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Andr Durand prsente

Luvre
(1886

roman dmile ZOLA

(350 pages)

pour lequel on trouve un rsum

puis successivement lexamen de :

la gense (page 7)

lintrt de laction (page 8)

lintrt littraire (page 8)

lintrt documentaire (page 9)

lintrt psychologique (page 13)

lintrt philosophique (page 14)

la destine de luvre (page 15)

les tudes de passages (pages 15, 16, 17, 19, 20)

Bonne lecture !

1
Rsum
(la pagination est celle du tome IV de la Pliade)

Paris, en juillet 1862, le peintre Claude Lantier, lun des fils de Gervaise (dj vu dans Le ventre de
Paris), un jour de pluie violente, trouve en bas de chez lui une jeune fille venue de Clermont et
perdue dans Paris, quil convainc de se rfugier chez lui. Au matin, dcouvrant sa beaut, la figure
quil avait inutilement cherche pour son tableau (page 19), il la saisit dans un dessin alors quelle
dort encore ; puis, son rveil, la supplie de prendre la pose, apprend son nom : Christine, mais doit
la laisser partir.

II

Le lendemain, il reoit la visite de son ami denfance Plassans, lcrivain Pierre Sandoz, qui vient
prendre la pose pour un monsieur vtu dun simple veston de velours qui figurera dans son grand
tableau intitul Plein air o dans un trou de fort [...] une femme nue tait couche tandis quau
fond, deux autres petites femmes, une brune, une blonde, galement nues, luttaient en riant (page
33). Ils changent des souvenirs du collge, de leurs escapades dans la campagne avec leur
camarade, Dubuche. Mais Claude, admirateur de Delacroix et de Courbet, voulant faire autre chose
mais reconnaissant : Ah ! quoi? je ne sais pas au juste ! (page 45), est proccup par son tableau,
se remet la tche quil ne peut abandonner mme quand, Dubuche, qui est tudiant en architecture,
tant arriv, ils devraient aller prendre un repas. Il en vient considrer que cest encore rat (page
53). Le pre Malgras, un habile marchand de tableaux, vient rder pour obtenir bas prix une petite
esquise, un coin de la campagne de Plassans. Claude sacharnant sur sa toile alors quil est puis
commet un meurtre vritable, un crasement : tout disparut dans une bouillie fangeuse. (page 57).

III

Le jeudi suivant, devant, comme tous les jeudis, dner chez Sandoz, il erre dans Paris en qute de
camarades, passant dans un atelier dtudiants en architecture pour qui cest un jour de charrette,
une nuit de gros travail (page 60), puis chez le peintre Fagerolles qui est absent et dont le pre se
montre trs froid, chez le sculpteur Mahoudeau qui, disant travailler une bacchante, se fait
rabrouer par Claude : Une bacchante ! est-ce que tu te fiches de nous ! est-ce que a existe, une
bacchante.... Une vendangeuse, hein? et une vendangeuse moderne, tonnerre de Dieu ! (page 67),
son but tant la vie ! la vie ! la sentir et la rendre sans sa ralit, laimer pour elle, y voir la seule
beaut vraie, ternelle et changeante, ne pas voir lide bte de lanoblir en la chtrant, comprendre
que les prtendues laideurs ne sont que les saillies des caractres et faire vivre, et faire des hommes,
la seule faon dtre Dieu ! (page 83). Survient Jory, qui est mont de Plassans Paris pour faire de
la littrature mais qui se soucie surtout de femmes. Et ils partent tous pour un grand tour dans la ville
qui, de Montparnasse, les conduit au caf Baudequin (page 75) aux Batignolles o ils effarent les
bourgeois, puis les fait revenir chez Sandoz pour le joyeux repas qui se poursuit jusque dans la nuit.
Vient leur rendre visite le grand peintre Bongrand qui avait, avec sa Noce au village, apport une
formule nouvelle (page 87). Claude sort avec lui quatre heures du matin, press de retrouver son
tableau comme on retourne chez une femme adore, le coeur battant grands coups. (page 89).

IV

Six semaines plus tard, alors quil travaille son grand tableau en artiste combattu et obstin
(page 89), il reoit la visite impromptue de Christine qui il dplat de voir que cette fille nue avait
son visage (page 92), qui est blesse par lemportement de la peinture, si rude, quelle sen trouvait
violente, la chair meurtrie (page 93). Aussi senfuit-elle, pour revenir cependant et de plus en plus

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rgulirement. Elle lui raconte alors sa triste enfance Clermont auprs dun pre infirme et dune
mre clotre ; aprs leur mort, son passage dans un couvent car elle voulait devenir religieuse ; sa
vie chez sa patronne, madame Vanzade, dans son htel de Passy. Puis elle en vient mettre de
lordre dans latelier. Enfin, ils sortent ensemble dans lle Saint-Louis puis plus loin, admirant le
paysage de la Seine, des ponts et des quais. Un jour, ils sont vus par les amis de Claude ; un autre,
ils sont surpris par la visite impromptue de Jory et dune femme prte se dshabiller sur le champ
pour poser alors que Christine, confuse, est cache derrire un paravent. Mais elle en vient
prouver de lintrt pour ces toiles abominables, sattendrissant de cette rage de travail, de ce
don absolu de tout un tre (page 109). Mais, alors quexpire le dlai pour lenvoi au Salon, Claude ne
parvient pas terminer la femme nue de son tableau. Christine, qui a compris son tourment, pose de
nouveau pour le visage ; puis le peintre se dbattant avec diffrents modles pour rendre le corps,
elle accepte de se mettre nue : Jamais la chair de la femme ne lavait gris de la sorte, son coeur
battait comme devant une nudit religieuse. [] Pendant les trois heures, elle ne remua pas, elle ne
souffla pas, faisant le don de sa pudeur, sans un frisson, sans une gne. Et ils sont saisis dune
tristesse infinie, inconsciente et innomme [] comme sils venaient de gter leur existence, de
toucher le fond de la misre humaine. (page 115)

Le 15 mai, Claude se rend, avec Sandoz, au Salon des Refuss que lempereur a ordonn de faire
tenir ct du Salon officiel au Palais de lIndustrie. Lui, qui tait dune crdulit et dune sensibilit
de femme, au milieu de ses rudesses rvolutionnaires, sattendant toujours au martyre, et toujours
saignant, toujours stupfait dtre repouss et raill (page 120), entend dabord, devant dautres
tableaux, des ignorants qui jugent de la peinture, exprimant la somme dneries, de rflexions
saugrenues, de ricanements stupides et mauvais, que la vue dune oeuvre originale peut tirer
limbcillit bourgeoise (page 128), et constate amrement que cest devant Plein air, dont il
reconnat bien les dfauts, quest suscite lhilarit la plus bte et la plus mchante. Mais, dans le
dsastre de ses illusions, dans la douleur vive de son orgueil, un souffle de courage, une bouffe de
sant et denfance, lui vinrent de toute cette peinture si gaiement brave, montant lassaut de
lantique routine, avec une passion si dsordonne. Il en tait consol et raffermi, sans remords, sans
contrition, pouss au contraire heurter le public davantage. (page 130). Cependant, ses
camarades et lui se jettent encore dans un flot montant de thories, une griserie dopinions
extrmes, en proie toute la passion de lart dont brlait leur jeunesse (page 135), et Claude en
vient accepter lappellation cole du plein air (page 136). Retourn chez lui, il y trouve Christine
qui, tant alle au Salon, a t offusque : ctait sur sa nudit que crachaient les gens ; mais,
bientt, elle ne songeait qu lui, bouleverse par lide du chagrin quil devait avoir (page 140) et
elle lui avoue son amour.

VI

Le lendemain, tant alls Bennecourt, petit village au bord de la Seine, ils se voient proposer une
maison, et, comme, de retour Paris, ils ont du mal se retrouver ensemble, quelle est lasse de sa
vie chez sa patronne, ils dcident de lacheter : il aspirait ce grand repos de la bonne nature ; et il
aurait l-bas le vrai plein air, il travaillerait dans lherbe jusquau cou, il rapporterait des chefs-
duvre. (page 145). Mais ils se livrent plutt des flneries sans fin (page 146), canotent sur la
Seine, jardinent. Il ne fait que quelques tentatives de travail (page 147) car aujourdhui, Christine
seule existait, et svanouissaient ses volonts dartiste (page 147). Or elle est enceinte et donne
naissance un garon. Claude se remit un peu peindre (page 153), passant des paysages
Christine et lenfant, Jacques. Un jour, il tombe sur Dubuche, larchitecte qui se rend dans la
magnifique demeure du pre Margaillan, un ancien maon qui sest enrichi en devenant entrepreneur
en btiment. De ce fait, un autre jour survient Sandoz qui lincite pouser Christine ; il va lui-mme
se marier, travaille dans un journal en attendant de se consacrer une grande uvre o il veut
tudier lhomme tel quil est, non plus leur pantin mtaphysique, mais lhomme physiologique,

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dtermin par le milieu, agissant sous le jeu de tous ses organes (page 161), faire natre la
littrature qui va germer pour le prochain sicle de science et de dmocratie (page 162) : Je vais
prendre une famille et jen tudierai les membres, un par un, do ils viennent, o ils vont, comment ils
ragissent les uns sur les autres [] je mettrai mes bonshommes dans une priode historique
dtermine, ce qui me donnera le milieu et les circonstances (page 162). Christine, constatant que
Claude sennuie, quil tombe dans des tristesses noires (page 163), quil se soucie nouveau de
ses amis, se gaussant de ce que Dubuche pouse la fille de Margaillan, quil sent que Paris
lappelait lhorizon [] Il y entendait le grand effort des camarades, il y rentrait pour quon ne
triompht pas sans lui, pour redevenir le chef, que pourtant il sobstinait refuser dy aller, par une
contradiction involontaire qui montait du fond de ses entrailles, le contraint partir alors quelle
serait volontiers reste ! (page 168).

VII

De retour Paris, Claude retrouve ses amis : Mahoudeau et Chane qui vgtent et ne se parlent
mme plus ; Jory, le journaliste toujours aussi obsd des femmes et qui lemmne chez Irma Bcot,
courtisane qui a fait fortune ; le vieux matre Bongrand qui a encore besoin des encouragements de
ses cadets et refuse de vendre la toile sur laquelle il travaille au nouveau marchand de tableaux en
vogue, Naudet. Surtout, il se rend au dner quoffre Sandoz le jeudi dans sa nouvelle maison o il vit
avec sa femme, Henriette, et sa mre. Autour du romancier aussi entt dans ses habitudes de
cur que dans ses habitudes de travail (page 193), les autres ont chang, surtout Fagerolles qui
jouit dun succs d laffadissement de sa peinture. Aussi souhaitent-ils que Claude, avec ses dons
de grand peintre, sa poigne solide, devienne le chef de lcole du plein air ; et il se dit : Quelle place
prendre ! dompter la foule, ouvrir un sicle, crer un art ! (page 197)

VIII

Claude, install avec Christine et le petit Jacques rue de Douai, est anim dun enthousiasme et une
ambition dsirer tout voir, tout faire, tout conqurir. (page 203), a la tte pleine de projets. Mais,
trois annes de suite, sobstinant peindre sur nature (page 204), il voit ses toiles refuses au
Salon : une fillette et un voyou en loques, qui dvoraient des pommes voles sur un fond de neige
(page 204) ; un bout du square des Batignolles en mai (page 205) ; un coin de la place du
Carrousel, une heure, lorsque lastre tape (page 206). Il ne renonce cependant pas, fascin par le
perptuel mirage qui fouette le courage des damns de lart (page 207). Christine le soutient,
vritable mre pour son grand enfant dartiste (page 208), au dtriment du petit Jacques. Au hasard
dune promenade en fin daprs-midi, Claude dcouvre, derrire la coupole de lInstitut, un coucher
blouissant tel quils nen avaient pas eu de plus beau, une descente au milieu de petits nuages, qui
se changrent en un treillis de pourpre dont toutes les mailles lchaient des flots dor. (pages 211-
212). Et il est dsormais obsd par cette vision, en proie au travail sourd dune germination (page
214). Mais la misre contraint Christine engager sa robe de soie au Mont-de-Pit. mu, Claude a
lide de lpouser. Mais, juste avant le mariage, tant all chercher un de leurs tmoins, Mahoudeau,
il assiste la chute dune grande Baigneuse que le sculpteur, trop pauvre, navait pu armer de fer ;
aussi, au cours du repas de noces, nest-il question que de cette catastrophe. Et, au retour latelier,
Claude sabsorbant encore dans ses croquis, devenant une vraie brute, quand il tait au travail
(page 229), Christine se sent envahie dune tristesse croissante, une grande douleur muette (page
227) et, entre eux, cette formalit du mariage semblait avoir tu lamour (page 230).

IX

Claude fait d un ancien schoir de teinturier son atelier et, dans sa fivre de travail et despoir,
ne vit plus que pour son tableau, une toile longue de huit mtres, haute de cinq (page 230). Mais il
a alors besoin de retourner au pont des Saints-Pres pour sassurer davoir fait le bon choix de lheure
pour sa vision de la Cit, y passant ses journes, se passionnant pour le port Saint-Nicolas. Puis il

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commence sa grande uvre, sortant une bauche magistrale, une de ces bauches o le gnie
flambe, dans le chaos encore mal dbrouill des tons (page 233). Mais il ne fait ensuite que la
gter : Ctait sa continuelle histoire, il se dpensait dun coup, en un lan magnifique ; puis, il
narrivait pas faire sortir le reste, il ne savait pas finir. (page 234). Il revient alors de petites
choses retournant au port Saint-Nicolas, mais son tableau est refus par le jury et il le brle. Une
autre anne se passa pour Claude des besognes vagues. [] Au fond la conscience tenace de son
gnie lui laissait un espoir indestructible, mme pendant les plus longues crises dabattement. (page
235). Il reprend son grand tableau qui tonne Sandoz : au milieu de la Seine une grande barque porte
trois baigneuses dont lune est nue, dune nudit si clatante, quelle rayonnait comme un soleil.
(page 235). Le romancier, qui est le seul de ses anciens amis qui lui soit rest fidle, se demande :
Comment un peintre moderne, qui se piquait de ne peindre que des ralits, pouvait-il abtardir une
uvre en y introduisant des imaginations pareilles? (page 236).
Mais Christine et lui constatent alors quen quatre annes sur les vingt mille francs, il en restait
peine trois mille (page 237). Ils quittent alors leur logement pour habiter dans latelier avec le petit
Jacques qui, malgr ses neuf ans sonns, ne poussait gure vite (page 237). Christine travaille
avec Claude, et, soucieuse de le reconqurir, plutt que de le voir prendre un onreux modle, elle
pose pour lui, acceptant cependant avec rticence le rle de mannequin vivant (page 240) car,
jalouse, elle constate quil naime plus que la femme quil peint, quil cesse de lui parler. Mais aprs
quelques semaines dheureux travail, tout stait gt, il ne pouvait se sortir de sa grande figure de
femme et une anne, deux annes scoulrent, sans que le tableau aboutt, presque termin
parfois, et le lendemain gratt, entirement reprendre : Il se brisait cette besogne impossible de
faire tenir toute la nature sur une toile. Il est victime dun dtraquement hrditaire qui au lieu de
faire un grand homme, allait faire un fou. (page 245). Il en vient crever sa toile, se livrer des
travaux de commerce (page 249) car maintenant il ne reste plus du tout dargent, vagabonder
pour, au passage, cder une fantaisie dIrma Bcot.
Mais, un jour, il retrouve la femme couche de Plein air (page 252), et il reprend ses pinceaux,
faisant remarquer Christine : Ton corps a t bigrement bien (page 254), et lui assnant : Ah !
vois-tu, quand on veut poser, il ne faut pas avoir denfant. (page 255). Sandoz, fidle sa fraternit
dartiste, est venu un jour que Jacques est malade. Contemplant le tableau, il stonne quil doive
partir pour le Salon. Il ressent un attendrissement douloureux devant cette faillite du gnie (page
257), cet avortement superbe (page 259). Il fait part de ses propres doutes de crateur sur lutilit
de ce pnible travail pour la postrit. Et, lissue de cette conversation, Claude renonce envoyer
son tableau.
Le lendemain, Jacques est mort. Claude en fait une tude, et dcide : Je vais envoyer a au Salon.
(page 267)
X

Fagerolles, qui lui fait visiter son petit htel (page 268), preuve de sa russite, et qui est candidat au
jury, promet de faire recevoir son tableau Claude qui feint dabord de se dsintresser de laffaire,
mais participe au vote : feront partie du jury, prsid par Mazel, le dernier rempart de la convention
lgante et beurre (page 274), Fagerolles et Bongrand. Mais Lenfant mort est mal accueilli : Et
les jeunes blaguaient la grosse tte, un singe crev davoir aval une courge, videmment ; et les
vieux, effars, reculaient. tandis que Claude est considr comme un fou qui senttait depuis
quinze ans, un orgueilleux qui posait pour le gnie, qui avait parl de dmolir le Salon, sans jamais y
envoyer une toile possible ! (page 278). Il est donc dabord refus pour tre cependant repch lors
de la rvision gnrale (page 279).
Le vernissage est couru par le Tout-Paris qui fte Fagerolles dont le tableau, Djeuner, est une ple
imitation de Plein air o il a dploy cette forfanterie daudace [] qui bousculait juste assez la
foule, pour la faire se pmer. Une tempte dans un pot de crme. (page 286). Celui de Bongrand,
Lenterrement au village, prouvait la virilit de son dclin (page 288), mais tait un retour
inconscient, fatal, au romantisme tourment dont il tait parti (page 289) que le marchand Naudet
mprise, lui qui nest intress qu satisfaire ses clients amricains. Claude, brl dune vritable
fivre, a du mal trouver sa toile qui, si petite, a t place trs haut, clatait frocement, dans une

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grimace douloureuse de monstre. (page 293), ntait pas mme regarde et, quand elle ltait, ne
recevait que des commentaires horrifis. Sandoz, le rejoignant, se souvient des toiles immenses
rves, des projets faire clater le Louvre ; ctait une lutte incessante, un travail de dix heures par
jour, un don entier de son tre. Et puis, quoi? aprs vingt annes de cette passion, aboutir a,
cette pauvre chose sinistre, toute petite, inaperue, dune navrante mlancolie dans son isolement de
pestifre ! (pages 295-296). Mais il console son ami, lui assure que, grce lui, le Salon est
ensoleill, dune gaiet de printemps. (page 296), que, bientt la grande nature entrerait, car la
brche tait large, lassaut avait emport la routine, dans cette gaie bataille de tmrit et de
jeunesse. (page 297). Claude ne peut dominer son tourment de prcurseur qui sme lide sans
rcolter la gloire (page 297) tandis que ctait Fagerolles, l-haut, que lhaleine gante de Paris
acclamait (page 300), ce qui ne lempche pas dtre repris de cette sorte dhumilit invincible
devant le matre inavou de sa jeunesse dont le muet ddain suffisait en ce moment gter son
triomphe.(page 301). Jory est l aussi, heureux de vivre dans la joie goste de se sentir gras et
victorieux, en face de ce pauvre diable vaincu. (page 302). Et survient Irma Bcot dans son clat
truqu de courtisane fauve mais qui salue ce misrable mal vtu, laid et mpris dun Sans
rancune plein de sous-entendus. (page 304). Quant Mahoudeau, il a pu finalement exposer sa
Baigneuse debout, mais rapetisse (page 305).
Le soir, Christine trouve Claude devant une fentre, tellement pench (page 307) quelle craint quil
nait voulu se jeter par la fentre.

XI

Ds le lendemain, Claude stait remis au travail, toutes ses heures disponibles tant de nouveau
consacres sa grande toile (page 308). Sandoz, qui a devin en lui une cassure irrparable,
cdant la demande de Christine qui voulait larracher son travail, lemmne en des promenades.
Ils dcouvrent ainsi Chane qui tient un stand forain o trnent ses trois tableaux qui sont ses chefs-
duvre, et qui lchait la partie, parce quelle ne nourrissait pas son homme (page 311). Sandoz
lamne aussi Bennecourt chez Dubuche qui se morfond la Richaudire, ayant, aux yeux de son
beau-pre, chou dans ses projets darchitecte : un dsastre, une faillite lamentable, la
banqueroute de lcole devant un maon ! (page 313), et consacrant tous ses soins ses deux
enfants malingres. Et, dans cette localit, il ne restait rien de lui, rien de Christine, rien de leur grand
amour de jeunesse. [] Il lavait bien senti quil naurait point d revenir, car le pass ntait que le
cimetire de nos illusions, on sy brisait les pieds contre des tombes. (page 319). Cette campagne
ingrate, ce Bennecourt tant chri et oublieux, dans lequel ils navaient pas rencontr une pierre qui
et conserv leur souvenir, branlait en lui tous ses espoirs dimmortalit. (page 320). Et dire que
nous le savons, et que notre orgueil sacharne ! conclut Sandoz. Une autre fois, ils tombent sur
Gagnire qui, lui, ne sintresse plus qu la musique.
Sandoz, qui venait de publier un nouveau roman de cette srie qui tait le grand travail de sa vie,
qui soulevait une certaine rumeur de succs (page 324), convaincu que certains critiques
naccepteraient jamais sa formule littraire, ses bonshommes physiologiques voluant sous
linfluence des milieux, organise un de ses dners du jeudi (page 322). Y viennent Jory et Mathilde,
quil a pouse, le journaliste prtendant ntre pour rien dans un article paru le matin mme dans
sa revue, qui maltraitait le roman (page 326), Gagnire, Mahoudeau. Dubuche et Fagerolles se sont
excuss, et la dcadence de celui-ci fait que ses anciens amis se soulagrent en paroles
mauvaises, se rjouirent de la dbcle qui consternait le monde des jeunes matres. (page 328).
Claude, quant lui, est venu avec Christine mais demeure lointain, les yeux larges et perdus, fixs
l-bas, au loin dans le vide, sur quelque chose qui semblait lappeler. (page 324). Mais il surprend
des propos o Mahoudeau et Gagnire attribuent leur chec au fait quils sont associs lui, ce
grand peintre rat, cet impuissant incapable de mettre une figure debout, malgr son orgueil. (page
333) qui, pour Jory, est un grand toqu ridicule, quon enfermera un de ces quatre matins. Sandoz
voit svanouir sa chimre dternelle amiti (page 334) qui lui avait fait mettre le bonheur dans
quelques amitis choisies ds lenfance, puis gotes jusqu lextrme vieillesse. (page 337).

6
Au retour chez eux, Claude, minuit pass, prtend Christine avoir faire une course (page
338). Elle le suit alors quil descend vers la Seine, le voit en contemplation devant lle de la Cit, ce
cur de Paris dont il emportait lobsession partout (page 339), le sent travers par la pense
terrible de la douceur de mourir (page 340) laquelle il ne cde pas.

XII

Cette nuit-l, dans leur lit o il imposait volontaire abstinence, chastet thorique, o il devait aboutir
pour donner la peinture toute sa virilit, Christine ayant la sensation dun vide (page 341)
sveille, et dcouvre Claude travaillant son grand tableau, repris par sa rage impuissante de
cration alors que plus il sy acharnait, et plus lincohrence augmentait (page 342). Mais, cette
fois, il retouche la Femme nue, peignant le ventre et les cuisses en visionnaire affol, que le
tourment du vrai jetait lexaltation de lirrel ; et ces cuisses se doraient en colonnes de tabernacle,
ce ventre devenait un astre, clatant de jaune et de rouge purs (page 343). Aussi se rvolte-t-elle
contre lassassine, qui a empoisonn [sa] vie, qui est sa vraie femme (page 344). Elle limplore :
Si tu ne peux tre un grand peintre, la vie nous reste, ah ! la vie, la vie [] Nest-ce pas trop bte
de ntre que deux, de vieillir dj, et de nous torturer, de ne pas savoir nous faire du bonheur?,
vitupre lart, le Tout-puissant, le Dieu farouche qui nous foudroie et que tu honores (page 345), lui
reproche de brler pour des images, serrer dans ses bras le vide dune illusion ! Le dsir lexaltait,
ctait un outrage que cette abstinence. (page 346). Claude, comme rveill, en vient stonner
davoir peint cette idole dune religion inconnue (page 347) qui le liait de ses membres, de ses
bras nus, de ses jambes nues. (page 348), dans une prise de possession, o elle semblait vouloir
le faire sien. (page 349). Ils se livrent alors lamour avec une rage quils navaient jamais connue.
Mais, au matin, se rveillant de nouveau seule, elle le retrouve dans latelier, pendu la grande
chelle, en face de son uvre manque (page 352).
Christine, ramasse mourante (page 353), victime dune fivre crbrale, tant lhpital, Sandoz
soccupe de loffice funbre lglise Saint-Pierre de Montmartre auquel seuls se prsentent
Bongrand et Mahoudeau et deux vagues parents de Claude. Lenterrement au cimetire de Saint-
Ouen est domin par les rugissements de trains. Pour Sandoz, Claude a t ravag par cette lsion
trop forte du gnie, victime dune poque qui a tremp jusquau ventre dans le romantisme
(page 357), na pas t capable de faire triompher cette notation nouvelle de la lumire, cette
passion du vrai pousse jusqu lanalyse scientifique (page 359), alors quon est impatient de voir
simposer la conqute et lexplication de tout [] la science ne nous a pas encore donn, en cent
ans, la certitude absolue, le bonheur parfait (page 360). Et il se reproche de se rsigner l peu
prs de sentir ses bouquins incomplets et mensongers (page 363), tandis que Claude a t
logique et brave. Il a avou son impuissance et il sest tu. (page 363).

Analyse
Gense

Depuis son intervention, en 1866, en faveur de la peinture de Manet, Zola avait eu lide dcrire un
roman sur les milieux de la peinture. Dans ses premiers projets de 1868 pour les futurs Rougon-
Macquart, il prvoyait un roman qui aurait pour cadre le monde artistique, qui aurait t un tableau
de la fivre dart de lpoque, qui aurait dgag le type du peintre maudit, le hros, Claude Dulac,
tant un autre enfant du milieu ouvrier. Pour prparer son roman, conformment son habitude, il
consulta ses amis (l'architecte Jourdain, le peintre Guillemet), lut des ouvrages techniques, utilisa
surtout ses souvenirs de critique d'art ml la naissance de l'impressionnisme et de sa relation avec
Czanne.
Se plaant dans la ligne du Chef-doeuvre inconnu de Balzac (1832), de Manette Salomon des
Goncourt (1867) et de sa propre nouvelle Madame Sourdis (1880), il pensa successivement

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plusieurs titres : Le travail, Lbauche, Loeuvre dart, Le chef-doeuvre, Les couches du sicle,
Crer, Le vrai, Fin de sicle, Limpossible.

Intrt de laction

Sujet : Luvre est dabord le roman du peintre. Mais cest aussi le roman de lartiste quel que soit
son art, de lartiste maudit, Zola s'inscrivant en crant Claude Lantier dans une tradition illustre par
Balzac (Le chef-d'oeuvre inconnu), Nerval, Baudelaire, Verlaine, Van Gogh. Dans l'bauche, il
crivit : Avec Claude Lantier, je veux peindre la lutte de l'artiste contre la nature, l'effort de la cration
dans l'oeuvre d'art, effort de sang et de larmes pour donner sa chair, faire de la vie : toujours en
bataille avec le vrai et toujours vaincu, la lutte contre l'ange. En un mot, j'y raconterai ma vie entire
de production, ce perptuel accouchement si douloureux ; mais je grandirai le sujet par le drame, par
Claude qui ne se contente jamais, qui s'exaspre de ne pouvoir accoucher son gnie et qui se tue
la fin devant son oeuvre irralise. Aussi le roman est-il autobiographique, non seulement par la
figure de Sandoz qui soppose celle de Claude. Dans une lettre Card, Zola confessa : C'est un
roman o mes souvenirs et mon coeur ont dbord. Il n'avait jamais mis autant de lui-mme que
dans L'oeuvre qui est bien une confession aussi douloureuse qu'authentique.

Droulement : Le roman est divis en douze chapitres. Les chapitres I V sont marqus par les
espoirs, l'idal de Claude, phase euphorique qui se termine avec l'chec de Plein air au Salon des
Refuss. Le chapitre VI est la parenthse de la retraite Bennecourt. Les chapitres VII, VIII, IX, X
couvrent dix annes de lutte avec des alternances d'espoir, d'enthousiasme, de dcouragement, de
dceptions, d'checs. Les deux derniers chapitres dcrivent la descente aux enfers de Claude de
plus en plus isol, enferm dans son monde, proche de la folie, qui aboutit au suicide.
L'uvre prsente le contraste de deux artistes partis en mme temps dont l'un rencontre le succs,
Sandoz, et dont l'autre symbolise l'chec, Claude.

Chronologie : Elle est linaire si on excepte le retour en arrire du chapitre II consacr l'enfance de
Claude et de Pierre Plassans. Mais aucune date nest indique. Le seul vnement historique
voqu est la cration par l'empereur Napolon III du Salon des Refuss en 1863. Par dduction, on
peut dterminer que laction commence en juillet 1862. Par la suite, le roman est rythm par les trois
jeudis chez Sandoz (chapitres III-VII- XI) et par les Salons qui sont annuels, en particulier le Salon
officiel de 1876. Mais il est assez difficile de suivre l'coulement des annes. Un autre repre est
donn par l'ge de Jacques. N en fvrier 1864, il dcde douze ans, donc en 1876. Par
consquent le roman se droule sur une priode assez longue de quatorze ans et Claude se suicide
en 1876, l'ge de trente-six ans.

Zola utilisa le symbolisme assez simple des saisons. Le roman commence en t sous le signe de
l'orage, pour le coup de foudre de l'amour de Claude et de Christine. L'installation Bennecourt dans
le nid d'amour a lieu au printemps. Le dmnagement pour Paris intervient en automne, et le mme
paysage de Bennecourt traduit alors l'ennui, les dsillusions de Claude. Le roman se termine, au
cimetire, dans la bise aigre de novembre.

Point de vue : Zola a adopt la technique du narrateur omniscient qui, parfois, annonce la suite des
vnements.

Intrt littraire

Le roman est marqu par de magnifiques descriptions o Zola lui-mme se fait peintre. Se dtachent
en particulier la beaut et la puissance des pages (100-105) qui sont consacres la description de
Paris : Notre-Dame, colossale et accroupie entre ses arcs-boutants, pareils des pattes au repos,
domine par la double tte de ses tours, au-dessus de sa longue chine de monstre (page 101)

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Intrt documentaire

Le roman offre un tableau de Paris o l'action se droule essentiellement. Claude (comme de


nombreux peintres impressionnistes et comme Zola) est un artiste flneur amoureux de Paris. Les
paysages urbains privilgis et de nombreuses fois dcrits dans le roman sont les quais de la Seine,
l'le de la Cit, l'le Saint-Louis et la butte Montmartre.

Le chapitre II voque l'enfance et la jeunesse de Pierre Sandoz, de Claude Lantier et de Dubuche, les
trois amis insparables, qui sest passe en Provence, Plassans. Cest en ralit Aix- en-Provence.

L'uvre est surtout une enqute sur le monde des arts. Zola consacrant chaque tome des
Rougon-Macquart l'tude d'un milieu, consacra celui-ci au milieu artistique entre 1860 et 1880.
Pour ce faire, il s'est servi de ses souvenirs personnels parce qu'il a t la fois l'acteur et le tmoin
privilgi de cette rvolution artistique mais il a aussi runi dans ses carnets d'enqute une
documentation abondante, surtout sur les techniques de la peinture et de la sculpture.
Il sintressa au travail de l'artiste. plusieurs reprises, il dcrit Claude au travail dans son atelier ou
sur le motif. Zola a l'exprience des sances de pose car il a servi de modle ses amis peintres (voir
son portrait par Manet).
Il est all en reprage sur les lieux privilgis par les peintres de cette poque : les bords de Seine
Bennecourt (auxquels Czanne, Daubigny, Monet, ont consacr plusieurs toiles), Paris, l'le Saint-
Louis, les quais de la Seine, la butte Montmartre (voir les nombreuses descriptions de Paris qui sont
autant de tableaux impressionnistes).
Il dcrivit les Salons qui, chaque anne, constituent le temps fort de la saison artistique. Zola leur a
consacr deux chapitres, le chapitre V qui est consacr au Salon des Refuss cr par les peintres
contestataires non admis au Salon officiel dcrit au chapitre X. Il y excella saisir les ambiances, les
ractions ngatives ou enthousiastes du public, traduire les tendances nouvelles, mesurer
l'volution des mentalits.
Au Salon des Refuss de 1863, est accroch le tableau Plein air : C'tait comme une fentre
brusquement ouverte dans la vieille cuisine au bitume, dans les jus recuits de la tradition, et le soleil
entrait et les murs riaient de cette matine de printemps ! La note claire de son tableau, ce
bleuissement dont on se moquait, clatait parmi les autres. N'tait-ce pas l'aube attendue, un jour
nouveau qui se levait pour l'art?
En 1876, au Salon officiel, Fagerolles prsente avec succs Un djeuner, qui est simple plagiat du
tableau de Claude. Les mmes qui avaient hu celui-ci saluent avec enthousiasme le tableau de
Fagerolles : Deux grosses dames, la bouche ouverte billaient d'aise [...] Il y avait des
merveillements bats, tonns, profonds, gais, austres, des sourires inconscients, des airs
mourants de tte. Alors Claude s'oublia, stupide devant ce triomphe.
Le monde des artistes est divis sur la conception de l'art par une vritable querelle des Anciens et
des Modernes. Les Anciens s'arcboutent sur la tradition, la mythologie la faon de la Vnus de
Cabanel prfre l'Olympia de Manet. Des cadres d'or pleins d'ombre se succdaient, des choses
gourmes et noires, des nudits d'atelier, toute la dfroque classique, l'histoire, le genre, le paysage,
tremps ensemble dans le mme cambouis de la convention. Claude et ses amis au contraire
veulent rvolutionner l'art et l'adapter leur poque : Maintenant il faut autre chose [...] il faut peut-
tre le plein air, une peinture claire et jeune, notre peinture nous, la peinture que nos yeux
d'aujourd'hui doivent faire et regarder. Ce faisant, ils inventent l'impressionnisme.
De plus, il faut compter avec les rivalits et les jalousies personnelles, les succs parfois immrits
des uns, les checs parfois injustes des autres, les plagiats. Cela donne lieu parfois des tractations
sordides comme lorsque Fagerolles fait admettre Claude au Salon par charit.
Zola fait dcouvrir aussi le march de l'art car cest cette poque quil devint spculatif, et le vieux
Malgras, amateur clair, est vinc par Naudet, le spculateur qui investit dans l'art non pour
l'esthtique mais pour la plus-value espre : Il ne s'agissait plus du vieux jeu, de la redingote
crasseuse et du got si fin du pre Malgras. Non, le fameux Naudet [tait] un spculateur, un boursier

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qui se moquait radicalement de la peinture. Il apportait l'unique flair du succs, il devinait l'artiste
lancer, celui dont le talent menteur allait faire prime sur le march bourgeois.

On peut donc se demander si Luvre est un roman cls, sil ny a pas un peintre rel qui se
cache sous Claude. Zola a emprunt des traits ou des pisodes isols la carrire de plusieurs de
ses amis peintres.
Celui auquel on pense demble est Paul Czanne qui a pass son enfance Aix-en-Provence avec
son ami, Zola. De faon semblable, Claude a pass son enfance Plassans o il tait li d'amiti
avec Sandoz. Comme Czanne et Zola, Claude connat des annes difficiles Paris au dbut de sa
carrire. Les premires toiles de Czanne furent, elles aussi, refuses au Salon. Il na t reu au
Salon officiel quen 1882. Or Zola a port des jugements sur l'oeuvre de Czanne qui se sont faits
plus svres au fil des annes. En 1877 : Les toiles si fortes de ce peintre peuvent faire sourire les
bourgeois, elles n'en indiquent pas moins les lments d'un trs grand peintre. Le jour o Paul
Czanne se possdera tout entier, il produira des oeuvres tout fait suprieures. En 1880 : M.
Czanne, un temprament de grand peintre qui se dbat encore dans ses recherches de facture. En
1896 : il distingua les parties gniales d'un grand peintre avort. Aussi Czanne, la lecture de
L'oeuvre, s'est-il reconnu dans le personnage de Claude et n'a-t-il pas apprci d'tre dcrit comme
un gnie avort, un peintre impuissant. La publication du livre a terni une amiti de quarante ans entre
Zola et Czanne.
Mais le tableau Plein air de Claude dont voici la description : C'tait une toile de cinq mtres sur
trois... dans un trou de fort, aux murs pais de verdure, tombait une onde de soleil ; seule,
gauche, une alle sombre s'enfonait avec une tache de lumire, trs loin. L sur l'herbe, au milieu
des vgtations de juin, une femme nue tait couche, un bras sous la tte, enflant la gorge ; et elle
souriait, sans regard, les paupires closes, dans la pluie d'or qui la baignait. Au fond, deux autres
petites femmes, une brune, une blonde, galement nues luttaient en riant, dtachaient, parmi les
verts des feuilles, deux adorables notes de chair. Et, comme au premier plan, le peintre avait eu
besoin d'une opposition noire, il s'tait bonnement satisfait, en y asseyant un monsieur, vtu d'un
simple veston de velours... (page 33) fait songer celui ddouard Manet, Le djeuner sur l'herbe
qui fut montr au Salon des Refuss de 1863, et fit un scandale celui que provoque la toile de
Claude. Pour lvocation quil en fait, Zola sest servi de ses propres souvenirs, ayant probablement
visit le Salon des Refuss en compagnie de Czanne : On ne comprenait pas, on trouvait cela
insens... voil la dame a trop chaud, tandis que le monsieur a mis sa veste de velours de peur d'un
rhume... les chairs sont bleues, les arbres sont bleus, pour sr qu'il l'a pass au bleu, son tableau !
Ceux qui ne riaient pas entraient en fureur : ce bleuissement, cette notation nouvelle de la lumire
semblaient une insulte [...] Plein air, ce fut autour de lui une reprise formidable des cris, des
hues... plein air, oh ! oui plein air, le ventre l'air, tout en l'air, tra la laire ! Cela tournait au scandale
[...] la foule grossissant exprimant toute la somme d'neries, de rflexions saugrenues, de
ricanements stupides et mauvais que la vue d'une oeuvre originale peut tirer l'imbcillit
bourgeoise. (pages127-128). Si Zola lamplifia dans de grandes proportions en accentuant le
burlesque, il ne trahit pas la ralit de laccueil qui fut fait au Djeuner sur lherbe. Le premier motif
du toll fut ces femmes nues auprs dhommes en jaquettes. On raconte que limpratrice, en passant
devant le tableau, dtourna les yeux. On ne tolrait les nymphes dvtues en peinture que dans les
toiles sujets mythologiques ou allgoriques. Ici, la jaquette, la cravate, la canne et les chaussures de
marche des compagnons de ces deux charmantes cratures dissipaient toute quivoque sur la libert
de moeurs qui prsidait aux divertissements du quatuor. La facture ntait pas moins audacieuse. Sur
une construction classique, se dtachait un rendu authentique des chairs, mates, lgrement
bronzes comme dans la ralit ; et, surtout, des notes clatantes de couleurs : les bleus lumineux,
les indigos, les jaunes clairs, lassociation des noirs et des gris dtachs lemporte-pice pour valoir
lun par lautre, dans la transparence verte de la lumire verte des feuilles, sans rien qui en attnut la
complexe harmonie. La peinture moderne naissait de cette dsinvolture.
Les tableaux de Manet et de quelques autres ont encore suscit, aux Salons de 1865 et de 1866, que
Zola a galement vus et comments, les mmes ractions quen 1863. Les comptes rendus satiriques

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et les caricatures de la petite presse exprimainent eux aussi, leur manire, lincomprhension du
public, avec des plaisanteries identiques celles que suscite ici Plein air.

Zola a dit de Manet, qui a fait son portrait et l'illustration de Nana, quil tait le coeur le plus net,
celui qui a montr la personnalit la plus fine et la plus originale.
Le romancier sest inspir aussi de Claude Monet qui, comme Claude Lantier, fit des recherches sur
les variations de la lumire, peignant des sries : La cathdrale de Rouen, Les meules et, plus
tard, Les nymphas, qui souffrit et persista dans un labeur forcen. La dernire toile de Claude peut
faire penser aux Dchargeurs de charbon de Monet. Ont apport dautres lments dautres peintres
de lcole d'Argenteuil : Pissaro (pour Zola, un des trois ou quatre peintres de ce temps), Fantin-
Latour (Zola est prsent dans sa toile Un atelier aux Batignolles), Bazille, mais aussi Jonkind,
Renoir, Gustave Moreau (qui aurait inspir, dans la dernire toile symboliste de Claude, la troisime
[femme], toute nue, la proue, d'une nudit si clatante qu'elle rayonnait comme un soleil.)
Ces lments, Zola les a concentrs artificiellement pour crer une destine dfinie depuis longtemps
comme tragique, en conformit avec lintention gnrale de la srie des Rougon-Macquart. Ainsi,
Claude est un personnage composite inspir par des peintres rels, mais qui demeure un personnage
de fiction.

Avec Claude, Zola fit le portrait d'un de ces artistes maudits dont les exemples sont nombreux
(Baudelaire, Nerval, Verlaine, Van Gogh) et dont le talent n'a t reconnu qu'aprs leur mort.

Le roman suit aussi lvolution du romancier Pierre Sandoz, meilleur ami de Claude Lantier. Elle est
directement calque sur celle mme de Zola. Il lui prta ses traits, sa vie et ses ides. D'aprs le
portrait de Zola vingt-deux ans peint par Czanne, et la description physique de Sandoz : un
garon de vingt-deux ans trs brun la tte ronde et volontaire, au nez carr, aux yeux doux dans un
masque nergique, entour d'un collier de barbe naissante, on remarque une grande ressemblance
physique entre eux.
De plus, leur vie sont pratiquement semblables. Ils sont tous deux originaires de Provence, Zola vient
exactement dAix-en-Provence, alors que Sandoz vient de Plassans (ville imaginaire que Zola situe en
Provence et qui ressemble beaucoup Aix). Ils partagent des souvenirs d'enfance, de leur fivre de
littrature et d'art, de leur romantisme dalors : Et nos tendresses, en ce temps-l, taient avant tout
les potes [...] nous avions des livres dans nos poches [...] Victor Hugo rgna sur nous [...] un de nous
apporta un volume de Musset. - Sandoz avait toujours dans sa poche le livre d'un pote. Leur
pre est dcd dans leur jeunesse (Sandoz fut le fils d'un rfugi espagnol qui tait la tte d'une
papeterie), laissant leur pauvre mre dans une situation financire trs difficile : Le pre de Sandoz
[...] tait mort [...] laissant sa veuve une situation si complique. La vie fut difficile avec sa mre
Paris o il fut employ la mairie du Ve arrondissementeur mre souffrit d'une paralysie lente : La
mre de Sandoz [...] souffrant d'une paralysie lente, puis ne pouvant subvenir leurs besoins, ils
sont, avec leur mre, monts Paris afin dy trouver du travail : Elle s'tait rfugie avec son fils,
qui la soutenait d'un maigre emploi, ce que fit galement Zola. Ensuite, Sandoz dmissionna de son
maigre emploi pour entrer dans le journalisme, tout comme Zola : Il s'tait lanc dans le journalisme.
Il y gagnait plus largement sa vie [...] Le journalisme n'est qu'un terrain de combat. (chapitre VI). la
suite de cette augmentation de salaire, Zola quitta la rive gauche, comme Sandoz : Il venait
d'installer sa mre dans une petite maison des Batignolles. La description de la maison de Sandoz
est celle, trs exacte, de son petit pavillon rue de la Condamine. Il donna au chien de Sandoz le nom
de son propre chien qu'il eut en 1870 : Bertrand. La mre de Zola mourut en octobre 1880, et celle de
Sandoz en 1875 l'automne galement. Puis il entra dans la carrire littraire, mettant la mme
ardeur au travail que Zola dont la devise tait Nulla dies sine linea (Pas un jour sans une ligne).
La dernire phrase du roman, prononce par Sandoz, est Allons travailler. Il a, comme Zola, la
volont de renouveler la littrature : Lui aussi se dsesprait d'tre n au confluent de Balzac et de
Hugo. Zola fit mme de Sandoz le porte-parole de son naturalisme : lui-mme percevait la vie
comme un mcanisme et une somme d'nergies, tandis que la matire s'emplit d'un souffle vital. Le
rsultat est un panthisme gnral fond sur une prise en considration des forces de la vie et du

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mouvement, son personnage l'exprime ainsi : Ah, que ce serait beau, si l'on donnait son existence
entire une oeuvre, o l'on tcherait de mettre les choses, les btes, les hommes, l'arche immense
[...] bien sr, c'est la science que doivent s'adresser les romanciers, elle est l'unique source
possible. Son projet de romancier est celui mme de Zola : Ah ! que ce serait beau si l'on donnait
son existence entire son oeuvre, o l'on tcherait de mettre les choses, les btes, les hommes,
l'arche immense [...] le grand tout, sans haut ni bas, ni sale, ni propre. Bien sr, c'est la science que
doivent s'adresser les reomanciers et les potes. Il veut tudier l'homme tel qu'il est non plus le
pantin mtaphysique mais l'homme physiologique dtermin par le milieu. Il affirme : La philosophie
n'y est plus, la science n'y est plus, nous sommes des positivistes, des volutionnistes. Son oeuvre
sera, elle aussi, une saga en plusieurs romans : Je vais prendre une famille, et j'en tudierai les
membres, un un, d'o ils viennent, o ils vont [...] D'autre part, je mettrai mes bonshommes dans
une priode historique dtermine ce qui me donnera le milieu et les circonstances [...] une srie de
bouquins, quinze, vingt bouquins... (chapitre VI), ce qui dfinit videmment Les Rougon-Macquart.
Et, de mme que, pour chacun de ses ouvrages, Zola se livra une enqute prparatoire, Sandoz
avait des notes chercher pour son roman. Comme Zola, il ne craint pas les audaces de langage,
a la conviction que tout doit se dire, qu'il y a des mots abominables comme des fers rouges, qu'une
langue s'est enrichie de ces bains de force et surtout l'acte sexuel. Qu'on se fcht, il l'admettait
aisment mais il aurait voulu qu'on lui ft l'honneur de comprendre et de se fcher pour ses audaces
non pour les salets imbciles qu'on lui prtait. Il connut bien des inquitudes : Si tu savais ! si je te
disais dans quels dsespoirs, au milieu de quels tourments ! moi que l'imperfection de mon oeuvre
poursuit jusque dans le sommeil ! moi qui ne relis jamais mes pages de la veille de crainte de les
trouver si excrables que je ne puisse trouver ensuite la force de travailler. (chapitre VII) - Eh bien
moi, je m'accouche avec les fers [...] mon Dieu, que d'heures terribles ds le jour o je commence un
roman ! [...] le travail a pris mon existence, peu peu il m'a vol ma mre, ma femme, tout ce que
j'aime.... (chapitre IX). La publication de son premier roman fut loccasion dun gorgement, un
massacre, toute la critique hurlant ses trousses... (chapitre VII). Mais une des thories de Zola tait
que les crateurs rencontrent au dbut de leur carrire une forte rsistance ; il prtendait que c'tait
une rgle absolue, sans exception ; Sandoz la formule ainsi : L'insulte est saine, c'est une mle
cole que l'impopularit, rien ne vaut, pour vous entretenir en souplesse et en force, la hue des
imbciles. Mais vinrent enfin les succs : L'crivain venait de publier un nouveau roman [...] il se
faisait enfin autour de ce dernier, cette rumeur du succs qui consacre un homme... (chapitre XI).
La ressemblance de Zola et de Sandoz tient aussi la prsence dans Loeuvre de deux
personnages qui reprsentent des amis denfance : Claude Lantier, qui rappelle Paul Czanne, et
Dubuche, qui rappelle Baille. Aprs l'chec de Plein air, Claude s'enfuit Bennecourt, localit sur
les bords de la Seine, facilement accessible en chemin de fer, o Zola fit lui-mme plusieurs sjours
en 1866 avec Czanne, o il loua une maison et o il revint tous les ans jusquen 1871 (et o il
retourna peut-tre pour la prparation de Luvre) et qui est proche d'Argenteuil, de Vernon, de
Giverny, lieux frquents par de nombreux peintres impressionnistes en particulier de Claude Monet.
Zola avait bien prvu mettre dans L'oeuvre : Ma jeunesse au collge et dans les champs. Baille,
Czanne. Tous les souvenirs de collge : camarades, professeurs, quarantaine, amitis trois.
Dehors, chasses, baignades, promenades, lectures, familles des amis. Paris, nouveaux amis.
Arrive de Baille et de Czanne. Nos runions du jeudi. Paris conqurir, promenades. Les muses.

On peut s'tonner que le roman ne fasse aucune allusion aux vnements historiques qui ont eu lieu
en 1870 : la guerre franco-prussienne, la Commune. Zola semble rpondre cette objection par cette
remarque propos des artistes : Cela n'allait point sans un immense mpris de ce qui n'tait pas
leur art, le mpris de la fortune, le mpris du monde, le mpris de la politique surtout.

Intrt psychologique

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Loeuvre est le roman le plus autobiographique de Zola qui sy est peint surtout travers Sandoz
mais aussi travers Claude.

Zola fit de Sandoz un parfait ami qui soutient constamment Claude et qui reoit le jeudi ses amis
artistes comme lui-mme le faisait dans sa proprit de Mdan. Ses dmnagements successifs
montrent son ascension sociale et son embourgeoisement. Dabord, en juillet 1862, dans son petit
logement du quatrime rue d'Enfer qui se composait d'une salle manger, d'une chambre coucher
et d'une troite cuisine, il reut Claude, Mahoudeau, Fagerolles, Gagnire, Jory, Dubuche. Puis, en
novembre 1866, aux Batignolles, rue Nollet, dans un petit pavillon gay dj d'un commencement de
bien-tre et de luxe, il y avait, avec sa femme, Henriette, Claude, Jory, Gagnire, Mahoudeau,
Dubuche, Fagerolles. Enfin, en novembre 1876, dans son appartement de la rue de Londres o ils ont
de vieux meubles, de vieilles tapisseries, des bibelots, des lampes de vieux Delft, signes de son
embourgeoisement aprs les premiers succs littraires, o il reoit en jaquette, tandis quHenriette
porte une robe de satin noire, sont prsents Claude et Christine, Jory et Mathilde, Mahoudeau,
Gagnire ; Fagerolles sest excus ; Dubuche est absent ( cause de la maladie de sa fille) : on
constate la prsence des femmes, le lchage de certains. Le menu ne montre aucun raffinement,
mais Zola lui a donn son got pour la bonne chre. Latmosphre est la gaiet, la fraternit,
lenthousiasme, aux espoirs. Ils sont heureux dtre amis, de vivre de la mme ide, de marcher au
feu ensemble. Cependant, Claude sent quelque chose se rompre, prouve un malaise : Il les sentait
changs [...] Aujourd'hui la bataille commenait ; la fissure tait l, la fente peine visible qui avait
fl les vieilles amitis jures. Puis, sous les coups de l'volution diffrente de chacun, des russites
et des checs, des rivalits, des jalousies, des trahisons, du heurt entre le ralisme et l'idal, cest la
dbandade : C'tait le sauve-qui-peut, les derniers liens qui se rompaient dans la stupeur de se voir
tout d'un coup trangers, la vie les avait dbands [...] Ah ! la bande lamentable, quel bilan pleurer
aprs cette banqueroute du coeur.

Par contraste avec Sandoz, Claude est un artiste la personnalit fragile, au tempraments
exacerb. Cest quil est le fils de Gervaise et de Lantier, les alcooliques quon voit dans
L'assommoir, le frre d'tienne quon voit dans Germinal et de Jacques, l'assassin quon voit dans
La bte humaine, le demi-frre de Nana, la prostitue. Fils de Gervaise, il gardait seulement au
coeur la plaie secrte de la dchance de sa mre que des hommes mangeaient ou poussaient au
ruisseau. Il est marqu par son hrdit sur laquelle Zola insiste lourdement pour expliquer son
comportement qui fait de lui un gnie nvros : Il s'affolait davantage en s'irritant de cet inconnu
hrditaire qui parfois lui rendait la cration heureuse et parfois l'abtissait de strilit. - Sans
doute il souffrait dans sa chair, ravag par cette lsion trop forte du gnie, trois grammes en plus ou
trois grammes en moins, comme il disait, lorsqu'il accusait ses parents de l'avoir si drlement bti. -
Le dsquilibre des nerfs dont il souffrait, le dtraquement hrditaire qui pour quelques grammes
de substance en plus ou en moins, au lieu de faire un grand homme allait faire un fou. Du fait de
cette hrdit, son fils Jacques sera hydrocphale.
Son temprament est sans cesse cartel entre le spleen et l'idal. Sa sensibilit est exacerbe :
De cette fivre chaude, il tait tomb dans un abominable dsespoir, une semaine d'impuissance et
de doute, toute une semaine de torture.... Il connat des accs de violence, lacrent des toiles :
Quand la toile lui revint, il prit un couteau et la fendit - Le poing avait tap en plein dans la gorge
de l'autre, un trou bant se creusait l. Enfin, elle tait donc tue !
Il est un artiste et, selon Zola, l'artiste constitue un tre part au mme titre que le prtre, la
prostitue et l'assassin. Il est le vrai artiste pour qui l'art est une religion laquelle il a tout sacrifi :
Quand il s'agit de cette sacre peinture, j'gorgerais pre et mre. Perfectionniste, sa recherche
du chef-d'oeuvre l'empche de terminer ses toiles : Il ne savait pas finir ; son impuissance
recommena. La mort de son enfant lui fournit le sujet de son tableau, L'enfant mort, qui traduit
son dsespoir, son obsession de la mort. Le rtrcissement du cadre rvle son impression d'touffer.
Il ne voit dans ses modles que la reprsentation de la Beaut ; si, pour les besoins de son art, il
frquente des modles aux moeurs assez libres (Irma Bcot), dans la vie prive, il est trs chaste et

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timide avec les femmes. Cependant, sil est reconnu par ses pairs, il demeure incompris du public
auquel il lance : Ris donc, ris donc grande bte jusqu' ce que tu tombes nos genoux. et lui-
mme puisquil a dclar : Avec Claude, je veux peindre la lutte de l'artiste contre la nature, l'effort
de la cration dans l'oeuvre d'art, effort de sang et de larmes pour donner sa chair, faire de la vie. En
un mot, j'y montrerai ma vie intime de production, ce perptuel accouchement si douloureux... Il est
le prcurseur qui sme l'ide sans rcolter la gloire. Sandoz essaie de le rconforter : Regarde, tu
devrais tre fier, car c'est toi le vritable triomphateur du salon cette anne. Il n'y a pas que
Fagerolles qui te pille, tous maintenant t'imitent, tu les as rvolutionns depuis ton Plein air dont ils
ont tant ri....Regarde ! en voil encore un de Plein air, en voil un autre, et ici et l-bas, tous, tous !...
l'art de demain sera le tien, tu les as tous faits. Mais Claude rtorque : Qu'est-ce que a me fout
de les avoir faits, si je ne me suis pas fait moi-mme.
Est-il un gnie ou un fou? cause de son temprament, ses amis qui, au dbut le considraient
comme leur matre, finissent par le lcher, le considrant un fou qui s'enttait depuis quinze ans, un
orgueilleux qui posait pour le gnie, un rat, un impuissant, un incapable, un grand toqu ridicule
qu'on enfermera un de ces quatre matins. Sa peinture traduit son drame personnel. Sa premire
toile, Plein air, est une grande toile qui traduit son enthousiasme, son apptit de vivre. Il devient
ainsi le novateur gnial de l'cole de Plein air. Il se livre des recherches sur les couleurs, sur la
lumire.
Quinze ans ans plus tard, copi par Fagerolles dont le tableau est applaudi par le public, il connat le
tourment du prcurseur qui sme l'ide sans rcolter la gloire . Dou dune lucidit prmonitoire :
Je prfre peindre et en mourir. - Oui, ce devait tre cela le dtraquement hrditaire qui au lieu
de faire un grand homme allait faire un fou. , il va de la folie au suicide.
Son chec est double : la fois sur le plan artistique et dans sa vie prive. Lartiste ne savait pas
finir , souffrait dune impuissance chronique, son perfectionnisme l'empchant de se satisfaire : il
vise chaque fois la perfection du chef-d'oeuvre jusqu'au moment o, dans un accs de colre et de
dcouragement, il se met lacrer sa toile. Son chec se lit aussi dans la dchance matrielle,
l'existence misrable dans son atelier de la butte Montmartre, son impossibilit communiquer y
compris avec Christine et le suicide final : Claude s'tait pendu la grande chelle, en face de son
oeuvre manque [...] la Femme rayonnait avec son clat symbolique d'idole, la peinture triomphait,
seule immortelle et debout.

Christine est la sensuelle pudique, si ardente lamour, les lvres gonfles de cris, et si discrte
ensuite, si muette sur ces choses, ne voulant pas en causer, dtournant la tte avec des sourires
confus. Mais le dsir lexaltait, ctait un outrage que cette abstinence. (page 346). Mais elle accepte
de poser nue pour Claude qui est dsespr de ne pouvoir terminer la femme de son tableau. Cest
quelle laime jusqu se sacrifier. Mais, si elle garde longtemps une gentillesse complaisante, une
rsignation un peu falote, la fin, elle laisse clater son exaspration, se rebelle.

On peut considrer comme un personnage le tableau, avec lequel lartiste est uni comme avec une
femme (et qui rend jalouse Christine), qui le fait souffrir car il voudrait atteindre la perfection, qui le
domine jusqu' le pousser au suicide.

Intrt philosophique

Le roman est une apologie du travail dont la vertu est affirme dans la dernire parole du roman,
prononce par Sandoz aprs l'enterrement de Claude : Allons travailler.
Le roman sinterroge sur la cration artistique qui est vue comme une mystrieuse alchimie entre la
vie et l'imagination. Pour Zola est vritablement artiste celui qui renouvelle notre regard sur le monde.
Il a avec son oeuvre des relations vritablement charnelles.
Loeuvre d'art, couronne par le chef-d'oeuvre, symbolise une certaine victoire de l'tre humain sur le
temps et la mort. Si l'artiste est mortel, l'oeuvre est immortelle.

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Mais est montr le danger du rve : il coupe de la ralit ; il ne peut que conduire la dsillusion,
voire la mort, ceux qui s'y laissent aller, comme Claude Lantier, qui prfre sa femme bien relle la
figure du tableau quil peint.
Et L'uvre, roman de l'chec, impose une vision pessimiste. Certes, Sandoz russit, mais il a
sacrifi sa vie pour accoucher son oeuvre avec les fers ; Fagerolles obtient la clbrit, mais il a
trahi l'idal de sa jeunesse ; Dubuche a le courage et la lucidit d'avouer : Jai rat ma vie comme
lont fait Mahoudeau, Chaine et, surtout Claude.

Destine de loeuvre

L'oeuvre fut le quatorzime volume de la srie des Rougon-Macquart. Ce fut le roman de la


maturit de Zola qui avait quarante-six ans, qui s'accorda un coup d'oeil rtrospectif sur sa carrire et
put se dire que l' uvre tait faite, constitue par la succession de ses romans.
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Analyse du passage
allant de Maintenant, il faut autre chose faire clater le Louvre !"
(pages 45-47, chapitre II)

Claude Lantier travaille son tableau, Plein air. Pour lui conomiser les frais d'un modle, son ami,
Pierre Sandoz, accepte de poser pour lui. Pendant les longues heures de pose, les deux amis
changent leurs espoirs, leurs projets artistiques, s'enflamment dans leur dsir commun de
rvolutionner l'art de leur temps :
Maintenant, il faut autre chose Ah ! quoi ? je ne sais pas au juste ! Si je savais et si je pouvais, je
serais trs fort. Oui, il n'y aurait plus que moi Mais ce que je sens, c'est que le grand dcor
romantique de Delacroix craque et s'effondre ; et c'est encore que la peinture noire de Courbet
empoisonne dj le renferm, le moisi de l'atelier o le soleil n'entre jamais Comprends-tu, il faut
peut-tre le soleil, il faut le plein air, une peinture claire et jeune, les choses et les tres tels qu'ils se
comportent dans la vraie lumire, enfin je ne puis pas dire, moi ! notre peinture nous, la peinture
que nos yeux d'aujourd'hui doivent faire et regarder.
Sa voix s'teignit de nouveau, il bgayait, n'arrivait pas formuler la sourde closion d'avenir qui
montait en lui. Un grand silence tomba, pendant qu'il achevait d'baucher le veston de velours,
frmissant.
Sandoz l'avait cout, sans lcher la pose. Et, le dos tourn, comme s'il et parl au mur, dans un
rve, il dit alors son tour : "Non, non, on ne sait pas, il faudrait savoir Moi, chaque fois qu'un
professeur a voulu m'imposer une vrit, j'ai eu une rvolte de dfiance, en songeant : "Il se trompe
ou il me trompe." Leurs ides m'exasprent, il me semble que la vrit est plus large Ah ! que ce
serait beau, si l'on tchait de mettre les choses, les btes, les hommes, l'arche immense ! Et pas
dans l'ordre des manuels de philosophie, selon la hirarchie imbcile dont notre orgueil se berce ;
mais en pleine coule de la vie universelle, un monde o nous ne serions qu'un accident, o le chien
qui passe, et jusqu' la pierre des chemins, nous complteraient, nous expliqueraient ; enfin, le grand
tout, sans haut ni bas, ni sale ni propre, tel qu'il fonctionne Bien sr, c'est la science que doivent
s'adresser les romanciers et les potes, elle est aujourd'hui l'unique source possible. Mais, voil ! que
lui prendre comment marcher avec elle? Tout de suite je sens que je patauge Ah ! si je savais, si je
savais, quelle srie de bouquins je lancerais la tte de la foule !"
Il se tut, lui aussi. L'hiver prcdent, il avait publi son premier livre, une suite d'esquisses aimables,
rapportes de Plassans, parmi lesquelles quelques notes plus rudes indiquaient seules le rvolt, le
passionn de vrit et de puissance.Et, depuis, il ttonnait, il s'interrogeait dans le tourment des ides
confuses encore qui battaient son crne. D'abord, pris de besognes gantes, il avait eu le projet
d'une gense de l'univers, en trois phases : la cration, rtablie d'aprs la science ; l'histoire de
l'humanit, arrivant son heure jouer son rle, dans la chane des tres ; l'avenir, les tres se
succdant toujours, achevant de crer le monde par le travail sans fin de la vie. Mais il s'tait refroidi

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devant les hypothses trop hasardes de cette troisime phase ; et il cherchait un cadre plus
resserr, plus humain, o il ferait tenir pourtant sa vaste ambition.
"Ah ! tout voir et tout peindre ! reprit Claude, aprs un long intervalle. Avec des lieues de murailles
couvrir, dcorer les gares, les halles, les mairies, tout ce qu'on btira, quand les architectes ne seront
plus des crtins ! Et il ne faudra que des muscles et une tte solides, car ce ne sont pas les sujets qui
manqueront....Hein? la vie telle qu'elle passe dans les rues, la vie des pauvres et des riches, aux
marchs, aux courses, sur les boulevards, au fond des ruelles populeuses ; et tous les mtiers en
branle ; et toutes les passions remises debout, sous le plein jour ; et les paysans, et les btes, et les
campagnes !...On verra, on verra, si je suis pas une brute ! Oui ! toute la vie moderne ! Des fresques
hautes comme le Panthon ! Une sacre suite de toiles faire clater le Louvre !"

On distingue trois voix dans le texte : celle du narrateur omniscient qui intervient surtout lorsqu'il
rsume le dbut de carrire de Sandoz, qui joue le rle du commentateur, de la voix off au cinma ou
des didascalies au thtre : il bgayait, n'arrivait pas formuler - un grand silence tomba... ;
celles des deux amis qui ne dialoguent pas vraiment (en tmoigne l'attitude de Pierre : le dos tourn,
comme s'il et parl un mur) mais font de longues tirades pour exprimer voix haute leurs rves
(mot qui revient deux occasions) qui se rejoignent. Ils rvlent un mlange d'enthousiasme
(vocabulaire : exaltation, envole, passion, passionn ; points dexclamation ; style
anaphorique et lyrique), dambition (vocabulaire hyperbolique : fresques gantes, vaste ambition,
tout voir, tout peindre) et d'incertitude (la difficult accoucher de l'avenir : la sourde closion de
l'avenir ; les hsitations : points de suspension, silence, bgaiement, il ttonnait - ides confuses
encore - n'arrivait pas formuler ; les interrogations : quoi? - comment? ; lemploi des
conditionnels : il faudrait savoir - que ce serait beau... - si je savais, si je pouvais ; la restriction
: peut-tre).
Pour cette rvolution artistique, peinture et littrature doivent marcher du mme pas. Les deux
crateurs condamnent la tradition, les modles du pass, le romantisme (Delacroix), le ralisme de
Courbet (la peinture noire). Ils revendiquent la modernit (aujourd'hui, maintenant, toute la vie
moderne, les gares, les halles, la science), la cration et non l'imitation (autre chose - faire
clater le Louvre). Ils annoncent de nouveaux courants : en peinture, limpressionnisme (il faut le
plein air, une peinture claire et jeune) ; en littrature, le naturalisme (le grand tout, sans haut ni bas,
ni sale ni propre ; quelle srie de bouquins je lancerais !
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Analyse du passage
allant de Saisi, immobile de joie le fond de la misre humaine.
(page 115, chapitre IV)

Malgr sa pudeur, Christine accepte de poser nue pour Claude qui est dsespr de ne pouvoir
terminer la femme de son tableau, Plein air. Il avait dj peint la tte de Christine la nuit de leur
premire rencontre.

Saisi, immobile de joie, lui la regarda se dvtir. Il la retrouvait. La vision rapide, tant de fois
voque, redevenait vivante. C'tait cette enfance, grle encore, mais si souple, d'une jeunesse si
frache ; et il s'tonnait de nouveau ; o cachait-elle cette gorge panouie, qu'on ne souponnait point
sous la robe? Il ne parla pas non plus, il se mit peindre dans le silence recueilli qui s'tait fait.
Durant trois longues heures, il se rua au travail, d'un effort si viril qu'il acheva d'un coup une bauche
superbe du corps entier. Jamais le corps de la femme ne l'avait gris de la sorte, son coeur battait
comme devant une nudit religieuse. Il ne s'approchait point, il restait surpris de la transfiguration du
visage, dont les mchoires un peu massives et sensuelles s'taient noyes sous l'apaisement tendre
du front et des joues. Pendant trois heures, elle ne remua pas, elle ne souffla pas, faisant le don de
sa pudeur, sans un frisson, sans une gne.Tous deux sentaient que, s'ils disaient une seule phrase,
une grande honte leur viendrait. Seulement, de temps autre, elle ouvrait ses yeux clairs, les fixait

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sur un point vague de l'espace, restait ainsi un instant sans qu'il pt rien y lire de ses penses, puis
les refermait, retombait dans son nant de beau marbre, avec le sourire mystrieux et fig de la pose.
Claude, d'un geste, dit qu'il avait fini ; et, redevenu gauche, il bouscula une chaise pour tourner le dos
plus vite ; tandis que, trs rouge, Christine quittait le divan. En hte, elle se rhabilla, dans un
grelottement brusque, prise d'un tel moi, qu'elle s'agrafait de travers, tirant ses manches, remontant
son col, pour ne plus laisser un seul coin de sa peau nue. Et elle tait enfouie au fond de sa pelisse,
que, lui, le nez toujours contre le mur, ne se dcidait pas risquer un regard. Pourtant il revint vers
elle, ils se contemplrent, hsitants, trangls d'une motion qui les empcha encore de parler. tait-
ce donc de la tristesse, une tristesse infinie, inconsciente et innomme? car leurs paupires se
gonflrent de larmes, comme s'ils venaient de gter leur existence, de toucher le fond de la misre
humaine.

Le premier paragraphe est consacr au peintre et son modle, le second, lamour naissant. Les
deux scnes sont muettes : aucune parole nest change entre Christine et Claude.

I - Le peintre et son modle : Le contraste est frappant entre l'agitation cratrice de Claude et
l'immobilit de Christine qui pose. Pour lui, on lit : il se rua au travail - gris - son coeur battait -
joie. Pour elle, on lit : elle ne remua pas, elle ne souffla pas - fixa un point vague de l'espace -
nant de beau marbre - sourire mystrieux et fig de la pose.
Cette scne initiale est symbolique des relations futures entre Christine et Claude. Elle n'existe que
dans le regard du peintre qui la considrera toujours comme un sujet peindre. Elle sera statufie.
Mais l'art dvore la vie. La situation est ambigu : lhomme est habill, la femme est nue. On en
peroit la sensualit : se dvtir, gorge panouie. Mais, malgr sa pudeur, Christine nest pas
trouble (sans un frisson, sans une gne car Claude travaille dans un silence recueilli - elle a une
nudit religieuse. Ce vocabulaire montre que, pour Claude, l'art est une religion et quil ne voit dans
ses modles que la reprsentation de la Beaut.
II - Lamour naissant : Les deux personnages passent du monde de l'art la vie relle. Ils
redeviennent deux jeunes gens timides et pudiques. Do le trouble, la gne, la maladresse ; chez
Claude (gauche - bouscula une chaise) ; chez Christine (rouge - grelottant - moi -
s'agrafait de travers) ; tous les deux sont hsitants, trangls d'motion. Ils se font laveu de
leur amour : ils se contemplrent - motion qui les empcha de parler - il la baisa au front. Le
paradoxe de Claude, cest que, pour les besoins de son art, il frquente des modles aux moeurs
assez libres (Irma Bcot), mais que, dans la vie prive, il est trs chaste et timide avec les femmes.
Mais cet amour nat sous le signe du malheur : ils ont de mauvais pressentiments (tristesse infinie
inconsciente - comme s'ils venaient de gter leur existence, de toucher le fond de la misre
humaine) ; le narrateur omniscient anticipe sur les malheurs futurs du couple. Il faut rappeler que les
deux jeunes gens s'taient rencontrs sous le signe de l'orage.
Plus tard (pages 239-244 ; pages 254-255), Christine vieillie pose nouveau pour Claude et subit ses
commentaires acerbes sur sa beaut envole.
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Analyse du passage
allant de Nom de Dieu ! dans une contemplation navre.
(pages 224-225, chapitre VIII)

Le jour de son mariage, Claude rend visite au sculpteur Mahoudeau au moment o il dmoule la
statue qu'il doit prsenter au Salon. Celle-ci s'croule au grand dsespoir de l'artiste.

Nom de Dieu ! a se casse, elle se fout par terre !"


En dgelant, la terre avait rompu le bois trop faible de l'armature. Il y eut un craquement, on entendit
des os se fendre. Et lui, du mme geste d'amour dont il s'enfivrait la caresser de loin, ouvrit les
deux bras, au risque d'tre tu sous elle. Une seconde, elle oscilla, puis s'abattit d'un coup, sur la
face, coupe aux chevilles, laissant ses pieds colls la planche.

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Claude s'tait lanc pour le retenir.
"Bougre ! Tu vas te faire craser !"
Mais tremblant de la voir s'achever sur le sol, Mahoudeau restait le mains tendues. Et elle sembla lui
tomber au cou, il la reut dans son treinte, serra les bras sur cette grande nudit vierge qui s'animait
comme sous le premier veil de la chair. Il y entra, la gorge amoureuse s'aplatit contre son paule, les
cuisses vinrent battre les siennes tandis que la tte, dtache, roulait par terre. La secousse fut si
rude qu'il se trouva emport, culbut jusqu'au mur ; et, sans lcher ce tronon de femme, il demeura
tourdi, gisant prs d'elle.
"Ah ! bougre", rptait furieusement Claude qui le croyait mort. Pniblement Mahoudeau s'agenouilla
et il clata en gros sanglots. Dans sa chute, il s'tait seulement meurtri le visage. Du sang coulait
d'une de ses joues, se mlant ses larmes.
"Chienne de misre, va ! Si ce n'est pas se ficher l'eau que de ne pouvoir seulement acheter deux
tringles !... Et la voil ! la voil !..."
Ses sanglots redoublaient, une lamentation d'agonie, une douleur hurlante d'amant devant le cadavre
mutil de ses tendresses. De ses mains gares, il en touchait les membres, pars autour de lui, la
tte, le torse, les bras qui s'taient rompus ; mais surtout la gorge dfonce, ce sein aplati, comme
opr d'un mal affreux, le suffoquait, le faisait revenir toujours l, sondant la plaie, cherchant la fente
par laquelle la vie s'en tait alle ; et ses larmes sanglantes ruisselaient, tachaient de rouge les
blessures.
"Aide-moi donc,bgaya-t-il, on ne peut pas la laisser comme a."
L'motion avait gagn Claude et ses yeux se mouillaient eux aussi, dans sa fraternit d'artiste. Il
s'empressa mais le sculpteur, aprs avoir rclam son aide, voulait tre seul ramasser ces dbris,
comme s'il et craint pour eux la brutalit de tout autre. Lentement, il se tranait genoux, prenait les
morceaux un un, les couchait, les rapprochait sur une planche. Bientt la figure fut de nouveau
entire, pareille une de ces suicides d'amour qui se sont fracasses du haut d'un monument et
qu'on recolle, comiques et lamentables pour les porter la morgue. Lui, retomb sur le derrire
devant elle, ne la quittait pas du regard, s'oubliait dans une contemplation navre.

Cette scne, qui montre l'croulement des rves de Mahoudeau, mle le rcit et le discours au style
direct qui nous rend plus sensible le drame.
Elle fait voir les relations charnelles entre l'artiste et son oeuvre. Mahoudeau est littralement
mari avec la statue qui est personnifie et dont la chute est dcrite comme une agonie et une
mort (vocabulaire de la morbidit : os, sein opr comme d'un mal affreux, plaie par laquelle la
vie s'en tait alle, blessure, cadavre, suicide ; vocabulaire amoureux : geste d'amour, il
s'enfivrait la caresser, treinte, veil de la chair, gorge amoureuse, douleur hurlante
d'amant, tendresse).
La scne montre aussi le dsespoir de l'artiste par les mots qui appartiennent au champ lexical de la
douleur (sanglots, larmes, lamentation, nause), les jurons (nom de Dieu !), le
bgaiement ; par lattitude (tremblant, les mains gares, suffoquait, motion, navr).
Mahoudeau est pathtique dans sa tentative de reconstituer le puzzle de sa statue (ramasser ces
dbris, prenait les morceaux un un, les rapprochait sur une planche pour un rsultat
lamentable). Son attitude terre traduit son abattement ; le choc n'est pas seulement physique
(emport, culbut jusqu'au mur, tourdi, gisant auprs d'elle) mais aussi psychologique. Ce
sont tous ses rves qui s'effondrent. Son attitude genoux traduit le respect face son idole. Cet
artiste amoureux de son oeuvre rvait de lui donner la vie comme un nouveau Pygmalion.
La prsence de Claude lors de cette scne symbolique annonce son chec ; l'art le tuera. Dans un
passage ultrieur (page 246), dans un geste d'nervement, il crve sa toile, puis, avec l'aide de
Christine, essaie de la raccommoder.
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Analyse du passage
allant de C'tait une nuit d'hiver une crte de volcan
(pages 339-340, chapitre XI)

Claude, dsespr, contemple Paris, la nuit. Son regard de peintre transfigure le monde :

C'tait une nuit d'hiver au ciel brouill, d'un noir de suie qu'une bise soufflant de l'ouest, rendait trs
froide. Paris allum s'tait endormi, il n'y avait plus l que la vie des becs de gaz, des taches rondes
qui scintillaient, qui se rapetissaient pour n'tre, au loin, qu'une poussire d'toiles fxes. D'abord, les
quais se droulaient, avec leur double rang de perles lumineuses, dont la rverbration clairait d'une
lueur les faades des premiers plans, gauche, les maisons du quai du Louvre, droite, les deux
ailes de l'Institut, masses confuses de btiments et de btisses qui se perdaient ensuite en un
redoublement d'ombre, piqu des tincelles lointaines. Puis entre ces cordons fuyant perte de vue,
les ponts jetaient des barres de lumires, de plus en plus minces, faites chacune d'une trane de
paillettes, par groupes et commes suspendues. Et l, dans la Seine clatait la splendeur nocturne de
l'eau vivante des villes, chaque bec de gaz refltait sa flamme, un noyau qui s'allongeait en une
queue de comte. Les plus proches se confondaient, incendiaient le courant de larges ventails de
braise, rguliers et symtriques ; les plus reculs, sous les ponts, n'taient que des petites touches de
feu immobiles. Mais les grandes queues embrases vivaient, remuantes mesure qu'elles s'talaient,
noir et or, d'un continuel frissonnement d'cailles o l'on sentait la coule infinie de l'eau. Toute la
Seine en tait allume comme d'une fte intrieure, d'une ferie mystrieuse et profonde, faisant
passer des valses derrire les vitres rougeoyantes du fleuve. En haut, au-dessus de cet incendie, au-
dessus des quais toils, il y avait dans le ciel sans astres une rouge nue, l'exhalaison chaude et
phosphorescente qui, chaque nuit, met au sommeil de la ville une crte de volcan.

Zola ayant dclar : Je n'ai pas seulement soutenu les impressionnistes, je les ai traduits en
littrature par les touches, notes, colorations de beaucoup de mes descriptions, on est amen, d'une
part, analyser cette page comme un tableau impressionniste ; d'autre part, dgager les
impressions de Claude.
Zola qui, comme Baudelaire ou plus tard Apollinaire, tait un amoureux de Paris, a fait de Claude un
flneur sans cesse merveill par la Seine et le paysage urbain, ici par les reflets des becs de gaz
dans le fleuve.
La description des bords de la Seine, des quais du Louvre, des ponts, de l'Institut, par une nuit d'hiver,
sous un ciel brouill, une bise soufflant de l'ouest, est construite comme un tableau. On distingue le
premier plan, la Seine qui est personnifie (l'eau vivante des villes), les seconds plans et les
arrire-plans (les plus proches [] les plus reculs), dautres repres ( gauche, droite, en
haut, au-dessus), la perspective et le point de fuite (ponts de plus en plus minces qui se
rapetissaient ; monuments qui se perdaient)
Le rel est mtamorphos par le regard de l'artiste. Claude contemple la splendeur nocturne, les
jeux de la lumire et de l'eau, les jeux de l'ombre et de la lumire, ce qui sont des thmes
minemment impressionnistes. Il utilise une palette de peintre o lon trouve du noir (noir de suie,
redoublement d'ombres) et de lor (allum, scintillaient, perles lumineuses, clairait d'une
lueur, tincelles, braises de lumire, flamme, incendiaient de braises, rougeoyant,
rouge nue). La nuit met en valeur les lumires. Claude est sensible aux reflets (rverbration,
refltait) de la lumire et sa dcomposition (frissonnement d'cailles) due au courant.
Le monde est recr par l'imagination : la mtaphore de l'incendie (tincelle, flamme,
incendiaient, braise, allume) va crescendo jusqu'au mot volcan - lide de la ferie
mystrieuse et profonde (trane de paillettes, perles lumineuses , valses derrire les vitres
rougeoyantes du fleuve) : on a l'impression qu'une fte mystrieuse se droule au-del de la surface
des choses.
Le contraste est remarquable entre le dbut du texte et la fin : Claude, de plus en plus solitaire, va
tre visit par la tentation du suicide par noyade
On peut rapprocher cette description du tableau de Van Gogh Nuit toile sur le Rhne.

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Analyse du passage
allant de Eh bien, non, je ne te foutrai pas la paix ! ah ! la vie, la vie....
(pages 344-345, chapitre XII)

Claude s'enfermant dans sa solitude et son enttement artistique, Christine, prouve par la mort de
Jacques, la misre du mnage, excde, explose et crie Claude une vrit trop longtemps contenue
:
"Eh bien, non, je ne te foutrai pas la paix ! En voil assez, je te dirai ce qui mtouffe, ce qui me
tue, depuis que je te connaisAh cette peinture, oui ! ta peinture, cest elle lassassin, qui a
empoisonn ma vie. Je lavais pressenti le premier jour, jen avais eu peur comme dun monstre, je la
trouvais abominable, excrable ; et puis, on est lche, je taimais trop pour ne pas laimer, jai fini par
my faire cette criminelle Mais, plus tard, que jai souffert, comme elle ma torture ! En dix ans, je
ne me souviens pas davoir vcu une journe sans larmes Non, laisse-moi, je me soulage, il faut
que je parle, puisque jen ai trouv la force. Dix annes dabandon, dcrasement quotidien ; ne plus
rien tre pour toi, se sentir de plus en plus jet lcart, en arriver un rle de servante ; et lautre, la
voleuse, la voir sinstaller entre toi et moi, et te prendre, et triompher, et minsulter Car ose donc
dire quelle ne ta pas envahi membre membre, le cerveau, le cur, la chair, tout ! Elle te tient
comme un vice, elle te mange. Enfin, elle est ta femme nest-ce pas? Ce nest plus moi, cest elle qui
couche avec toi Ah ! maudite ! Ah ! gueuse ! "
Maintenant, Claude lcoutait, dans ltonnement de ce grand cri de souffrance, mal rveill de son
rve exaspr de crateur, ne comprenant pas bien encore pourquoi elle lui parlait ainsi. Et, devant
cet hbtement, ce frissonnement dhomme surpris et drang dans sa dbauche, elle semporta
davantage, elle monta sur lchelle, lui arracha la bougie du poing, la promena son tour devant le
tableau.
"Mais regarde donc ! mais dis-toi donc o tu en es ! C'est hideux, c'est lamentable et grotesque, il faut
que tu t'en aperoives la fin ! Hein? Est-ce laid, est-ce imbcile ....tu vois bien que tu es vaincu,
pourquoi t'obstiner encore? a n'a pas de bon sens, voil ce qui me rvolte....Si tu ne peux pas tre
un grand peintre, la vie nous reste, ah ! la vie, la vie...."

On peut donner au passage ce titre : La rvolte de la femme modle. Il a un double sens : dune part,
Christine n'a cess de poser pour les toiles de Claude ; dautre part, elle a toujours t pour lui une
pouse dvoue, soumise, ce qui accentue la violence de sa rvolte.
Dans cette scne deux personnages, seule Christine parle ; Claude est surpris et stupfait
(hbtement, reste muet) ; peut-tre un geste est-il suggr par la rplique de Christine : non,
laisse-moi.
La rvolte explose dans un grand cri de souffrance. La violence de l'explosion s'explique par la
dure de la contrainte : En dix ans, je ne me souviens pas davoir vcu une journe sans larmes []
Dix annes d'abandon, d'crasement quotidien [] voil ce qui me rvolte [] il faut que je parle
puisque j'en ai trouv la force. Christine extrorise les rancoeurs, les dsillusions accumules, son
statut de victime : rle de servante, jete l'cart, je me soulage. Alors que tout le reste du
roman nous avait habitus une gentillesse complaisante, une rsignation un peu falote, elle
montre son exaspration, se rebelle : En voil assez - Non (en deux occasions). Elle, qui est
habituellement si timide, si discrte et mesure, lche un torrent de mots dont certains sont vulgaires
(je ne te foutrai pas la paix, la gueuse, en contradiction avec la bonne ducation de cette fille de
bonne famille), sur un ton humiliant, ironique (ta peinture). Le rythme de ses phrases est hach et
la ponctuation est expressive (les points dexclamation et les points de suspension). Elle a mme des
gestes agressifs (lui arracha la bougie du poing).
En fait, il ny a pas que deux personnages, mais un infernal mnage trois : pour Christine, la
peinture est une rivale car Claude est mari son art. La peinture est personnifie (la voir s'installer
entre toi et moi). La rivale est dsigne par des termes mchants, elle est considre comme
diabolique : assassine, monstre, criminelle, voleuse, maudite, gueuse. Claude est

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domin par elle : dans bien des phrases la peinture est sujet, Claude objet : elle t'a envahi, elle te
tient, elle te mange.
Quant elle, elle est rduite l'tat de victime : torture, m'touffe, me tue, a empoisonn
ma vie.
Jusqu' cette scne, Christine, mme si elle ne comprenait pas sa peinture, a toujours soutenu
moralement son mari en dpit des critiques et des checs. Son jugement dfinitif sur son art
abominable, excrable, lamentable, grotesque, son verdict (tu es vaincu) va faire perdre
Claude son dernier soutien en l'isolant encore davantage.
Mais Christine termine par un cri du coeur : la vie nous reste ah ! la vie ! la vie ! Cet ultime appel
paththique est sa dernire tentative dsespre pour ramener Claude au rel. la recherche de
l'absolu, de l'idal, il a perdu tout contact avec le rel et vit davantage avec ses fantasmes et ses
idoles qu'avec sa femme.
Une page plus loin, il avoue : Je mourrais de ne plus peindre, je prfre peindre et en mourir. C'est
ainsi, rien n'existe en dehors, que le monde crve ! Aprs une nuit d'amour o Christine croit avoir
retrouv son mari, il se suicide devant la toile inacheve. Au-dessus d'elle, la Femme rayonnait avec
son clat symbolique d'idole, la peinture triomphait, seule immortelle et debout, jusque dans sa
dmence.
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Andr Durand
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