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Artculo especial

El bosn de Higgs: la partcula


maldita
Al principio del Universo, en la situacin equilibrio, las partculas carecan de masa y se comportaban todas igual. La alta densidad de
energa del Universo les permita estar en un estado de falso equilibrio (como el de la canica de la figura central). Pero, al caer la densidad
The Higgs boson: the goddam particle de energa y siguiendo con el smil, la canica rod hasta un punto de equilibrio (figura de la derecha), es lo que se conoce como ruptura
espontnea de simetra, y esto hizo que los bosones W y Z, como el resto de partculas, adquirieran masa. Obviamente, la canica
solo es un instrumento para explicar el concepto

nn
Javier Santaolalla Camino*
momento el Universo era muy simple. Era un estado metaestable, trmino con
Entendamos simple por matemticamente el que se quiere denotar una estabilidad
simple o fcil de describir. Todas la par- frgil o fcil de romper, como la de una
tculas eran muy parecidas, las fuerzas con pelota en la cima de una colina estrecha,
las que interactuaban tambin y no exista que se mantiene a duras penas en equilibrio
nn Si quiere algn da enfadar a un fsico lo tiene fcil. Pregntele por la masa; por lo tanto, era un marco ideal hasta que algo la hace caer. Esa colina es
la partcula de Dios. Justo con estas palabras: partcula, de y Dios. Ms all del para asentar una teora fsica, una ecuacin el campo de Higgs, al acto de caer la
aprieto en el que colocar a su interlocutor (aprieto del que muy pocos fsicos segura- con pocos elementos. No cuesta imaginar pelota se le llama ruptura espontnea de
mente puedan salir airosos, bien por la complejidad del concepto, bien por la dificultad que 13.800 millones de aos despus, ao simetra electrodbil. Ya la hemos liado...
de expresarlo con trminos llanos), es posible que adems observe cierta irritacin, que arriba, ao abajo, el Universo haya cambia- Nada volver a ser lo que era.
ser ms pronunciada cuanto ms relacionada se halle su rea de trabajo con esa mal- do mucho, se haya expandido hasta alcanzar Por ese simple acto, las partculas de re-
dita partcula. un gran tamao y se haya enfriado, y el pente adquieren masa, se diferencian unas
Y la irritacin est justificada, tanto como el calificativo maldita, que como se ver mundo muestre una diversidad fascinante, de otras, se mueven con menos facilidad
es mucho ms apropiado. El autor del despropsito, Leon Lederman, se justifica. ste, con formas tan pintorescas como la vida y da comienzo la fiesta csmica. De ah
adems de ser un famoso fsico experimental, premio Nobel en Fsica (1988) y ex director humana. Recuerda que segn el Universo a una estrella brillando, un planeta rocoso
de uno de los laboratorios ms punteros del mundo, es un poco guasn. No hay ms que se expande sin cesar desde su inicio, la dando vueltas en torno a ella, unas pro-
leer su aclamado libro La Partcula Divina (Crtica, 2007) para apreciar su tono cido energa (que es constante desde que se tenas sumergidas en un caldo primigenio,
y su humor puntilloso. En l vuelan dardos junto con chistes muchas veces ingeniosos, cre) tiene que distribuirse en ms espacio, unos reptiles saliendo del agua, unos monos
aunque en ocasiones puedan resultar inapropiados o simplemente gamberros, a la vez por lo tanto, queda menos energa para el bajndose del rbol, las ciudades-estado, la
que emplea smiles muy bien trados y explicaciones de un alto nivel divulgador. Del mismo volumen. En otras palabras, segn el revolucin industrial y Gran Hermano VIP,
contenido del libro, lo referente a la partcula divina fue sin duda su mejor broma. Universo se expande, la densidad de energa todo es cuestin de tiempo, de paciencia. A
Por considerarlo as, una broma, l se justifica. Como se sabe, detrs de la mayora de disminuye, esto es, el Universo se enfra. los fsicos nos cuesta horrores describir tanta
los actos humanos hay una motivacin aparente, que suena bien a casi todos, y otra que Y al enfriarse el Universo se diversifica. variedad con trminos matemticos simples.
es la motivacin verdadera. Calificar la partcula protagonista de este artculo de divina Esa simplicidad inicial (estamos hablando Cumplir nuestro objetivo, encontrar una
es un buen ejemplo de esto. Enseguida lo veremos. de unos 10-22 segundos de tiempo despus ecuacin, el santo grial, que lo mismo ex-
En el origen del Universo, escasas fracciones de segundo despus del Big Bang, toda del Big Bang) se tuvo que romper. Llmalo plique la formacin de la vida, la lluvia, la
la materia y energa del mismo se encontraban concentrados en un volumen pequeo transicin de fase, ruptura espontnea de luz del Sol o que ese vestido se vea azul y
(una canica, por ejemplo). En este estado de altsima densidad de energa, el mundo simetra electrodbil (vase figura) o, sim- negro o blanco y dorado, es, despus de va-
era muy diferente del actual. De hecho, parece haber consenso a cerca de que en ese plemente, di que se arm el lo. Da igual. rios miles de millones de aos, ms difcil.
El caso es que la densidad de energa en el Aqu es donde Leon Lederman encuentra
Universo ya no era lo suficientemente alta su justificacin. Este salto, de un mundo
* El autor es ingeniero superior en Telecomunicaciones, Fsico, doctor en Fsica de partculas y miembro del grupo como para mantener ese estado de alto simple a la diversidad y la complejidad, le
The Big Van Theory. Realiz su labor de investigacin en la Agencia Espacial Francesa (proyecto Galileo) y en
el experimento CMS del LHC en el CERN (Ginebra), donde hizo su tesis con una beca del CIEMAT. karma. El de la simplicidad matemtica. recuerda a la Torre de Babel. S, ese pasaje

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Isaac Newton (1643-1727), unificador de la mecnica celeste Albert Einstein (1879-1955), formulador de la Teora de la
con la mecnica terrestre, retratado por G. Kneller en 1702 (Na- Relatividad General en 1915 (F. Schmutzer, 1921)
tional Portrait Gallery, Wikimedia). James Clerk Maxwell (1831-
1879), unificador de la luz, la electricidad y el magnetismo

Sin embargo, el amigo Lederman a los entiende bien, puede ser 0, 1/2, 1, 3/2
que trabajamos en este negocio no nos ha Caracterstica que, asombrosamente, clasi-
engaado y es su carcter guasn el que fica a las partculas porque se comportan
aclara lo sucedido. Lo explicado sobre la de una forma extremadamente diferente
ira de Dios hace que suene bien lo de aquellas que tienen un valor del spin entero
La Partcula Divina, sta es la motivacin (0, 1, 2) y las que lo tienen semientero
aparente. Pero la verdadera fue otra muy (1/2, 3/2). A estas ltimas se las denomina
distinta. The Goddam Particle era el ttu- fermiones, como el electrn, porque siguen
lo inicialmente propuesto para su libro y la estadstica de Fermi-Dirac. Los otros
como el editor se percat de que con ese lo adivinan, verdad?, son los bosones, por-
nombre las ventas no iban a dar ni para que siguen la estadstica de Bose-Einstein,
pipas, suprimieron el dam de la palabra como el fotn. Los fermiones forman la
goddam los que tienen ingls avanzado materia (gracias a un efecto notable que
en su CV saben que significa maldita acontece en las partculas que siguen la
y todo arreglado. Al final son tres letras estadstica de Fermi, el famoso principio infancia feliz, han coleccionado cromos. Te
menos, qu ms da! Ahora, a vender como de exclusin), mientras que los bosones acuerdas de ese lbum con un hueco, ese
churros, a ganar dlares y a confundir al estn normalmente asociados a las fuerzas cromo imposible de conseguir, que al final
venerable pblico. Ya se imaginan la cara e interacciones, y tienen propiedades muy tenas que llamar a Panini para que te lo
de los enfurecidos cientficos al ver en las distintas. El bosn-de-Higgs es un bosn, enviaran a casa? (hacer eso, qu lo sepas!,
portadas de los medios de comunicacin como un gato es un felino. es trampa). Daba igual si era un Pkemon,
a obispos hablando sobre esta partcula, Ya he definido someramente qu es un que molaba mucho, o un suplente del ci-
mientras Lederman se tronchaba de risa en bosn, por lo tanto, me falta aadir que ja, el ltimo cromo siempre era algo muy,
su sof. En los prrafos siguientes veremos de es una preposicin, como sabemos to- muy, especial. Pues bien, al ser el bosn
por qu maldita le pega ms que divina, dos, y Higgs un cientfico ingls, Peter W. de Higgs la ltima partcula de un lbum
sin pretender con ello restarle glamour al Higgs, nacido en Newcastle (GB) en 1929. A compuesto por una treintena de ellas y al
bendito/maldito bosn. l se le atribuye haber sido capaz de dar una que llamamos Modelo Estndar, lo con-
prediccin a la teora del campo de Higgs vierte tambin en algo muy apreciado. Por
hecha por otros (el bosn de Higgs es esa supuesto, por razones de mucho ms peso
1. Comencemos por su nombre, el de prediccin), por lo que ha recibido todo el que ese motivo casual. El bosn de Higgs
verdad: bosn de Higgs reconocimiento y la fama. Nadie se acuerda es muy notable porque, de una tacada,
de los pobres Englert, Brout, Hagen A los resuelve dos problemas capitales en Fsica
Bosn: se dice de una partcula con spin que nos dedicamos a la Fsica de partculas, de partculas: a) da explicacin al origen
entero. El spin es una propiedad cunti- nos mantuvo entretenidos durante una tem- de la masa, y b) evita que se desmorone el
bblico en el que a unos humanos poco ca de las partculas que no tiene anlogo porada, en los descansos y cafs de la maana glorificado Modelo Estndar de partculas
cautos que juegan a ser Dios la ira divina clsico, es decir, que no te puedo explicar y la tarde, ver a quin le daban el premio (oh, no, todo menos eso!).
les hace pagarlo caro, al aparecer diferentes diciendo que es como cuando tiras una pelota Nobel y los sucesivos intentos de cambiar el
lenguas que los confunden. De ah la ana- y No, las pelotas no tienen spin. No hay nombre de campo de Higgs por campo de
loga de su propuesta, ya que la ruptura de forma de explicarlo de esa manera. El spin Englert-Brout-Higgs. Finalmente, Higgs y 2. El origen de la masa
la simetra (del campo de Higgs), que hizo es una especie de giro interno que tienen Franois Englert seran los galardonados con
que las partculas adquiriesen masa, diversi- las partculas, no es un giro fsico (como el Nobel de Fsica en 2013. Cuando an no haba cumplido 25 aos,
fic el Universo (lo mismo que ocurri en cuando una pelota gira). En la naturaleza Bien, pero qu diantre es el bosn de Isaac Newton (1643-1727) realiz uno
la Torre de Babel con las lenguas). Ahora, se observan partculas con spin cuantizado Higgs y por qu se le da tanta importancia? de los mayores logros de la historia de la
podemos entender mejor el significado de y mltiplo de 1/2. Cuantizado quiere decir Seguro que la mayor parte de los lec- Ciencia: unificar la mecnica celeste con
la partcula de Dios. con valores discretos y lo del mltiplo se tores, al menos los que han tenido una la mecnica terrestre. Dicho de otra mane-

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Higgs o, dicho en terminologa cientfica, tan orgullosos los fsicos de partculas como
con la que interacciona fuertemente. Con- de nuestro flamante Modelo Estndar. S, lo
seguimos explicar la masa de las partculas s, si tan orgullosos estamos ya podramos
a travs de una interaccin partculacampo haberle puesto un nombre ms atractivo,
de Higgs. De este modo, el campo de Hi- pero es lo que hay. Tengamos en mente que
ggs sera como una energa omnipresente, el objetivo ltimo de un fsico de partcu-
en cada punto del espacio-tiempo, que no las es entender el Universo. Ya insistimos
podemos sentir bueno, s, lo sentimos a antes en que la corriente de pensamiento
travs del peso generado por la masa (no ms extendida es que el Universo tiene que
les recuerda al famoso y desterrado hace estar regido por leyes y elementos simples.
ms de 100 aos ter o quintaesencia?). No lo digo yo, lo dicen los fsicos ms
Franois Englert (izq.) y Peter W. Higgs durante la conferencia de prensa en Estocolmo con motivo de haber sido galardonados con Una analoga que tambin suele ayudar a influyentes de la historia, desde Demcrito
el premio Nobel de Fsica en 2013 (Bengt Nyman, Wikimedia) entender mejor lo que estamos explicando (h. 460-370 aC) hasta Einstein. En efecto,
es la de imaginarse una piscina vaca. Ver- ya en la Grecia Clsica se pensaba que el
dad que podran caminar sin impedimento Universo podra describirse en trminos
ra, supo ver en la cada de una manzana 2.1 Cmo se explica la generacin de la por ella? Ahora imaginen que la llenamos simples: recordemos cmo Empdocles (h.
y el movimiento de los astros (los plane- masa? y con una botella de oxgeno a nuestras 490-430 aC) uni los cuatro elementos
tas) un mismo principio actor, una fuerza, Fijmonos en la famosa Segunda Ley de espaldas para no asfixiarnos intentamos races Tierra, Fuego, Aire y Agua me-
la gravedad. Y pudo expresarla en forma Newton: F=ma. La masa es un factor de caminar por el fondo. Ya no es tan fcil. diante dos fuerzas Amor y Odio. Esta
matemtica. Todo un logro. Pero no lleg impedimento a la aceleracin. Cuanto ma- En esta analoga la piscina vaca sera el lucha por la simplicidad es una batalla que
a entender qu era la gravedad y cmo se yor es sta, ms fuerza hay que hacer para Universo antes de la ruptura espontnea de hemos ido librando a lo largo de la Historia
produca. Einstein (1879-1955) fue el autor acelerar un objeto (no es lo mismo acelerar simetra (antes de que el campo de Higgs de la Ciencia.
de otra de las grandes revoluciones cientfi- un piano que una pelota). entrara en accin) y la piscina con agua Una batalla que, en principio, pensndo-
cas con su Teora de la Relatividad General Ahora, imaginemos una fiesta llena de sera el Universo con el campo de Higgs lo framente, podra parecer una quimera:
en 1915. Con esta teora, Einstein complet gente en la que irrumpe el pequeo Ni- funcionando a tope (la canica de la figura miremos a nuestro alrededor, la Tierra y el
el trabajo de Newton consiguiendo explicar cols. Con su peculiar habilidad para escu- de la p. 81 ha cado). El agua que dificulta Universo son una autntica fiesta de la di-
el mecanismo subyacente a la gravedad: una rrirse y ocupar cada hueco se desplaza gil nuestros movimientos equivaldra, por lo versidad. Cmo puede ser que surgieran de
masa deforma el tejido espacio-temporal y y sin demasiado impedimento dentro de tanto, al campo de Higgs. Pues bien, al un nico principio rector cosas tan distintas
el resto de cuerpos responden a esta defor- ella. De repente, llega a esa fiesta Cristiano igual que al golpear el agua de la piscina se como el plstico y el diamante, la lechuga y
macin, dibujando una trayectoria diferente Ronaldo. Todos quieren acercarse a hacerse producen olitas, si golpeamos fuertemente el solomillo, Beln Esteban y Scarlett Johans-
a la que recorreran en ausencia del cuerpo una foto con l, por lo que tiene dificulta- el campo de Higgs saltan bosones de Higgs son? Sin embargo, poco a poco, nos hemos
masivo, trayectoria que es causada por la des para moverse por la sala. (es el cuanto asociado ese campo, al igual ido acercando a este sueo: Newton unifica
gravedad y que, en el caso de los planetas, Ahora, juntemos ambos conceptos: la que el electrn es el cuanto asociado al la mecnica celeste y la gravedad terrestre con
se denomina rbita. masa es un impedimento a la aceleracin campo elctrico). El lector sabe de sobra su Ley Universal de la Gravitacin, estable-
Einstein, aunque explic cmo funciona por la accin de un agente, el campo de que ninguna de estas dos analogas la de ciendo que la manzana que cae y la Luna que
la gravedad a travs de la deformacin del Higgs. En la analoga de la fiesta, el campo la piscina y la de la fiesta son perfectas. gira alrededor de la Tierra lo hacen siguiendo
espacio-tiempo provocada por la masa, fue de Higgs son los invitados que dificultan Ciertos detalles hacen ms complicadas las un mismo principio. James Clerk Maxwell
incapaz de decirnos qu otorga la masa a la movilidad de Ronaldo. Mientras que cosas. (1831-1879) unifica la electricidad y el mag-
un cuerpo. Algo que Higgs, Englert, Brout una partcula sin masa (como el pequeo netismo con sus famossimas cuatro ecuacio-
y otros cientficos, mediante el mecanismo Nicols) es una partcula de la que pasa nes (de Maxwell), la biblia del ingeniero en
de Higgs, han conseguido aclarar y, por lo olmpicamente el campo de Higgs o, en 3. El Modelo Estndar de la Fsica de telecomunicaciones, y, an ms, consigue
tanto, concluir casi 400 aos despus el terminologa cientfica, con la que no inte- partculas asociar la luz a una onda electromagntica
trabajo iniciado por Newton: entender la racciona. Por el contrario, una partcula con uniendo as tambin el mundo de la ptica
mecnica del Universo. Detengmonos en masa, como Ronaldo, es una partcula con Veamos el segundo problema que resuelve con ellos: luz, electricidad y magnetismo
esta aportacin. mucho feeling, con flow, con el campo de el campo de Higgs. De poco podemos estar en un mismo principio. Glashow, Salam y

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El bosn de Higgs: la partcula maldita Javier Santaolalla Camino

Weinberg describen conjuntamente la fuer- La QED es una teora preciosa, simple, da lugar a un principio bsico: ese tiempo fuerza de corto alcance, basndonos en el
za dbil (responsable de la radioactividad) elegante, precisa. Lo tiene todo. Con una ser mayor cuanto menor sea la masa de la principio de incertidumbre esperamos que
con la electromagntica, dando lugar a una estructura basada en la simetra consigue partcula mensajera. El fotn de la fuerza sean partculas muy masivas: buscamos
nica fuerza, la electrodbil. Algo parecido explicar cualquier fenmeno relacionado electromagntica no tiene masa, ergo, la bosones parecidos a fotones pero de gran
ocurre con la fuerza fuerte, responsable con la electricidad y el magnetismo, as fuerza es de alcance infinito. Sigamos. masa! Esta nueva situacin planteaba un
de la formacin de ncleos en los tomos. como su relacin con las partculas cargadas gran desafo: encontrar estos bosones a los
Y todo esto dentro de un nico marco, el y la luz, los fotones. Es, por lo tanto, una cuales dieron el nombre de W (son dos en
Modelo Estndar, que parece estar en el buen generalizacin de la teora de Maxwell del 4. La radiactividad realidad, el positivo y el negativo) y Z. Es-
camino para convertirse en el santo grial del electromagnetismo, adaptada a los tiempos tos bosones fueron finalmente hallados en
Universo, lo que popularmente llamamos cunticos. Segn la nueva concepcin, las En 1896 se observa un nuevo fenmeno el CERN en 1982, con una masa que era
la teora final (les recuerda a alguna pe- fuerzas, en este caso las electromagnticas, que deja perpleja a la comunidad cientfica: unas cien veces superior a la del protn. El
lcula?), las teoras de la Gran Unificacin se producen por el intercambio de una la radiactividad. Es una transmutacin de premio compensara los esfuerzos, pues si
(GUT), la respuesta final a todo lo que partcula mensajera. Al igual que dos chicos elementos, unos en otros, con envo de par- se consegua describir la fuerza dbil podra
ocurre, la comprensin ltima del Universo separados por una distancia pueden inte- tculas (alfa, beta o gamma) de alta energa. unificarse con la fuerza electromagntica y
en toda su extensin. Lo que explica que los raccionar pasndose un baln (el chico-1 Estudios posteriores sobre este fenmeno formar una gran fuerza del Universo: la
fsicos, como ese padre repelente retrocede cuando lanza el baln y dieron con una nueva fuerza del Universo, fuerza electrodbil. El mayor problema
que hincha pecho ante los xitos el chico-2 cuando lo recibe, pues causante de la radioactividad (distinta de radica en incluir algo en nuestro modelo
de su hijo, glorifiquemos el Modelo el baln es un agente capaz de las que por entonces se conocan: elec- que haga que esos bosones tengan masa,
Estndar y lo luzcamos en todo su transmitir una fuerza y, en este tricidad, magnetismo y gravedad); a esta porque, qu caramba!, cualquier cosa no
esplendor en camisetas, bolgrafos, caso, intercambian momento), fuerza, por ser tan dbil (cien mil millones vale. Y es que estas teoras tan modernas
tazas Larga vida al Modelo Es- en la QED, la fuerza electro- de veces ms dbil que la electromagnti- son ms delicadas que un castillo de nai-
tndar de fsica de partculas! Una magntica digamos entre ca), la llamaron fuerza dbil. Una de las pes, en el que cada carta que se coloca
larga vida que se hubiera visto dos electrones se debe a que el razones por las que no se haba observado hace que se tambalee toda la estructura,
completamente comprometida si electrn-1 lanza un fotn (ha- anteriormente radicaba aparte de lo dbil maniobra que si no se hace con gran cui-
esa partcula, si ese maldito y Lagrangiano del Modelo Estndar, ra de baln) y el electrn-2 que es en su limitado alcance, no es rele- dado puede ser fatal; cualquier alteracin
escurridizo bosn, no hubiese una ecuacin que describe todo el lo absorbe. Producto de este vante ms all del entorno del tomo. Y su mnima abre las puertas al infierno, al
aparecido. Cmo? Universo y es tan pequea que cabe intercambio del fotn, los partcula mensajera, por lo ya comentado, hacer su aparicin los infinitos, como ahora
Detengmonos un poco en una taza. Las dos ltimas filas dos electrones registran un debera ser de vida corta, del orden de 10-25 veremos.
de trminos son el bosn de Higgs.
ms en ver cmo se unifican Lagrangiano hace referencia al astr- cambio en su movimiento, segundos. La reaccin lgica de los fsicos
las teoras y cmo avanza- nomo y matemtico Lagrange (CERN) decimos que ha habido una fue ensayar el mismo mtodo que llev al
mos en ese camino hacia la fuerza operando entre ellos. xito rotundo de la QED, pero esta vez 5. Salvar al Modelo Estndar
teora nica. La nia bonita La fuerza electromagntica con una fuerza muy dbil, la fuerza dbil.
de nuestras teoras se llama Electrodinmi- no es ms que un intercambio de fotones. Con ello, quizs, lograran no slo describir La mayor parte de las ecuaciones en Fsica
ca Cuntica (QED), que es la teora que Se atreven a decirme que esta teora no de forma precisa dicha fuerza, sino adems son irresolubles analticamente. Ojal fue-
unifica la electricidad y el magnetismo. Es es bella hasta el extremo? Yo he llorado unificarla con la electromagntica, juntarlas ran del tipo x2+x-1=0! Pero no son as, aun-
el smmum del virtuosismo fsico, es a la contemplndola, no puede ser ms perfecta. en una nica fuerza: xito! que por suerte contamos con un mtodo
fsica lo que para los culs es Messi. Esta Esta descripcin tiene truco. Tal y como Si han seguido la explicacin correc- infalible, la Teora de perturbaciones. Este
teora surge al unir dos de las grandes teo- viene descrita viola un principio fundamen- tamente se habrn dado cuenta de un mtodo consiste en resolver estas ecuaciones
ras de nuestro tiempo: la relatividad con tal: conservacin de energa y momento, pequeo detalle. Si ensayamos una teora como suma de infinitas aproximaciones:
la cuntica. Es, por lo tanto, una teora uno de los pilares de la Fsica. Pero, el tipo QED para la fuerza dbil nos vamos el primer trmino, el dominante, es una
de naturaleza cuntica, pero que adems Principio de incertidumbre de Heisenberg a encontrar con un pequeo impedimento. simplificacin que se puede calcular; los
cumple con el principio de relatividad de nos saca del apuro, ya que este principio Querremos que haya una partcula men- trminos restantes se van haciendo ms
Einstein, todo un grandsimo logro del establece que el Universo puede hacerse sajera que haga las veces del baln en la pequeos pero tambin son resolubles.
intelecto humano en el que participaron el sueco durante un tiempo, lapso en el analoga de la barca o del fotn en el caso Al final, lo que hacemos es calcular los
grandes cientficos del siglo xx. que es posible obviar estas leyes. Lo que de QED. Pero como la fuerza dbil es una primeros y cruzar los dedos para que el

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Vista area del CERN con sus distintas instalaciones,
entre ellas, destaca marcada con una lnea amarilla
el LHC que tiene 27 km (Maximilien Brice, CERN)
El bosn de Higgs: la partcula maldita Javier Santaolalla Camino

resto sean suficientemente pequeos como sigue sin necesidad de conocer los detalles situacin es completamente simtrica. Podra merienda pueden ser detectados, restos que
para ignorarlos sin problemas de conciencia. de esta simetra. Y lo han adivinado: la for- coger tanto uno como el otro. Lo mismo dan lugar a una nueva partcula, caracters-
Tenemos, por lo tanto, una serie en la que ma ms simple de dar masa a los bosones ocurre con el resto de comensales, tienen tica del campo y que podemos buscar. Algo
sumamos infinitos trminos. Y qu pasa electrodbiles, manteniendo la teora sana y libertad de escoger qu pan es el suyo. Ahora queda ah en el vaco, es lo que llamamos
si esta suma diverge, es decir, se nos va de libre de patologas, es el campo de Higgs. bien, una vez que uno de los comensales el bosn de Higgs, la maldita partcula.
las manos? Pues que, si no se ha planteado No entrar en pormenores acerca de lo se decanta, con uno es suficiente, el resto Esto, junto al hecho de ser la nica par-
bien el problema, dichas sumas pueden ir que es una simetra gauge ni de qu tipo no tiene eleccin. Si uno de ellos toma el tcula del Modelo Estndar a la espera de
incrementando el valor total hasta llegar a de simetra trata el campo de Higgs; lo pan de la derecha todos habrn de coger el descubrirse, la convierte en una partcula
dispararse. Son nuestras peores pesadillas, importante es recalcar que gracias al campo de su derecha, si no quieren acabar en una muy especial. De modo que ahora puede
los infinitos. Porque, a nadie se le escapa de Higgs conseguimos salvar al Modelo pelea ridcula por el pan. Al elegir derecha entenderse la importancia de hallarla y los
que a preguntas como cul es la masa Estndar de lo que pareca un callejn sin o izquierda, en esta situacin de perfecta grandes esfuerzos realizados durante ms de
de un electrn?, la respuesta no puede ser salida, y unificamos electricidad, magnetis- simetra, la estamos rompiendo, aunque la 50 aos por darle caza. Su relevancia y lo
infinito. Si me lo permiten, les robo un mo y fuerza dbil. An as cmo pueden mesa no ha dejado de ser simtrica. escurridiza que ha resultado dan sentido a
trmino propio del gremio mdico para ser tan diferentes la fuerza electromagntica Eso es justo lo que ocurri con el campo su nombre de maldita, mucho ms que el
llamar a estos problemillas patologas, (la que hace que haya luz, electricidad y de Higgs. La situacin era perfectamente de partcula de Dios. Gracias Lederman!
convirtiendo a una teora as en patolgica. magnetismo) y la fuerza dbil (la de la ra- simtrica al inicio del Universo: fotones
De esta forma los fsicos tericos, los lis- dioactividad)? S, una es intensa y de largo y bosones W y Z eran iguales y, conse-
tos, han creado toda una familia de teoras alcance (la electromagntica) y la otra es tan cuentemente, las fuerzas electromagntica 6. El Modelo Estndar salvado
no patolgicas que llamamos renormaliza- dbil y de corto alcance. Sin embargo, no y dbil tambin lo eran. De repente, al
bles, con lo que se quiere decir justo eso, nos impacientemos, tenemos una respuesta, expandirse y enfriarse el Universo, el campo Es una propiedad del espacio vaco en la
libres de infinitos. Las puertas del infierno lo que se conoce como ruptura espontnea de Higgs se vio desplazado a una posicin mecnica cuntica lo que se llama vaco
cerradas. La QED, como pueden imaginar, de simetra electrodbil a la que ya nos he- no simtrica (tuvo que elegir el pan de la cuntico que de la nada puedan saltar
es una de estas teoras, la nia bonita de mos referido en la p. 81 (el nombre resulta izquierda o el de la derecha; en realidad el partculas a la existencia si es por poco
nuestras teoras est sana de estos horrores. infalible en las reuniones hipsters). Porque, campo de Higgs tena infinitos panes para tiempo (de nuevo el Principio de incerti-
Y que pasa con la teora electrodbil que claro, con esta simetra fuerza electromag- elegir) haciendo que los bosones W y Z ad- dumbre nos salva, si es muy poco tiempo
queremos construir? Estar libre de estos ntica y dbil son iguales, los fotones y los quirieran masa y se diferenciaran del pobre nos podemos hacer los suecos). Esto per-
infinitos? Si as queremos que sea, habr bosones W y Z tambin qu fue lo que fotn. Electricidad y magnetismo y fuerza mite imaginar el vaco como un batiburrillo
que actuar con cuidado, con mucho cuida- ocurri?, cmo se rompe una simetra? dbil no volveran a ser iguales nunca ms. de partculas que se crean y se destruyen
do, y dar masa a los bosones electrodbiles. Algo simtrico es algo que parece igual continuamente, son las llamadas partculas
Debemos poner la siguiente carta en el aunque lo cambies. Por ejemplo, una esfera 5.1 El campo de Higgs virtuales (de muy corta existencia). Un
castillo de naipes con cario y sin respirar. es simtrica ante rotaciones, ya puedes darle Por todo esto, nuestro campo de Higgs es mundo muy intenso y muy loco, este vaco
Por suerte tenemos un truco para trabajar vueltas, sigue habiendo una esfera igual que el 2x1 de la Fsica de Partculas: explica cuntico, en el que podemos hacer que estas
con esta familia de teoras renormalizables. al principio. Un cubo es simtrico respecto el origen de la masa de las partculas como partculas virtuales cobren vida y salgan de
Y es usando un principio, el de simetra a algunas rotaciones. Si lo rotas un mltiplo una interaccin con la energa del vaco su existencia msera y efmera, para verlas y
gauge. Las teoras con simetra gauge son de 90 grados, vuelves a tener el mismo cubo. y, a la vez, salva por los pelos al Modelo medirlas. De esta manera, podramos ir des-
renormalizables, estamos salvados! Para dar Pero hay formas de romper una simetra de Estndar de problemas serios de coherencia. cubriendo partculas que no forman parte
masa a los bosones electrodbiles necesita- forma adecuada. Imaginen una boda, de Y si el Universo, ciertamente, contiene esa del reparto normal del teatro de la vida en
mos una simetra gauge que incluir en nues- esas con mesas de grupo redondas. Todo energa misteriosa, ese campo de Higgs la Tierra (electrones, protones, neutrones,
tra teora, as podemos mantener el castillo est perfectamente cuidado, los platos, los cmo podemos observarlo? Necesitamos fotones, etctera) pero que tuvieron papeles
de naipes erguido y seguir poniendo cartas cubiertos, los vasos cada asiento es igual encontrar una forma de demostrarlo. He destacados al inicio del Universo (muones,
(por eso tambin se les llama a los bosones que el otro. Y qu cena es digna sin pan! aqu la mayor contribucin de Peter Higgs kaones, tau, etctera). Y es que en el vaco
de estas teoras bosones gauge). Aquellos Y este pan se encuentra justo entre dos a este modelo. Al romperse la simetra cuntico estn todas las partculas habidas y
que han comenzado a sudar cuando han comensales, a la misma distancia de sus electrodbil, los bosones W y Z adquieren por haber, y lo que tenemos que hacer los
ledo simetra gauge, que respiren, el platos. Cul es mi pan, el de la derecha, o masa comindose parte del campo de fsicos de partculas es buscar la manera de
nombre no es relevante y la explicacin se el de la izquierda? En principio da igual, la Higgs. Parte de l, porque los restos de esta que salgan de su escondite para estudiarlas.

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nuevas partculas aqu y all. Era la Esa maldita partcula. Han pasado ms de
poca dorada de la fsica de part- 40 aos desde que Peter Higgs predijera
culas, no era raro ver a un joven su existencia, sin embargo, nadie consigue
estudiante correr por los pasillos dar con ella, ni siquiera en el Fermilab.
proclamando el descubrimiento de Y el gobierno americano tira la toalla, su
una nueva partcula. colisionador no puede generar la suficiente
Los aceleradores no paraban de energa, ni las suficientes colisiones, como
crecer, ya no eran pequeos experi- para observar ese maldito bosn. La teora
mentos de sala, sino grandes acele- no predice su masa, que debe andar, si
radores que contaban con equipos es que existe y por consistencia, entre los
tcnicos de decenas de personas. 100 GeV y los 700 GeV (1 GeV=109 elec-
Los premios Nobel se sucedan tronvoltios, smbolo eV, lo que representa
con cada experimento. Y teora y aproximadamente la masa de un protn).
experimentacin, de la mano, iban Muchos cientficos empiezan a dudar de su
conformando una teora fsica de existencia, pues la dichosa partcula sigue
gran calado, el Modelo Estndar. sin aparecer. Todas las esperanzas se ponen
Ya se imaginan ese lbum de cro- en un experimento que comienza en 2009,
mos, El Modelo Estndar, cmo el Gran Colisionador de Hadrones (Large
se iba completando con los des- Hadron Collider, LHC), instalado en el
cubrimientos sucesivos segn se CERN (vase foto pp. 88 y 89), que hace
dispona de ms energa: los quark chocar protones con ms energa y en mayor
strange, charm y bottom, el tau, los nmero que en el Tevatrn. Y la comunidad
neutrinos munico, electrnico y cientfica coincide en que es ahora o nunca.
Al fondo, el Tevatrn, llamado as porque inicialmente alcanzaba una energa de 1 TeV (=1012 electronvoltios), y, en primer plano, el
tau, sus antipartculas, etctera. En
inyector principal. Los estanques circulares que rodean a ambos ayudan a disipar el calor (Reidar Hahn, Fermilab, US Department of Energy) 1982 el equipo de Carlo Rubbia (Nobel de
Fsica en 1984) en el CERN descubri el 7. Te tenemos!
bosn W y, seguidamente, caza al Z, gracias
La forma ingeniosa que tenemos de hacerlo As, con los primeros aceleradores (ciclo- a un acelerador de 27 km de longitud, el El 4 de junio de 2012, el auditorio prin-
es a lo bruto: colisionando. trones), del tamao de la palma de una LEP (Large ElectronPositron Collider). cipal del CERN est a rebosar. Los ms
Es por esto por lo que, continuamente, mano, apenas se generaba energa para En 1995 en el Fermilab de Batavia (Illi- jvenes incluso acamparon la noche anterior
durante el siglo xx, se han ido constru- producir las partculas ms ligeras, los elec- nois, EEUU), gracias a su Tevatrn, un para conseguir un sitio y ser testigos de un
yendo aceleradores capaces de golpear este trones y muones. Al ir aumentando de sincrotrn de 6,3 km (vase foto), se alcan- hito histrico. En primera fila, Franois
vaco cuntico y ver nuevas partculas. Y tamao los aceleradores se han ido logrando zaron energas de unas mil veces la masa del Englert y Peter Higgs, dos de los padres
para conseguir que dichas partculas salgan energas mayores. Con los sincrociclotrones, protn, produciendo suficientes quark top de la teora que siguen vivos. Lo que haba
de su escondite y tomen vida hay que del tamao de una habitacin, comenza- como para permitir su descubrimiento. La corrido como un rumor por pasillos y des-
darles energa. Cuanto ms masa tenga una ban a explorarse energas mayores e iban energa de colisin era inmensa. Protones pachos de la institucin ginebrina durante
partcula, ms energa hay que darle, eso es apareciendo nuevas partculas. Con ellos chocaban continuamente con antiprotones y meses iba a ser confirmado. Finalmente,
lgico y es una consecuencia de la que es bamos mejorando nuestra comprensin del desprendan partculas de su falsa existencia despus de millones de euros invertidos,
posiblemente la ecuacin ms famosa de la Universo y aproximndonos a una posible en el vaco cuntico para hacerlas realidad, varias generaciones de cientficos dedicados
historia: E=mc2. Energa y masa son equi- teora final. A mitad del siglo xx empezaron tangibles, medibles. a ello, miles de tcnicos e investigadores y
valentes, para poder producir una partcula a proliferar los aceleradores de partculas en Estamos en 2010 y el Tevatrn, despus ms de 40 aos de intentos fallidos, sueos
de una determinada masa, primero hay todo el mundo, gracias a una nueva tec- de sucesivas mejoras contina operando, ya rotos, discusiones, apuestas, falsos rumores y
que pagar por ella con suficiente energa. nologa, los sincrotrones, que iban compi- es capaz de generar una energa rcord de eterna espera, al fin, s, al fin, te tenemos,
Mientras ms masiva sea la partcula, tanta tiendo en su capacidad de generar energa, 2 TeV, pero sigue sin aparecer esa partcula. maldita partcula!
ms energa tengo que proporcionar. lo que multiplicaba los descubrimientos de
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