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QU'EN EST-IL DU SIGNE CHEZ FERDINAND DE SAUSSURE ?

Michel Arriv

ERES | Journal franais de psychiatrie

2007/2 - n 29
pages 39 41

ISSN 1260-5999

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Pour citer cet article :


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Arriv Michel, Qu'en est-il du signe chez Ferdinand de Saussure ? ,
Journal franais de psychiatrie, 2007/2 n 29, p. 39-41. DOI : 10.3917/jfp.029.0039
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Quen est-il du signe chez Ferdinand de Saussure ?

Quen est-il du signe


chez Ferdinand de Saussure ?
Michel Arriv*

L
e titre de cet article risque dtonner : pour- gure accessibles qu ces spcia- Cette exclusion de la chose
quoi parler, parmi les linguistes, de Saussure listes. On a compris que je nentrerai Saussure, dans ses notes, parle,
exclusivement ? Pour me justifier, je dirai pas dans les dbats qui, depuis dj plus explicitement encore des
seulement que la rflexion de Saussure sur le signe plusieurs annes, se dveloppent objets dsigns est la cons-
simpose pour trois raisons, galement dtermi- autour de l authenticit du CLG. quence immdiate du refus de
nantes. * concevoir la langue comme une
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Elle se distingue, dabord, par sa structure, de la Unde exoriar ? Par o commen- nomenclature, cest--dire une

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plupart des innombrables thories du signe qui ont cer ? Non, ce nest point Michel liste de termes correspondant
t formules avant et aprs lui. Arriv qui pose cette question angois- autant de choses (p. 97). Cette
Elle se caractrise, ensuite, dans son extension, se, ni mme Roland Barthes : cest conception est celle qui vient natu-
par le fait quelle affecte non seulement les langues, Saussure lui-mme. La langue est la rellement lesprit du sujet par-
mais aussi tous les autres objets pourvus de signifi- fois substance glissante et systme lant. coutez, par exemple, les
cation : le signe linguistique nest que lune des
classes du signe smiologique.
serr, en sorte que lhsitation nat sur
le point de dpart choisir pour en La langue hommes politiques, de tout poil,
quand ils se mettent parler sman-
Elle trouve enfin une spcificit supplmen- commencer lanalyse. La mme hsi- tique, comme ils disent : ils sont per-
taire, du point de vue de son influence, par le rle
quelle a jou, aprs coup, dans le dveloppement
tation se reproduit pour chacune des
notions mises en place dans la thorie,
est la fois suads que chaque ralit est donne
indpendamment de sa mise en
de la linguistique, la cration de la smiologie/
smiotique et lvolution de plusieurs autres
notamment pour le signe. Saussure
cependant suggre, prcisment pour substance forme langagire, et dispose, comme
dune tiquette, du mot qui la
sciences humaines : quil suffise dvoquer ici, le signe, une solution lgante : il dsigne de faon univoque. Cest
entre de nombreux autres, les noms de Claude Lvi-
Strauss et de Jacques Lacan.
sagit de le prendre des deux cts
la fois . Quels sont ces deux
glissante cette conception qui se trouve mise
en scne par de trs nombreux
Une remarque prliminaire simpose. Je me cts ? textes, de toutes poques et de toutes
rfrerai au Cours de linguistique gnrale (dsor- Il faut commencer par un geste et systme portes. commencer par le texte
mais : CLG), publi, titre posthume, en 1916, dexclusion : celui de la chose , biblique : dans son enseignement
daprs les notes prises par les auditeurs des trois
cours professs par Saussure luniversit de
dsignation saussurienne de ce que,
plus tard, les linguistes nommeront le
serr. oral, Saussure voquait la figure de
notre premier pre Adam appelant
Genve, de 1907 1911. Cest ce texte qui a jou un rfrent : prs de lui les animaux et leur don-
rle dterminant dans lvolution des sciences Le signe linguistique unit non nant un nom . Mais il rcusait tota-
humaines du XXe sicle. Cest lui qui continue tre une chose et un nom, mais un concept lement la pertinence du rcit biblique
lu, de faon peu prs exclusive, par tous ceux qui et une image acoustique. (CLG, lgard de la constitution et, indis-
ne sont pas des spcialistes professionnels de lhis- p. 98) solublement, de la structure du lan-
toire de la linguistique, voire de la rflexion de La conception carte est illustre gage. Non, bien sr, quil mconnt
Saussure : tout intressants quils sont, les crits de par un schma, qui reprsente un le problme incontournable de la
linguistique gnrale, publis en 2002, ne sont arbre et un cheval des choses, des relation entre les mots et les choses.
objets dsigns en face des mots Bien au contraire : il marque linsuf-
latins (arbor et equos [forme fisance de la conception tradition-
* Linguiste, auteur de la recherche de Ferdinand de archaque dequus]) qui leur corres- nelle lgard de cette relation :
Saussure, PUF, 2007. pondent. Cette conception [celle de la langue

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comme nomenclature] laisse supposer que le lien qui rieures au mot, par exemple les pr- ais /r/ ou la lettre de lalphabet latin
unit un nom une chose est une opration toute fixes et les suffixes ou encore les T sont constitus en units linguis-
simple, ce qui est loin dtre vrai. (CLG, p. 97) marques de dclinaison des noms ou tiques non pas par leurs caractres
Le terme opration le dit clairement : ce qui de conjugaison des verbes. Et, au-del propres qui varient selon les sujets
est allgu ici, cest le processus langagier par du mot, les syntagmes , qui encha- et les circonstances mais par le
lequel le rfrent est pris en charge par le signe. On nent plusieurs units, conservent la rseau des diffrences qui les oppo-
a donc l ce que je crois lgitime dappeler qualit de signes : tels sont les syn- sent aux autres phonmes ou aux
lbauche de la thorie saussurienne de la rfren- tagmes re-lire ; contre tous ; la vie autres lettres.
ciation, cest--dire de la dsignation des objets par humaine ; Dieu est bon ; sil fait beau Pour le signifi, Saussure pose
les units du discours. bauche quil ne faut pas temps, nous sortirons, etc. . que tous les mots qui expriment
stonner de voir dfinitivement rester en son tat Mme si les analyses faites sur le des ides voisines se limitent rci-
dlibrment lacunaire : l opration par laquelle signe sont le plus souvent opres sur proquement : des synonymes
les objets sont dsigns relve de la parole. des mots, il faut conserver en comme redouter, craindre, avoir
Elle appartient bien la linguistique, mais celle de mmoire le fait quelles peuvent tre peur nont de valeur propre que par
la parole , nom, chez Saussure, de lactivit du transposes, mutatis mutandis, sur des leur opposition ; si redouter nexis-
sujet parlant quand il produit le discours. Cette units dautres dimensions. tait pas, tout son contenu irait ses
linguistique de la parole , Saussure en reconnat Mais revenons aux mots. Car Le vritable concurrents (p. 160).
non seulement la lgitimit, mais encore la nces- cest essentiellement sur ce type de Le rsultat est que le contenu
sit. la fin de son 3e cours il ne savait sans doute signe que sengage le second temps des signes que sont les mots nest
pas que ce serait le dernier il prvoyait de consa-
crer un long dveloppement ce quil appelle le
de la rflexion saussurienne, celle qui
fera dcouvrir lautre ct du
statut du signe pas dtermin par lobjet que les cir-
constances peuvent lui donner pour
jeu du langage chez lindividu . Il nen a pas eu le signe. rfrent, mais par le rseau des diff-
temps. Pour des raisons diverses, cette partie pro-
grammatique de la rflexion de Saussure sest trou-
Pour lapercevoir, il faut rappeler
cette vidence : dans la langue, sys-
linguistique rences qui lopposent aux autres
mots de la langue. Saussure en
ve quelque peu marginalise par les diteurs de tme de signes , le signe nest, par donne pour preuve les phnomnes
1916. Elle laisse cependant une trace importante
dans le chapitre Linguistique de la langue et lin-
dfinition, jamais seul.
Dune part il soppose, par le
est constitu de divergence entre les langues
quant au sens des mots :
guistique de la parole , dont le titre mme fait signifi et le signifiant, dautres Si les mots taient chargs de
apparatre le paralllisme des deux disciplines.
Quoi quil en soit, le rfrent se trouve exclu de
termes qui entrent en relation avec lui.
Certains dentre eux, au prix de modi-
par reprsenter des concepts donns
davance, ils auraient chacun, dune
la dfinition mme du signe. Cest ce qui distingue fications, peuvent se substituer lui. langue lautre, des correspondants
fondamentalement lanalyse de Saussure de la
quasi-totalit des autres discours sur le sujet, au
Cest ce que Saussure appelle les
rapports associatifs :
la valeur exacts pour le sens ; or il nen est pas
ainsi. Le franais dit indiffremment
point, souvent, de faire natre ltonnement, voire Ainsi le mot enseignement fera louer (une maison) pour prendre
lindignation. Ainsi restent seules en prsence les
deux composantes du signe : le concept et
surgir inconsciemment devant lesprit
une foule dautres mots (enseigner,
qui lui est bail et donner bail , l o lal-
lemand emploie deux termes : mie-
limage acoustique . renseigner, etc., ou bien armement, ten et vermieten ; il ny a donc pas
Le signe linguistique est donc une entit psy-
chique deux faces. (CLG, p. 99)
changement, etc., ou bien ducation,
apprentissage) ; par un ct ou un confre correspondance exacte des valeurs.
(CLG, p. 161)
Cest en ce point quintervient, de faon dter- autre tous ont quelque chose de com- Pour prendre un autre exemple
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minante, une innovation la fois terminologique et mun entre eux. (CLG, p. 171)
par les termes saussurien, le mouton franais corres-

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conceptuelle dimportance fondamentale. Elle Mais le signe dautre part sasso- pond langlais mutton quand il sagit
consiste remplacer concept et image acoustique cie dans lenchanement du discours de la pice de viande dcoupe dans
respectivement par signifi et signifiant (p. 99). produit par le sujet parlant dautres une assiette et sheep quand on parle
Ainsi les deux faces perdent tout ce qui leur res- signes. Les rapports ainsi dtermins avec lesquels de lanimal broutant dans un pr :
tait de caractristique substantielle propre : car entre les units enchanes les unes La diffrence de valeur entre
ctait bien un caractre substantiel que notait lad- aux autres prennent le nom de rap- sheep et mutton tient ce que le pre-
jectif acoustique, mme si, Saussure y insiste (p. 98 ports syntagmatiques . il entretient mier a ct de lui un second terme,
et plus encore dans les sources manuscrites), il ne Le vritable statut du signe lin- ce qui nest pas le cas pour le mot
sagit pas de la substance physique du son, mais de guistique est constitu par la franais. (CLG, p. 160)
son empreinte psychique . De son ct le terme valeur qui lui est confre par les les rapports Ainsi, deux mots peuvent tre,
concept renvoyait lui aussi contenu de pense . termes avec lesquels il entretient les entre deux langues, grossirement
Il nen va plus de mme pour le signifiant et le rapports associatifs et syntagma- synonymes, en tout cas corfren-
signifi, qui ne sont dfinis que par leur relation
rciproque. Le signe est donc finalement conu
tiques.
En ce point, il faut introduire une
associatifs et tiels cest--dire dsigner le mme
objet sans avoir la mme valeur.
comme le total constitu par lassociation du prcision. Il est bien exact que Saus- On traduit bien sheep (et dailleurs
signifi et du signifiant. Et lextrme prudence
didactique de Saussure le pousse remarquer que ce
sure marque explicitement que la
valeur affecte les termes sous lef-
syntagmatiques. mutton) par mouton, sans inexacti-
tude. Et pourtant les deux premiers,
nest que faute de mieux quil se contente du fet des rapports syntagmatiques : qui se limitent rciproquement,
nom signe pour dsigner cette association, en dpit Un terme nacquiert sa valeur nont pas la mme valeur que le troi-
de lusage courant du terme, qui en fait un substitut que parce quil est oppos ce qui sime, qui occupe lui seul le champ
approch de signifiant : prcde ou ce qui suit, ou tous les quils se partagent. Le ciseau de
Quant signe, si nous nous en contentons, deux. (CLG, p. 171) la langue anglaise a, si jose dire,
cest que nous ne savons pas par quoi le remplacer, Toutefois ce sont les rapports dcoup ses moutons autrement que
la langue usuelle nen suggrant aucun autre. associatifs qui produisent la valeur le ciseau franais. Cest le rsultat de
(CLG, p. 99-100) en ce quelle a de plus spcifique. cette opration de segmentation qui
Ainsi est pos le signe isol. Il est remarquer Lunit linguistique est dfinie, de constitue le vritable statut des uni-
que Saussure lui confre des dimensions varies. faon diffrentielle et ngative, par les ts linguistiques, plutt que las-
On a vu par les exemples cits (arbor, equos, rapports quelle entretient avec les sociation dun signifi avec un
ailleurs craindre, redouter, mouton, sur, etc.) que autres termes de la langue. signifiant.
le signe a souvent les dimensions de la bonne vieille La valeur affecte ncessairement Et quon naille pas croire que
notion traditionnelle de mot, que Saussure ne rcuse les deux faces du signe. Ainsi, au ces exemples sont choisis ad hoc
pas. Mais sont galement signes des units inf- niveau du signifiant, le phonme fran- pour faire apparatre des phnomnes

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exceptionnels. Non, ces discordances sont non seule- cest prcisment parce qu elle suppose des ides
ment frquentes, mais constantes pour peu quon les toutes faites prexistant aux mots (p. 97).
examine avec finesse. Elles ne sont pas limites aux On ne stonnera toutefois pas trop de ce dra-
lments lexicaux, mais atteignent aussi les catgo- page : cest, Saussure nous en a prvenus, que le ter-
ries morphologiques, qui ont galement, on la rain est glissant . Et puis, il faut bien que, de
aperu plus haut, le statut de signe linguistique : quelque faon, il y ait une connexion entre le signi-
quon pense, par exemple, la diffrence entre le fi et le rfrent.
franais, qui dispose de deux formes simples de Reste la seconde proprit du signe. Elle est
pass (limparfait et le pass justement dit simple) et dabord pose en dcalage par rapport l arbi-
les langues germaniques, qui nen ont quune. traire du signe . Dans sa premire formulation, le
On voit quel point cette conception du signe caractre linaire naffecte que le signifiant :
linguistique est loigne de la faon dont le sujet par- Le signifiant, tant de nature auditive, se
lant ordinaire considre les mots et les formes gram- droule dans le temps seul et a les caractres quil
maticales. Nous pensons tous spontanment vous, emprunte au temps : a) il reprsente une tendue, et
moi, les hommes politiques que jallguais plus haut b) cette tendue est mesurable dans une seule
que les lments de la langue dsignent de faon dimension : cest une ligne. (CLG, p. 103)
univoque des ralits toutes faites, conues indpen- Cest bien, selon ce fragment, le signifiant, et
damment de tout systme linguistique. Saussure nous lui seul, qui est affect par le caractre linaire .
invite nous dprendre de cette illusion. Ce sont les signifiants acoustiques , autrement
* dit les lments qui servent constituer les
Ainsi mis en place, le signe saussurien donne units (cest--dire les signes , par exemple
lieu une description. Saussure lui affecte deux les mots ) de la langue, qui senchanent de faon
proprits. linaire. Comment en irait-il autrement, puisque,
La premire est dsigne par lillustre formule comme il sera dit plus loin (p. 170), il est impossible
de larbitraire du signe : de prononcer deux lments la fois ? . Reflet
Le lien unissant le signifiant au signifi est secondaire, mais non moins significatif, de cette
arbitraire, ou encore, puisque nous entendons par linarit temporelle : la linarit spatiale qui affecte
signe le total rsultant de lassociation dun signi- invitablement les signes graphiques quand on
fiant un signifi, nous pouvons dire plus simple- les substitue aux signifiants acoustiques .
ment : le signe linguistique est arbitraire. (CLG, Mais plus loin dans le CLG, Saussure tend le
p. 100) caractre linaire du signifiant la langue. Cest en
En somme cest de faon alatoire que tel signi- effet le caractre linaire de celle-ci qui caractrise
fiant est affect tel signifi, et inversement. Des la production du discours.
exceptions ? Saussure marque vigoureusement que On le voit : si attentive quelle soit, la rflexion
celles quon cite ordinairement les onomatopes, de Saussure nest pas totalement labri des contra-
certaines exclamations sont tout au plus appa- dictions. Elles ne font mes yeux que tmoigner
rentes : le principe de larbitraire du signe est des paradoxes de ces objets entre tous nigmatiques
constant et universel. que sont les langues humaines.
Cest quil est insparable de la conception de *
la langue comme systme de valeurs : Je lai annonc plus haut : Saussure ne sen tient
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Non seulement les deux domaines relis par pas la langue. Il envisage explicitement une disci-

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le fait linguistique sont confus et amorphes, mais le pline qui se donnerait pour objet dautres sys-
choix qui appelle telle tranche acoustique pour telle tmes de signes . Dans le CLG, il ne donne quun
ide est parfaitement arbitraire. Si ce ntait pas le assez petit nombre dexemples : lcriture, lal-
cas, la notion de valeur perdrait quelque chose de phabet des sourds-muets, les rites symboliques, les
son caractre, puisquelle contiendrait un lment formes de politesse, les signaux militaires, etc. . Le
impos du dehors. Mais en fait les valeurs restent etc. final est prometteur : cest un fait que dans
entirement relatives, et voil pourquoi le lien de dautres travaux, Saussure tend linventaire des
lide et du son est radicalement arbitraire. systmes de signes jusqu la mythologie et la
(CLG, p. 157) lgende. Cest pour lensemble de ces objets que se
On le voit : larbitraire du signe se situe non pose la ncessit dune science venir :
seulement au sein de la cellule que constitue le On peut concevoir une science qui tudie la
signe, mais aussi au niveau des frontires traces vie des signes au sein de la vie sociale ; elle forme-
par les segmentations qui constituent le systme de rait une partie de la psychologie sociale, et par
la langue. consquent de la psychologie gnrale ; nous la
Et je ne ferai que signaler dun mot le trs bizarre nommerons smiologie (du grec semeion,
drapage thorique par lequel Saussure se laisse sur- signe ). Elle nous apprendrait en quoi consistent
prendre quand il tente de dmontrer le principe de les signes, quelles lois les rgissent. Puisquelle
larbitraire. Aprs avoir, comme on a vu plus haut, nexiste pas encore, on ne peut dire ce quelle sera ;
exclu la chose de la dfinition du signe, il la laisse mais elle a droit lexistence, sa place est dtermi-
rapparatre dans sa dmonstration : ne davance. La linguistique nest quune partie de
preuve les diffrences entre les langues et cette science gnrale, les lois que dcouvrira la
lexistence mme de langues diffrentes : le signifi smiologie seront applicables la linguistique, et
buf a pour signifiant bf dun ct de la fron- celle-ci se trouvera ainsi rattache un domaine
tire, et oks (Ochs) de lautre. (CLG, p. 100) bien dfini dans lensemble des faits humains.
On voit le drapage que le raisonnement a subi : (CLG, p. 33)
passer dune langue une autre pour prouver, dans Ces propos tenus pendant les cours de 1908
lune delles, larbitraire du signe, cest supposer 1911 reprennent des ides avances depuis 1894.
que le signifi de buf est exactement identique Cest en effet la fin du XIXe sicle que Saussure a
celui de Ochs . Ce qui est en pleine contradic- commenc penser la smiologie. On sait quelle
tion avec les positions les plus explicites soutenues, devra attendre une bonne cinquantaine dannes pour
peu avant, par Saussure lui-mme : sil a cart la trouver, avec Roland Barthes et Algirdas-Julien Grei-
conception de la langue comme nomenclature , mas, les hommes qui la mettront en place.

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