_la_111ente, el relaciona~o con_el pensar, el razonar y el inte: ;:1
l_ecto, y ~~ja a un lado las emociones'. Y en realidad no puede haber _
-
"

mentes sin emociones. Seran almas glidas, criaturas fras e inertes ;:r
desprovistas de deseos, temores, penas o placeres.
Por qu estara alguien interesado en concebir la mente sin las
-,--,-
;:.i~
r- .
emociones? Cmo es posible que un rea centrada en la mente sin f'-

emociones tenga tanto xito? Cmo podemos reconciliar las emo-


-
F--

ciones y la cognicin? Para responder a estas preguntas precisamos F--

,c..
saber de dnde proviene el cognitivismo y en qu consiste.
-
~--

~-
'
f
MAQUINAS PENSANTES -...---
,.,...
~ .
Durante gran parte de la primera mitad del siglo XX, la psicologa es- -.n
,...._ ..
tuvo dominada por los conductistas, quienes consideraban que_ los ...r--
estados interiores y subjetivos de la mente tales como la percepcin, "ir"' -
,...--
los recuerdos y las emociones no eran un tema de estudio apropiado ~ .
.,,..~
para la psicologa. 8 Desde su punto de vista, la psicologa no deba ----
,,.-
consistir en el estudio de la consciencia, tendencia seguida desde que ~,--

,........

Descartes acu la frase Cogto, ergo sum>>, 9 sino que deba ser el es- ---
,....
tudio de hechos observables, es decir, de conductas objetivamente ~

f-"
mensurables. No poda analizarse cientficamente la consciencia, ~

r-
~

28 e
,-
~

r-
::-
pues era subjetiva e inobservable, salvo por introspeccin. Los esta-
dos de la mente llegaron a ser conocidos peyorativamente como
fantasmas de la mquina, 10 y los conductistas ridiculizaban a aque-
~ '
llos que se atrevan a hablar de la mente y de la consciencia.

INTROSPECCIONISMO
~
r Percepcin
sensorial
~"
1
, CONDUCTISMO
1
Percepcin Conducta
i
~:
j .
sensoria\ -efd'nsi;mar de respuesta

l1 COGNITIVISMO

,.
L
r,

~-
A\n1acenamiento

Percepcin Procesamiento Ms Ms
sensorial procesamiento ;1ocesamiento
~~
~
'
FIGURA 2.L Tres corrientes en el estudio de la mente
i
~
y la conducta.
~ '
;!:
~I,
' La psicologa introspectiva abarca principalmente los contenidos de la expe-
riencia consciente inmediata. El conductsmo rechazaba la consciencia co-
mo tema de estudio legtimo de la psicologa y consideraba que los procesos
i? entre los estmulos y las respuestas ocurren en el interior de una caja ne-
~::
'.;'. gra. El cognitivismo intenta comprender los procesos que tienen lugar en
,.,, <'i interior de esta caja negra, unos procesos que sueleil/fti!/Jcurrir inconscien-
.~ --
,-:t temente. Al centrarse en los procesos ms que en el contenido consciente,
:I 1-~ <'i cognitivismo no foment precisamente la idea de la mente que los con-
duclistas rechazaban. Sin embargo, los cie11t/icos de la corriente cognitiva
-..; t.
.._....; - ~. intentan comprender cada vez ms los mecanismos de la consciencia, as co-
-~ mo los procesos del inconsciente que a veces dan lugar o 110 al contenido
consciente. (El esquema inferior est basado en la ilustracin 1 de U. Neis-
ser, Cognition and Reality (1976], San Francisco, W. H. Freeman.)

29

. _,
~

,...
~-

c.

~~
Sin embargo, a mediados del siglo XX, el reducto conductista en ,._.- "

psicologacomenz a debilitarse." Se idearon los ordenadores, y los


;i
ingenieros, matemticos, filsofos y psiclogos rpidamente hallaron ;:!
similitudes entre la forma en que los ordenadores procesan la infor- ;:::1
macin y la forma en quefonciona la mente. ~eraciones infor- ,_J
mticas se convirtieron en una metfora de las funciones mentales y ;1
:i_~i6 ~T~~iTIP~J~i_t!']igend;~tifi-~iI Tr:AJ:~~e i;;~a reconstruir ;1
la mente humf!na mediant~.mula_~iQf)<;:s i_nformatizadas. De la no- ;:1
che a la maana, a cualquieta que aceptara la idea de que la mente ;1
era equivalente a una herramienta para procesar informacin se lo ;1
llamaba cientfico cognitivista. El cognitivismo provoc una revolu- ;::1
cin en la psicologa que destron a los conductistas y volvi a recu-
perar el tema de la mente. Pero el efecto del cognitivismo traspas
_,.,
;: 1
,..,
las fronteras de la psicologa. Actualmente, hay cientficos cognitivis- ,... 1
~.

tas en lingstica, filosofa, informtica, fsica, matemticas, antropo- ;: 1


loga, sociologa, neurologa, as como en psicologa. ..
,-- 1
Uno de los avances conceptuales ms importantes en el afianza- -- 1
!"

miento del cognitivismo fue la corriente filosfica llamada funciona-_ ;: 1


lismo, que sostiene que en las diferentes mquinas que realizan fun- ;:r:
~i<J1:1.~~i!J~elige1:_1tes_suby~-~~f-~i~1T1~J'.roci~o.12 Por ejemplo, tanto ;: 1
un ordenador como una persona pueden calcular la suma 2 + 5 y ob- -
,._..\' j

tener el resultado, 7. El hecho de que ambos hallen el mismo resulta- -: l


,,,..-.
do no puede explicarse por el uso de un soporte fsico parecido, ya ;:. ~'
que el cerebro est compuesto de materia biolgica y los ordenado- ,.. .1
- q
res, de piezas electrnicas. El mismo resultado se deber a un mismo ('-"
r1
proceso que tiene lugar funcionalmente. Apes.ar__9e!.h~~h_o d~ ql!~ ~L
,.
~--

~-q
f
sgp9_1!eJl_si_C:Q d~~s_rri~quL11l!..5-.e_enorme!Ile11te dif_e;r~l;lt~, el soporte .
1.gi_c_().Q programa que c_ada _ug2 eject,Ita p11~4_e__s(!r _el mismo. J)e ~-s~ _
,-. .... '1
- '1
te modo, el funcionags_rn s?.s!i_e1:_1i:__c~e_l~..rnente es _al cerebro l()_ que -:_~ -~J
,,_--
~npr~gr~~a _i!lfor~tic~es a susoporte fsico.
cQrac_as a} lema del funcionalismo, l()S cognitivistas ha~odido ~
-.- 'I
_9_e_~i5:~.f3!~_!_~org_an_\_zacin f_uncio~_L~_ela_ m.~.P:t~-~ll...h!lS~~--"-(![eren e:--;,
_<;~a_a_l~_~()t!~J~lc()_qu(! genera los estados funcio_nales. Segn la doc- ._.
r- .1

_!r~I?iiJ_1_1_ri~i()BaJista, el_c.ggn_it~vis_tn() es por SJP._!ll9J!n_i_~i~~i~\in,_y_


no precisa saber nada sobre el cerebro. Esta nocin supuso un est-
..,.
,- -
..
e:: if
--;;~lo pa~;~-;ta-re~ de con~imi~;:;t~, ya que le aport un fuerte sen- e' l
c-
30
tido de autonoma. Ya realicen experimentos humanos o simulado-
e--
e;;
C-:1
e--:
_, ' ~;

;)

~-;Jy
o
,.;:;r
.....

7
o o
/~.) 2+5= 7
b' -
--t
~-....___ r
-~-
. _, FIGURA 2.2. Funcionalismo .
"'"--
Jo_"
1 . - Es una corriente filosfica que sostiene que las /unciones de la mente (pen-
_pn.-
_- samiento, razn, organizacin, sentimientos) son estados funcionales ms
,, que fsicos. Cuando una persona y un ordenador suman 2 + 5 = 7, el mis-
! mo resultado no puede deberse a un componente fsico similar, sino a una
--; equivalencia funcional del proceso. Como consecuencia, es posible estu-
_.., diar los procesos mentales mediante simulaciones informatizadas. En prin-
,.,., cipio, puede que la mente incluso exista sin la presencia del cuerpo. (Ex-
. ,. trado de]. A. Fodor, The Mind-Body Problem, The Scientific American
, [enero de 1981), vol. 244, pg. 118.)
.,
. .,
nes informatizadas de la mente humana, actualmente muchos cient-
;
..,
. ficos cognitivistas son funcionalistas .
... Sera lgico suponer que la revolucin cognitivista tuvo como
-
-~

_,,,
consecuencia el regreso a la consciencia como tema vital de la psico-

... ~ 31

.. ___
,,-
......
~

-
,..
r
~

~
-..,..
loga. Pero no fue as. El movimiento cognitivista trajo consigo el re-
,,,-.
greso de la.. !11<:.f!t.~.-~J'.l.P~ic,gl_o_Iif a:-.p~ffi~~9--~~~~t;~~Dt~ lll m~;t~ ,.,._
~

- c~mci;:;:;t-;; que Descartes haba universalizado. Segn Descartes, si ,....


~lg; no ~-ra c~;~cl~~ci~, ta~poco era mental. Tras l, la mente y la
conscienda se convirtieron en sinnimos. 13 Como veremos en segui-
--...
'<r""

.,,,.....
~

da, los cientficos cognitivistas, en cambio, suelen considerar lamen- ~

'-<-
te en f~~;; d~2;;.;~~~~~ln~~n-;ci~ntes
------------- -
rn.:>_que.sle. conteJJi.dos..c.Qna:. ,....
'loo-;r~

ci~ Y, al dejar a un ladol'a consciencia, el cognitivismo deja a un


lado los .est~dos ~on~;;;t~s ~i~J~-;ominam~~-;;~~;;;~;~i\s ade- ---,..
,....
,..
,,,...J.-
1;nte ~~~emo~ -por q~.-Por ;bor~, investigaremos ia nat~raleza in- _,-
consciente de los procesos cognitivos. r~r-

,-
_,.
,,,. .
EL INCONSCIENTE COGNITIVO "''
r-
...,.,..
,--
~-
Basndose en la idea ele la mente como procesador de informacin, r~-
''
el cognitivismo ha dejado de tratar en gran medida la naturaleza de -..-.--
,............
la consciencia y de sus contenidos subjetivos, y se ha centrado en la -
r'
comprensin de la organizadn funcional y de los procesos que sub- .... ,... --.
yacen a los sucesos mentales y los originan. Para percibir consciente-
mente una manzana en el espacio, sta tiene que estar representada ~ 1
,::.-l
~
en el cerebro y la representacin debe estar disponible en la parte ;-:~___]
consciente de la mente. Pero la representacin mental de la manza!l'!. ;_.J
que percibimos conscientemente est creada por un proceso mental ;.: \
in~on-;~~;;~:-cm;;K:~riLashley indic hace mucho tiemp~, ~l ~~ ;,
tenido consciente procede del procesamiento, y nunca somos cons- 1 :=
c;_~ent~s. ~~es!:._~r.oc~~-am~~~i:~_s.i_li_o_-~6i~_ de - s_u--~~ult;Jo: Estos
14
,:::::J
procesos mentales son indispensables para el cognitivismo. Los den- ;=.-1
tficos cognitivistas a veces hablan de la consciencia como el resulta- ~
do final del procesamiento, pero suelen estar ms interesados por los ~_J
procesos subyacentes que por los contenidos de la consciencia que ;.:.J
,,..
ocurren durante el procesamiento y como consecuencia de ste. El !"- ---

cognitivismo hace especial hincapi en la distincin entre los proce - .::


,-

sos inconscientes y el contenido consciente. 15 Y, para los defensores


- 1 ,,,..... ...... -f

de las categricas interpretaciones del funcionalismo, estos procesos


: -
pueden estudiarse por igual con cualquier instrumento que pueda ,;::_1
resolver la dificultad funcional en cuestin, con independencia de si

32 {)

:-~
est compuesto de neuronas, de piezas elctricas o mecnicas o de
materal y pte . d ra. 16
El psiclogo 1ohn Kihlstrom acu la deriomin~~12!:i_sl~~!n.c:2n~~
~~' cient~_c;sig_t:i_i_tivo>~para_des<:_ribir los_JJEocesos ocultos gue ha_n consti-

'! .
- tt1!_d~ t:Ipri11Eip11-l ~nte:rs_~_e!_c_(Jgnitivisf!1o. 17 'stos abarcan numero-
sos niveles de complejidad de la mente: desde el an.lisis corriente
J. que nuestros sistemas sensoriales realizan de las caractersticas fsicas
,,l
de los estmulos, pasando por el recuerdo de los sucesos del pasado,
' la expresin gramatical o la imaginacin de objetos no presentes,
'~
..f., hasta la toma de decisiones y otros procesos ms elaborados .
Al igual que Freud, los cientficos cognitivistas rechazan la idea
~ heredada de Descartes de que la mente y la consciencia son lo mis-
\
'i mo. No obstante, el inconsciente cognitivo no es el mismo que el in-
~
,,_; consciente freudiano o dinmico. 18 El concepto de inconsciente
--
--.'
-~-J I; cognitivo slo implica que mucho de lo que la mente hace contina
existiendo fuera de la consciencia, mientras que el inconsciente din-
'.) 11..1-' mico es un lugar ms oscuro y malvolo en el que los recuerdos reple-
1.- tos de emociones se almacenan para hacer el trabajo sucio de lamen-
- ..J
t..._ i~ te. Hasta cierto lmite, el inconsciente dinmico puede concebirse
--.'

--
--.,.,J

- :
_..,,
r
..
-~ ~
'
~
,
segn los procesos cognitivos,1 9 pero la expresin inconsciente cog-
nitivo no hace referencia a estas operaciones dinmicas. Trataremos
t ---. . .1,,
. j~
el inconsciente dinmico pormenorizadamente en captulos posterio-
....
,__ .
" ~' res. Por ahora, nos centraremos en el inconsciente cognitivo, ms d-
-- 'li cil, que consiste en los pr<.>_c~S()~ ~l]!i!la!i()~ ~e la!l_l::E~~._t)l]_e l~()_!e.9ll!~_:-__.
-."" ~'~:
re1_1_~~-iE_te~~c_in_~~-La_co~s.cjen_~i_~Veamos algunos ejemplos.
El primer nivel de anlisis que hace el sistema nervioso de cual-
" l.
~.~- quier estmulo externo abarca lus propiedades fsicas del estmulo .

,t
..,/

Estos procesos de nivel inferior ocurren sin darnos cuenta."' El cere-


' L
-~ _,., bro tiene mecanismos para procesar la forma, color, ubicacin y mo-
::.... ~t:.; vimiento de los objetos que vemos, as como del volumen, tono y
-$ r procedencia de los sonidos que omos. Podamos contestar cul de
r.t
- ll
:/, dos objetos est ms cerca o cul de dos sonidos tiene mayor vou-
'~Ji
'>L..... 1::
i~
;:
men, pero no podemos explicar qu operaciones ha realizado el ce-
~ rebro para llegar a esta conclusin. Conocemos conscientemente el
..., resultado del procesamiento, pero no el proceso en s. El procesa-
,,
-' ._!:

'i,1
miento de las caractersticas fsicas del estmulo hace posible el resto
:_ de los aspectos de la percepcin, as como la consciencia de que per-
:
"'I 33
J
,,
'.l'

''"
.,.,....!
,.,- -
;~1
:;::
cibimos algo. Es una suerte que no seamos 'conscientes de estos pro- ,,..~
cesos,. porque estaramos tan ocupados procesando la informacin ..: 1
que, si tuviramos que realizar el proceso completo concentrndo- ""I
nos deliberadamente, nunca llegaramos a percibir nada. ---
,....
El cerebro comienza a atribuir significado a partir del anlisis de ,,..
""~I
..

las caracterfaticas fsicas de los estmulos. Para saber que el objeto ;:.:.]
que estamos viendo es una manzana, las caractersticas fsicas del es- ,.,. --
~,

V:;? - !
,..... .!
tmulo tienen que abrirse camino hasta los recuerdos almacenados a
largo plazo. Una vez hallados stos, la informacin del estmulo se
;-1
;~--1
coinpara con la informacin almacenada sobre objetos parecidos, y .....
se la clasifica comomanzana, lo que permite que sepamos que
.. ~--

!
.....,.--
,., 1
estamos viendo una manzana e incluso puede llevarnos a recordar ~,
,,.. ....
experiencias pasadas en las que haba manzanas. El resultado final es Y,7 !
l""'"--
la creacin de recuerdos conscientes (contenidos conscientes), pero v
I"'-'""'----
a travs de procesos a los que no accedemos conscientemente. Sin -/ ---l
~-,_

duda podemos recordar lo que cenamos ayer por la noche, pero no


~~ l
es probable que podamos explicar los procesos que efectu l cere- ,.,
.._..,... -1

bro para obtener esta informacin. ;:.::-1


Incluso la cognicin ms fantasmal, la imagen mental, es pro- ........
,,,.. ....
~-

ducto de procesos inconscientes. Por ejemplo, el psiclogo cogniti- ,.... J


vista Stephen }\osslyn pidi a varios sujetos que dibujaran una isla ., .1
t"' ...-
imaginaria con tinos objetos determinados (un rbol, una cabaa, ro- ,,_,_
-- 1
cas, etc.).21 Despus les pidi que imaginaran el mapa de isla y que se ;: _
concentraran en uno de los objetos. Por ltimo, se les hizo una prue- ;.:
"'
ba con palabras clave, y tenan que apretar un botn cuando la pala- ,.,
-
1
----
bra dicha nombraba uno de los objetos del mapa imaginado. El !"'""- "
~----
tiempo empleado en pulsar el botn estaba directamente relaciona- ,,,... . -. ~

do con la distancia entre el objeto mencionado por la prueba de - . . . -


c--
palabras y el objeto que se estaba imaginando. Esto indic a Kosslyn ,::....J
que el cerebro en realidad calcula las distancias geomtricas en las .....
,-t
imgenes mentales. Sin embargo, los sujetos no realizaban los clcu- '"
,.--:
,.._,
los intencionadamente: simplemente respondan pulsando el botn. ,,--J
..... :
Todo el trabajo lo realizaba el cerebro, que funcionaba inconsciente- r ~
'r].

mente. ,,...... ~
'"<?

El hecho de que el cerebro pueda hacer algo no significa que se- r...,,.r!
....._.
pamos cmo lo hace. Si ya resulta extrao que el cerebro pueda resol- ,..--.
-1
ver problemas geomtricos inconscientemente, imaginemos la clase ,..---
'._,....
r--.,
~
,-="
34 ~ ,,

~. . _
_A
. ~li'.
.:).l'
' ..
;.~;~:
~_\
de clculos automticos que ocurren en el cerebro cuando giramos el
\'obnte altomar una curva a cien kilmetrospor hora o, mejor an,
lo; tipos de procesos que ocurren en el sis.tema nervioso de las palo-
~i mas mensajeras o en el de las abejas cuando vuelan en busca de ali-
1A mento y regresan sin problemas con su comps interno.
_:) : El habla, el instrumento conductista preferido de la consciencia,
-~ ~. tambin es producto de procesos inconscientes.22 No planeamos
-, ~
,...; ...,.:
conscientemente la estructura gramatical de las frases que decimos .
.,:) ~
,, Simplemente, no hay tiempo. No todos somos grandes oradores, pe-
,::) ,'',
' .r;; ro solemos decir cosas que tienen sentido lingsticamente. Hablar
~-..,1
" ~~'. con cierta correccin gramatical es una de las numerosas tareas que
,.!it
--' '.i
d inconsciente cognitivo hace por nosotros.
~ El inconsciente cognitivo tambin se aplica a juicios complejos
.::i i\'
sobre el origen mental de las creencias y de las acciones; En 1977, Ri-
'~ ::
chard Nisbett y Timothy Wilson publicaron un artculo muy intere-
-~ 1:
~ sante titulado Telling More Than We Can Know: Verbal Reports
'".,/ :
on Mental Processes. 23 Planearon una serie de situaciones experi-
? i mentales cuidadosamente organizadas en las que se les peda a los
....~,.,;~'f' .. sujetos que hicieran algo y que, despus, dijeran por qu lo haban
.-:t ;. hecho. En un experimento, colocaron en lnea varias medias en una
"!""
mesa. Se pidi a varias mujeres que las miraran y que escogietan las
:,l que ms les gustaran. Cuando se les pregunt por qu las haban es-
-1',
.... i cogido, respondieron con toda serie de respuestas sobre el tacto y la
..........:
,,. ..,, transparencia que justificaban su eleccin. Pero, sin que ellas lo su-
pieran, las medias eran idnticas. Crean que haban decidido basn-
....,, l.',,
:..;: dose en su juicio personal sobre la calidad. En este y otros experi-
,... 1:
-;
_[,
mentos, Nisbett y Wilson demostraron que las personas a menudo
...,.: cometen equivocaciones al justificar las causas internas de sus accio-
-;
-"'i ' nes y sentimientos. Aunque los sujetos siempre dan explicaciones, .
,.-# .,
_..,,.;
stas no obedecen a un acceso especial a los procesos que subyacen
en las decisiones, sino a convenciones sociales, a una idea sobre c-
mo funcionan las cosas normalmente en tales situaciones o, simple-
mente, a suposiciones. Segn Nisbett y Wilson, en general los infor-
mes introspectivos precisos se deben a que los estmulos que
provocan el comportamiento o la creencia son sus causas principales
y verosmiles. Pero cuando no se dispone de los estmulos principa-
les y verosmiles, las personas inventan las razones y creen en ellas.

35
,'
,.'
En otras palabras, el funcionamiento interno de los aspectos impor- ",.
~

tantes de la mente, como la comprensin de por qu hacemos lasco- p

sas, no es necesariamente cognoscible para el yo consciente. 24 Con- ,,.


~

viene, pues, set muy cauto al usar como datos cientficos los informes
basados en anlisis introspectivos de la propia mente. -"'-
"'

,-
Hacia el mismo periodo en que Nisbett y Wilson llevaban a cabo ,.
sus investigaciones, Michael Gazzaniga y yo estbamos realizando .,
~

estudios sobre pacientes con el cerebro dividido, que nos conduje-


ron a una conclusin smilat. 25 Gracias al trabajo anterior de Gazza-
""r
niga y sus colaboradores, se saba que la informacin presentada ni- ,...
,..
~

camente en un hemisferio de un paciente con el cerebro dividido


resulta inaccesible para el otro. 26 Tomamos esta idea como modelo
-
f "

del modo en que procede la consciencia con la informacin genera- ,..


da por un esquema mental inconsciente. En otras palabras, dimos ,...
~-

instrucciones al hemisferio derecho para que produjera determinada f"

f'
respuesta. El hemsfetio izquierdo observ la respuesta, pero no sa-
ba por qu ocurra. Despus preguntamos al paciente por qu haba r
(-\:
reaccionado del modo en que lo haba hecho. Como slo el hemisfe-
p-
rio izquierdo poda hablar, la respuesta verbal reflejaba la compren-
fL-
sin que este hemisferio tena de la situacin. Una vez tras otra, el he-
misferio izquierdo daba explicaciones como si supiera por qu
ocurra la respuesta. Por ejemplo, si dbamos instrucciones al hemis-
-
-----
f '--
,.~

ferio derecho para que agitara la mano, el paciente lo hada. Cuando ~; ..


preguntbamos al paciente por qu agitaba la mano, deca que crea
r-
haber visto a alguien conocido. Cuando dimos instrucciones al he- V

misferio derecho para que riera, el paciente nos dijo que ramos ti- --
f""

,..,.
pos divertidos. Las explicaciones verbales estaban basadas en la res- t-- .
puesta producida, ms que en el conocimiento de por qu se r--
producan las respuestas. Al igual que los sujetos del experimento de
Nisbett y Wilson, el paciente atribta explicaciones a situaciones co-
c:---
r---
~-
mo si hubiera percibido introspectivamente la causa de la respuesta,
cuando en realidad no era as. Llegamos a la conclusin de que las -
,.---
t'
personas suelen hacer muchas cosas por razones de las que no son
conscientes (porque la conducta se produce mediante mecanismos
e ,...... .,,
--- ..
cerebrales que funcionan inconscientemente), y que una de las prin- e
cipales tareas de la consciencia es hacer que la vida del individuo sea e--
coherente, creando un concepto del yo. Para logtar esto genera ex- ~;
c-,,
36 (:~
C,.;;
.'
, ,.,,. -.''\
l":i l plicaciones sobre la conducta, partiendo de la imagen que tiene del
_ --, .'\
_, '\ yo, los recuerdos del pasado, las expectativas para el futuro, la situa-
~:::;; ':! cin social del momento y el entorno fsico enque se produce la res-
-~ puesta.27
s;:J
---. ., Aunque existe bastante incertidumbre sobre el inconsciente cog-
~-.,.1 .~
. "" ?fm
o-d nitivo,28 parece claro que gran parte de los procesos mentales ocurre
o:::;; l
..., 1,
iuera del conocimiento consciente. Tenemos acceso introspectivo al
;:) : resultado del procesamiento en forma de contenido consciente, pero
no todos los procesamientos dan lugar a contenidos conscientes. Por
,...,
~....,I;
otra parte, los estmulos procesados que no llegan al conocimiento
, -~- en forma de contenido consciente pueden almacenarse implcita-
mente o inconscientemente (vase el captulo 7) y ejercer una gran
influencia en el pensamiento y en la conducta en una fase posterior. 29
Adems, conviene resaltar que la informacin puede procesarse simul-
,) -,,]'
- - !
~~ ~
tneamente por mecanismos independientes y que unos conduzcan a
la representacin consciente y otros a la representacin inconsciente.
Puede que a veces podamos reflexionar y describir verbalmente el
funcionamiento de los mecanismos que crean y usan las representa-
ciones conscientes, pero la introspeccin no ser muy til para obser-
\ar el funcionamiento de las numerosas facetas del inconsciente de la
mente. ste ser un punto especialmente importante cuando trate-
mos el inconsciente emocional en el siguiente captulo.
El campo del cognitivismo ha avanzado increblemente en su ob-
jetivo de comprender el procesamiento de la informacin, lo cual im-
plica su procesamiento inconsciente. Actualmente contamos con muy
buenos modelos de cmo percibimos el mundo ordenadamente, c-
mo recordamos los sucesos del pasado, cmo imaginarnos estmulos
que no estn presentes, clno fijamos la atencin en un estmulo
mientras descartamos otros, cmo resolvemos problemas lgicos,
cmo tomamos decisiones a partir <le poca informacin, cmo hace-
mos juicios sobre nuestras creencias, actitudes y conducta, as como
de muchos otros aspectos del funcionamiento <le la mente.' El he-
cho de que gran parte del procesamiento asociado a estas funciones
ocurra inconscientemente ha aportado al cognitivismo una ventaja
que otras corrientes de mentalismo anteriores no tenan: era posible
continuar estudiando la mente sin tener que resolver primero el pro-
blema de la consciencia." Esto no quiere decir que la consciencia no

37
)"
,.,..,...
: /f!l-1

. ,...
tenga importancia. Tal es su importancia que, cuando ha surgido en
-
' ,...
el pasado, ha dominado completamente el campo cientfico de lamen-
te. Sin embargo, ltimamente los cientficos han llegado a la conclu-
-
,.
,...
sin de que los aspectos del inconsciente de la mente tambin son ,-
.,
importantes. De hecho, es probable que no estemos equivocados al
afirmar que la consciencia slo podr entenderse estudiando los pro-
-
,..
cesos del inconsciente que la hacen posible. En este aspecto, el cog- "",...
nitivismo parece encontrarse en el buen camino. En el captulo 9 vol- ~

JI'

veremos a tratar el tema de la consciencia y, en especial, de la ,...


consciencia emocional. ,..
,...~

,.._~

LA SALUD MENTAL DE LAS MAQUINAS ,...


~-

!'-
La mente cognitiva, el objeto de estudio de los cientficos cognitivis- !"
~

tas, puede hacer cosas muy interesantes y complicadas. Por ejemplo, /"

puede jugar tan bien al ajedrez, que hara sudar a los autnticos gran- ,...
des maestros. 32 Pero, cuando la mente cognitiva juega al ajedrez, no f"
se siente atrada por ganar. No le divierte dar mate a su adversario, ,,,,,_
no le entristece ni le fastidia perder la partida. No le distrae la pre-
---
f'--
,,.
sencia del pblico en un gran campeonato, la ansiedad repentina al ,._.-
-.-
I'"-
darse cuenta de que el pago de la hipoteca no est al da, o la necesi-
~":>.--
dad de preparar otra estrategia. Incluso se la puede programar para
r-.
que haga trampas en el ajedrez, pero no para que se sienta culpable. , ..
Cuando se repasan los intentos que se han hecho por definir el
,.......... --

cognitivismo, resulta sorprendente la frecuencia con que se caracte-


riza el campo de estudio afirmando que no trata las emociones. Por
' -----
.,,..,..
,.,..
ejemplo, Howard Gardner, en The Mind's New Science: A History o/ .......
!"-~

r-
.., ,
the Cognitive Revolution, enumera la ausencia de factores emociona- __

r-
les o afectivos como uno de los cinco rasgos que caracterizan al cog- "' .

r-
nitivismo.33 Ulric Neisser, en.su primer libro publicado en 1968 con ,,...--
""
el ttulo de Cognitive Psycbology, sostiene que el objeto de estudio de ~-

r-
~--.
esta ciencia no abarca los factores dinmicos que provocan la con- ,.,.,..-;
ducta, como las emociones. 34 Jerry Fodor, en The Language o/
'w;;:" -

,..--'
Thougbt, libro que rompi esquemas en el cognitivismo, describe las """'" -
r--
'""
emociones como estados de la mente que se encuentran fuera de la
esfera de la explicacin cognitiva .35 Y Brbara von Eckardt, en un li- --
r--
r-
e
38
-
~
rn'.
: "-'' -

1'
'.
bro titulado What Is Cognitive Sci1ce?, afirma que la mayora de los
cientficos cognitivistas consideran que el estudio de las emociones
no forma parte de este campo. Todos esto~cientficos cognitivistas
36

;.alan que los factores emocionales son spectos importantes de la


mente, pero al mismo tiempo declaran que las emociones simplemen-
~ te no forman parte del planteamiento cognitivista de la mente,
i' Qu tiene11 las emociones que han obligado a Jos cientficos
vr"
~ cognitivistas a separarlas de la atencin, la percepcin, la memoria y
n !~
~ de otros procesos cognitivos puros? Por qu se descartaron cuando
-..,, J
~

d tema de la mente volvi a surgir en la revolucin psicolgica cog-


nivista?
'"'
__,
,...,
__, En primer lugar, como hemos observado, hace siglos que los fi-
.:i lsofos y los psiclogos creyeron conveniente la distincin entre el
'1:'
., pensamiento y los sentimientos, entre la cognicin y las emociones,
r~{ ~
'-' tl" como aspectos independientes de la mente. Y, tras las obras de fil-
.Q...., '
,.,,, sofos como Bertrand Russell a principios de siglo, 37 el pensamiento
1 'h-~
_.., comenz a considerarse un tipo de lgica que, gracias a Fodor, ac-
(',
tualmente se conoce con el nombre de lenguaje del pensamiento. 38

-.e
,._.,,
b ......
Cuando la metfora de los ordenadores lleg, se crey que era apli-
'- cable ms a los procesos de razonamiento lgico que a las emocio-
,
,.., :
nes, calificadas de ilgicas. No obstante, como observaremos, la cog-
..,., nicin no es tan lgica como se crea en un principio y las emociones
,.,
.. no siempre son tan ilgicas .
~si

1.., Los investigadores sobre inteligencia artificial en seguida se die-


...,,,,
ron cuenta de que las mquinas precisaban conocimientos para re-
d
solver problemas, Los programas de resolucin de problemas que te-
nan una lgica impecable pero que carecan de hechos no llegaban
~

~
muy lejos. 39 A pesar de todo, en estos modelos los conocimientos
_.,
-~
constituan un apoyo lgico. Actualmente se cree que el pensamien- _
to no suele llevar consigo normas razonadas de lgica pura.~ 0 Philip
~

--
~

Johnson-Laird lo ha demostrado con sus investigaciones, 41 Analiz


.., la capacidad que tienen las personas para llegar a conclusiones lgi-
..., cas partiendo de frases tales como los artistas son apicultores, los
~

~ apicultores son qumicos. Observ que a menudo las personas sa-


..., can conclusiones lgicas errneas, lo cual indica que, si la mente hu-
'" mana es una mquina lgica formal, es bastante limitada. Segn
Johnson-Laird, las personas son racionales, pero no consiguen la ra-

39
~

,..,-
~

,,.""~
-~
~

cionalidad siguiendo las leyes de lgica formal. Utilizan lo que John- ,....
~
son-Laird denomina modelos mentales, ejemplos hipotticos saca- ,..
-.,......
dos de experiencias pasadas reales o de situaciones imaginadas.
Otros estudios realizados por Amos Tversky y Daniel Kahneman
condujeron a una conclusin parecida, pero desde un punto de vista
--
,..
,...
~.
_."'1.1
diferente. 42 Demostraron que para resolver los problemas a los que ,,. -
se enfrentan diariamente, las personas usan el entendimiento impl-
-,,-
,...
~J

cito que tienen sobre el modo en que funcionan las cosas, a menudo ,..
~-,
apoyndoseen conjeturas aprendidas, ms que en principios forma- ,..
les de lgica. Sin embargo, el economista Robert Frank aade algo ,..~'I
;1
ms. 4 ' Sostiene que frecuentemente la toma de decisiones no es ra-
cional: Muchas acciones, supuestamente ejecutadas intencionada- ,.,.,..-1
.

mente con pleno conocimiento de sus consecuencias, son irraciona- ,... . l


.....,r-

- l
,;...-.---
les. Si las personas no las realizaran, estaran mucho mejor, y lo ,,. 1
,,..-..---
saben. Cita ejemplos tales como la interminable batalla que supone ~ . 1
,...
el papeleo para que a uno le devuelvan un porcentaje del precio de
-
,.. 1
un producto defectuoso, o el esfuerzo que supone votar y que luego
,..
~-1

el voto no cuente en los resultados. La descripcin de Jorge Luis


Borges de la lucha entre el Reino Unido y Argentina por las islas
Malvinas, citada por Frank, lo dice todo: Dos calvos que se pelean
--
,.,..
,,,.-,-1
....

--
~r
1--~"
J
por un peine. Si la cognicin no es tan lgica, y a veces es ilgica, _, 1
puede que las emociones no sean tan ajenas a la cognicin como se
pensaba al principio.
-,,
.,..--'
1
--

.
~-

Muchas emociones son producto de la sabidura evolutiva, que ,~.. 1


probablemente sea ms inteligente que todas las mentes humanas en - 1
,...
conjunto. Los psiclogos evolucionistas John Tobby y Leda Cosmi -
des afirman que el pasado de las especies ayuda a explicar el estado ::.:
,.... .. 1
emocional actual del individuo. 44 Qu tiene de irracional responder - - .
r--
ante el peligro con reacciones perfeccionadas evolutivamente? Da- ~
r----
~_.
niel Goleman muestra numerosos ejemplos de inteligencia emocio-
nal en su ltimo libro.45 Segn Goleman, el .xito en la vida depende s._
del cociente emocional (CE), tanto o ms que del cociente de inteli-
gencia (CI). Es cierto que las emociones desbocadas pueden tener
~
~-----

~ .
S-
consecuencias irracionales o incluso patolgicas, pero las emodons
en s mismas no son necesariamente irracionales. Aristteles, por
ejemplo, consideraba que la ira era una reaccin comprensible ante
el insulto, y una serie de filsofos han adoptado este punto de vsta.
46
r--
--e:-
-
e-
~
40 ~,.
~~
Antonio Damasio, neurlogo, tambin llama la atencin sobre la ra-
donalidad de las emociones en su libro Descartes' Error.' 7 Resalta la
importancia que tienen los instintos al ton1ar las decisiones. Y, si
bien los primeros programas de inteligencia artificial lograron confi-
gurar con xito los procesos lgicos, los ms recientes han superado
este planteamiento puramente artificial y en algunos hasta se intenta
representar aspectos de las emociones. Algunos programas se sirven
Je guiones o esquemas (informacin integrada que propone
qu es probable que ocurra en una situacin determinada, como en
partidos de baloncesto, aulas, reuniones de negocios) que sirven de
apoyo para tomar decisiones o realizar acciones; otros intentan simu-
lar los procesos mediante los cuales evaluamos o valoramos los signi-
ficados emocionales de los estmulos, e incluso existen programas
que intentan usar la idea que tenemos sobre nuestro cerebro emocio-
;~
nal para crear modelos del procesamiento de las emociones.48 La di-
:.) ferencia entre lgico e ilgico o entre racional e irracional no es muy
:)
clara cuando se trata de separar las emociones de la cognicin, y cier-
:.:i
~
tamente no es una forma muy ntida de definir el objeto de estudio
,,.
de la ciencia de la mente.
:~
Puede que el segundo motivo por el que la revolucin cognitivis-
:..:i ta no revitaliz las emociones sea que stas se han considerado tradi-
::i
::J. cionalmente estados subjetivos de la consciencia. Tener miedo, es-
'""'
,..._--J
tar enfadado o contento es tener conocimiento de que se est
.._...; sintiendo un tipo de experiencia determinada, ser consciente de esa
~:u experiencia. Los ordenadores procesan informacin ms que sentir
,":'f'] experiencias, al menos por el modo de pensar <le la mayora. Tenien-
do en cuenta que el cognitivismo se centraba ms en el procesamien-
1
.~]~
to de la informacin que en el contenido consciente, las emociones
no encajaban muy bien en este movimiento por ser un aspecto de la
_.,.,;f
consciencia. Sin embargo, como veremos en el captulo 9, reciente-
mente la consciencia ha llegado a formar parte cada vez ms del cog-
nitivismo. Como consecuencia, el pretexto <le que las emociones son
estados subjetivos pierde gran parte de su fundamento. Pero la argu-
mentacin de la subjetividad nunca debera haber tenido importan-
cia. En realidad, la subjetividad que pueda tener la experiencia de
una emocin no es mayor o menor que la que pueda tener la del co-
lor rojo de una manzana o la del recuerdo de haber comido una, El

41
......
r"
e~
e,
estudio <le la percepcin o l~ memoria visual no se ha visto interrum-
,.
-,-.
~

r
pido por el hecho de que estas funciones cerebrales tengan correla-
ciones subjetivas, por lo que el estudio de las emociones tampoco de-
bera detenerse.
!'"
-
,,...,,.....
Como veremos en el prximo captulo, los estados emocionales ~.--

subjetivos, al igual que otros.estados de la consciencia, se observan ,,.-~--


_.,
mejor como el resultado final del procesamiento de informacin que ,,...
ocurre inconscientemente. Si podemos estudiar la forma en que el ,,.
...--
--
cerebro procesa inconscientemente la informacin al percibir los es- ,,..
tfmulos visuales y al usar datos visuales para guiar nuestra conducta, ,... ~-

tambin podemos estudiar cmo procesa inconscientemente la sig- ,.. ~-

nificacin emodonal de los estmulos y cmo utilfaa esta informa- -.,. -


,...
~-

cin para controlar conductas adecuadas al significado emocional ,,. . ~

de los estmulos. Del mismo modo, si esperamos que el analizar c- !'' -


- ..-1
I''
mo procesa el cerebro los estmulos visuales nos ayude a entender -.
f' 1
cmo genera las experiencias perceptivas subjetivas correspondien-
; -
tes, tambin esperamos que el analizar cmo procesa la informacin
emocional nos ayude a comprender cmo genera las experiencias (.__
---
1

emocionales. Esto no significa que vayamos a prngramar ordenado- !"-'


v 1
f"' '
res para que vivan estas experiencias. Significa, en cambio, que po-
-- - 1
r--
demos tomar la idea del procesamiento de informacin como herra- ~. l
mienta conceptual para la comprensin de las experiencias r--
;: _1
conscientes, como por ejemplo los sentimientos emocionales subje- -- l
<- -
tivos, aun cuando estas experiencias conscientes no sean por s mis- ~ 1
49
mas estados informatizados. Ampliaremos este tema cuando trate- e 1
mos la consciencia en el captulo 9. C I
Por tanto, las emociones podran haber encajado en el marco
r
e,
cognitivista. La cuestin es si stas deberan haberse incluido en el "' l
,--"
cognitvismo o, ms concretamente, si el horizonte del cognitivismo
debera ampliarse actualmente e incluir las emociones, agrupando el 2j
'
'1 tema de la mente en un gran saco conceptual. c...J
r-
J Desde el principio, algunos cientficos cognitivistas han recono- "" 1
cido que las emociones son importantes. A principios de los aos se-
;1e
\ e~ 1
senta, el precursor en inteligencia artificial Herbert Simon,'0 por
'\ e-~.
ejemplo, sostena que era necesario que los modelos cognitivos die-
c-1
ran cuenta de las emociones para aproximarse a la mente humana
51
real; y, hacia la misma fecha, el psiclogo social Robert Abelson in-
:-:: .:1

e-~
42 ed. ~.;.,,
e
__ ,,.er
\
,!ic que el campo de la psicologa cognitivista precisaba tratar las
(Ogniciones calientes, en contraposicin a los procesos lgicos
"iras en los que se haba centrado. Philip Jolmson- Laird y George
~liller, dos destacados psiclogos cognitivists, hicieron la misma
:)
,,bservacin en los setenta. 52 Recientemente, Alan Newell, otro pre-
.:)
~
cursor en inteligencia artificial, al escribir sobre las emociones indic:
...;
~
_, Todava no existe una integracin satisfactoria de estos fenmenos
en el cognitivismo. Pero el sistema de los mamferos est claramente
~
-
_, estructurado como sistema emocionaL 53 Estas ideas propuestas por
...-
l-. cientficos cognitivistas destacados finalmente ha comenzado a dar
fruto, y cada vez son ms los cientficos cognitivistas que estn inte-

-- '
__.,.,
rsados en las emociones. El problema es que, en lugar de caldear la
:~
cognicin, esta tentativa ha enfriado las emociones. Los modelos
r-=- cognitivos intentan explicar las emociones a travs de los pensamien-
t" tos, despojndolas de la pasin. En el siguiente captulo trataremos
l'"'~ -: pormenorizadamente la teora cognitivista sobre las emociones y sus

~r:
~.....
lif
,.,.; lastimosas consecuencias.
i/ En el anlisis final, por tanto, los procesos que subyacen a las
!~ mociones y a la cognicin pueden estudiarse con los mismos concep-
Ir'""
~ - tos y metodologa experimental. Ambas implican el procesamiento
r~
l :~ 11'. inconsciente de la informacin y la generacin del contenido cons-
ciente, basndose, a veces, en este procesamiento. Al mismo tiempo,
t:~
r: no acaba de parecer satisfactorio que las emociones deban estar su-
l~~--
''
,.- E.
bordinadas al cognitivismo. El estudio experimental de la mente de-
bera realizarse dentro de un marco que proyecte todo su esplendor.
,. "!k La divisin artificial entre la cognicin y el resto de la mente fue muy
J
.. ;.
'
til cuando naci el cognitivismo y ayud a establecer una nueva cla-

,.
,_ se de planteamiento sobre la mente. Pero ya es hora de situar la cog-
nicin dentro de su contexto mental y reconciliar la cognicin y las
emociones en la mente. La mente tiene pensamientos y emociones, y
el estudio de unos excluyendo otros nunca ser totalmente satisfacto-
,, rio. Ernest Hilgard, eminente psiclogo, manifiesta bien este aspecto
al indicar que en el desarrollo infantil la rivalidad fraternal es un con-
cepto tan importante como la madurez de los procesos de pensamien-
' '
,, to.54 La ciencia de la mente es el heredero natural del reino de la
~,

~
cognicin y de las emociones en conjunto. Llamar cognitivismo al
estudio de la cognicin y de las emociones slo la perjudica.

43
.,...... ,,
,-
_...
",.--
-....,.-
~
~

MENTE, CUERPO Y EMOCJONl~~


-
"'
,..
La idea de la naturnleza de la mente ha variado mucho desde los r

tiempos de los griegos, interesados muchos de ellos en la racionali- "".


dad, aunque consideraban que la mente tena facetas cognoscibles y ,,.
- - --1

no cognoscibles. Descartes redefini la mente como aquello de lo I'

cual somos conscientes, convirtiendo la mente y la consciencia en lo ,.'-


mismo. Como la consciencia era considerada un don exclusivamente I'

humano, el animal era tratado de criatura carente de mente. Freud, al I'

definir el inconsciente como el lugar que alberga los instintos primi- ,.


~

tivos y las emociones, ayud a restablecer un vnculo mental entre el ,..


---~.

animal y el hombre, y comenz a.derribar la idea de que la conscien- ,.


cia es el nico elemento que ocupa la mente. Los conductistas recha- f".

zaron totalmente la idea de la mente y dieron un paso que verdade,


-J
16; ...

f' J
rarriente logr situar al animal y al hombre en el mismo plano, pero
; !
tena que ver ms con las funciones de la conducta que con las men-
I' 1
tales. El cognitivismo hizo resurgir la idea de la mente que los grie- ,;-1
gos tenan, limitada a la razn y a la lgica. Y, debido a que el tipo de
f~
estados mentales a los que inicialmente hacan referencia estaban ba- ._ !
sados en las normas de la lgica, a su vez asociada a la capacidad hu-
;:.. J
mana del lenguaje, el cognitivismo no simpatizaba con la idea de la __l
mente animal. Resultaba ms atractiva la idea de la mente humana ; _J
como mquina cuidadosamente ideada que como rgano biolgico ;;. f
de carcter evolutivo. ;. 1
El surgimiento de las ideas sobre el procesamiento inconsciente ;~ 1
y el regreso al reconocimiento de que la mente es algo ms que cog- ;. 1
nicin vuelve a situar en el mismo plano a las piezas clave de lamen- t'-- 1
te humana y animal, y alienta a los cientficos cognitivistas a estudiar ,:. _J
las funciones mentales dentro del contexto de la mquina que gene- ;.:__.r
ra estas funciones ms que como abstracciones totales. En respuesta t-_Jr
al credo funcionalista de que la .mente puede ser configurada sin la !""" __

necesidad de saber cmo funciona el cerebro, la filsofa Patricia ;:. 1


Churchland y el neurlogo computacional Terrence Sejnowski han -1
r .
afirmado: La naturaleza es mucho ms creativa que nosotros. Y te- ,:: . ~l
- -1
nemos la posibilidad de perder todo ese poder y Creatividad, si no te- r--~

nemos en cuenta la verosimilitud neurobiolgica. La cuestin es: la ;:-1


2!
F-'-[
44
- -r
~
"(
e--r
evolucin ya lo ha hecho; por qu no aprender entonces cmo fun-
ciona en realidad esa mquina estupenda que es nuestro cerebro?,>5 5
El concepto funcionalista de la mente como programa que pue-
~
;l de ejecutarse en cualquier mquina mecnica, electrnica o biolgi-
"
!~ Cd ha sido aceptado o, por lo menos, se ha toleE\1dl( bastante bien en
~l d rea de la cognicin. La mquina biolgica r~le~ante para la cog-
nicin es, naturalmente, el cerebro. Y la idea de que el cerebro es un
ordenador cognitivo est muy extendida actualmente. Sin embargo,
a diferencia de los procesos cognitivos, el cerebro no suele funcionar
independientemente del cuerpo al producirse las emociones. Mu-
chas emociones, o casi la mayora, implican respuestas fsicas, 56
mientras que no existe dicha relacin entre la cognicin y las accio-
nes. En las respuestas de tipo cognitivo, la relacin con la cognicin
es arbitraria. ste es uno de los atributos primordiales de la cogni-
r cin: nos permite ser flexibles o elegir cmo reaccionar en situacio-
nes determinadas. La cognicin utiliza tales respuestas, pero stas no

.~
son una condicin esencial del proceso cognitivo. La capacidad para
J comprenderW lenguaje, una de las formas de cognicin superiores
:{1!1r-;e

.... del hombre y la que ms relacionada est con un grupo especfico de


1
l
respuestas expresivas, funciona perfectamente en personas que no
l "!
,. pueden explicarla a travs del lenguaje hablado. En el caso de las
l ; emociones, en cambio, la respuesta del cuerpo es una parte integral
t ~i
<le todo el proceso de las emociones. Como indic en una ocasin
t 1:
y\ William James, padre de la psicologa estadounidense, resulta difcil
[ ; imaginar las emociones sin sus manifestaciones fsicas. 57
t ,.
r~ t Conocemos nuestras emociones gracias a su intromisin en
nuestras mentes consciemes, sea sta bienvenida o no. Pero las emo-
r
e'- ciones no evolucionaron como sentimientos conscientes. Evolucio-
:" ~... naron como resultado de especializaciones de la conducta y fisiol-
gicas: respuestas fsicas controladas por el cerebro que permitieron
,...,
sobrevivir a organismos antiguos en entornos hostiles y procrear. Si
:':'
'..t..
f! la mquina biolgica de las emociones -a diferencia de las cogni-
e/.'\
ciones- requiere la presencia del cuerpo, la clase <le mquina nece-
- saria para producir las emociones es diferente de la clase de mqui-
. r"\
- na que "'se precisa para ejecutar la cognicin ..,..El ~azonamiento
.... ;~

funcionalista que define a la mente como cognicin considera que el


soporte fsico es irrelevante, aunque 110 est claro que se pueda pres-

45
--
r
' ;r"""'"

-
~

cindir de ste. Sin embargo, esta argumentacin no sera vlida al re-


--
ferirse a las emociones, ya que en este caso el soporte fsico es deter-
minante.
-
'or-

Programar un ordenador para que sea consciente sera un pri-


mer paso esencial para que pudiera tener una experiencia emocional
--
-~

,....
plena, ya que los sentimientos por los que conocemos nuestras emo- ,,..
~-

ciones ocurren cuando somos conscientes de los mecanismos emo- ~

~--

cionales del cerebro que funcionan inconscientemente. De todas for- w

mas, aunque pudiera progtamatse un ordenador para que fuera -- ~-

,.. .
-
consciente, no podra programarse para experimentar emociones, ya ....--~

,..
que un ordenador no tiene los ingredientes adecuados. stos se
,,..-..-----
han creado a travs de millones de aos de evolucin biolgica, y no
con el ensamblaje inteligente de piezas humanas. - --,..-----
,-
-
,...
w

, ..
r
~-

r
~ -

-
r
-

-
r
,,..
,,.... -
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~-
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_,,..--
~

~
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~

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,....
-
.,.
f""-"~ ...

r--
,..___.
46 ~
- 1
~'

c....:c; . ,.~
--
~

,...

5. Tal como ramos ... .,..


~-

"'"'
~
~

F-
......
,,...
,..e

-
La sutileza humana ... nunca podr crear nada tan bello, tan
simple o tan directo como lo creado por la naturaleza. -.
-.=
,
=
1
LEONARDO DA VINCI, Cuaderno de notas (1508-1518)
~
~

~-

Cuando los ingenieros se sientan a crear mquinas, primero piensan


en la funcin que quieren ejecutar, y despus idean el montaje de un
mecanismo que cumpla esta funcin. Sin embargo, las mquinas bio-
lgicas no se montan siguiendo planes tramados cuidadosamente.
-
-~
~

,_,,,
~
v:''
1..::...--

Por ejemplo, el cerebro humano resulta ser la mquina ms comple- \. ,...


-~

"-"l''-
ja imaginable o inimaginable, pero no fue diseada de antemano. Es -~
"-2C;

el producto de reparaciones evolutivas, en las que se han ido acumu- ~

.._-cli
,,
lado muchos y pequeos cambios a travs de largusimos perodos
de tiempo.2 """
~-
.,...-
Segn Stephen J. Gould, los organismos seran chapucillas rpi- - "ni!
das y arreglos provisionales que no deberan funcionar, pero que de
alguna forma marchan de maravilla. 3 La evolucin funciona con lo
---
"Of
~-

'ti(
~-

que ya tiene, ms que empezar de cero. Como seala el bilogo evo- ~t"ei
-~
lucionista Richard Dawkins, es totalmente ineficaz a escalas cortas ',Y.e
de tiempo: hubiera sido un desatino intentar construir el primer mo- :!
tor a reaccin modificando el motor de gasolina existente. 4 No obs- ~, .. -

--
~

tante, aade Dawkins, la estrategia de los arreglillos de la evolucin Yei


funciona bastante bien a travs de los enormes perodos de tiempo Ya

en los que se desarrollan. Adems, no queda otra alternativa. )lj(
El problema de imagi1iarse cmo funciona el cerebro ha sido )1r
descrito por el lingliista Steven Pinker como ingeniera a la inver- ......
,l!f
sa.5 Tenemos el producto y queremos saber cmo funciona. Por J;1
~
eso, desmenuzamos el cerebro con la esperanza de ver qu pretenda
la evolucin al poner en marcha este mecanismo. "'"
-~
,,ir
Aunque a menudo hablamos del cerebro como si tuviera una ...........,..
,,;.
funcin, en realidad no la tiene. Es un conjunto de mecanismos, a ve- .
ces llamados mdulos, que tienen funciones diferentes. 6 No existe --..,...,
,-
114 "'
,-
..,,
~'
,.,, una frmula por la que la combinacin de las funciones de todos los
.... mernnismos en conjunto sea igual a otra funcin llamada funcin
cerebral.
La evolucin tiende a actuar en los mdulos individuales y en sus
iunciones, ms que en el cerebro en conjunto. Por ejemplo, existen
\ .....
pruebas de que las adaptaciones cerebrales especficas llevan consi-
-_.,
~
~o capacidades determinadas, como el aprendizaje del canto en las
_,.,
-,., Jves, la memoria para la localizacin de alimento en los herbvoros,
!Js diferencias sexuales, las preferencias de una u otra mano, as co-
' ..
mo la habilidad lingstica en el hombre. 7 Es cierto que a veces la
".;
,.,- '
'I .l ''
'.i_

'
.;
el'olucin acta globalmente,8 como al aumentar el tamao del cere-
bro en conjunto, pero en general la mayora de los cambios evoluti-
vos del cerebro tienen lugar en mdulos individuales. Estos mdulos
realizan actividades mentales tan exticas como la produccin de
. -.......;:
pensamientos o creencias, pero tambin otras tan comunes como la
s ._.., respiracin. Las mejoras evolutivas de la capacidad para tener creen-
. '.; cias no ayudan necesariamente a respirar mejor. Puede que partici-
s. pen, pero no necesariamente.
.:'!

c-<J Es verdad que respirar y tener creencias son funciones bastante


.. .., distintas que claramente tienen lugar en diferentes regiones del cere-
" .-y bro. La respiracin est controlada en el bulbo raqudeo, esa esta-
.-. cin de servicio que se encuentra en la parte inferior de la base del
""'!" cerebro, mientras que las creencias, como toda funcin cognitiva su-
-:' perior, se producen en la zona superior, en el tico neocortical. La
\"{ comparacin entre estas funciones no es demasiado interesante.
. ~" Veamos, pues, las funciones que ms se parecen, como las dife-
:!! rentes emociones. Los cambios producidos en nuestra capacidad pa-

3'
ra detectar peligros o reaccionar ante ellos, nos ayudan en nuestra
~-!
vida sentimental o nos hacen menos propensos al enfado o a la de-
.,. presin? Es posible, sobre todo si hubiera un sistema emocional uni-
versal en el cerebro encargado de las funciones emocionales y que in-
.;
terviniera en todas ellas. Un avance general en el funcionamiento de

--~
" este sistema probablemente afectara a todas y cada una de las emo-
ciones. Sin duda, podramos encontrar una explicacin de por qu
.,
sentirse bien o mal podra haber sido beneficioso para la superviven-
cia de nuestros antepasados, y que justifique la evolucin de un sis-
tema universal de la emocin. Aun as, en el captulo anterior hemos

115
-
......

,. .
visto que las tentativas realizadas para encontrar un solo sistema glo- ~-
'.
bal cerebral de la emocin no han sido muy fructferas. Tal vez exis- ;:r
ta y los cientficos simplemente no hayan sido lo suficientemente ... ..
-

avispados para encontrarlo, pero no creo que se~-ste el caso. Es ms ;;11


......
probable que la voluntad de encontrar un sistema universal de la JO'.'
~-

emocin no haya dado su fruto porque no existe. Las diferentes ,....,,


emociones se producen a travs de diferentes redes cerebrales y de ,..,,,
diferentes mdulos, por lo que los cambios evolutivos en una red es- ;
pecfica no tienen por qu afectar a las otras redes directamente. Es-
t claro que puede haber efectos indirectos: una capacidad pronun- ---..
,..
,.,~ ....-t
~-
;

ciada para detectar y defenderse ante el peligro nos permite tener ;, ,,....-
ms tiempo y recursos para perseguir nuestros intereses romnticos. ,..,.
~

Pero sa es otra cuestin. ,-c.--:


~-

Si no me equivoco, la nica forma de comprender cmo surgen 1-'--


/
las emociones en nuestro cerebro es estudiarlas una a una. Si existen ,_,_ -
diferentes mecanismos emocionales y pasamos por alto su diversi- t.-
-v
dad, nunca ldgtaremos desvelar totalmente los misterios emociona-
,._.
les del cerebro. Por otra parte, si me equivoco, no hemos perdido na- ,....__T--
.
;;..-.
da al adoptar este planteamiento. En cualquier momento podemos
,..---
...
volver a unificar los hallazgos sobre el miedo, la ira, la aversin y la
~.
alegra y estudiarlos en conjunto. ,,._____._.._
Por estos motivos, la investigacin que hemos realizado sobre
~--
el cerebro emocional se ha centrado en la base neurolgica de una ..,_,...,.,
,. -
emocin en particular: el miedo y sus diferentes modalidades. Gran "'::.'l,J
,......
parte del resto del libro tiene como objetivo explicar lo que sabe-
,,. '
mos acerca de los mecanismos cerebrales del miedo, en especial lo --l.-~
,._.
que hemos aprendido de la investigacin sobre la conducta animal -.... u
,.._.
del miedo y, despus, ver hasta qu punto nos sirven estos conoci- .__,J
,.,_.
mientos para entnder la emocin en el sentido ms amplio del tr- ,.,._.
...,,,e:
mino, en especial la emocin humana. Pero, antes de seguir adelan- """''SI
r---
te, tengo que convencer al lector de que el estudio de la conducta -.:n
r--
del miedo en los animales es un buen punto de partida. Y, antes de -.. . c
~--

convencerlo, es preciso revisar algunos puntos de vista sobre la ..... d


r
evolucin de las emociones, algunas crticas y mi postura frente a ;:..-.~
ellas. ,..,_
. . . . e
-...,
,...,_o
~
_,
...,_
r-
116 ,...~-
~,

~'.~
~,
(AMl\IAR O NO CAMBIAR: SA ES LA CUESTIN (EVOLUTIVA)

Al estudiar algunas funciones mentales como el lenguaje, el trabajo al


que se enfrentan los tericos evolucionistas es intentar entender c-
mo adquiri el hombre esta funcin. Parece ser que nuestra especie
es la nica actualmente viva que est dotada de lenguaje natural. 9
Desde el punto de vista de los orgenes, la gran pregunta es: a par-
. tir de qu evolucion el lenguaje? Cules fueron las fases interme-
dias que el cerebro sufri durante la transicin de los primates sin ca-
pacidad de habla a los primates con capacidad de habla?
Sin embargo, cuando se hace la misma pregunta sobre las emo-
ciones, nos enfrentamos a un problema distinto. A diferencia de los
planteamientos de algunos humanistas, creo que las emociones no
son en absoluto rasgos exclusivamente humanos y que, de hecho, al-
gunos sistemas emocionales del cerebro son bsicamente iguales en
muchas especies vertebradas, como los mamferos, los reptiles, las
aves y, quiz, los anfibios y los peces. Si esto es cierto, e intentar
_,
""\ convencer al lector de ello, nuestro primer objetivo difiere bastante
::i del de los lingistas evolucionistas. Ms que intentar averiguar qu
':) tiene de exclusiva la emocin humana, precisamos examinar el mo-
:::; do en que la evolucin se aferra en conservar las funciones emocio-
::i nales a travs de las especies, si bien cambia muchas otras funciones
:) cerebrales y rasgos fsicos.
-~
-' Si las personas tuvieran alas, WilliamJames habra expresado su
~
_, clebre ejemplo de la huida del oso volando ms que corrien-
:;.. ,,_
_, do. Nos habramos preguntado si el miedo es el resultado de ale-
_, jarse volando del peligro o si alejarse volando del p~igro nos provo-
. ca miedo. Expuesta de esta manera, la pregunta no pierde su
significado. Escapar del peligro es algo que todos los animales tie-
nen que hacer para sobrevivir. Los rasgos exclusivamente humanos,
como la capacidad para componer poesa o solucionar ecuaciones
derivadas, carecen de valor cuando nos enfrentamos a una amenaza
repentina e inmediata de nuestra existencia. Lo importante es que ef
cerebro tiene un mecanismo para detectar el peligro y reaccionar r-
pida y apropiadamente. La conducta particular que se genera de- ''
pende de cada especie (correr, volar, nadar), pero la: funcin cere-

117
.-.

F

bral que subyace en la respuesta es la misma: la defensa contra el pe- ns)"'


ligro. tG Esto ocurre tanto en el hombre como. en un viscoso reptil. Y, d~
como veremos, la evolucin ha credo conveniente dejar intacto el ~
~

interior del cerebro en lo que a estas funciones se refiere. CQI


~

II]l'.
,....
ASCENDENCIA EMOCIONAL nf!t
pi;:'
La creencia de que al menos algunas emociones podran ser comparti- ar;
~-

das por el hombre y otras especies ha perdurado durante mucho tiem- g<>
po, por lo menos desde que Platn afirm que las pasiones son bestias SI'''
sin control que intentan escapar del cuerpo humano. 11 Sin embargo, el l~ ~-

modo y la causa por los que los aspectos de la mente y de la conducta b><-
estaban representados tanto en el hombre como en otras especies fue n"'
totalmente incomprensible hasta que, en el siglo XIX, Charles Darwin 11"'. -
expuso la teora de la evolucin por la seleccin natural." r:
Darwn se inspir observando la vida a su alrededor. Advirti rr'"'~
-o

que los nios se parecen a sus padres, pero que tambin manifiestan b-:,_
diferencias. Y estaba fascinado con la capacidad que tenan los cria- sC:.
,._. -
dores de anmales domsticos pata conseguir determinados rasgos ~-
,,..:-~.

en las cras mezclando y seleccionando los padres; las vacas produ- Ci-.. ._
>--
can ms leche y los caballos podan correr ms rpido seleccionan e~ .......
,.... -
do de antemano a los padres. Razon que podra ocurrir algo pareci- t&.~u
,.. .
do de forma natural. Con estas observaciones y otras recogidas en la bro.11
,....
famosa expedicin a las islas Galpagos, Darwin plante que, a tra-
I"''
vs de la herencia y de la variabilidad, tiene lugar una descendencia ,...
con modificaciones. ,....
Stephen J. Gould explica que Darwin no us el trmino evolu- -~

cin para describir la seleccin naturaJ. ll En aquel entonces, la pa-


labra evolucin tena dos connotaciones que eran incompatibles
-
r
~-

""':.
,,.-
,.,.
,,_
con la teora de Darwin. Una tena que ver con la nocin de que los
.,./
embriones crecen a partir de los homnculos preformados que se en- ,,......
cuentran en el vulo y la esperma (una especie de miniaturas de ,..
~,

'<
Adn y Eva). La otra connotacin era su uso coloquial, que compor- ,....

taba la nocin de un progreso constante hacia un ideal. Darwin crea ,.


~

"'-
c-
que las formas de vida inferiores, como la ameba, podan estar tan r-
adaptadas a su medio como el hombre. En otras palabras, el hombre
e:,...
118 V
r'":

"" -
no se aproxima necesariamente ms a un ideal evolutivo que el resto
<le los animales. En realidad fue Herbert Spencer, que vivi en la
misma poca que Darwin, quien cambi la ~tpresin descendencia
con modificaciones a evolucin, el trmino ms general que usa-
mos actualmente. 14
Podemos resumir rpidamente la teora darvinista de la seleccin
hatural de la siguiente forma: 15 los rasgos que eran tiles para la su-
pervivencia de una especie en un medio determinado se convirtieron
a la larga en rasgos propios de la especie. Y, del mismo modo, los ras-
gos propios de las especies actuales existen porque contribuyeron a la
supervivencia de sus antepasados lejanos. Debido a la limitacin de
las provisiones de alimentos, no todos los individuos que nacen so-
breviven hasta llegar a la madurez sexual para_ reproducirse. Los me-
nos aptos son eliminados, de forma que, con el paso del tiempo, los
ms aptos se convierten en padres y los hijos heredan esta aptitud. Pe-
. --
""'
~, ....
r- . . .
ro si resulta que el medio cambia, como ocurre constantemente, los
rasgos diferentes se vuelven importantes para la supervivencia y aca-
....::J
tt,
,,., ban siendo seleccionados. Las especies que se adaptan de este modo
"''"'
, ..., sobreviven, mientras que las que no se adaptan se extinguen.
-~
La teora darvinista suele considerarse muy a menudo la explica- .
. --
.<:,..

""'
,,,
cin del modo en que evolucionaron las caractersticas fsicas de las
,~:o' especies. Sin embargo, Darwin sostuvo que la mente y la conducta
~
~-
tambin vienen deter111inadas por la seleccin natural.James Gould,
~
bilogo que estudia la conducta, seala enrgicamente:
-
~-

..~", Las revolucionarias teoras de Darwin sobre la evolucin [. .. ] re-


.,,.,
" velaron el vnculo indisociable entre el mundo animal y su con-
.,.,,
-~
ducta. Su teora de la seleccin natural contribuy a comprender
"'., por qu los animales estn tan bien dotados de instintos misterio-
,,.,
., sos; por ejemplo, por qu una avispa hembra rene alimento que_
~

nunca ha comido para alimentar larvas que nunca ver. Darwin


crea que la seleccin natural favorece a los animales que dejan
ms cras. A travs de innumerables generaciones, los supervivien-
tes de la lucha incesante por una cantidad de alimento limitada
tienen que estar cada vez mejor adaptados a sus mundos, tanto en
su morfologa como en su conducta [... ]. La conducta cuidadosa-
mente programada, como la de la avispa, debe dotar a los anima-
les de una enorme ventaja competitiva. 16

119
-
r

,.....,,.
~

,..
En La expresin de las emociones en el hombre y en los animales,
Darwin plante que los principales actos de expresin que mani-
-
~

..,_,.
,....
~
,F"""
fiestan el hombre y otros animales inferiores ahora son innatos o he- ;r:
redados, es decir, el individuo no los ha adquirido. 17 Como prueba .....,._-,
j:'.J:.h.
~
de que las emociones son innatas, seal la similitud de las expresio-
nes en una misma especie y entre diferentes especies. A Darwin le
impresion bastante el hecho de que las expresiones corporales del
---
pu-
p.>-
,L!:-'
hombre que tienen lugar cuando se producen las emociones, sobre
~-
..
,._-, ~

todo las faciales, son las mismas en todo mundo, con independencia ,.,....
de los orgenes tnicos o culturales. Tambin indic que estas mis- ,....
~-

- mas expresiones estn presentes en personas que han nacido ciegas y --


p.
--
,..,.
que, por tanto, carecen de la posibilidad de haber aprendido los mo-
vimientos musculares vindolos en los dems, y que tambin e.stn ---
(" .
..... -
.
!

presentes en los nios, que tampoco han tenido mucho tiempo para ti:.. __.

aprender a imitarlas. 18 ,--. ', -.


--~

Darwin enumer varios ejemplos de expresiones corporales que ,...


son comunes a especies diferentes. Aunque las mayores similitudes ,...
....... -~
-15
las descubri en especies estrechamente relacionadas, fue capaz de !'-
.___ ...
identificar algunos parecidos sorprendentes, incluso en organismos t~u
bastante diferentes. Indic que es muy corriente que los animales de t:,,
fo--' '
todas clases, incluido el hombre, eliminen orina o excrementos ante ".-:.vt,

una situacin de peligro extremo. Y a muchos animales se les eriza el ~~


pelo o el vello en situaciones amenazantes, quiz para dar una apa-
,....-r
riencia ms feroz. Segn Darwin, el erizamiento es probablemente
,.. ~
-
C'iiOn
t .. .
una de las expresiones emociotiales ms generales, ya que se man esta a
fiesta en perros, leones, hienas, vacas, cerdos, antilopes, caballos, ga- &.so
tos, roedores o murcilagos, entre otros. Darwin sugiri que la carne b;;:10;
de gallina, una mansa variante humana del erizamiento, es un vesti- ~;za;
gio del alarde que hacen nuestros primos mamferos. Seala que es t,,;~.
digno de atencin el hecho de que el fino vello distribuido en el cuer ~\1
po humano se levante al sobrevenir la rabia o el miedo, estados emo- 'C:o"
cionales que provocan el erizamiento del pelo en los animales, en los cerh
que dicha reaccin tiene un objetivo. Observ asimismo que el eriza- cec~
miento tambin se produce en una zona del cuerpo humano que es ~
t bien dotada de cabello, la cabeza, y cita como prueba la frase que ven'..
Bruto dijo al fantasma de Csar: Me deja la sangre helada y me eri- re"~
za el cabello. ~
e
120 e-"' _4ff:.

e-:.
,...-"""
Darwin dio muchos otros ejemplos de la expresin emocional
comn a diferentes especies. Por ejemplo, indic la similitud entre
el gruido del hombre enfadado y las conductas parecidas en otras
especies. Volviendo a apoyarse en la literatura, cita la descripcin
que hizo Dickens en Oliver Twist de una muchedumbre furiosa
que fue testigo de la captura de un asesino brutal en las calles lon-
dinenses: La gente se apelotonaba, gruendo entre dientes, ame-
nazndolo como bestias salvajes. Darwin aade que cualquiera
que haya estado familiarizado con nios pequeos debe haber vis-
to cmo se aficionan a morder de forma natural cuando se enfadan.
Parece que sea algo tan instintivo como en los cocodrilos jvenes,
..., que chasquean sus pequeas mandbulas para morder en seguida
que salen del huevo. Tambin cita al doctor Maudsley, que se es-
. -:-:-.'
pecializ en enfermedades mentales humanas y en cuyo honor reci-
bi su nombre el prestigioso hospital ele Londres: De dnde pro-
"""
, ... vienen el gruido salvaje, la propensin a la destruccin, el
,... lenguaje aberrante, los chillidos salvajes o los hbitos insultantes
,..; manifestados por algunos de los dementes? Cmo se explica que
..:.. el carcter de algunas personas privadas de razn sea tan brutal, si-
,.. ..;
~
no porque la naturaleza bruta est en ellos? Darwin responde:
'_, Todo parece indicar que esta pregunta debe ser contestada afir-
.... ~ mativamente.
Para Darwin, una funcin importante en la expresin de la emo-
,.
'-"'
cin es la comunicacin entre los individuos: mostrar a los dems el
"-..< estado emocional determinado en el que se encuentran. La emisin
.. ,
:." de sonidos violentos y el aumento de zonas corporales, como la exhi-
,., bicin del plumaje, la proyeccin de aletas o ele pas puntiagudas, el
~

~,
erizamiento de las plumas y, como hemos visto, la ereccin del vello,
,, son utilizados en todo el reino animal para desanimar al enemigo del
~,
ataque. Los sonidos, los olores, determinadas posturas y la exhibicin
. ..J de zonas corporales o los cambios de color tambin son signos de re-
~
-..! ceptividad sexual. Los sonidos se usan tambin para avisar a otros
.._,
- que el peligro est cercano. Aunque estos signos son relativamente
importantes en el hombre, en el siguiente prrafo Darwin describe al-
gunas expresiones emocionales que son muy relevantes para nuestra
especie:

121
....
-
~

,..
Los movimientos de la expresin en el rostro y en el cuerpo, sea ~
..,_.,
cual sea su origen, son muy importantes para nuestro bienestar.
-
e~
Constituyen el primer meelio de comunicacin entre la madre y el
beb; ella sonre en seal de aprobacin, animando al nio a se-
~--
,...
"'-"
guir por el buen camino, o frunce el entrecejo en seal de desa-
probacin. Percibimos directamente la compasin en los dems
~'
por su expresin; de este modo, nuestro sufrimiento se mitiga y
aumenta nuestra alegra, y, por tanto, se afianza un sentimiento ~""
~

I'~
positivo mutuo. Los movimientos de expresin aportan vivacidad
,...#;:
y energa a las palabras que decimos, y revelan los pensamientos y
las intenciones de los dems con ms precisin que las palabras,
--
,.-~

1"
ya que stas se pueden falsear. ~-

..,.,...1
~--

~-'
.--

, ,,_,.
,..... '
: '
,~--'
~. ; I'-
' .... .
' "'' 1
,,, ,,.
~: .. , ~ -r
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' ~ ;'
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J
-~~ ~ l'----
\\ -:..--~ <.
1'--
-1
/J
w- #
~::/~~ ,,,.,<
f--"--

,.
~e

,..
1511...1

FIGURA 5.1. Similitudes de la expresin emocional en el rostro ,..'nu


nu:
de los animales y del hombre. !"'
'lTI lt
f---

Algunas expresiones emocionales son iguales en el hombre que en otros


animales. Estos dibujos muestran la expresin facial de enfado en un man -
~--

f '--
dril y en el hombre. En las dos especies la expresin de la rabia a menudo ~
comporta la mirada fija y la boca entreabierta con los labios retrados ver- ,_..... ...:.
~

tical111c11tc para mostrar los dientes. (Dib11ios de Eric Stoclting, reprodu ~IJ
dos con el permiso de S. Chevalier-Skolnikoff, Facial expression of emo 1r-s
tion in nonhuman primates [1973], extrado de P. Ekman; Darwin and i~s.
Facial Expression, Academic Press, Nueva York.) e-:
1.Qr
~
ei
122 e-
~
e'
-='
~t:: Puede que una imagen valga mil palabras, pero las expresiones
corporales son obras de arte que no tienen precio en el mercado
emocionaL
t:: Darwin razon que, aunque las expresiones emocionales a veces
~
pueden disfrazarse con la fuerza de voluntad, normalmente son ac-
t tos involuntarios. Indic lo fcil que resulta sealar la diferencia en-
t;:
tre una sonrisa autntica y voluntaria, y otra fingida. Y nos da un
~
k;:. ejemplo de su propia vida para ilustrar la dificultad que supone su-
t;: primir una reaccin emocional que se produce de forma natural:
~ Acerqu el rostro al espeso vidrio que me separaba de una vbora

~r,:
en los jardines zoolgicos de Londres, con la firme intencin de no
echarme atrs si la serpiente lo golpeaba; pero, en cuanto lo golpe,

-.~
la intencin desapareci al instante, y salt un par de metros hacia
atrs con sorprendente rapidez. La voluntad y la razn fueron inefi-

- ...,,
._ .
caces ante la simulacin de un peligro que nunca haba experimen-
tado.
Dentro de la categora general de las emociones innatas, Darwin
- sugiri que algunas tienen ms antigedad evolutiva que otras. Ob-

---
''"'

serv que nuestros lejanos antepasados expresaban el miedo y la ra-


bia casi igual que el hombre actuaL En cambio, situ el sufrimiento,
~.
como el que se manifiesta en la pena o la ansiedad, ms prximo a los

-
-~
orgenes del hombre. A pesar de todo, Darwin era muy consciente
<le los puntos dbiles que tenan las ideas sobre la antigedad del ori-
-.-"' gen de las diferentes emociones y seal: Es interesante -aunque
~

tal vez ocioso- preguntarse en qu momento <le la antigedad nues-


. .->.
tros antepasados adquirieron sucesivamente los diferentes movi-
,~

mientos expresivos que hoy exhibe el hombre. .


~

-~

,,,
EL INSTINTO BSICO
~
.~

-~

Algunos tericos actuales continan con la tradicin darvinista al


resaltar la importancia de un conjunto de emociones bsicas inna-
tas. Para muchos, las emociones bsicas estn definidas por expre-
siones faciales universales que son similares en muchas culturas
distintas. En la poca de Darwin, se conjetur sobre la universali-
dad de la expresin en las culturas partiendo de observaciones ac-

123
"
~

",.
cidentales, pero los investigadores actuales se han desplazado a lu- .,
gares remotos para comprobar cientficamente que, al menos, algu- "''
,.
nas emociones :omportan modos de expresin universales, sobre ).
todo en el rostro. Tomando en consideracin estas pruebas, Sylvan J;
Tomkins, que falleci recientemente, plante la existencia de ocho l
emociones bsicas: sorpresa, inters, alegra, ira, miedo, aversin, ,ll
vergenza y angustia. 19 Postul que representaban respuestas mo- )
delo innatas que estn controladas por mecanismos cerebrales co- ,,..,
~

nectados fsicamente. Carroll Izard ha expuesto una teora pare- -


, P
cida que incluye ocho emociones bsicas. 20 Paul Ekman ofrece una )I
lista ms corta, que consiste en seis emociones bsicas con expre- . ;J
siones faciales universales: sorpresa, felicidad, ira, miedo, aversin ..~-:i

y tristeza." Otros tericos, como Robert Plutchik22 y Nico Frijda,23 ;do


~

no hablan exclusivamente de las expresiones faciales, sino que de- ;_;s


fienden la primaca de tendencias a la accin ms globales, en las ,f;
que intervienen muchas partes del cuerpo. Plutchik seala que, a t
r~t

medida que se desciende en la escala evolutiva, cada vez hay menos ,.........
expresiones faciales, pero que todava hay muchas expresiones F

emocionales en las que participan otros mecanismos fsicos. La lis- ~--


'-<'"C

t de las emociones de Plutchik encaja con las otras, pero tambin


se diferencia en algunos puntos: .es parecida a la de Ekman, pero
--
f'-

e.--
,.__
aade la aceptacin y la expectacin. Philip Johnson-Laird y Keith
,_ __
Oatley plantean el problema de las emociones bsicas analizando ~

,.. .

las clases de palabras que tenernos para hablar sobre las ernocio ......
,._ ~-

nes. 24 Al final hicieron una lista de cinco emociones que coinciden ,.....
,...
con las seis emociones de Ekman, salvo la sorpresa. Jaak Panksepp
,..1-v
...
ha adoptado un planteamiento diferente, partiendo de las conduc- ...,..~

tas observadas en las ratas a consecuencia de la estimulacin elc- r~;a

i
.trica de zonas cerebrales, y postula cuatro modelos bsicos de res- '
c.;;,
F--
puesta emocional: pnico, ira, expectacin y temot. 25 Otros l'":'J1

tericos aplican otra metodologa para identificar las emociones (.;


bsicas, y sus listas tambin coinciden parcialmente con las que he- ;:,
mos descrito.26 G~~
La mayora de los tericos sobre las emociones bsicas dan por r~~~
e
sentado que tambin existen emociones secundariasque son el resul-
e-
tado de fusiones o mezclas de las ms bsicas. Izard, por ejemplo,
describe la ansiedad como la combinacin del miedo y de dos emo
c-
e
e
124 ~
~
,.....
11
ciones ms, que pueden ser la.culpa, elinters, la vergenza, la rabia
o la agitacin. Plutchik ha expuesto una de las teoras mejor desarro-
lladas sobre la combinacin de las emociones. Utiliza un crculo de
emociones, anlogo al crculo cromtico en el que la mezcla de colo-
res elementales proporciona otros. Cada emocin bsica ocupa un
lugar en el crculo. Las combinaciones compuestas por dos emocio-
nes bsicas se llaman dadas. Las compuestas por emociones bsi-
cas adyacentes en el crculo se llaman dadas primarias; las com-
puestas por emociones bsicas separadas entre s por una tercera se
llaman diadas secundarias, etc. En este esquema, el amor es una
dada primaria resultante de la mezcla de dos emociones bsicas ad-
yacentes: la alegra y la aceptacin, mientras que la culpa es una da-
da secundaria formada por la alegra y el miedo, que estn separadas
por la aceptacin. Cuanta ms distancia haya entre dos emociones
bsicas, menos probable ser que se mezclen. Y si dos emociones
..... distantes se mezclan, es probable que surja el conflicto. El miedo y la
,_,; sorpresa son adyacentes y se combinan directamente para dar lugar
, ;.:I
a un estado de alarma, pero la alegra y el miedo estn separadas en-
,,._ tre s por la aceptacin, y su fusin es imperfecta: el conflicto resul-
-'
tante es la fuente de la culpa.
-
-
~-.
La mezcla de emociones bsicas para conformar emociones de

--
L ,...,,,,
orden superior suele considerarse una operacin tpicamente cogni-
--"' tiva. De acuerdo con los tericos de las emociones bsicas, algunas
- emociones biolgicamente bsicas, o quiz todas, son compartidas
por animales de clase inferior, pero las derivadas tienden a ser ms
........
~ propias del hombre. Como las emociones derivadas se crean con
,~

operaciones cognitivas, slo pueden darse en animales que compar-


-
"' tan la misma capacidad cognitiva. Y, puesto que se considera que el
-
.........
hombre se diferencia de otros mamferos precisamente por la cogni-
cin, es ms probable que las emociones que difieran entre el hom-
..!>.,

~
bre y otras especies sean las derivadas, formadas cognitivamente, y
.....- no las bsicas. Richard Lazarus, por ejemplo, plantea que el orgullo,
_ .. .o,.
la vergenza y el agradecimiento podran ser emociones exclusiva-
. --
.d

..........
mente humanas. 27

---
_,._
-
....._
125

-
~

;1
;--1
--1
,... -
8 emociones bsicas de Plutchik Algunas emociones pstcosoclales derivadas
Diadas primarias (mezcla de emociones
;. J
adyacentes) ;;:-1
~-1
- alegra + aceptacin = amor ,_ '
- miedo + sorpresa :::: alarma ;;-1
;:,
Dadas secundarias (mezcla de emociones
entre las que media una emocin). ~-
,,.,. ..
;: -,
- alegra + miedo = culpa
:::. 1
- tristeza + rabia = resentimiento
:: l
Dadas terciarias (mezcla de emociones ::,
entre las que median dos emociones) --1
,..
- alegria + sorpresa =deleite ::~1
- expectacin + miedo :::: ansiedad ~~1
~-

:: _':'(
FIGURA 5.2. Teora de Plutchik sobre las emociones bsicas
y derivadas.
~
..
;: IJI
,..-
; PI
Jlli

(Basado en la figura 11.4 y en la tabla 11.3 de R. Plutchik, Emotion: A


;:_--r
~-p[
Psychoevolutionary Synthesis [1980], Harper & Row, Nueva York.) ,....
;:: "I
,,.-p1
.

;1<1
SER UN CERDO SALVAJE
~ SlJ
,,..--
; et
La teora de la antigedad biolgica de las emociones es defendida
;: ctf
por muchos, pero tiene sus detractores. Una de las objeciones la
plantean varias corrientes de la teora cognitivista, las cuales afirman
;.:-- gf
,....
~t ... ,.
que las emociones especficas, incluso aquellas que se describen co-
mo bsicas, son elaboraciones psicolgicas y no biolgicas. Desde es-
te punto de vista, las emociones se deben a la representacin y a la in-
;: hl
.
....,.....531
;::Jrl
terpretacin (evaluacin) interna de las situaciones, no a un v.
,,_.,.-1t>J

funcionamiento del soporte fsico biolgico, ajeno a la mente. ..,,,


,..... __e
,f
En el captulo 3 hemos visto muchos ejemplos de los plantea- :: ;;l
mientos cognitivistas sobre la emocin. En ste, en cambio, nos cen- ;:r,I
traremos en el planteamiento constructivista social, que suele descar- ;:: il
tar el carcter biolgico de la emocin mucho ms que la mayora de ;::,,.I
las teoras restantes cognitivistas. Estos tericos sostienen que las ,.;...,,(
;_3
:
126 ~
~- -~
"' ....
L
~
,.d
~~
~
emociones son el producto de la sociedad, no de la biologa. 28 Los
procesos cognitivos desempean una funcinnportante en estas
teoras, ya que constituyen el mecanismo por el que se representa e
a:. interpreta el entorno social partiendo de la experiencia del pasado y
t. de las expectativas del futuro. La diversidad emocional en las cultu-
a;. ras se usa como prueba para apoyar esta corriente.
t,. James Averill, uno de los principales defensores del constructi-
r-t, vismo social, describe un modelo de comportamiento llamado ser
un cerdo salvaje, que no es frecuente en el mundo occidental, pero
~ que es corriente y hasta <<_normal entre los gururumba, una tribu
(:_ horticultora que habita en las tierras altas de Nueva Zelanda. 29 La
t. conducta recibe este nombre por analoga. En esta cultura no existen
t:, cerdos salvajes, pero a veces, y por razones desconocidas, algn cer-
h do domesticado atraviesa temporalmente una etapa salvaje. Sin em-
~ bargo, tomando las medidas apropiadas el cerdo puede volver a do-

E- '
mesticarse y regresar a la vida normal entre los habitantes del
poblado. Del mismo modo, los gururumba pueden reaccionar de es-
.
~

,~

ta forma. Se tornan violentos y agresivos, saquean y roban, aunque


"' pocas veces provocan daos o se llevan algo de importancia y, al fi-
,,.,
nal, acaban volviendo a la vida de costumbre. En algunos casos, des-
,...,
pus de haber estado varios das en el bosque, en los que se destruyen
-~ los objetos robados, la persona vuelve al poblado espontneamente
,.;A,
sin recordar la experiencia, y los habitantes nunca le recuerdan el su-
"'-.
ceso. A otros, en cambio, hay que capturarlos y tratarlos como a los
,.;:. ...
cerdos salvajes: se los sujeta sobre las brasas humeantes de una ho-
'-'
,,..,..
guera para que regrese su antiguo yo. Los gururumba creen que esta
transformacin en cerdo salvaje ocurre cuando a uno lo muerde el
'"'"'
fantasma de alguien que acaba de fallecer. Como consecuencia, de-
-
~"'
, ,; ....
saparecen los controles sociales sobre la conducta, y se liberan los _
impulsos primitivos. Segn Averill, la transformacin en cerdo salva-
"'
je es un hecho social, y no biolgico o individual. Los occidentales
""'
_,_...._ son propensos a considerarla una conducta psictica anormal, pero
.-Pt4, para los gururumba, en cambio, es un modo de liberar la tensin y de
.,... conservar la salud mental de la comunidad del poblado. Averill uti-
..,,..... liza la expresin ser un cerdo salvaje para apoyar la afirmacin de
que la mayora de las reacciones emocionales corrientes son mode-
.
""
..., los de respuesta elaborados socialmente o institucionalizados ms

127

F

que sucesos biolgicamente determinados. Sin embargo, uno se pre-


,
,'<
gunta de dnde proceden los impulsos salvajes. t:~
;1
Otro ejemplo de un estado emocional que no es corriente en las li'..
)
culturas occidentales es el estado mental llamado amae en Japn.30
,'
No es fcil encontrar una palabra exacta que signifique amae en las )
lenguas indoeuropeas. Algunos creen que el estado que representa es p'
dave para la comprensin de los aspectos importantes de la persona-
lidad japonesa.31 Significa, a grandes rasgos, presuponer el amor de
F
,. -
otra persona o disfrutar de la bondad de otra persona. El psiquiatra ,.
japons Doi describe el estado amae como sensacin de impotencia -
r'
y deseo de ser amado, de ser el objeto pasivo del amor. 32 Cree que es- -
F
te estado tambin ocurre en los occidentales, pero de una forma mu- /
cho ms limitada. Los japoneses suelen amaeru (forma verbal), pi::ro )
muy pocas veces hablan de ello porque es un estado no verbal y sera !"
inapropiado sealarlo en los dems. Segn Doi, aquellos que estn f'
1
juntos, es decir, que tienen el privilegio de fundirse uno con el otro, f
no necesitan palabras para expresar sus sentimientos. Si alguien tu- F

viese que expresar con palabras la necesidad de fundirse con otro, de f


sentirse amae, seguramente es porque no lo siente. Por otra parte, f'
f.
Doi afirma que los estadounidenses se sienten animados y seguros de
s mismos al intercambiar comentarios, pero que los japoneses no ne-
,.
cesitan este dilogo verbal ni lo encuentran deseable. f
f
f
I'
REGLAS DE EXPRESIN
f

Los constructivistas sociales pueden realizar listas interminables de f


f'
las diferencias existentes entre las emociones en culturas distintas o 1
f'
en diferentes situaciones sociales.JJ Es muy difcil traducir algunas
palabras que denotan emociones de las lenguas de las islas del Pac-
F
f'
,
fico Sur o de otras reas remotas. Incluso entre las culturas occiden- ~

tales existen diferencias entre las palabras emotivas. 34 Pero este tipo ,.
F
F
de observaciones no bastan para rebatir la teora de las emociones -..
F
bsicas. Los tericos de las emociones bsicas no niegan que existan '
e
ciertas diferencias en el modo de clasificar las emociones y de expre- !"'
sarlas en las diferentes culturas e incluso entre los individuos de una '!"
misma cultura. Simplemente afirman que algunas emociones y sus '
f'

F
128 f
~
c.
~-----~---
-~-

expresiones se manifiestan de manera constante en todas las perso-


DJS. Los constructivistas sociales replican entonces que un individuo
dado puede expresar una emocin bsica, co1n la rabia, de forma
diferente en situaciones distintas (es ms probable que la rabia se
manifieste abiertamente hacia aquellos que estn situados en una po-
sicin inferior en la jerarqua social que a los que se hallan por encima).
Con el fin de reconciliar las teoras que destacan la importancia
Je la similitud de las expresiones.faciales en todas las culturas y las
que llaman la atencin sobre las diferencias, el terico de las emocio-
nes bsicas Paul Ekman propuso la distincin entre las expresiones
emocionales universales (sobre todo las faciales), que son comunes a
todas las culturas, y otros movimientos corporales (como los simb-
licos y los ilustradores) que varan de cultura en cultura. 35 Los movi-
mientos simblicos son aquellos que tienen un significado verbal es-
pecfico, como mover la cabeza para asentir o negar, o encogerse de
-,." hombros para indicar incertidumbre ante una pregunta. Son, pues,
,. movimientos que podran expresarse con palabras, pero no se expre-
san lingsticamente. Los movimientos ilustradores estn estrecha-

-" mente relacionados con el contenido y la fluidez del habla. Acompa-


an la cadena hablada, aportan continuidad cuando no encontramos
la palabra apropiada o nos ayudan a explicar las palabras que esta-
-- mos diciendo. En algunas culturas, las personas hablan con la ayuda
,o.

~
- Je los gestos ms que en otras culturas. Ekman sugiere que los cons
tructivistas sociales se centran en las diferentes maneras de expresin
,,
- emocional por aprendizaje cultural, mientras que los tericos de las
,,
-
,, emociones bsicas se centran en las expresiones universales involun-
tarias que tienen lugar en el movimiento muscular facial cuando se
producen emociones bsicas innatas en todas las culturas.
..
- Ekman no afirma que las expresiones emocionales bsicas siem-
pre tengan exactamente la misma apariencia. Seala que incluso las
._,
expresiones emocionales universales se pueden controlar con el
-
,, aprendizaje y la cultura. Pueden inhibirse, neutralizarse o exagerarse
con factores adquiridos mediante el aprendizaje o incluso pueden
",.
~
ocultarse detrs de otras emociones.J6 Usa la denominacin reglas
,_.
de expresin para referirse a las convenciones, normas y hbitos
que las personas aprenden para controlar la expresin de las emocio-
~

nes. Las reglas de expresin especifican quin puede mostrar una

129
-
V

""
V
~,.
"',,_
emocin a quin, qu emociri puede expresarse y durante cunto
'
~1
--
,.
,. .
tiempo puede mostrarse. En las culturas occidentales existe una je- -
,..,..
rarqua de dolor en los funerales. Como deca Mark Twain: Cuan- ,..
~

do un pariente de sangre solloza, un amigo ntimo debe guardar si- ,...


lencio, una amistad lejana debe suspirar y un desconocido ,...
simplemente debe manosear su pauelo en seal de comprensin.37 -
.-
Segn Ekman, si la secretaria parece ms triste que la esposa, desper- ~

tar sospechas. Ekman tambin sugiere que puede haber reglas de ,.,.
expresin personales que anulen las culturales. Algunas personas ,..
aprenden a permanecer impasibles y manifiestan pocas emociones, ,.,.,
incluso en situaciones en las que la sociedad permite que se las libe- ,...~

re abiertamente. Desde el punto de vista de Ekman, el concepto de ,.,,


~

las emociones bsicas explica la similitud de la expresin emocional r"


'"''.
bsica en todos los individuos y culturas, mientras que las reglas de r'
expresin dan cuenta de muchas de las diferencias.
,._,..,
("'

Ekman realiz una prueba eficaz para probar su hiptesis.38 Par-


tiendo de la suposicin de que los occidentales son ms expresivos r-
-~
emocionalmente que los orientales, estudi la expresin facial de su- r
-~

. jetos japoneses y estadounidenses mientras vean una pelcula que r


despertaba las emociones. Se realiz la prueba en los pases de ori-
,.,
'-'-
-......,11
gen de los sujetos, que vieron la pelcula solos en una habitacin, o r
acompaados por un jefe de experimentacin con apariencia autori-
,._..
-~
""gl
taria que llevaba una bata blanca. Se grabaron los rostros a escondi- e ~ll

das durante toda la pelcula. Despus, las expresiones faciales fueron r-;.,u
codificadas por observadores que no saban qu estaban viendo los '-rn
sujetos. Cuando vean la pelcula a solas, las expresiones manifesta- ere.
das tanto por los japoneses como por los estadounidenses tenan una cn
similitud enorme en varios puntos de la pelcula. En cambio, cuando e'l
la persona con la bata blanca estaba presente, los movimientos facia-
c-
cq_c
les ya no eran los mismos. Los japoneses se mostraron ms educados
ct1~
y expresaron ms sonrisas y menos diversidad emocional que los es- CC!f
tadounidenses. El anlisis de la pelcula a cmara lenta revel que, s
e{;
curiosamente, las sonrisas y otras expresiones faciales de cortesa csi
manifestadas por los japoneses se superponan a breves movimientos c1s
faciales manifestados antes y que, segn Ekman, eran las emociones ~
bsicas que se filtraban.
C'~
Las reglas de expresin se aprenden como parte de la socializa- en~
~
I.30 e~
e
;..,d
cin del individuo y estn tan arraigadas que, al igual que las expre-
siones emocionales bsicas, se producen automticamente, es de-
cir, sin una participacin consciente. Al mismo tie111po, puede que
un individuo a veces prefiera esconder intencionadamente las emo-
ciones para llevar ventaja en una situacin especfica, aunque es
muy difcil dominar esta habilidad: no todos sabemos marcarnos
un farol.

RESPUESTAS EMOCIONALES: LAS PARTES O EL TODO?

La combinacin de las expresiones emocionales universales y las re-


glas de expresin contribuyen en buena medida a dar cuenta de la
-'
variedad en la expresin de las emociones bsicas entre individuos

~
:"".'.
_,, y culturas distintas, pero el concepto de las emociones bsicas no
. ~
convence a todos por igual. Cientficos cognitivistas como Andre\v
~.-

<. -
\,- _...; Ortony y Terrance Turner han planteado preguntas importantes so-
~1. ,_
,- ... bre si las emociones bsicas pueden definirse con expresiones facia-
JiP. ..... .
les umversa . otro me d'10. 39 se preguntaron por
1es, o con cua1quier
r::
r. ., . ' qu, si las emociones bsicas son tan bsicas, existe tanta discrepan-
J cia sobre su clasificacin, y por qu ciertas emociones que para al-
r.,_ ~::_., gunos tericos son bsicas, como el inters y el deseo, ni siquiera
son consideradas emociones por otros tericos. Ortony y Turner
sostienen que quiz no sean las emociones y su expresin lo que es
J--~ tan bsico. Proponen, en cambio, que podra haber elementos de
~ ::: respuesta bsicos, incluso innatos, que pueden utilizarse en la ex-
~ ~:
.. presin de las emociones, pero que tambin se utilizan en otras si-
_.
tuaciones no emocionales. Observan que la expresin de las emo-
-~
ciones se elabora escogiendo de un repertorio de elementos
determinados biolgicamente, y [. ..] muchas emociones suelen aso-
- ciarse, aunque no siempre, al mismo grupo limitado de elementos.
- Sealan que las expresiones corporales que se asemejan a la expre-
'
sin de determinada emocin pueden surgir con independencia de
las emociones, y que la expresin corriente de una emocin puede
"'
~
aparecer en el transcurso de un estado emocional diferente. Nos
-~ pueden castaetear los dientes porque tenemos fro o miedo. Llora-
~ mos en una situacin de felicidad extrema o de tristeza. Fruncimos

-
,,, 131
-.-.
-
--
;J-..,
- e
"
'
~

el entrecejo al estar enfadados, pero tambin al encontrarnos en un ~

estado de frustracin, y levantamos las cejas en seal de enfado, pe- ~

ro esto tambin ocurre en cualquier estado en el que tengamos que ,.. ~

fijarnos con cuidado en el ambiente. ,..


Para Ortony y Turner, la emocin lleva consigo procesos cogni-
tivos superiores o evaluaciones que organizan las diferentes respues-
-,...
tas segn la situacin a la que se enfrenta el organismo. Aceptan que ,.. .
..,.
las respuestas que las componen pueden estar determinadas biolgi-
camente, pero sitan la emocin en la esfera del determinismo psico-
-~-

lgico ms que biolgico. Segn esta teora, el miedo no es una es- ,.-
-
,....
tructura biolgica que se despliega ante el peligro. Es un conjunto de
respuestas y experiencias elaborado psicolgicamente y adaptado a ,--
-:
,..
,-..
la situacin de peligro particular. No existen respuestas emociona-
les: slo hay respuestas que se agrupan en el momento en que se ha-
,-..,
cen las evaluaciones; el conjunto de respuestas determinado que se -.
produce en cada caso depende de la evaluacin que se hace en la si- "",.._,.
tuacin particular. Como consecuencia, la cantidad de emociones di-
ferentes est nicamente limitada por la cantidad de evaluaciones di-
....-
- ...-rt
ferentes que uno pueda realizar. Y, debido a que ciertas evaluaciones r
'""'l)('.

!'-
ocurren con frecuencia y solemos hablar de ellas, las expresamos f- -ia:
,.._ .
cilmente con palabras precisas en la mayora de las lenguas, por lo ,,. -
'tC'
..
que parecen bsics o universales. . l'l.,
<tg
,.,...-
La razn por la que Ortony y Tutner insistieron en la diferencia cm
,.,.. ...
entre la condicin innata de las expresiones emocionales y la de los ;un
elementos de respuesta es simple. Si no eJJ:isten expresiones univer- -m
,... .. \
sales que sean caractersticas de ciertas emociones, se invalida la ,...1as
prueba de que algunas emociones, llamadas emociones bsicas, es- ,..\'..h
tn determinadas biolgicamente. Y, si las emociones no estn deter- ,....
(CS ..

minadas biolgicamente, lo estarn psicolgicamente. Sin embargo, . ,~m


-
Ortony y Turner parten de dos supuestos inaceptables. En primer
lugar, el hecho de que una evaluacin sea mental no significa que no -
r-"ill
,..1c1

J sea biolgica. De hecho, las evaluaciones desempean una funcin


biolgica en algunas teoras sobre las emociones bsicas, al servir de
2'
,-mr
._. ---
vnculo entre los estmulos emocionales y las respuestas caractersti- -'JP!O
....
cas que producen. En segundo lugar, la condicin innata de los ele- 'l.~J
mentos de respuesta individuales no excluye la posibilidad de que e-~
niveles superiores de expresin tambin sean innatos. Se sabe que al- ~:
r
132 ~
r~
gunos modelos de conducta innatos comportan elementos de res-
puesta organizados jerrquicamente.40 Por ejemplo, la conducta re-
productiva a menudo es provocada por la presencia de hormonas
que actan en ciertas regiones del cerebro. Cuando un organismo se
encuentra en el estado hormonal adecuado, puede tener lugar el aco-
plamiento o la lucha, segn que haya cerca una hembra receptiva o
un macho competitivo. Estas conductas, si bien innatas, llevan con-
sigo numerosos y complejos niveles de control. El acoplamiento, por
ejemplo, puede comenzar con una danza de cortejo, seguir con una
o . ,
,.- ,...,;
aproximacin a la pareja y, finalmente, acabar en la copulacin. Ca-
ll,,.._ da fase tiene una compleja jerarqua de sucesos que est controlada
-..!
por varios niveles del sistema nervioso. Los niveles inferiores regulan
los elementos ms especficos, como los modelos individuales de la
contraccin y relajacin muscular, y los niveles superiores especifi-
can aspectos ms generales de la conducta, como el acto de copula-
cin.
Ortony y Turner causaron gran revuelo en el mundo de las emo-
ciones bsicas. Dejaron bien claro que los tericos de las emociones
._. bsicas no podan continuar diciendo que estaban de acuerdo en que
--~ las emociones bsicas existen y, al mismo tiempo, no ponerse de
-~ acuerdo en cules son o no son bsicas. Sin embargo, ahora que las
-~ aguas estn calmadas, parece que Ortony y Turner fueron demasia-
. do severos con la corriente de las emociones bsicas. Algunas de las
.~
diferencias entre las listas de las emociones bsicas realizadas por los
' investigadores tienen que ver con el uso de las palabras ms que con
- las emociones que stas denotan. 41 Por ejemplo, puede que la alegra
-~
y la felicidad, emociones bsicas que se encuentran en listas diferen-
.....
tes, sean simplemente dos palabras distintas que expresan la misma
emocin. Si aceptamos este hecho, resulta que existen numerosas
coincidencias en las listas: muchas listas, si cabe la mayora, contie-
nen alguna variante del miedo, de la ira, de la aversin y de la alegra.
La mayora de las discrepancias se refieren a estados perifricos co-
-"" mo el inters, el deseo o la sorpresa. Los tericos sobre las emocio-
y
nes bsicas no discrepan tanto como pareca y, como veremos, hay
~ pruebas bastante concluyentes sobre la organizacin biolgica inna-
ta, al menos en algunas emociones.
"
- 133
~

~
...
"
,...
--
~

SI FUNCIONA ..
:f,
-"",..,..
~
,,.,

Desde Darwin, e incluso antes, estaba claro que diferentes animales


pueden actuar de formas muy parecidas en circunstancias similares.
'
--
>--

-~
-r
Eso fue lo que condujo a Darwin a postular que ciertas emociones
humanas tienen su origen en nuestros antepasados animales. Pero las
-
-~-
...... -
similitudes de la conducta entre las especies pueden aparecer en di- ~-
._., .....,,.
.

ferentes niveles y no todas. ellas comportan respuestas semejantes a ~


42
simple vista. En otras palabras, la regla que nos indique que dos ~

~-

animales estn haciendo lo mismo no se manifestar necesariamen te


porque los dos sucesos se parezcan exactamente: las similitudes
emocionales entre las especies podran ser incluso ms generales que
-~~-

-,..--
------
las concebidas por Darwn.
Para que una conducta se produzca, los msculos tienen que -,-,
,.-
,.-

.
moverse. Por tanto, la .razn por la que las expresiones faciales de ........ -
emociones determinadas parecen las mismas en diferentes personas -.. -,
~
,., 1
es que todos contraemos y relajamos los msculos faciales prctica- ;:__._.-
mente igual cmrndo nos encontramos ante un estmulo que activa de -.- . -
,.__ .
forma caracterstica esa emocin. Y el hecho de que diferentes espe- ~ 1
~--

cies muestren tipos de expresin similares se debe a que contraen y -1''-'l


,,._~--

relajan los mismos grupos de msculos o grupos de msculos pareci-


=~~~~
dos. Los movimientos musculares necesarios para fruncir el entrece- ;
:1 ~A-11
'
jo y mostrar los dientes cuando nos enfadamos son los mismos en el ;_'Y Uf
hombre que en el chimpanc. Al mismo tiempo, puede que las con- -;'.Pul
ductas sean similares en trminos generales, pero no son las mismas l-i -qu'l
,....

.
respecto a los msculos individuales que intervienen. El hombre hu- ' :;mrt
r
ye del peligro con las dos piernas, pero muchos otros mamferos te- ::'P~I
~
rrestres corren con cuatro miembros. Aunque los cuadrpedos usan .,,..,..--
ms msculos y patrones de coordinacin muscular diferentes en ::~
comparacin con los bpedos, la funcin realizada es la misma: esca- :;:,.tg
par. Adems, aun cuando algunas conductas son muy diferentes, ;.:un
puede que la funcin realizada sea la misma. Plutchk lo explica f: ;~ca
,::.ci9
bien: Aunque un ciervo huya del peligro corriendo, un pjaro huya
volando y un pez escape nadando, existe una equivalencia funcional ;...
;:J:.el
-
-
en los diferentes modelos de conducta, es decir, todos tienen la fun-
cin comn de apartar al organismo de aquello que amenaza su su- ~
~
..,.,
1-
134
::_;_
*"',. ..
.
pervivencia.4> Es evidente que correr, volar y nadar son conductas
diferentes que requieren la participcin de diferentes msculos, pe-
ro todas tienen como objetivo huir.
Lo que Plutchik plantea es que ciertas funciones bsicas que son
~
necesarias para la supervivencia se han conservado a lo largo de la
... evolucin. Se h~n ido modificando .cuando ha sido preciso, pero los
-~
cambios han ocurrido en un entorno bastante constante. El terico
de psicoanlisis John Bowlby hace la misma observacin al exponer
'"'
su influyente teora sobre el vnculo entre madre e hijo en el hombre:
---
.~

."""'
.~

~. La estructura bsica del equipamiento ele la conducta humana se


'~ asemeja a la ele las especies inferiores, pero ha sufrido modificacio-
,,._ nes especiales en el curso de la evolucin que favorecen la conse-
'~ cucin de los mismos fines con medios mucho ms diversos L .. ].

,-: La forma primitiva no se sustituye: se modifica, se mejora y se de-

rt:
,,,_
sarrolla, pero sigue determinando la pauta global [. .. ]. Se da por
sentado que la conducta instintiva en el hombre[.._] procede de al-

'-"'
gunos prototipos que son comunes a otras especies animales.44

~
No es mi intencin restar importancia a las diferencias entre las es-
... pecies. Los rasgos que diferencian una especie de otra a menudo per~
,.~

mitieron sobrevivir a sus antepasados en su batalla particular por la


.,-:.:>,.
existencia, y su descendencia hered estos rasgos. La clase de cuerpo
-~
que un animal posee evidentemente limita el tipo de conducta que
'
,.,..
pueda tener. No obstante, las soluciones evolutivas de los problemas
que son comunes a muchas especies pueden tener alguna equivalencia
" funcional subyacente que no respete las diferencias de conducta im-
-~

puestas por las caractersticas especficas de la disposicin corporal.


.. "
.. ~
Este razonamiento nos lleva inevitablemente a preguntarnos c-

- mo pudo conservarse una equivalencia funcional de la conducta en


todas las especies, sobre todo en las que esta funcin se manifiesta de
un modo totalmente diferente. La respuesta sucinta de este tema tan
.."' ~
complejo es que los mecanismos cerebrales que controlan esta fun-
"'~
cin son los mismos en especies diferentes.
,..., Sabemos que existe una gran similitud en la organizacin del ce-
~ rebro entre las diferentes especies de vertebrados. Todos los verte-
.,
'-" brados tienen rombencfalo, mesencfalo y prosencfalo, y dentro
_,
135

-:-=
e;
r

,"'"'..
de estas tres secciones se encuentran todas las estructuras importan-
-
,...
....
~

tes y las principales vas neuronales de todos los animales. 45 Al mis-


mo tiemp, existen claras diferencias entre los cerebros de grupos
animales muy distintos. Las diferencias entre las especies pueden es-
--
~-
,.
tar en cualquier regin o va cerebral, debido a especializaciones ce-
rebrales que precisan ciertas adaptaciones propias de cada especie o
---..
r
,,
,-
-

debido a cambios aleatorios. Sin embargo, al observar la evolucin


del cerebro desde los peces, pasando por los anfibios, los reptiles y --
,.
,-
los mamferos hasta llegar al hombre, los mayores cambios parecen
~--
,..
haber tenido lugar en el prosencfalo. 46 No obstante, la evolucin no ,,.
debera ser concebida como una escala ascendente. Se parece ms a ,..~-

un rbol. 47 El largo proceso de la evolucin del cerebro humano no ,,--


..
ha consistido nicamente en el aumento progresivo del tamao del
---
p--

prosencfalo, sino tambin en su diversificacin.48 Como hemos vis- ;:-- .. -


-
to en el captulo 4, durante mucho tiempo se crey que el neocrtex
era una especializacin de los mamferos que no exista en otras cla-
.-,_
) ""'

.
-

ses animales. El uso del prefijo neo refleja la suposicin de que es- /f.."'

,..,,
ta parte del cerebro era ms reciente evolutivamente. Sin embargo,
,...
actualmente se sabe que todos los vertebrados tienen zonas de la cor-
teza equivalentes al neocrtex en los mamferos. Los anatomistas se -
1~

,,;.. ..
.
equivocaron al clasificarlas porque en las especies no mamferas, co- -
! --- __ 1
mo aves o reptiles, esti1s zonas no estn localizadas en el mismo sitio l
,{ .::.:: _
que en los mamferos.'"' Aun as, existen reas del ileocrtex humano
, ;.J
que aparentemente no estn presentes en otros animales. 50 A pesar ! ,.- 1
de esta diversificacin, la evolucin del cerebro es fundamentalmen- ,..
~ 1
te conservadora y ciertos mecanismos, sobre todo los que en general ,-.. 1
han sido tiles para la supervivencia y que han estado presentes du- ;::; 1
rante mucho tiempo, se han conservado con su estructura y funcio- :1
nes bsicas. ,::_1
Los circuitos cerebrales, como el resto de las partes del cuerpo, -
se ensamblan durante el desarrollo embrionario mediante procesos -
p .--

t "--
codificados en nuestros genes. Si es cierto que animales diferentes ,,_,.
- \JV
tienen circuitos que realizan alguna funcin comn, si bien esto se /"... <
logra mediante diferentes conductas, llegaramos a la conclusin de .. ,
,..--p1
- - UIC
que el cdigo gentico que controla la conexin de las funciones en f""""'#
_, ..
,...,...
-
el cerebro durante el desarrollo se conserva en todas las especies, a
'";-V

pesar de que el cdigo gentico que crea las zonas corporales para
,.,,..
,__
136 ,.,,.,..
-,...
,,.._::;:
.,_ -
;..4
TELESTEOS

HOLSTEOS
Pdu.\atfa

PALEONS
lbulo in!eriof
""
BACALAO

,.c"l:l()V~I)""'''
ANUROS

Pituitaria
n
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}/.;;:...._ RANA
_,

l!WJll.fbulo Pituitaria

CAIMN
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MONOTREMAS OCA
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r.: MARSUPIALES

~
,.

,_.,._

..
"' ~

GATO

.
~ .....
~

: -,

~-
,,...,
,[,,_

--,,
-
HOMBRE
::...
FIGURA 5.3. rbol de la evolucin dd cerebro.
..
'~~
.,"" (Modificado de la ilustracin nm. 5 de W. Hados, Evolutionary inter-
pretation of neural and behavioral studies of living vertebrates [19701,
de F. O. Schmitt ed., The Neurosciences: Second Study Program, Rocke-
,_ feller University Press, Nueva York. Modificado con el permiso de la edi-
torial Rockefeller University Press.)

137
~'
....
~
,..

expresar estas funciones sea diferente. En otras palabras, la evolu- --.


,.
cin crea soluciones de conducta singulares para resolver el proble-
-
ma de la supervivencia en las diferentes especies, pero puede quepa-
ra los mecanismos cerebrales subyacentes lo resuelva siguiendo una --
~-

'
especie de lema como el siguiente: Si funciona, djalo estar. ,J
Por ahora, pedir al lector que acepte que los mecanismos cere-
brales subyacentes en ciertas conductas emocionales se han conser-
-
~

:r.
.....
('

vado a lo largo de numerosas etapas de evolucin cerebral. En el si- ,...t.

..
~-

guiente captulo presentar pruebas concluyentes de que esta ~n

afirmacin es cierta con relacin a los mamferos, y describir las ra- ~e


-.,.,-
zones por las que pienso que tambin podra aplicarse a las especies ,-~
"
existentes de reptiles y aves.
--,....
,...J1

-
,....tt

A lo largo de esta disquisicin sobre la evolucin de la emocin ,,..


~-

no se ha mencionado nada sobre algo que en general suele conside- .:1"


,....._n-
rarse fundamental, es decir, la caracterstica que define a una emo-
cin: el sentimiento subjetivo que la acompaa. La razn es que creo
;j:
...---
~-"'
que los cimientos que forman las emociones son mecanismos neuro- ~--

,,..-h-
nales que controlan las interacciones con el entorno, sobre todo las w.
,...-~'
conductas encargadas de los problemas fundamentales de la super- ,_..._._
vivencia.51 Y aunque todos los animales tienen alguna versin de
-
~

,....,.--1-
estos mecanismos de supervivencia en sus cerebros, creo que los sen- ,,,,_ ___ _

timientos slo pueden producirse cuando un mecanismo de supervi- ~-,

..
, . t

vencia est presente en un cerebro que tambin tiene la capacidad de "":--


,..
consciencia. Puesto que la consciencia es un desarrollo reciente des- ~--
r-
de el punto de vista evolutivo,52 los sentimientos llegaron despus --~-
,.-'---

que las respuestas. No voy a decir qu animales tienen consciencia ....... -


,,.._ ..
'w ...
(y, por tanto, sentimientos) y cules no. Pero dir que la capacidad ,....
...... "
para tener sentimientos est directamente relacionada con la capaci- r-
-...~,

dad para tener conocimiento consciente del yo y de la relacin de s- ..--


te con el resto del mundo. Volveremos a tratar estos temas en el ca- '""
,..
~t
ptulo 9. Por ahora quiero comentar algunas ideas sobre la evolucin iL ,.-
de las conductas que son fundamentales para la supervivencia o, me- ,-q
...-
jor dicho, algunas ideas sobre la evolucin de los mecanismos neuro- ,..

"""
,,.
nales que subyacen en estas conductas. 1,,-
,. e:
138
e,..
,;'""
-
MECANISMOS NEUROLGICOS GENERALES Y ESPECIALIZADOS

Los tericos actuales sobre las emociones que tienen un e_nfoque evo-
lucionista, como Ekman, sostienen que las emociones se ocupan de
actos fundamentales de la vida.53 Johnson-Laird y Oatley hacen la
misma observacin, al afirmar que cada emocin nos lleva repenti-
namente por una direccin que en el curso de la evolucin ha funcio-
nado mejor que otras soluciones a circunstancias recurrentes. 5 ~ Too-
by y Cosmides dicen que las emociones comportan situaciones que se
han repetido a lo largo de nuestra historia evolutiva, como escapar del
peligro o encontrar alimento y pareja, y nos hacen valorar los sucesos
actuales teniendo en cuenta nuestro pasado lejano, es decir, que la es-
tructura del pasado condiciona la interpretacin del presente.55
En cierto sentido, una lista de las conductas adaptativas especia-
les que son fundamentales para la supervivencia sera prcticamente
,...
una lista de las emociones bsicas. Creo que es mejor empezar con
_, las funciones de conducta universales para elaborar una lista de las
.. .;
...,J
emociones bsicas, que emplear los mtodos ms corrientes, como la
...., expresin facial, las palabras que denotan emociones en idiomas di-
_,, ferentes o la introspeccin consciente. Pero no voy a empezar por
,..- definir cules son las diferentes emociones, ni tengo la intencin
.~

de hacer una lista ms de las emociones bsicas. Est claro que es im-
'"
portante entender cules son las emociones elaboradas socialmente y
..
, . .J

las determinadas biolgicamente y fijar la lnea que las separa. Tam-


. '" bin es fundamental diferenciar los fenmenos mentales que consti-
.. ~ tuyen emociones de los que no lo son. Sin embargo, por muchos mo-
......
,_
tivos, las tentativas para identificar lo que son las emociones suelen
.. estar inmersas en una serie de debates sobre los ejemplos perifricos,
, . ...
como cuando Ortony y T urner llamaron la atencin a los tericos de -
<
las emociones bsicas por no ponerse de acuerdo sobre la naturaleza
. - de las emociones bsicas y, sobre todo, por la discrepancia existente
con los casos confusos, como la sorpresa, el inters y el deseo. Creo
que, una vez que hayamos alcanzado un consenso sobre los ejemplos
' ""' claros, podremos tratar con una mejor perspectiva los confusos, pe-
\.":f
ro todava no hemos llegado a este punto.
"'~" Tomando en consideracin que las respuestas emocionales evo-

139
,...-
......
,...,
--
,,,
lucionaron por motivos diferentes, parece obvio que debe de haber "',..'-l'..
___q
mecanismos cerebrales diferentes que se encargan de este tipo de
~

funciones diferentes. Agrupar todas estas funciones bajo un solo '"'"q


concepto de conducta emocional nos ofrece un mtodo de organiza-
'',
;.e
cin cmodo para difete11cfar las con.ductas que denominamos emo- ' . ,...
.,_i:l
~-

cionales, como las que intervienen e.n la lucha, la alimentacin, el se- ,..v
xo y los vnculos sociales, de las conductas que reflejan funciones -
,.JJ
cognitivas, como el razonamiento, el pensamiento abstracto, la reso- ;:
lucin de problemas y la formacin de conceptos. Pese a ello, el uso ,.... e
--.--
,...
de etiquetas como conducta emocional no debera llevarnos nece-
~

sariamente a presuponer que todas las funciones as llamadas son J<:'l.J)"

realizadas por un solo sistema cerebral. Ver y or son funciones sen- ;:i;
soriales, pero cada una tiene su propia maquinaria neuronal. pP

Creo que la hiptesis viable ms prctica es que los diferentes ti- ;.:1
,.,,.h
pos de conducta emocional representan diferentes tipos de funcio-
/,u,.
nes que se encargan de diferentes tipos de problemas en el animal, y
(."'--
que tienen diferentes mecanismos cerebrales para esta tarea. Si esto
es cierto, las emociones deberan estudiarse como unidades funcio-
,.,... -
~

nales independientes.
Desde el punto de vista neuronal, cada unidad emocional puede
.
---
,,:;:,~

r'"
~----
considerarse un conjunto coherente de datos de entrada, un meca-
F-"
nismo de evaluacin y un conjunto de datos de salida. El mecanismo
,._--
de evaluacin est programado por la evolucin para detectar los da-
~--
tos de entrada o los estmulos desencadenantes que son relevantes ~
~ ......
para la funcin de la red. A stos los llamaremos estmulos natura- -.-.:
,..
les.56 Un ejemplo ilustrativo es el del depredador. Las especies de
F--
--
presa suelen reconocer frecuentemente a los depredadores la prime- - r
..-'-
ra vez que los ven. La evolucin ha programado el cerebro de la pre- ~
F---
sa para que ciertos rasgos del depredador, como la apariencia, el olor ~

,...
o el sonido emitido, sean valorados automticamente como fuente ....-
,---
..........
de peligro. Por otra parte, el mecanismo de evaluacin tambin tie- ,-
_...
ne la capacidad de aprender de los estmulos que tienden a asociarse
con los estmulos naturales y que predican su apricin. A stos los ,..-....,-
llamaremos estmulos desencadenantes adquiridos. Algunos ejem-
plos son el lugar en que fue visto por ltima vez un depredador o el
---,.--
......
'-'"
sonido que emiti cuando se preparaba para atacar a la presa. Cuan- ,,..
'. -
do el mecanismo de evaluacin recibe datos de cualquiera de los dos
c
140
c
~
e-__
tipos de estmulo, stos desencadenan ciertos modelos de respues ta
que normalmente servan a sus antepasados para afrontar situaciones
que solan activar en ellos el mecanismo de .evaluacin. Estas redes
evolucionaron porque tenan la funcin de conectar los estmulos
desencadenantes con las respuestas que ayudaran a mantener con
vida al organismo. Y, dado que diferentes tipos.de problemas de su-
pervivencia tienen diferentes estmulos desencadenantes y precisan
diferentes tipos de respuesta para afrontarlos, habr diferentes me-
canismos neuronales encargados exclusivamente de ellos. 57
La unidad funcional particular en la que he centrado la investi-
gacin es el mecanismo cerebral del miedo. En los siguientes captu-
los examinaremos detenidamente el mecanismo del miedo, que se
entiende tan bien como otros sistemas emocionales, o mejor an.
Una vez que veamos cmo est organizado este sistema, podremos
pensar mejor la manera en la que el resto de las emociones estn or-
....J
~ ganizadas en el cerebro y cmo se relacionan con el mecanismo del
...J
..,} miedo .
-'
. "
...J

-~
POR QU EL MIEDO?
......
.... A continuacin voy a presentar algunas de las razones por las que
creo que el mecanismo cerebral del miedo es especialmente apropia-
t: do para utilizar como referencia. Pero antes me gustara describirlo.
,__-
~- :) Estrictamente hablando, la funin de este mecanismo no es provo-
car la experiencia del miedo, es un mecanismo que detecta el peligro
i:.. y produce respuestas que aumentan la probabilidad de superviven-
-- ~
cia en una situacin peligrosa de la forma ms ventajosa posible. En
otras palabras, es un mecanismo de la conducta de defensa. Como
__, hemos comentado antes, creo que las conductas emocionales, como -
~

~.
las de defensa, evolucionaron ajenas a los sentimientos conscientes,
. .
es decir, antes que stos, y no deberamos precipitarnos y dar por
--'
sentado que cuando un animal distinto del hombre est en peligro

-
.,;
siente miedo. En otras palabras, deberamos considerar las conduc-
~ . tas de defensa en sentido literal: representan el funcionamiento de
. __,

...,
.
los mecanismos cerebrales programados por la evolucin para en-
frentarse al peligro de forma rutinaria. Aunque podemos llegar a ser
-~

.- 141'

.-'

.-
e:;
,...,,._..
,,._
~

;.
conscientes del funcionamiento del mecanismo, sobre todo cuando 'ift
lleva a las expresiones de la conducta, funciona sin la participacin "...'"1(,
de la consciencia: forma parte de lo que en el captulo 3 denomin- ;Jlt
bamos inconsciente emocional. Las interacciones entre el mecanis- ;el:
mo de defensa y la consciencia sirven de base a los sentimientos de ;:f
miedo, pero la funcin del mecanismo de defensa -o, al menos la ;c1,
funcin para realizar la cual evolucion- es la supervivencia ante el
--,.
~"
,.. ..."ill
peligro. Los sentimientos de miedo son un producto derivado de la
evolucin de dos sistemas neurolgicos: uno que sirve de base para ;.""
la conducta de defensa y otro que crea la consciencia. Ninguno de ;fu
~
los dos por separado basta para producir el miedo subjetivo. Sentir ,,._.... .ht-

miedo puede ser muy til, pero no es una funcin que la evolucin -.....,,{.
haya programado en el mecanismo neuronal de defensa. p ...c ...

Teniendo el campo acotado de este modo, veamos ahora por qu ;~!Ir.


el mecanismo cerebral de defensa y la emocin subjetiva asociada, el ~~_Pt.

miedo, consttuye11 un punto de partida atractivo para el estudio del f'-r>,,..


-
cerebro emocional. A continuacin comentar tres puntos: el miedo
es omnipresente, el miedo es importante .en la psicopatologfa y el --
,;.:.-
, . .f-1
----;
miedo se expresa igual en el hombre que en otros animales. En el si- ~ ..... .l

guiente captulo trataremos otro punto fundamental: la base neuro-


-
r.--"'

nal del miedo es igual en el hombre que en otros animales. ,._.. ,.,'
;_y,]
--]
El mieclo es omnipresente: WilliamJames dijo una vez que no hay Ji- _ __.

nada que indique con ms claridad la superioridad del hombre sobre


,-.._ ---
- 1
,..,.
la bestia que la reduccin de las condiciones que provocan miedo en
el hombre.'" Parece que James quera decir que el hombre ha conse-
,.
---1
,.... . . r
guido establecer una forma de vida menos peligrosa. Es muy cierto
que, en comparacin con nuestros antepasados primates, que vivfan
- .,
,.,.
en un mundo en el que la posibilidad de ser la cena de otros siempre
,... 'j
~
..
- 11
estaba presente, el hombre ha desarrollado una forma de vida en la c-.l:'.I
que la probabilidad de encontrarse con depredadores se ha reducido (, cq
enormemente. Sin embargo, no todos los pelgros se presentan en C~f
,..
forma de bestias sanguinarias. Las serpientes ylos tigres no son algo ;,... te[
,..-
corriente en las ciudades, salvo en los zoolgicos, en los que ver ani- -
,..- df
males peligrosos en cautividad refuerza el sentimiento de que nues- .,. ll(
tra vida est a salvo. No obstante, en nuestra lucha por dominar la
~
~
naturaleza, hemos creado nuevas formas de peligro. Coches, aviones,

142
e!
c~"'
..... .., ...... ~-~---- - - - ,,_- u

cido ni son menos significativos que los de nuestros antepasados:


simplemente son diferentes .
.. -:; Incluso un anlisis superficial de la cantidad de formas en que el
.. 'j concepto del miedo puede expresarse en el lenguaje pone de mani-
-- fiesto su. importancia en nuestras vidas: alarma, espanto, desvelo,
pteocupacin, recelo, temor, inquietud, desasosiego, suspicacia, ner-
viosismo, impresin, medrana, julepe, aprensin, ansiedad, agitacin,
sobresalto, pavor, angustia, pnico, terror, horror, consternacin,
afliccin, sobrecogimiento, turbacin, susto, alteracin, conmocin,
l :::> etc. 59 La ascenston
" d e 1a especte. h umana .en 1a nurura1eza ocurno., a
l :::i
pesar de la constante existencia del miedo, ms que a costa de l. Co-
::J
. :::i mo observa el reconocido cientfico de etologfa humana Eibl-Eibes-
feldt: Quizs el hombre es una de las criaturas ms miedosas, ya que
?
adems del miedo bsico a los depredadores y a la hostilidad de los
:J
'.) miembros de su misma especie, tiene temores existenciales a causa
.:i de su intelecto.6 En verdad, para los filsofos existencialistas como
' -.J Kierkegaard, Heidegger o Sartre el temor, la congoja y la angustia es-
. ....., , en elnuc
tan 'l eod el . "h umana .(,[
a extstencta
~

Es posible encontrar pruebas sobre el miedo escarbando en el


- ") entorno de muchos tipos de emociones que, a primera vista, podra-
') mos juzgar como la anttesis del miedo. El coraje es la capacidad pa-
_,
"'"' ra superar el miedo. Hasta cierto punto, los nios aprenden a portar-
-
..J se bien por temor a lo que ocurrir si no lo hacen. El derecho refleja
-
_,
,_ nuestro temor ante el desorden social. El orden social se mantiene,
aunque no sea a la perfeccin, por temor a las consecuencias que-
.-.
~ comporta violar las leyes. La paz mundial es un objetivo humanitario
deseable, pero en la prctica se evita la guerra, al menos parcialmen-
te, porque los dbiles temen a los fuertes. stas son afirmaciones cru-

-..
.-
~

das y quizs excesivas; pero, aun considerndolas verdades parciales,


_,_, llaman la atencin sobre la profundidad con la que el miedo est in-
merso en la estructura mental de las personas y de las sociedades.
'"~

.,,
~
14}

--..
-
...,.
...,....
~

El miedo desempea una funcin importante en las enfe.tmedades


~
psquicas: Aunque el miedo forma parte de la vida diaria, sentir un ;a
temor excesivo o inapropiado es el origen de muchos problemas psi-
,_
'"'1
quitricos corrientes. La ansiedad, un miedo anormal por lo que ;r~
puede ocurrir, era fundamental en la teora psicoanaltica de Freud. ;si
Las fobias son miedos especficos llevados al extremo. Los objetos
fbicos -como serpientes, araas, las alturas, el agua, espacios al ai-
-:,Jt
, ....S

,_
re libre o situaciones sociales- a menudo son amenazadores con ra- ~'JJ
zn, pero no hasta el extremo en quela persona fbica los conside- ,....
ra. Los trastornos obsesivo-compulsivos suelen comportar un temor ;~:z
- exacerbado a alg, como los grmenes, y los pacientes entran en una ~!\!

dinmica de rituales compulsivos para evitar el objeto temido o para ,..,


deshacerse de l cuando lo encuentran. Los trastornos de pnico lle- ,....
van consigo la rpida puesta en marcha de una enorme cantidad de ,...
sntomas y a menudo el temor sobrecogedor de que la muerte est .....
cercana. El trastorno de estrs postraumtico, que antes se llamaba ,..,
neurosis traumtica, suele manifestarse en los veteranos de guerra, ,..
~.- -
que pueden entrar en un estado de agitacin intensa por un estmu- ,._,.,
...,..._-
lo que se asemeje a sucesos asociados a un trauma en el campo de ,& .. ~

batalla. El sonido de los truenos o del petardeo del motor de un au- ,,.~ ...
tomvil son ejemplos frecuentes. Pero el trastorno de estrs postrau- ~--- ..
~--
mtico se extiende a muchos otros tpos de situaciones traumticas,
como los maltratos fsicos o sexuales. El miedo es una emocin esen- ....-
1-- ..
cial en las enfermedades psicolgicas.
,,.
El miedo se expresa igual en el hombte que en otros animales: '
f..
Quiz no sea cierto que todas las formas de conducta emocional ten-
,.. .
gan un largo pasado evolutivo. Por ejemplo, puede que la culpa y la --..-
vergenza sean emociones caractersticas del hombre. 62 Sin embar- ..
,-. -
,--
go, como veremos, la conducta de defensa del hombre parece tener --o
,,--
claramente un largo pasado evolutivo .. Como consecuencia, pode- """'V
,.-.-
mos estudiar las respuestas del miedo en los animales con el prop- ,...-h
~

sito de aclarar cules son los mecanismos del miedo en el hombre, in- ..... t<
__..
cluyendo el miedo patolgico. Esto es fundamental, ya que por ""'
,_. .. h

-
'r::~n
motivos ticos y prcticos no es posible estudiar con mucha preci- r--
"""",..
sin los mecanismos cerebrales humanos.
Todos los animales tienen que protegerse de situaciones peligro- ;:JJ
,.,..__
~

144 ,,.,..--
"'
~
........
~
\,,.,-
.,.,
sas para sobrevivir, y slo existe una cantidad limitada de estrategias
las que los animales pueden recurrir para defenderse del peligro.
Isaac Marks, que ha escrito mucho sobre el miedo, las condensa de
la siguiente forma: retirada (evitar el peligro o huir de l), inmovili-
dad.(quedarse paralizado), agresin defensiva(aparentar ser peligro-
A
..,,; so o responder atacando) o sumisin (apaciguamiento). 6 ' Resulta
:.:>
,.._ asombroso el grado en que estas estrategias se observan en todos los
..,./
vertebrados .
_,
''-'
Veamos la siguiente descripcin de la defensa humana que reali-
.'"'
,_,
zaron Caroline y Robert Blanchard, precursores de la investigacin
sobre el miedo:

Si pasa algo inesperado, como un fuerte estruendo o un movi-


~,,;
miento repentino, las personas tienden a reaccionar inmediata-
.,,.., mente[. .. ) dejan de hacer lo que estaban haciendo[. .. ) se giran en
-,,J
direccin al estmulo e intentan identificar el potencial del peligro
~" real. Esto ocurre muy rpidamente, en una secuencia de tipo refle-
... ;
jo en la que la accin precede a cualquier conducta voluntaria o
~
intencionada conscientemente. Una fuente de amenaza no loca-
lizable o no identificable, como un sonido en la noche, podra
~
provocar una inmovilidad activa tun profunda que la persona
-.,,
.~
__
atemorizada apenas puede hablar o respirnr, es decir, se queda
paralizada. Sin embargo, si la fuente de. peligro ha sido localizada
A
~
__ ,;;:.... y hay posibilidades de escapar u ocultarse, la persona probable-
-~
mente intentar una de las dos vas [ ... ). Es probable que el con-
~-~

tacto real con la fuente de peligro -en especial si es un contacto


-~

, .....
violento- haga que la persona aterrorizada golpee, muerda, ara-
e o realice otros actos potencialmente dainos .'''
-
Aunque la descripcin de los Blanchard sea anecdtica, explica
.- bastante bien el modo en que las personas se comportan cuando se
ven amenazadas. Y personas diferentes tienden en general a hacer lo
mismo en situaciones semejantes. Esta homogeneidad sugiere que
todos aprendemos a sentir el 'miedo de la misma forma o, lo que es
ms probable, que los modelos de reaccin por miedo estn progra"
mados genticamente en el cerebro humano.
La investigacin de los Blanchard y de otros cientficos ha de-
mostrado que el modelo de reaccin antes descrito en el caso de una

145

,.
-
r

,,..
,..
persona aterrorizada tambin se aplica a las ratas cuando se encuen- ;l'
tran en una sitl!acin peligrosa.e~ Por ejemplo, si a una rata de labora- '..-
,.._. '
torio que no ha tenido la posibilidad de ver un gato o de sentirse ame- ;e
nazado por l se le muestra uno, deja de hacer lo que estaba haciendo Ft
y se gira en direccin al gato. Dependiendo de la distancia a la que se ~

_..G
encuentren ambos y del lugar, interior o al aire libre, la rata se queda- ;11
_.,
r inmvil o intentara escapar. Si el gato la caza, la rata emitir sonidos ,, ... r
y al final atacar al gato. Esta asombrosa correspondencia funcional de --
.r- I"
~ -
las respuestas del miedo entre el hombre y las ratas tambin existe en ,.. :
~

muchos mamferos y en otros vertebtados. Es bastante corriente que f'' ;>.


~

ocurra en este orden: sobresalto, orientacin hacia la fuente, paraliza- //"'~ h

cin o huida, y ataque al enfrentarse al peligro. Ya hemos visto los ,.... 11

ejemplos de Darwin que explican que la ereccin capilar es una res- ,.,..V
~-

puesta defensiva comn en muchos animales, incluyendo el hombre, y P. -

la posibilidad de que est relacionada con la xhibicin del plumaje en ,.,_. tt

las aves y el movimiento de las aletas en los peces. ;,:,1


No slo son similares los patrones generales de la conducta en (A- r

diferentes animales, sino t;unbin algunos cambios fisiolgicos sub-


-
,. ' t.

yacentes que tienen Jugaren situaciones de peligro o de tensin. Por


ejemplo, se sabe que los soldados en fa batalla no notan heridas que,
-
f -
,.... t.
,_
-

en circunstancias menos traumticas, seran dolorossimas. Del mis-


,... -
mo modo, cuando una rata est. frente a un gato, no notar dolor si ,.-:-.--'
,....._
se le aplica calor en la cola. 66 El gato supone una mayor ame1aza en ~-

~-~
conjunto, y la insensibilidad al dolor en una situacin de peligro ha-
r
ce que el organismo utilice sus recursos para solucionar el peligro "
f
ms apremiante. Tanto en el hombre como en las ratas, la analgesia
r-
inducida por el estrs es una consecuencia de la activacin del meca-
'
nismo opiceo natural del cerebro. 67 Cuando el cerebro detecta el pelic
t._.
gro, tambin emite seales a travs de los nervios del SNA en direc-
,.,.-
cin hacia los rganos corporales y regula la actividad de aquellos ,..__
rganos que coinciden con las necesidades que exige la situacin. -- ...
Los nervios que llegan a los intestinos, el corazn, las venas y las -
,,---
'"
i---
glndula salivares y sudorparas provocan contraccin del estmago, ,.-
- ; lll

aceleracin de los latidos del corazn, alta presin sangunea, sensa-


cin de fro en manos y pies y sequedad de la boca, que caracterizan
- "'
.r- -
r-
-q
el miedo en el hombre. Las respuestas cardiovasculares asociadas a ,..._.
- z<
la conducta de defensa han sido examinadas en las aves, ratas, cone- - '
e-
~
146
~
~
e;"
""....,.,_,
~~
---'
jos, gatos, perros, monos, mandriles y en el hombre, por nombrar al-
gunas de las especies ms estudiadas, y ~e ha comprobado que estn
controladas por los mismos tipos de redes cerebrales y qumica cm-
porlll, en todos ellos. 68 Los estmulos amena_zaclores tambin hacen
que la glndula pituitaria segregue una horm"na lLuna<la a<lrenocor-
ticotropina que, a su vez, insta a las glndulas suprarrenales a la se-
crecin ele hormonas esteroides, 69 que vuelven al cerebro. En princi-
pio, estas hotmonas ayudan al cuerpo a responder adecuadamente
ante el estrs; pero, si el estrs perdura, las hormonas pueden empe-
zar a producir consecuencias patolgicas, interfiriendo en las funcio-
nes cognitivas e incluso provocando lesiones cerebrales.7 " Esta res-
puesta; llamada respuesta de estrs, es comn a todos los mamferos
~...,,>

~e:- - .. y tambin se produce en otros vertebrados. 71


,.,.1
v-. ,,., Estas diferentes respuestas corporales no ocurren fortuitamente:
n~- todas realizan una funcin importante en la reaccin emocional y to-
..,..
;~ das funcionan igual en varios grupos animales. Sin embargo, no sera
~.,t
n -- correcto dar la impresin de que todos los animales responden exac-
- ""
,.....
_._;
tamente igual en una situacin de peligro, ya que obviamente no es

-
-----
.-.r ...-:...,,

,."'

,.,' ....
as. Cada animal es el producto de su propio pasado evolutivo. De
hecho, las reacciones de defensa podrari considerarse soluciones di-
nmicas que cambian constantemente para la supervivencia. No son
-~

,L'1 '"""' elementos estticos creados en especies del pasado que se han con-
~.:: servado intactos: cambian a medida que el mundo en el que funcio-
~_,: nan cambia. Por ejemplo, Richard Dawkins afirma que los depreda-
~

. ~ ....
dores y la presa participan en una especie de carrera de armamento
. ~

..._,,,,
evolutivo, en la que una adaptacin particular que aumenta la capa-
,,;..,,
.... cidad de defensa de la presa contra un depredador puede llevar a la
--~

- seleccin de los rasgos que permiten al depredador acercarse con


'
cautela. Por ejemplo, puede que el color de la pMa cambie para ca-

--- ~

_.,,
muflarse en el medio y puede que el depredador, a su vez, evolucio-
ne y perfeccione un mecanismo perceptivo ms sensible para detec-
tar a la presa camufla<la.72 Sin embargo, Dawkins tambin observa
--
-~

un cierto desequilibrio en estas carreras, que denomina el principio _


vida/ comida. Segn esta teora, los conejos corren ms de prisa
que los zorros porque corren para conservar la vida, mientras que los
zorros slo corren para conseguir el alimento. Como consecuencia,
las mutaciones genticas que dotan a los zorros de una carrera ms

147
'
''
,'
,
lenta tienen ms probabilidades de sobrevivir en la reserva de genes
'
que las mutaciones que hacen que los conejos corran lentamente, ya
'
que la pena por lentitud es ms grave para los conejos que pata los
,.'
zorros. Un zorro puede reproducirse tras ser adelantado por un co-
P'
nejo en la carrera, pero ningn conejo podr reproducirse despus
de ser alcanzado por un zorro: - '
~

A pesar de que las especies puedan tener sus propios modos de ,.'
respuesta ante el peligro; la similitud de los patrones funcionales es ,-
.
la norma. De hecho, lo que distiqgue al hombre de otros animales ,.'
respecto a las reacciones del miedo no es el modo en que se expresa, ,..""~
sino los diferentes tipos de estmulos desencadenantes que activan el ;:1
mecanismo de evaluacin del sistema de defensa. Cada animal tiene ;J
que ser capaz de detectar fo que es especialmente peligroso, pero ;
existe una economa evolutiva para a!icar las estrategias de respues- ...~
ta universales (retirada, inmovilidad, agresin y sumisin) y los ajus- -
,...r.
,.,.,
tes fisiolgicos universales. Una mayor capacidad cognitiva hace que
el hombre ample sus mecanismos de defensa para hacer frente a :11
nuevos tipos <le sucesos y a nuevos estmulos desencadenantes ad- f'.r:i

quiridos. El hombre teme lo que una rata tii siquiera podra conce' ;.~
bir, pero el cuerpo humano y el de la rata reaccionan de forma seme- ::d
jante a sus estmulos particulares. ,.,_
~

Las consecuencias de esta situacin son enormes. Para intentar r-~.r


~

entender cmo se genera el miedo, no importa mucho el modo en ,..'.a


que se pone en marcha el mecanismo o que ste se dispare en un
hombre o e!1' una rata. El mecanismo responder de forma muy pa
---,...-' --
recicla utilizando un nmero limitado de estrategias de defensa de las ,.----
que dispone. Por tatito, odemos realizar experimentos en ratas u
,..._... -
otros animales de laboratorio pata intentar comprender cmo fun-
ciona el mecanismo del miedo en el hombre.
-
,.--

r-.
.,_,.
--

---
,....-
~-

r-
~UJ
DETERMINISMO GENTICO Y LlllER'J'Ab EMOCIONAL
~u

,-
__,.,
'-c.:l
Es probable que esta discusin acerca de la evolucin de la conducta
emocional haga volar nuestra imaginacin con ideas sobre la deter- """e~
,-
. ..:Jl
minacin gentica de las emociones. Al fin y al cabo, cualquier carac-
terstica que haya evolucionado lo ha hecho debido a la representa
e;;
c-
148
e-
<
C'1
_,..,.
,.,
~ '
,,,
_, cin de esa caracterstica en los genes de la especie. Sin embargo, es
~-
.~
preciso aclarar que la gentica de la conducta emocional implica dos
'"'
....;
cuestiones distintas.
,,, Por un lado, est la forma en que los genes clinservan expresio-
~
-
""- nes de. conducta defensiva similares dentro . <;!,<,na especie, y funcio-
r.
-i nes de defensa similares en especies diversas. Como hemos visto an-
-,...
"<
tes, esto ocurre porque el mecanismo neuronal de defensa se ha

----
.... conservado a lo largo de la evolucin. Como consecuencia, todas las

...
,..
r,
personas tienen las mismas formas de expresin general cuando es-
tn ante un peligro, y stas tienden a asemejarse a las formas que
otros animales tienen para expresarse en la misma situacin. Este en-
foque de la herencia emocional intenta encontrar la base comn de
las reacciones emocionales en todas y cada una de las especies e indi-
viduos: el objetivo con el que evolucionaron los mecanismos emocio-
nales particulares.n
Por otro lado, est el grado en que participan los genes en las di-
ferencias entre.individuos. Algunas personas son buenos luchadores,
..
..,
~,
otras no~gunos son expertos en detectar el peligro, otros carecen
._;: de esta habilidad. Las diferencias en la conducta del miedo entre in-
.....~
~ ..... dividuos se deben, al menos en parte, a la variedad gentica.
-.~
__-~ _, Hasta ahora, he resaltado la importancia que tiene el primer en-
r~) foque: el modo en que los genes hacen que las reacciones emociona-
-~ les sean similares entre las personas, y entre las personas y otros ani-
-'
".:) males. Pero tambin es fundamental examinar las formas en que los
__, ~. genes nos hacen diferentes entre nosotros. Despus comentaremos si
...._
._,.)
estas diferencias nos predisponen a actuar de alguna forma en parti-
"\
.., cular y hasta qu punto nos predeterminan, siempre con respecto al
-~
mecanismo del miedo.
-'
::.
-:)
".) El carcter se lleva en la sangre. Algunas cras de caballo o perro
".) son asustadizas, otras son tranquilas. Estas caractersticas a veces
,._ -') pueden ser efectos secundarios de algn otro rasgo que ha sido selec-
".) donado, como la velocidad de la carrera, pero el carcter tambin se
~ puede seleccionar por s mismo. En realidad, la crfa selectiva se ha
".) utilizado para crear linajes de ratas y ratones para que sean muy tmi-
~-:;i dos o muy valientes.74

149
?'
~
~
....,.
,...
~

~
Por ejemplo, las ratas normalmente no se renen en espacios al
lli7
_..,.,
aire libre, lo cual tiene mucho sentido desde el punto de vista evolu- SU>h
tivo: los lugares al aire libre no estn protegidos para resguardarse de ...,-
CJJ.h
los depredadores de tierra y aire, y pueden ser muy peligrosos para los so;i
roedores. Probablemente, a los roedores del pasado que solan mero- ;;;
dear por zonas al aire libre no les fue bien en la lucha por la supervi- p;J
vencia, mientras que aquellos que se escurran en el cobijo ms pr- ~i
ximo sobrevivieron. Los psiclogos crearon un dispositivo para
estudiar esta conducta, una pista de arena circular bien iluminada
--
~-
~

w-
-.--
llamada campo abietto. 7; Si se coloca una rata de huerta en el cen- ry.-,
tro del campo abierto, saldr disparada en lnea recta hacia la pared, -.
[".'.:'"
que es el lugar dispohible ms protegido. Las ratas tambin eliminan
<!"'~.
excrementos y, como las personas, pueden cagarse de miedo. La
eliminacin de excrementos est controlada por el SNA, y la canti-
.....
s...Y~

r;!"'
dad de bolitas fecales eliminadas constituye una unidad de medicin
--
lt:.
fiable de la actividad del SNA. La eliminacin de bolitas fecales a tC:
campo abierto o en otras situaciones potencialmente peligrosas se ha c~.
convertido en una unidad de medicin del miedo bastante corriente t~:
en los roedores. 76 Sin embargo, no todas las ratas eliminan la misma ~"
Y...~
cantidad de bolitas a campo abierto, y la cantidad que elimina una ....
c... ..
rata tiende a ser bastante constante. Si se separan en dos grandes ... C.

e~.
,..J.._
grupos -las ratas que eliminan ms bolitas fecales y las que eliminan C;:a~

menos bolitas en el campo abierto- y despus se cran teniendo en !"".....


~
<t1 1

cuenta este rasgo, con el paso de varias generaciones se pueden for-


mar linajes de ratas tmidas y valientes. Las ratas que tienden a elimi-
,..
Sc:tv

,.,.
hui
nar menos bolitas actan con ms valenta en el campo abierto, es ,._
cra-<
decir, permanecen ms tiempo en la zona desprotegida, como de- mo~
l'-4
muestra una gran variedad de pruebas. Tomando en consideracin
~s
este ejemplo, resulta fcil imaginar que los rasgos de la personalidad
~
lleguen a formar parte de una familia o incluso de una cultura. Slo
STIY
se precisa un par de generaciones criadas en la endogamia con una ip:-~
variedad gentica limitada para comenzar a establecer rasgos sighifi- ~.s
....__
cativos de la conducta.
De hecho, hay bastantes pruebas que demuestran que existe un -
tpll
,-:.
elemento gentico en la conducta humana del nedo. 77 Por ejemplo, ,......
........~

los gemelos monocigticos, incluso los que se han criado en ambin- l'-'1'
tes diferentes, se parecen mucho ms respecto al miedo que los me- ~
2
150 e:
,,.,..
~?
llizos bicigticos que han vivido bajo un mismo techo. Esta conclu-
sin se aplica por iguala muchos aspectos, como la timidez, la preo-
cupacin, el miedo a los desconocidos, introversin/extraversin
social, etc. Del mismo modo, los trastornos fbicos, obsesivo-com-
pulsivqs o de ansiedad tienden a estar presentes en familias y es ms
probable que ocurran en los gemelos monocigticos que en los ge-
melos bicigticos.
La gentica de la conducta de defensa se ha estudiado amplia-
(
t mente en las bacterias.78 Aunque no se caracterice por ser un organis-
t mo especialmente complejo desde el punto de vista psicolgico, se
t protege del peligro, y pueden sernos de gran utilidad en el estudio
!:' que nos ocupa. Sus conductas de defensa consisten en alejarse de las
t' sustancias valoradas como perjudiciales. Se han identificado las muta-
t' ciones genticas especficas que controlan esta conducta, que implica
t la compleja evaluacin de los elementos qumicos del medio inmedia-
t to. Del mismo modo, se ha progresado mucho en los anlisis genti-
~. cos de la conducta de defensa de la mosca de la fruta. 79 Mediante in-
( geniosos experimentos, Tim Tully ha demostrado que estos insectos
'
r:: pueden aprender a evitar el peligro (descargas elctricas) con indica-
,:' dores de estmulos (olores). Cuando se aplica una descarga en presen-
:'..'.
cia de un olor determinado, tienden a evitar la cmara que contiene
r:: este olor. Gracias a las modernas herramientas de la biologa molecu-
J:' lar y gentica, se han creado moscas mutantes que son incapaces de
~ servirse de los indicadores del olor para evitar las descargas elctricas.
t: Huelen bien el olor, pero no pueden asociarlo al peligro. No hay du-
r.:: da de que media un abismo entre las respuestas de defensa de las
i:: moscas o las bacterias y las del hombre. Aun as, los experimentos con
estos sencillos seres podran abrir el camino para que futuros investi-
gadores realicen los mismos tipos de experimentos en los mamferos, _
cuyos resultados podran arrojar luz sobre la gentica humana del
miedo. Al fin y al cabo, existe una coincidencia enorme entre la dis-
posicin gentica de los hombres y de los chimpancs, as como bas-
. d encias
tantes comC! . entre el homb re y otros mam1'feros. 80

No se puede negar que los genes hacen diferentes a las personas


y que ofrecen, al menos, una explicacin de una parte de la variabi-
lidad con que diferentes personas actan ante el peligro y en otras si-

151
-~

~~-

~
r
.....
,.....
....r'
tuaciones. Pero tenemos que ser muy prudentes al interpretar las dj;
ferencias de la conducta entre los individuos. Como Richard Daw-
kins afirma: Si soy homocigtico para un gen G, nada, salvo la mu-
tacin, puede evitar que mis hijos hereden el gen G. Tanto es as, qut
-
,...,,
r
..

,. .
'-:"l'

es inexorable. Pero el hecho de que mis hijos o yo manifestemos o no ......


el efecto del fenotipo que normalmente se asocia a la posesin del G
puede depender en gran medida de cmo se nos cra, qu alimenta
-,..
~

TT

....,.,
cin o educacin recibimos y qu otros genes resulta que poseemos.11
El factor fundamental es que nuestros genes nos proporcionan la
~

-,....
..,.,.-
materia prima a partir de la cual formamos nuestras emociones. Es- ....
. pecifican el tipo de sistema nervioso que tendremos, los tipos de pro- ,,..
~

cesos mentales que ste puede realizar y los tipos de funciones cor- Sl-~
porales que puede controlar. Sin embargo, el modo exacto en que det::~
actuamos, pensamos y sentimos en una situacin especfica viene cor-- ~-

condicionado por muchos otros factores y no est predeterminado cor-


en nuestros genes. Algunas emociones -muchas, tal vez- tienen qu,..'-
..... ~

una base biolgica, pero los factores sociales, es decir, cognitivos, m~::
tambin son extremadamente importantes. La naturaleza y la ali- o~: .:
mentacin son compaeros en nuestra vida emocional. La cuestin cia".'.:.
es averiguar cul es su participacin caracterstica. det::
,..~

p--
,.....__..
me-.
,....._.,.
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1ec"""'Y'
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